Сетевая библиотекаСетевая библиотека

ХРОНИКИ ДЕМОНА

Дата публикации: 26.12.2018
Тип: Текстовые документы DOCX
Размер: 349 Кбайт
Идентификатор документа: -100858485_486234482
Файлы этого типа можно открыть с помощью программы:
Microsoft Word из пакета Microsoft Office
Для скачивания файла Вам необходимо подтвердить, что Вы не робот

Предпросмотр документа

Не то что нужно?


Вернуться к поиску
Содержание документа


ХРОНИКИ ДЕМОНА

Глава 1. Он вернулся!

Он вернулся, как и обещал.

Правда, гораздо раньше, чем я ожидала. Со дня памятного концерта прошла всего пара месяцев. Просто в один прекрасный день, вернувшись домой с работы, я вдруг заметила, что некоторые вещи в доме лежат не на своих местах. На подзеркальнике царил живописный беспорядок, куртки были перевешены с вешалки на вешалку... Такое, конечно, и прежде случалось. Да разве иначе и может быть, если ты - Врата, а твой дом и твоя голова - проходной двор для разного рода духов, сущностей и персонажей?

Пару слов о Вратах. Врата - это человек, богатое воображение, вера и волшебство пера которого достаточно сильны, чтобы через него в наш обычный, скучный техногенный мир могли проникать существа из параллельных вселенных, созданных фантазией творцов или верой религиозных деятелей. Я - один из таких людей и по совместительству ворлок: написанное или нарисованное мной на бумаге нередко сбывается в реальной жизни, правда, настолько непредсказуемо, что управлять этим процессом очень трудно. Никогда не знаешь заранее, что именно из написанного возьмет и сбудется. Акура-сама говорит, это признак того, что мои миры могут жить. Не любой из придуманных миров действительно возникает в параллельных вселенных; чтобы быть жизнеспособными, они должны быть продуманы, насыщены и населены, должны подчиняться фундаментальным законам физики, математики и логики - даже если там существует магия. Но еще их создатель должен обладать большой духовной силой, которая растет с мастерством. Тогда персонажи будут действительно жить в своих мирах - дружить, влюбляться, враждовать... чем сильнее и искуснее творец, тем более самостоятельны его создания. И иногда некоторые из них могут захотеть жить здесь, среди настоящих людей из плоти и крови. Тогда они находят подходящие Врата - тех, кто знает и любит этих персонажей, кто способен их понять и принять такими, какие они есть... и тех, кто готов к встрече в реальной жизни. Через Врата, с их помощью, персонажи приходят в наш мир. Иногда во плоти, иногда нет. Врата, людей-проводников, окружающие как правило считают сумасшедшими: шутка ли, этот псих всерьез верит, что разговаривает с героями книг, богами и призраками! Им не приходит в голову, что внешние совпадения реальных людей с персонажами могут быть неслучайны. И что с духами действительно можно разговаривать, потому что если ты способен их создавать - ты не можешь их не видеть. Такой всегда была и я. В школе надо мной смеялись, никто не верил в мои рассказки про встречу с лешим или про сны о приключениях, из которых я выносила вполне реальные ссадины и царапины, а порой и чрезвычайно ценную информацию к предстоящей контрольной. С годами я стала умнее и перестала рассказывать всем подряд, что у меня есть внутренний голос, с которым советуюсь по важным вопросам и у которого совсем другой характер; что написанный мной недавно от балды сюжет точь-в-точь сбылся на следующий день; что в метро видела человека, идеально похожего на персонажа из любимого фильма... приучила себя не верить в то, что вижу. И даже когда обнаружила, что один из главных героев любимой манги по характеру мало отличается от моего бойфренда, а некоторые события из жизни до противного совпадают с сюжетом - я просто пожала плечами и посмеялась. Совпадение, ведь правда?

И только когда оказалась в аду одиночества, когда рухнуло все, чем дорожила, друзья и любимые бросили, а вокруг образовался такой вакуум, что заполнить его не выходило ничем, ни творчеством, ни людными тусовками - лишь тогда вновь заметила, что все чаще и чаще сбывается написанное, что все больше и больше "персонажей" попадается мне на улицах навстречу, а некоторые из них - даже вступают в контакт, ясно давая понять, что да, это действительно те самые. Тогда-то и появился Он. Демон, буквально вытащивший меня из петли, натолкнувший на важнейшие мысли, в конце концов просто любимый персонаж. Он совершенно неожиданно возник в моей комнате в самый неподходящий момент, намереваясь развлечься за мой счет, переворошил косметику, нагло вселился в мое тело и, обжигая ехидными фразочками, просто-таки заставил отправиться на концерт, который я уже собиралась было пропустить из-за того, что меня кинула лучшая подруга. Шажок за шажком этот ненормальный кипучий оптимист заставил меня перестать паниковать, вылезти из своего обычного "кокона", раскрыться, начать не стесняясь танцевать на танцполе и знакомиться с людьми. Правда, для этого ему пришлось хорошенько меня напоить. А поглотив несколько коктейлей, я стала существенно разговорчивее и поведала своему спасителю грустную историю своей разбитой любви. Выслушав меня, жутковатый визитер рассмеялся и напомнил, что история уже знакома ему - по родной манге. Правда, там героиня вовремя взяла все в свои руки и в итоге теперь добилась хэппи-энда... То, что он хотел мне сказать, не прошло даром. Я действительно утерла сопли и решила во что бы то ни стало не сдаваться. Теперь, глядя на очевидные, как оказалось, аналогии, становилось кристально ясно, что нужно делать. И оставался лишь вопрос, Как это реализовать. Паника ушла, в душе воцарился мир и надежда на светлое будущее, а в голове - порядок и уверенность в своих силах. А Он... сделав свое дело, он просто ушел, заявив, что уже достаточно развлекся на этот раз. Он всегда делает вид, что хорошие поступки, совершаемые им, на самом деле имеют эгоистичные и вполне прозаические цели. Но в желтых глазах блестит хитрый огонек, дающий понять, что истинные мотивы были другими...

"Он улетел, но обещал вернуться". Да... перед уходом мой спаситель лукаво пообещал, что нам еще предстоит встретиться вновь, правда, уже очень не скоро - и не таким образом. И исчез. Просто растворился в февральской ночи. Признаться честно, раньше в манге никогда не обращала внимание на этого персонажа, тем более, что там он фигурировал как антигерой. Но после этого дня я очень скучала по нему - по его жгучему оптимизму, по его вспыльчивости, неуемной тяге во всем поучаствовать, по его забавному детскому эгоцентризму. Неоднократно перечитывая главы с его участием, рисовала картинки с ним и очень надеялась, что как в старые-добрые времена, мои рисунки сбудутся, оживут. Звала. Закупала ящиками его любимые консервированные персики. Но нет. Прошел день, неделя... демон больше не появлялся. И я решила, что действительно такой возможности, должно быть, больше нет и теперь мы встретимся живьем не скоро. Если когда-нибудь встретимся... Расслабилась, забыла про тот случай, перестала сидеть ночами над нетбуком в ожидании новых глав про моего любимца. Тем более, что он не появлялся теперь и в манге. Сюжет ушел в другую сторону. А у меня стали появляться другие любимые герои, некоторые из них встречались мне на улице или на творческих вечерах, кое-кто даже проявлял знаки внимания... но ни один из них больше не осмеливался нагло заявиться ко мне домой, плюнув на то, что моя бабушка сильно испугается, если увидит такого гостя.

Демон-то и рассказал мне тогда, что я Врата. Он смог прийти в этот мир с моей помощью благодаря тому, что мы с ним находились в схожем положении и испытывали похожие эмоции, благодаря тому, что он понравился мне в манге... и еще потому, что не каждая девушка так спокойно отнеслась бы к настоящему кровожадному японскому ёкаю со всем прилагающимся в своей комнате. Что ж, нервы у меня были крепкие - это не первая опасная сущность из тех, с которыми мне доводилось общаться, да и состояние аффекта, вызванное поступком подруги, позволило не наложить кирпичей от вида длинных рогов и пронзительного прямого взгляда янтарных, как у хищного зверя, глаз. А теперь я твердо уверилась, что кроме вероятного второго сезона аниме "Очень приятно, бог" я больше нигде эти глаза не увижу, и потому очень удивилась, что в доме кто-то явно нашалил. Мои нынешние контактеры отличались не менее злодейскими сущностями, но намного большей сдержанностью и деликатностью. Ни один из них не стал бы вести себя здесь как дома. А тут... на вешалке висело длинное черное пальто с пышным воротником, с которого на пол упало два обтрепавшихся вороньих перышка. В прихожей стояли модные мужские сапоги, и я была готова поклясться, что никогда прежде их не видела. Хм. А хотя... при внимательном рассмотрении вид их показался мне странно знаком. Я судорожно напрягла память, но та отказалась выдавать хоть какую-нибудь адекватную информацию о возможном владельце обуви.

Может быть, у бабушки гости? Учитывая активную общественно-политическую жизнь моей бабули, они у нас случались нередко. Но на громкое приветствие никто не отозвался - бабушки не было дома, следовательно, И никаких гостей быть не могло. Тогда, готовясь к худшему, я осторожно, на цыпочках подошла к двери своей комнаты. Странно. Ведь обычно не закрываю дверь в комнату; почему она прикрыта? Толкнув дверь, я вошла и обомлела. Кресло передвинуто, нетбук раскрыт и включен, а на кровати... прямо на клетчатом покрывале вольготно расположился высокий, красиво сложенный крепкий мужчина в майке-сеточке и широких черных штанах. Алые волосы взъерошены, длинные концы разметались по покрывалу. Нога закинута на ногу, руки беспечно заведены за голову, а на лице играет широкая улыбка обретшего жертву маньяка, растянув черные губы от уха до уха. Рядом включенный нетбук и там открыт мой профиль Вконтакте. Возле кровати несколько опустошенных консервных банок и капли засохшего сиропа...

- Скучала по мне, мангака? - бессовестно ухмыльнулся Акура-Оу, наблюдая, как вытягивается мое лицо.

- Ты... - сперва слова застряли в горле. Ожидала увидеть здесь что угодно и кого угодно, вплоть до своего Лиса. Но не его! - Ты?..

- Ага, вижу, ты просто счастлива меня видеть! - самодовольно сверкнул клыками демон.

- Ты... ты чего тут делаешь? - пытаясь прийти в себя от увиденного и обрести дар речи, выдавила я. Дело осложнялось еще и тем, что я успела забыть, какой он, зараза такая, красивый. Очень трудно было не пробегать взглядом по статной фигуре, не впиваться глазами в крепкие грудные мышцы, в длинные пальцы, украшенные черными ногтями. А в глаза ему я вообще старалась не смотреть - ощущение, будто тебя прожигают насквозь, крепко запомнилось мне еще с прошлого раза. Тогда с эмоциями у меня было туго, от избытка боли они отключились и я позволяла себе совершенно бесстрашно разговаривать с Кровавым Королем, лишь мельком отмечая подобные факты. Но сейчас, когда душа уже пришла в себя и вернулась в свой обычный режим, смертельно боялась, что при первой же встрече взглядов мои ноги станут ватными и начнут подгибаться. Однако, наперекор собственному страху, все-таки решилась поднять взгляд.

Бр-р-р... такие желтые...

- А я вернулся, - как ни в чем не бывало заявил ёкай, выуживая откуда-то из-за спинки кровати персик и смачно его надкусывая. Брызнул сок; тьфу, покрывало придется стирать! - Теперь я тут надолго!

От его радостной лыбы стало совсем не по себе.

- Т-то есть как надолго? - остолбенела я. - Ты тут... что... жить намерен, что ли?!

- А ты не рада? - опасно прищурился Акура. - Могу найти себе другие Врата...

Ха, наглый блеф. Если бы мог - не приперся бы именно сюда.

- Я не буду больше одалживать тебе свое тело! - отрезала я, прилагая усилия, чтобы не начать краснеть от двусмысленности сказанного.

- Пф, - он сдул упавшую на лоб прядь. - Очень нужна мне твоя хилая оболочка, я теперь чувствую себя намного лучше в теле Кирихито благодаря святому духу, который мне любезно одолжила богиня.

- Тогда какого черта ты здесь? - не поняла я. В принципе, была итак в курсе - 107 глава, в которой описывались эти события, уже вышла, Я ее читала, но... но действительно, тогда зачем?

Тот пожал плечами.

- Там смертельно скучно. Глава готовится месяц, а ее события происходят в течение суток-двух. Все остальное время ничего особенного не происходит, все просто живут - едят, пьют, гуляют... ну а я совершенно не могу, как они, наслаждаться спокойной человеческой жизнью. Это дико скучно и неинтересно! Мне хочется большего. Мне хочется жить.

- И чем могу помочь? - скептически подбоченилась я, уже готовясь выдворять его шмот наружу. Конечно, увидеться снова было замечательно, и без него я опять буду скучать, но... но что я бабушке-то скажу? Наш прелесный демоняшка, в отличие от прочих встреченных мной духов и сущностей, вполне видим и даже иногда осязаем! По крайней мере, двигать относительно легкие предметы он точно способен. Воображаете себе, женщина-атеистка 75 лет в один прекрасный момент обнаружит дома рогатого инфернала с излишне раскованным поведением, который сообщит ей, что он вселялся в ее внучку и теперь живет с ней в одной комнате?! Я даже не знала, за кого мне больше бояться: за бабушкину психику... или все-таки за Акуру.

- А ты уже помогла, - осклабился рыжий, поворачивая ко мне мой же нетбук. На экране отсвечивало только что созданное сообщество. Я прочитала название: "Дневник демона".

Как мило!!!

- Я буду ходить в интернет с твоего компьютера, - заявил этот пожиратель персиков, придвигая гаджет обратно к себе.

- Че... чего? - так и села я. - Ваше кровавое величество, вы не о... в смысле, у тебя что, своего компьютера нет? Там, в твоей манге.

Акура-Оу пожал плечами, садясь:

- Есть. Но там меня никто не знает. Это скучно.

- А тут?

- А тут у меня целая толпа фанатов... и фанаток, - прижмурился он, как довольный кот. - Вот у них лица-то будут, когда я появлюсь в сети собственной персоной!

- Ты уверен? - взяли откровенные сомнения. - Полагаешь, так прямо и поверят, что это правда ты? Знаешь, сколько Вконтакте таких вот фейков, одних Джеков Воробьев штук пятнадцать, а у меня во френдах даже Иисус один есть! Народ уже привык к таким вещам, никто не обратит внимания. В лучшем случае посмеются. Недолго. А потом забудут.

- Да? - расстроился он. - Ну и что. А я с твоей страницы буду ходить. В тебя точно поверят!

- И в то, что я разговариваю от мужского лица, называя себя Королем, - укузьмила я. - Ты хочешь, чтобы меня окончательно записали в психи? Или согласен побыть мной снова, но уже в Сети?

- Да я только в группе и буду появляться, - хмыкнул презрительно Акура-Оу. - Там, как я понял, вовсе небязательно указывать автора записей, это так?

- Ну, наверное, да, - задумалась я. - Возможно, так. А как я буду ходить в интернет, пока ты будешь развлекаться с моего нетбука? Или мне сидеть возле твоих ножек и ожидать, пока с царского плеча мне отдадут мой собственный компьютер? Вообще-то мне на нем еще работать надо...

- Потерпишь, - поджал черные губы ёкай.

Ох ни фига ж себе заявочки! Тут я не выдержала и, плюнув на предательски подрагивающие коленки, гневно подскочила к нахалу, собираясь задать ему трепку с риском для собственной жизни:

- Ты, паршивец мангашный, это мой нетбук, отдай его немедленно! Во-первых, я действительно должна работать, и для этого мне правда нужен компьютер...

- Зачем тебе работать? - поднял бровь непрошеный постоялец.

- Как зачем? - онемела я на секунду. - Ну... работают, чтобы заработать деньги!

- Это так обязательно? - он пристально посмотрел на меня, скривив рот в недоверчивой ухмылке.

- Разумеется! - вспыхнула я. - Кушать на обед я буду письма твоих поклонниц? Мне же нужно чем-то питаться.

- Я буду приносить тебе еду из своего мира, - самоуверенно предложил Король демонов.

Только и оставалось, что опустить лицо в ладони, отчаявшись втолковать этому непонятливому типу элементарные вещи.

- А если я не смогу есть такую еду?

- Ну тогда я пойду и добуду тут что-нибудь, что тебе там нужно.

- КАК, если у тебя у самого денег нет?!

На секунду он задумался.

- Могу украсть. Или захвачу какой-нибудь город, и они должны будут платить нам дань...

- Сколько повторять, в этом мире нельзя красть и убивать, - простонала я. - А захват города грозит мировой войной!

- Но ты же не сможешь без еды, - обратили против меня мое же оружие. - А если я сам буду добывать еду, тебе будут не нужны никакие деньги.

- Деньги... понимаешь, мне они не только для этого нужны... - хоспадя, да как же ему объяснить-то?

- О силы тьмы! - возвел очи долу Акура. - Глупая женщина, да успокойся ты, не отберу я у тебя твое орудие труда! Буду заходить, когда ты свободна от работы. Так тебя устроит?

- Во-вторых, этот нетбук - подарок моего любимого! - пошла в атаку я, видя бесполезность разумных доводов.

- Того самого? Который променял тебя на голос из сна? - насмешливо поддел Злой Король. - По мне, так он не достоин того, чтобы бережно хранить его подарки...

Аргументы иссякали.

- Ну, а если я тоже в интернете посидеть захочу? - скривилась я. - Мне тоже общаться хочется. У меня вообще нет друзей, чтоб ты знал!

Увидев мое болезненно исказившееся лицо, он неохотно смягчился.

- Друзья - это ложь. Я больше не верю в дружбу. Как и тебя, меня уже предал лучший друг. Но если ты так хочешь... я могу побыть твоим другом.

Попытавшись себе представить нашу дружбу, я поняла, что мой процессор в голове вот-вот перегорит, и оставила бесполезные попытки вообразить невообразимое.

- Ладно... - вздохнула я. - Уговорил. Можешь иногда выходить с моего телефона, если нетбук занят. Веди свое сообщество, если так надо.

Демон просиял.

- Я сделаю тебя своим администратором, мангака! Надеюсь, это достаточная плата?

Да это вообще не плата, а лишняя нагрузка. Но говорить не стала, только села рядом на кровати. И печально выложила последний козырь "против":

- Оставайся, ладно, я не против. Но что мы скажем бабушке?

- Я не буду выходить за пределы комнаты, когда дома есть люди, - пожал плечами Акура. - И шкаф у тебя просторный...

- Но забитый! - возмущенно встрепенулась я, поскольку перед глазами так и встала трагикомичная картина: бабушка лезет в шкаф, чтобы повесить туда свежевыглаженную блузку и натыкается на улыбчивого демона, затесавшегося где-то между длинным красным платьем на выход и веселенькой кофточкой праздничной расцветки. Тот, смущенно прикрываясь, с извинениями вылезает из шкафа и поспешно трусит к выходу, исчезая в коридоре. Бабушка поворачивается ко мне за разъяснениями. Я развожу руками: "Ну что поделать, с нормальными мальчиками у меня личная жизнь не сложилась!"

Тьфу...

- Ладно. Но шкаф - это на крайний случай! - строго сказала я. - Договоримся так, по первому моему требованию исчезнуть ты исчезаешь!

- Как скажешь, мангака, - подозрительно легко согласился Король. - Будем считать, что мы договорились. И вот еще...

Я вопросительно подняла бровь.

- Рисуй меня почаще.

- Чего? - не поняла я. Приказ был очень странный. - Зачем?

- Какая тебе разница? - огрызнулся ёкай, садясь и отправляя в свежесозданную группу какое-то сообщение. - Просто рисуй, и все. Тебе сложно, что ли?

- Да нет, несложно... - вздохнула я. В человеческом теле я его еще мало-мальски научилась рисовать, а вот в демоническом... вечно выходило непохоже. - Но тогда тебе придется позировать.

- Пф, это еще зачем? - вскинул подбородок Акура-Оу.

- Ну как зачем? Чтобы похоже получалось.

- Дома мои придворные художники рисовали меня по памяти, и все у них получалось! - фыркнул антигерой "Камисамы". - И Джульетта по памяти рисует. Чем ты лучше?

- Я хуже, - сдалась я. - У меня руки кривые и не из того места растут.

Он критически оглядел меня, взял когтистой кистью за руку, отчего по коже пробежали холодные мурашки, поднял. Опустил. Снова критически осмотрел.

- Из того, - подытожил демон. - Нормальные у тебя руки.

- Если ты не будешь позировать мне, то я не смогу тебя нарисовать! - попыталась я объяснить еще раз. Не помогло.

- Я не могу позировать больше десяти минут! - рявкнул Акура, рыжие пряди взметнулись и легли обратно на лоб. - Мне надоедает и я становлюсь злым. Так что будешь рисовать как умеешь, ясно?

- Я тебе не слуга, не кричи на меня! - осадила его я.

Взгляд желтых глаз немного прояснился.

- А ты своенравная, - то ли похвалил, то ли отругал он неожиданно.

- Какая уж есть, - скопировала его зубастую улыбку я.

Тут в двери раздался скрежет ключа.

- Все, вали, - пнула его я легонько. - Мы договаривались. Сделал свои дела в группе? Иди к себе. Бабушка сейчас прийдет, ни к чему, чтоб она о тебе знала.

- Ладно, пожалуй, на сегодня я и правда закончил, что-то лень заниматься этим, - ёкай встал в полный рост, сладко потянувшись. Я невольно залюбовалась тем, как складно выглядит каждая мышца на его развитом теле, двигается, перекатывается под кожей. Высокий, большой - встав на цыпочки, почти дотянулся до потолка... руки у Акуры-Оу были крепкие, но очень красивые, а аристократичные, но мужественные кисти просто-таки приковывали взгляд. И еще шея, плечи... рыжий хвостик сзади так и хотелось расчесать. Однако, заметив мой нехороший взгляд на свои космы, Акура торопливо опустил руки и повернулся ко мне лицом.

- Я пошел. Присмотри там за группой без меня, - фирменным оскалом улыбнулся он и едва ощутимо провел когтями по моей шее, делая вид, что вот-вот вонзит их в тонкую кожу. Ледяное прикосновение духа заставило вздрогнуть всем телом. После этого Акура-Оу исчез, просто растворился, так, будто его и не было. Все-таки он... жутковатый.

Весьма.

Глава 2. Демон и лис.

Так он и поселился у меня. Ни одно из обещаний демон толком не выполнил: приходил абсолютно когда вздумается, гостинцев никаких не притаскивал, нытья не слушал: ему, казалось, совершенно неинтересны мои дела и мои переживания. Зато сам, будучи в особенно хорошем настроении, охотно делился всем, что накипело, выплескивая это на меня бурным потоком эмоций. Причем совершенно спокойно мог заявиться прямо среди ночи, часа в три, без спросу открыть нетбук и пойти заниматься своими делами в группе. Иногда я просыпалась от этого, садилась в кровати, находя его расположившимся в кресле с нетбуком и полностью погруженным в процесс. Иногда - просто обнаруживала с утра раскрытый нетбук и пустую банку от персиков. Банки приходилось убирать за ним регулярно, потому что Его Величество явно считал ниже своего достоинства прибрать за собой. Я не сердилась: во-первых, сама такая бардачница, а во-вторых, вполне естественно, что демон, которому всю жизнь прислуживали, полагается на то, что за порядком следят низшие по рангу. Низшей по рангу он меня и считал, хотя определенную благодарность за то, что помогаю ему существовать здесь, видимо, все-таки испытывал. Бабушка искренне верила, что это у меня возникла внезапная любовь к ненавистному прежде фрукту; не знаю каким чудом удавалось избегать столкновений Акуры-сама и бабушки. Наверное, спасало то, что появлялся он достаточно редко. И чаще всего не перебрасывался со мной ни словом - меня как будто бы не было. А если случалось, что очень нужно было что-то друг другу сказать, на все бабушкины расспросы я отвечала, что звонила Лису по скайпу.

Да, с Лисом мы продолжали общаться, несмотря на ту дурацкую ситуацию, которая сложилась. Когда-то, семь лет назад, мы встретились в институте и очень быстро полюбили друг друга. Но мои родители были против, его семья тоже не одобрила выбор сына. Началась война. Война на выживание, в которой мы были вдвоем против целого мира. А когда большую часть препятствий удалось преодолеть... в отношения пробралось несогласие и затаилось там змеей, подтачивая их день ото дня. Единственной занимавшей меня тогда мыслью было - найти способ быть вместе, найти жилье. В столице купить квартиру при среднем достатке невозможно. Я отправилась работать в другой город, чтобы получить там квартиру, а пока была там... Он встретил Ее. Точнее, познакомился в интернете. И когда они созвонились - узнал по голосу из сна, что приснился ему когда-то. Голос во сне назвал себя его судьбой. И теперь, одурманенный памятью о том сне, вдобавок понявший, что слишком много проблем мне доставляют наши с ним чувства, Лис принял решение: он уйдет. К ней. Может быть, у каждого из нас все сложится... но время шло, он чувствовал себя с ней несчастным, не понимая, почему; я чувствовала себя несчастной без него. Но не решалась вторгнуться в сложившиеся вроде бы отношения. Он тянулся ко мне, не проходило и трех дней, чтобы от него не приходило хотя бы сообщения. Только со мной Лис отдыхал душой. Мы дружили. Мне нравилась эта дружба: она лишена была всех неприятных вещей, из-за которых развалилась пара - ревности, обид, требований, а вот тяга друг к другу, казалось, стала только сильнее. И я терпеливо ждала, пока этот глупый человек одумается, поймет, что на самом деле...

- Опять общаешься с этим своим Лисом? - черные губы вытянулись в ниточку, уголки презрительно опустились.

Я неохотно оторвалась от конспекта к занятию. Преподаю химию в вузе, приходится готовиться к семинарам...

Акура-Оу стоял посреди комнаты, в руках его была тонкая пластинка моего "самсунга". Пристальный взгляд жутковатых глаз был устремлен в дисплей.

- Нельзя? - прохладно осведомилась я, недовольная вмешательством в мою личную жизнь.

Лиса Акура недолюбливал. Возможно, из-за того, что тот характером очень походил на предавшего его Томоэ (за что и был прозван Лисом). А может быть, Король в какой-то мере заботился обо мне, полагая, что ничего хорошего от подобного типа ждать не придется. Я считала, что демон неправ, но спорить не видела смысла. Бесполезно, упрямец все равно останется при своем.

- Да делай что хочешь,- хмыкнул ёкай, с равнодушным видом откладывая телефон. Он только что закончил дела в Дневнике Демона; нетбук забрала я для подготовки к занятиям, поэтому ему отдала "самсунг". Ну а любопытный Король, видимо, не преминул возможностью воспользоваться этим и прочитать, что я там кому пишу и кто у меня в телефонной книге. - Меня мало волнуют твои дела, просто мне кажется, что ты напрасно ему так доверяешь. Он из того же теста, что и мой братец. Предаст - недорого возьмет.

- Нет! - вскинулась я. - Ты напрасно так о нем судишь! И о Томоэ ты напрасно так говоришь! Они оба на самом деле очень верные и любящие, просто иногда могут запутаться в себе... это с кем угодно может случиться!

Демон скосился на меня.

- Будто ты знаешь, какие они оба на самом деле...

Его фигура словно окаменела от напряжения, на лице застыла маска деланого равнодушия. Но в глазах плясал такой огонь...

- Знаю, - буркнула я, протянув руку за телефоном. - И вообще, не смей читать мои переписки, тебя они не касаются!

- Хочу и буду читать, - пожал плечами Акура, разваливаясь в кресле. - Хотя не очень-то и надо, просто пытался разобраться, как эта штука работает, и случайно наткнулся.

Он посидел какое-то время молча, разглядывая ногти, затем подал голос снова:

- А все-таки... почему ты так уверена, что он не обманывает тебя? На твоем месте, я бы не связывался с тем, кто уже однажды бросил. Неважно, почему бросил, но ведь бросил. Выбрал другую. Зачем ты унижаешься, продолжая эту вашу "дружбу", на что надеешься?

Я тяжело вздохнула, нервно взъерошила челку. Не очень хотелось делиться с ним такими сокровенными подробностями, но... с другой стороны, почему нет? Акура, похоже, не проявляет ко мне никакой враждебности; вряд ли он использует эту информацию мне во вред, тем более, что тогда я однозначно озабочусь тем, как перекрыть ему доступ к нашему миру и особенно в мой дом. Сомнительно, чтобы он этого хотел.

- Честно говоря, нас связывает проклятие.

- Проклятие? - живо заинтересовался демон, приподнимаясь в кресле. - Какое проклятие? Откуда еще оно взялось?

- Не знаю, - эта тема всегда давалась мне с трудом, я ни с кем не обсуждала ее, о проклятии знали только Лис, я и его мама, которая, впрочем, едва ли придавала значения такому вопросу. Остальные просто не поверили бы, я и не заикалась. - На Лисе лежит проклятие. Сильное, родовое. Его предок любил одну женщину... цыганку, колдунью. Так-то она была хорошей женщиной и не злой. Но вышло, что он... ну, к другой ушел, бросил ее с ребенком одну... а она тогда и без того в беде была. Вот и разозлилась, пожелала ему от души. Он-то потом пожалел, что так поступил, да уже поздно было. С тех пор каждое поколение в его семье отцы уходят из семьи к другим женщинам, бросают любимую и ломают себе жизнь. Весь род преследуют неудачи и несчастные случаи, семьи распадаются, мужчины спиваются или умирают от наркотиков, а дети не родятся. Лис - последний в своем роду, и его жизнь тоже идет наперекосяк: сам себя понять не может, учеба летит в тартарары, внутри семьи - вечные контры, друзей нет, где он появляется - там начинаются разрушения. С каждым годом положение все хуже и хуже... Это проклятие поражает и всех, кто так или иначе тесно общается с Лисом, оно должно исчезнуть лишь тогда, когда последний в роду мужчина обретет свою истинную любовь и сумеет ее удержать.

- О боги, как романтично, - язвительно прокомментировал Акура-Оу, дослушав до конца. - Прямо сюжет для манги, не хочешь нарисовать?

- Да ну тебя, - отмахнулась я. - Я серьезно.

Он нахмурился.

- Серьезно? Ну и какая тут связь с тобой? Я ее не увидел. Тебе его жалко, что ли?

- Дело не в этом. - я грустно подперла рукой подбородок, уставившись в темнеющее окно, как будто хотела увидеть там ответ на все свои вопросы. - Дело в том, что... мы год прожили вместе. И когда я была с ним... проклятие отступало.

Акура выразительно выгнул бровь, ожидая пояснений.

- То и есть. Его учеба начинала идти в гору, у его родни налаживались дела, самое интересное, что беды, с приходом Лиса накрывшие и мою семью, тоже перестали происходить!

- Вот как? - чуть нагнул голову Король, по-видимому, выражая интерес. - Тогда... почему все это закончилось? Неужели ты не могла и дальше с ним жить? Всем было бы хорошо, по-моему.

- Выгнали, - передернула плечами я. - Мама у него... не очень адекватная. На голову. Устроила такой скандалешник, буквально на пустом месте, из-за какой-то неудачной шутки. Это просто апокалипсис был. Ни он, ни я тогда не рискнули вернуться обратно... он ушел жить в общежитие при институте, а я вернулась к своим.

- И поэтому вы нуждались в жилье, - подытожил Акура, щурясь.

- Ну да. Мне оставался год до окончания учебы, и окончив, я сразу же уехала работать в другой город... там обещали квартиру. Совершенно забыла о проклятии... ничего бы не произошло, если бы я оставалась рядом. Но когда я уехала, оно обрело невиданный размах! Несчастьями накрыло всех - и Лиса с его семьей, и меня с моими близкими... самое ужасное, у мамы обнаружилась смертельная опухоль. И ничего нельзя было с ней поделать. Но я уже заключила годовой контракт и не могла уехать. А пока я была там, жизни летели в тартарары... и, успей я приехать пораньше, возможно, еще хоть что-то удалось бы спасти. Но я опоздала.

Под конец фразы от волнения пропал голос. В последние полгода - в затишье, наступившее после всех этих событий, я почти отучилась от эмоций; казалось, сердце превратилось в бесчувственный кусок железа. Но сейчас оно почему-то дрогнуло от неприятных воспоминаний. Я почувствовала себя так, словно только что исповедовалась... Акура-сама глядел в другую сторону, думая о чем-то своем и будто бы снова меня не слушая (как обычно и бывало).

- И что ты планируешь с этим делать? - наконец выдал он, поворачиваясь.

- Не знаю... - вырвался вздох. - Тогда ты ободрил меня. Я подумала, что все еще возможно исправить.

- Ну так исправляй, - раздраженно поднялся Злой Король и направился к выходу. - Пока, по-моему, ты сидишь и ждешь у моря погоды! От одной только веры в светлое будущее это светлое будущее не решится. Если ты хочешь все исправить, значит, действуй! Потому что пока ты мало похожа на спасительницу от зловещего проклятия, сидя здесь и распуская сопли.

Я пристыженно опустила голову, не зная, куда деваться. Он был кругом прав... Открыв шкаф, его величество достал оттуда свое кожаное пальто и стал просовывать руки в рукава, намереваясь уходить. Когда он уже приготовился исчезнуть, я пробормотала еле слышно:

- С... спасибо за поддержку, Акура-сама.

Демон оглянулся. Едва заметная улыбка тронула его губы.

- А так ты куда лучше выглядишь, чем когда дерзишь, мангака... Я вовсе не собирался тебя поддерживать. Меня просто раздражает твоя бесполезность и неспособность принимать решения. Делай уже что-нибудь, не тяни эту резину.

- Х-хорошо, - обескураженно кивнула я.

Какое-то время после его исчезновения сидела молча и тихо. Никого, кроме нас, этим вечером дома не было - бабушка ушла в театр, отец еще не заходил. Поэтому я просто сидела в тишине. И думала.

Думала о том, что можно сделать. О том, как вернуть того, кто пытается убедить сам себя, что не хочет возвращаться, хотя на деле неприкрыто мучается. О том, что до сих пор чувствую его на расстоянии...

И о том, что, наверное, демоны - они все такие. Говорят одно, а думают другое.

Спасибо, Акура-сама. Я непременно придумаю выход!

Глава 3. Демон и подруги.

Шли дни. Понемногу наступала весна, в этом году она была достаточно прохладной, я продолжала по привычке кутаться в шарфы, спасаясь от колючих ветров по дороге на работу. Кровавый Король, как и прежде, заходил довольно редко и практически со мной не общался, сразу же утыкаясь в монитор нетбука и что-то туда строча. Причем к своей писанине меня он не подпускал, ревниво придвигая к себе гаджет при малейшей попытке заглянуть в его записи. Однако, имея выход в интернет с телефона, я итак знала, в чем дело - в группе было всего три-четыре записи, а подписчиков и того меньше - некая Райде, она же единственный администратор группы, и все.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

На том и порешили. Записи в "Дневнике" Акура-Оу теперь делал нечасто, появляться стал тоже реже обычного, хотя от моей помощи в написании постов уже не отказывался. Я же была вполне довольна сложившимся положением - при публикации текстов Короля у меня создавалась иллюзия того, что есть существо, почти на сто процентов понимающее мои чувства и мысли, поскольку испытывает то же самое. Ну и что, что оно - не человек... и тем более не любимый человек. Так даже лучше. Когда это существо внезапно меня покинет, я не буду так уж горевать, а просто приму как должное, ведь для окружающих его итак не существует. И если еще совсем недавно я существовала в полном и унылом вакууме, без друзей, без любимого дела, без понимающей души, цепляясь за иллюзии дружбы... то теперь этот вакуум заполнился. Заполнился одним неуемным и наглым типом, в компании которого я чувствовала себя намного лучше, чем в компании любого из людей, несмотря на его грубость, непредсказуемость и любовь беспардонно раскритиковать. Я даже начала привыкать к его резкому характеру. Больше не было нужды мучительно искать друзей или хотя бы просто компанию для общения. Хоть Акура-Оу появлялся и не каждый день, но его общества мне хватало, чтобы почувствовать себя не такой одинокой. Что думал об этом сам Король, можно было только догадываться. Вероятнее всего, ничего, потому как у него что на уме - то и на лице, а лицо его с нашей первой встречи ни разу не приобрело какого-то нового выражения. Он был сосредоточен сам на себе, на своих успехах и неудачах, а до того, что чувствуют какие-то человечки, пусть даже оказывающие помощь, ему дела не было.

В те дни я, видимо, стала выглядеть как-то увереннее, потому что ко мне снова потянулись понемногу люди. Не то, чтобы основная масса; для большинства я так и оставалась "призраком", мимо которого проходят, даже не заметив. Но пара моих приятельниц из прошлой институтской жизни почему-то сочли, что я идеально пойму их проблемы и чаяния, и стали активно писать мне через соцсеть. Одной важно было сочувствие и поддержка, откуда бы она ни шла, а другая была уверена, что все события ее жизни зеркально повторяют мои: такой же балбес-парень, такое же одиночество, такая же внутренняя суть. Что забавно, между собой они тоже дружили. Меня напрягала их активность, прежде мы никогда так уж близко не общались, да и восторг, с которым девушки на меня смотрели и с которым готовы были комментировать любой мой бред, наперебой предлагая помощь в любой трудной ситуации, не был ничем оправдан: никакого добра я им еще сделать не успела, знали мы друг друга плохо, а восторгаться тем, кого почти не знаешь - это как-то странно. К тому же, поступком бывшей лучшей подруги, бросившей меня одну во тьме, и Лиса, ушедшего немногим раньше, мое доверие к людям было настолько подорвано, что людей я недолюбливала и презирала, а клятв дружбы боялась как огня, ибо не верила в них в принципе.Каждое доброе слово, сказанное в мой адрес и не основанное на совершенных мной в реальности поступках казалось попыткой подольститься, каждое предложение о помощи - завуалированным желанием оставить меня в должниках, чтобы впоследствии воззвать ко мне за ответной помощью. Как ни странно, но больше всего я доверяла демону, не пытавшемуся прикинуться, что я ему интересна и важна. Остальные для меня были чужаками, которых следовало сторониться. Только все-таки одной было тяжело и грустно. И поневоле я стала отвечать на сообщения, на желание общаться, перед самой собой оправдываясь тем, что просто позволяю людям построить себе иллюзию помощи и поддержки. Раз уж она им так нужна.

Обеих девушек звали Наташами. Различала я их по фамилиям: у одной была звучная фамилия Персик, которая несомненно порадовала бы Кровавого Короля, а вторая носила самую распространенную - Иванова, поэтому ее я называла просто Наташей. Так вот,с Персиком все было проще: девушка крайне тяжело переносила неизлечимую болезнь,бороться с которой становилось все труднее и труднее, и ей очень надо было, Чтобы кто-то проявлял к ней внимание и интерес. Потому в основном наше общение сводилось к обсуждению ее болезни и поиску решений проблемы. О себе я (к собственному удовольствию) с ней почти не говорила, а когда попыталась рассказать про то, что с Лисом мы продолжаем общаться после расставания, то получила целый поток нелестных отзывов в адрес Лиса на этот счет. Обидевшись за парня, который наряду с "Дневником Демона" был для меня последней отдушиной, я попросту перестала обсуждать с Персиком личные вопросы - и осталась довольна результатом.

Что же до другой Натальи, там вышло сложнее. Видя во мне отражение самой себя, она отчаянно хотела со мной дружить, она копировала мои увлечения, живо интересовалась моей личной жизнью, без конца подчеркивая сходство со своими проблемами. На какое-то время я даже поверила в это сходство и слегка расслабилась, позволив девушке занять "орбиталь" возле себя. Допустила ее к ряду тайн, делилась многим... впрочем, к самым глубинам моей души доступа у Натальи не было. Но она искренне считала себя моей близкой подругой, и я не переубеждала ее, где-то в глубине души надеясь, что однажды так и будет. Что этот, без сомнения, надежный и отзывчивый человек сумеет пробить брешь во льду моего недоверия.

Вот она-то и стала первой "жертвой", которую я решила заманить в "Дневник". Это оказалось проще простого: первоначально строившая из себя порядочную и убежденную христианку Иванова, заметив, что я не пылаю к христианству большой любовью и склоняюсь больше к цинизму и тьме, стала тоже демонстрировать интерес к демоническим тематикам. Потому контент группы мгновенно пришелся ей по вкусу: не зная, кто истинный автор сообщений на стене и комментариев от лица сообщества, Наталья воспринимала все это как мои собственные излияния (и в целом-то была недалека от истины...), а потому читала с особенным вниманием и интересом, комментируя большинство записей. Поначалу, конечно, Король удивлялся, когда к нему обращались как ко мне и задавали вопросы про мое времяпрепровождение. Но довольно быстро просек ситуацию и на время спрятал когти, чтобы дать новоприбывшей привыкнуть к "Дневнику". Позволял на ряд комментариев отвечать мне. И посмеивался над "наивной смертной", которую самое интересное еще только ожидало.

Вслед за Ивановой пришла и Персик. Но она, как ни пыталась, не смогла полюбить образ екая и читала "Дневник" исключительно ради общения со мной. В отличие от Ивановой, которая и в этот раз отнеслась к делу серьезно, ради такого случая даже решилась прочитать значительную часть "Камисамы". После этого тоже начала сравнивать своего непутевого парня с Томоэ, у меня это вызывало лишь усмешку: Наталья всегда повторяла за мной, даже если реально сходства не было; я подозревала, что сейчас не исключение. Очень натуралистично девушка сделала вид, что ей симпатичен Акура-Оу как персонаж. Возможно,в какой-то степени так оно и было, но меня смущало то, что Наталья при всем при том оставалась верующей христианкой, на словах ратующей за добро и милосердие (крайне далекие от моего демона понятия). А вот Короля ничего не смущало, с христианством он знаком не был, Наталью близко не знал и ее "симпатия" пришлась ему очень по вкусу. Простодушный екай даже стал оттеснять меня от клавиатуры и самостоятельно вступать в беседы. Правда, получалось у него это не очень, равновесие было шатким. Первоначально, конечно, создалась иллюзия полного взаимопонимания; но когда дошло до дела, как бы ни притворялась Наташа, что они с демоном очень похожи, выяснилось, что реально взгляды-то у них заметно различаются. Из-за этого стали возникать "терки". Пару раз моя подруга даже рискнула откритиковать Короля. Кончилось это вполне логично: Акура совершенно не выносил критики, раздражаясь и сердясь, когда ему указывали на его ошибки. По крайней мере в том случае, если сам он это ошибками не считал. В штыки дух воспринял и попытки обеих подписчиц уговорить его быть добрее и снисходительнее к людям, поскольку доброту считал признаком слабости, а любую слабость Кровавый Король ненавидел.

Впрочем, со временем мелкие конфликты улеглись, а в сообществе прочно обосновались две постоянных подписчицы, которые охотно читали "Дневник". И Акура-Оу остался в целом доволен. "Молодец", - как-то потрепал он меня по макушке, оцарапав когтем. - "Отлично сработала, мангака, а я уж было думал, что ты совершенно бесполезна. Пожалуй, я разрешу тебе остаться моим администратором, если будешь продолжать в том же духе!" Я пожала в ответ плечами. Мне и наедине с ним было вполне неплохо в "Дневнике", а пошедшая в гору его дружба с моими подругами даже раздражала: значительная часть внимания персонажа доставалась теперь им, вплоть до того, что он пару раз заглядывал к Ивановой во сны. Как объяснил Акура, отходить далеко от своих Врат,не потеряв силы, персонаж не может. Ему нужно либо взять Врата с собой, либо выбрать новые. Поскольку единственными наиболее подходящими Вратами до сих пор оставалась я (девушки даже почти не занимались творческими делами, склоняясь больше к техническим наукам, а из того, что творили - ничего не показывали), то единственным способом встретиться с другими людьми, находящимися далеко от меня, для демона было появление у них во сне. То есть по сути встреча "между мирами", где могут свободно существовать как люди, так и персонажи. Он и путешествовал. В результате, дома стал появляться еще реже. Я загрустила: успев привыкнуть к присутствию екая, без него ощущала одиночество особенно остро. Да и побаивалась, чтобы эти любительницы милосердия не перетянули его "на светлую сторону". Конечно, едва ли это представлялось возможным - над характером персонажа властен только его автор; но страшно все равно было, ведь тогда столь дорогое мне понимание между нами рухнет и демон уйдет, оставив меня чахнуть дальше в моем одиночестве и пустоте. Так хотя бы что-то наполняло жизнь смыслом.

Однажды Наталья даже рискнула его нарисовать. Правда, рисовала она довольно посредственно, но даже небольшая срисовка на линованном тетрадном листе, выполненная твердым карандашом, заставила Акуру изменить отношение к девушке с презрительно-нейтрального на сравнительно мягкое и уважительное. Почему-то для него было очень важно, что его рисуют. Мне это казалось странной придурью, попытками тешить больное самолюбие, но я ничего на это не говорила и с некоторой регулярностью выдавала один-два артика по просьбе жильца. Правда, почему-то Король у меня не получался, с его человеческой оболочкой дела обстояли куда лучше: в основном, на бумагу просились рисунки, где Кирихито с богиней вдвоем. Может, потому, что мне очень нравилась эта пара. А может... порой я ловила нежный взгляд, которым демон украдкой смотрел на такие рисунки. Может, он не просто пил из нее силы тогда, может, у него действительно зародились к Нанами какие-то чувства? Выяснять правду я не рисковала: на малейшую попытку разговаривать о чувствах Акура ощетинивался и уходил прочь из комнаты. Любовь, как и доброту, он считал слабостью и смертельно оскорблялся, если его начинали подозревать в подобном. "Да ну, она всего-навсего оказалась полезной, и тело у нее хорошее!" - фыркал Акура-Оу, вот и весь ответ. Я просто перестала спрашивать.

Чего не скажешь о подругах. Они то и дело не упускали случая поддеть его на эту тему, подбадривая и уверяя, что это вовсе не так уж и плохо - в кого-то влюбиться. Король злился, вступал с ними в споры, которые неизменно приводили к обсуждению вопроса: доброта, любовь, милосердие - это слабость или достоинство? Люди - жалкие трусливые букашки, неспособные за себя постоять, или достойные уважения существа? Акура-Оу своему мнению изменять не собирался, но девушки были упорны. И тоже не отступались от идеи перевоспитать демона. По крайней мере, Иванова, которая начала уже понимать, что имеет дело не со мной. Пусть и не решалась в это всерьез поверить. Ему это очень не понравилось. Он вообще не любил, когда к нему лезут в душу, а уж когда при этом еще пытаются переделать...

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

После этого случая между ними окончательно установилось колючее, но устойчивое равновесие. Акура понемногу стал привыкать к критическим замечаниям Ивановой и перестал обращать на них внимания, ну а Наталья начала понимать, что демона воспитывать бесполезно, и со временем оставила попытки. Хотя они нередко подкалывали друг друга по разным поводам, но верно занятая Натальей позиция "видимости поддержки и понимания" успокаивала пыл Короля, когда тот в очередной раз готов был нагрубить в ответ на подкол. Но и такое уж пылкое внимание Акура-Оу перестал уделять девушкам.

Что, признаться, в глубине души меня немного радовало - Король снова был рядом. И, кажется, вопреки моим страхам, никуда сваливать не собирался...

Глава 4. Демон и персики.

Акура-Оу обожал персики.

Нет, ну это я, конечно, еще из манги знала. Но чтоб настолько! Стоило ему увидеть на столе персик, как этот персик тут же исчезал в неизвестном направлении вместе с самим демоном. Помехой не была даже бабушка - уж не знаю, как мой прохиндей умудрялся проскочить мимо ее внимательного глаза, оставаясь совершенно незамеченным, но ему это однозначно удавалось! В итоге, бабушка начала подозревать меня в том, что эти персики краду я. Тогда она всерьез решила, что внучка сходит с ума. Почему? Все очень просто.

Я с детства ненавидела персики.

Если свежий фрукт еще мог доставить мне какое-то удовольствие, то консервированные персики, персиковый сок, персиковое пюре, персиковый джем и вообще все, что хоть как-то было связано с персиками, еще с ранних лет заставляло подкатить к горлу ком тошноты. Стоило мне посмотреть на обертку конфеты с изображением персиков, как можно было с уверенностью сказать, что я и близко к этой конфете не подойду. А уж персиковый сок... семья давно смирилась и перестала покупать мне продукты, Связанные с персиками. Причем нектарины такой "чести" почему-то не удостоились; пламенную ненависть я питала только к персикам. Особенно раздражали "шайбы". Они еще и эстетически казались мне просто отвратительными. Ну что это за раздавленный фрукт?!

Зато остальные члены моей семьи к персикам относились вполне сносно и периодически ели. Что очень радовало Кровавого Короля. Каждый раз, когда ему удавалось стянуть со стола фрукт или ложку джема, на лице его отражалось такое блаженство, что невольно я не могла сдержать умиления. В такие минуты он был похож на большого ребенка, которому родители принесли невероятных размеров конфету и сказали, Что ее всю можно съесть! А еще его можно было уговорить на что угодно, угостив персиками. Пару раз я даже пользовалась этим, когда случайно выводила демона из себя и срочно требовался способ его утихомирить. Пару половинок консервированного персика - и екай уже забыл все обидки, смачно вгрызаясь в желтую мякоть. По черным губам текли капли сиропа, стекая на длинные сильные пальцы и с них капая прямо на пол. В глазах светилась такая радость, что у меня теплело бы на сердце... не питай я стойкое отвращение к этому стекающему сиропу и к этой мерзкой желтой мякоти!!! А еще приходилось потом вытирать застывший сироп с пола, что также не доставляло ни малейшего удовольствия, учитывая, что эти капли бабушка, понятное дело, относила на мой счет и ругалась. И так-то у меня в комнате вечно неубрано, а тут еще пристывший сироп на полу...

В общем, поразмыслив, я оставила секретное оружие против Акура-Оу под названием "персики" на крайний случай. Разбалуется еще. Да и я - не уборщица, знаете ли. К тому же, постоянно смотреть на эти ужасные фрукты и на то, как их аппетитно жрут...

Впервые мой дух пошатнулся, когда мы с отцом уехали в Саранск проводить олимпиаду для своих студентов (я преподаю химию в вузе). Акура-Оу, естественно, с нами не поехал - как и всегда, на то время, что я вместе с нетбуком отсутствовала, он отправился в родные края. А нас с папой поселили в прекрасной гостинице с удивительно большой и уютной ванной. Самочувствие в те несколько дней у меня было омерзительным: перед самой поездкой заболела, а никаких лекарств под рукой не оказалось. Ходить по городу и смотреть достопримечательности сил не было, до олимпиады оставался еще день. Отец занимался делами. Мне было одиноко, грустно и вдобавок черт-те что творилось с организмом. Подумав, решила отправиться в душ и хорошенько помыться, благо условия тут прекрасные. Шампунь, мыло и гель для душа, а также большие пушистые полотенца были включены в услуги. Чтобы поднять себе настроение, решила воспользоваться гелем для душа - наверняка ароматный! Цвет у него был приятный, золотисто-оранжевый. Не долго думая, открыла крышечку, сунула нос и...

Он пах персиками.

Как ни странно, меня не вывернуло наизнанку. Напротив, я стояла с закрытыми глазами и вдыхала этот запах, и казалось, будто рядом, негромко дыша, стоит сам Акура-Оу, от которого всегда чуть-чуть сладковато несет персиками. Хотя я знала, что здесь и сейчас его быть никак не могло. Но этот запах был слишком жив в памяти. И сейчас, в минуты одиночества и болезни, он... показался таким родным, этот запах... я стояла и дышала гелем для душа, забыв, что собиралась мыться. Открыв глаза, не увидела для себя ничего нового - разумеется, рядом никто не стоял, просто гель для душа имел очень характерный аромат, вот и все. Но одиночество уже помахало мне ручкой, настроение стремительно лезло вверх.

На этом мой роман с персиками не кончился. Вернувшись домой, я поймала себя на том, что меня больше не воротит от вида Короля, жадно поглощающего любимые консервы. Напротив, рот наполнялся слюной и брали завидки. Однажды, когда Его Величество вынужден был спешно исчезнуть из комнаты, оставив открытую банку с персиками на столе - в комнату заходила бабушка по какому-то поводу, - я решилась. Подумав, что еще с пятого класса не ела персиков и могла забыть их вкус, рассудила: почему бы не попробовать? Что-то же Акура-сама нашел в них, что так любит. И вытащила из банки одну половинку.

С каким удовольствием я ее ела. Я не узнавала сама себя.

Может, это из-за того, что он неоднократно в меня вселялся? И мы теперь похожи? Хотя, что за чушь... просто эти персики... ням... чертовски вкусные. Да!

Глава 5. Рисуй меня!

Как я уже говорила, по непонятной причине Кровавый Король постоянно требовал, чтобы его рисовали. Причем одинаково охотно принимал и совсем кривые наброски какого-нибудь начинающего художника, и вполне сносный, продуманынй фан-арт. Вру, конечно, приличные рисунки он любил больше; Но выбор оказался невелик. Подписчика в сообществе было всего три, включая меня, из них рисовала только я. Порой, конечно, изображали его участники других групп, посвященных "Камисаме", а я лишь доставляла картинку в "Дневник демона" или сохраняла на компьютер; но это вполне удовлетворяло Акуру. Он снисходительно кивал, видя новый арт, и шел выкладывать его на стену сообщества, снабдив каким-нибудь комментарием или очередными размышлениями. После этого у демона заметно улучшалось настроение, он даже переставал злиться. Как я уже упоминала,однажды Наташе удалось изменить к лучшему отношение к ней Кровавого Короля с помощью простенького карандашного рисунка. Поскольку с рисованием девушка особенно не дружила, срисовка с манги вышла довольно топорной, однако Акура-Оу был так доволен вниманием к своей персоне, что простил ей все накопившиеся на тот момент обиды и даже перестал обзывать "букашкой". Это была первая подвижка в сторону человечности, но он об этом еще не догадывался.

Первоначально я была уверена, что это такое проявление тщеславия и нарциссизма. Но вскоре заметила, что в целом, несмотря на свой дерзкий характер, неумение считаться с чужим мнением и излишнюю порой самоуверенность, Акура не тщеславен и не нарциссичен. Его кажущийся махровый эгоизм на поверку оказался всего лишь обыкновенным детским эгоцентризмом, и этот эгоцентризм не подразумевал того сравнения себя с другими, которое подразумевает тщеславие. Екай не ставил себя превыше всех. Просто потому, что этих "всех" для него не существовало вообще, для него существовал лишь он сам. А потому не нуждался в какой-либо похвале или поклонении извне: главной похвалой и главным поклонением было для него собственное мнение. Тем более странной казалась эта болезненная потребность в портретах.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

Однажды я, вернувшись с работы, обнаружила, что дома никого. Впрочем, это-то как раз странностью не являлось: бабушка, как обычно, занималась общественной работой, а Кровавый Король в последние дни практически всегда оставался невидимкой, устраивая тем самым настоящие итальянские забастовки. Управление его группой практически полностью выполняла я под диктовку Акуры. Но тут... в доме было как-то совсем тихо и пусто. Только кошка, обычно шарахавшаяся от демона и потому избегавшая моей комнаты, развалилась вальяжно возле кровати.

- Акура-Оу? - тихонько позвала я.

Молчание. Ни в доме, ни в голове не шевельнулось, не шелохнулось, не донеслось ни звука. Кошка принялась флегматично вылизывать хвост, не обращая ни малейшего внимания на меня и мои призывы.

- Акура-сама! Ваше величество! - попробовала я окликнуть демона еще раз.

Ничего не произошло. Его нигде не было. Словно и не бывало никогда.

Я села на кровать в растерянности. Наверное, нужно просто подождать. Он непременно появится! Наверняка просто отправился в родной мир за каким-то надом, или решил сходить погулять (хотя этого Акура практически не делал, ему не хватало сил отойти далеко от своих Врат). И скоро вернется. К вечеру. Оставлю-ка ему на столе открытые персики, вернется - обрадуется. И я, вскрыв банку с персиками, поставила ее на тумбочку. Обычно в таких случаях Король очень скоро возникал, как черт из табакерки, буквально из ниоткуда, и уже через несколько минут банка пустела. Но в этот раз никакой реакции не было. Уговаривая себя не нервничать раньше времени, я принялась за свои дела...

К вечеру он не появился. Засыпала я с мерзковатым чувством, что меня опять кинули, только уже не люди.

Снилась какая-то белиберда, Акура-Оу во сне не было. Впрочем, он никогда мне и не снился, очевидно, полагал, что хватит с меня лицезреть его у себя дома и днем. Наутро проснулась с почти забытым чувством одиночества. Как в тумане, отправилась на кухню, машинально поставила чайник, стала собираться на работу. Никаких голосов в голове не раздавалось, кроме моего собственного ехидного внутреннего голоса, любезно подсказывавшего, что, похоже, все происходившее было лишь плодом больной фантазии, воспаленной от пережитых стрессов. Ну а теперь просто, наверное, прихожу в себя и становлюсь адекватным человеком, глюки кончились, теперь будем жить, как нормальные люди. Правда, что-то от этого "выздоровления" на душе кошки скребли, а одиночество, будто так и ждавшее за углом, когда же я останусь одна, встало на пути, вытянулось в полный рост и накрыло с головой. Решив не обращать внимания на него, отправилась на работу - там страдать будет некогда.Надо просто взять и забыть про всю эту историю, как будто ничего не происходило и никто меня не посещал. Я старалась забыть изо всех сил. И понемногу начало получаться.

Правда, стоило вечером выйти в сеть, как мне тут же напомнили о том, что все случилось взаправду: в "Дневник демона" пришли комментарии от подписчиц. Девушки соскучились по вредине Акуре и жаждали с ним пообщаться, жалуясь, что давно не пишет в группу. Ну, и как им объяснить? Сказать, что группу веду не я, а на мне только строгая цензура и "окультуривание" содержимого? Не поверят, все записи идут с моего аккаунта, да и с Королем мы в диалоги внутри группы не вступаем, что лишний раз "убеждает" в том, что демон и я - якобы одно лицо. Хотя на самом деле чаще всего я просто сидела с ним рядом в тот момент, когда он отправлял записи, и все, что меня интересовало, итак могла спросить. Исключая, конечно, те случаи, когда была не дома, но в такие моменты я забирала нетбук: доконала манера Короля беспардонно читать все мои секретные файлы, включая личные дневники и переписки. К тому же на работе я часто пользовалась нетбуком.

Честно говоря, сначала хотела просто забросить эту группу. Зачем она мне нужна без Короля? Теряет всякий смысл. Но потом перечитала комментарии Персика и Ивановой, вчиталась... и мне вдруг почудилось, что они и вправду привязались к нему. Будут расстроены, если записи в "Дневнике" прекратятся. Эх, ладно... Решено! Продолжу вести группу сама. Пусть думают, что хотят - что мы одно лицо, и все такое, главное - жизнь в "Дневнике" не остановится!

Однако, легко сказать, а сделать не так легко. Неделя выдалась напряженная в плане работы, на курсах задали столько, что дрожь брала при одном взгляде на объемы работы. Мне удалось опубликовать всего два-три поста, а потом дела закрутили, завертели, поглотили целиком. Уже к воскресенью я была настолько вымотана, что выходить в сеть ни сил, ни желания не осталось. О предателе демоне старалась не вспоминать: стоило только подумать про него, как за сердце очередной раз брала ледяной рукой тоска. Правда, вот, последнее домашнее задание по манге надо было как-то выполнять: отработать мужские пропорции тела, сделать арт с мужчиной в полный рост и сдать. А я, как назло, весь последний месяц рисовала из мужчин только Кирихито, он более-менее получался в полный рост, в отличие от любых других персонажей. Вот и пришлось сидеть с карандашом в руках, закапывая исчерканный разметками листик слезами, против воли выступавшими каждый раз, как вспоминала об Акуре или думала о чем-то, что могло напомнить о нем.

Одновременно и злилась на него, что свалил... и старательно вырисовывала каждую линию, вкладывая всю душу. Кирихито получался у меня намного более похожим в этот раз, чем прежде.

А когда рисунок был почти окончен и я уже готова была поставить его под стекло серванта, как обычно поступала с лучшими своими работами, моего плеча коснулось что-то холодное. Решив, что это открылась входная дверь и задул сильный сквозняк, я недовольно дернула плечом и обернулась, чтобы убедиться в догадке.

Позади меня стоял он. В смысле, мой демон. И нахально улыбался, как ни в чем не бывало.

Ох, как сейчас хотелось наброситься с кулаками и по самые кончики рогов вколотить его в пол! Впрочем, с этим желанием соперничало и другое, казавшееся мне куда более постыдным: стиснуть гулену в объятиях и никуда не отпускать больше. Подавив в себе оба недостойных порыва, ехидно поинтересовалась:

- Ну, и где тебя носило? Что, у меня тут персики недостаточно вкусные или интернет слишком медленный?

- Разве я не говорил тебе, мангака? Я полагал, ты сама прекрасно знаешь это, - пожав плечами, Король прошествовал мимо меня и упал в кресло с таким видом, будто наконец-то вернулся домой. - Мне казалось, врата должны знать такие вещи.

- Что знать? - недоуменно переспросила я. - Где неделями шатаются мужчины твоего возраста и твоих интересов? Или что?

- Ясно, ты действительно не знаешь, - скривился тот и словно нехотя пояснил: - Да то, девчонка ты бестолковая, что здесь только рисунки и, как вы это называете, фанфики поддерживают мои силы! Ты слаба, твоей энергии врат мне не хватает, чтобы существовать здесь полноценно! Вот и приходится подпитывать свое существование от духовной энергии, вкладываемой фанатами в свои творения. Ее там, конечно, ничтожно мало, но... как у вас тут говорят - с миру по нитке, хватает на то, чтобы появляться и что-то делать. А без этого сил недостаточно даже для того, чтобы сохранять видимые очертания.

- О... - у меня пропал дар речи. А я на него сердилась... оказывается, Король сам стал жертвой обстоятельств, да еще я помогла: замотавшись-забегавшись со своими интересами, ни разу не нарисовала его в то время, когда читательская аудитория отвернулась и забыла про персонажа. - И... извини, пожалуйста. Я не знала.

- Люди, чего еще от вас ждать, - презрительно хмыкнул Акура и потянулся к нетбуку. - Кстати, у тебя найдется что пожрать?

И тут я с облегчением поняла, что мне не грозит заниматься группой в одиночку.

С того дня я больше не допускала, чтобы Кровавый Король остался без рисунков.

Глава 6. Демон и бог.

Наступала весна. А вместе с ней подступала и новая волна грусти.

Конечно, появление Акуры в доме в целом очень оживило обстановку. И даже как-то наполняло смыслом мое существование. Но... он появлялся только тогда, когда хотел сам, полностью игнорируя призывы и просьбы, когда его присутствие требовалось мне. Вернее, чаще всего он с этим как-то невероятно угадывал, появляясь по собственной инициативе в те самые моменты, когда был очень нужен; но если я сама звала его, то демонстрировал полное презрение к моим мольбам. А такие моменты стали случаться все чаще...

Как я уже сказала, наступала весна. По дорогам бегли ручейки, скудный снег дотаивал, превращаясь в грязные лужи, а улицы наводнились гуляющими в обнимку счастливыми парочками. Смотреть на них не было никаких сил. У моих знакомых, как подснежники, вырастали из ниоткуда возлюбленные; даже Иванова рассказывала про своего "Томоэ". Даже Персик, долго страдавшая по предавшему ее мужчине, взяла себя в руки и заставила сходить на быстрые свидания, где с кем-то охотно познакомилась. Чего уж говорить про Лиса и мою бывшую лучшую подругу, оставивших меня в угоду своим половинкам: первый рассказывал, как ходит с девушкой в кино и как они катаются на коньках, вторая... со второй я не разговаривала, но знала от ее мамы, что та тоже активно гуляет со своей "половинкой". А я... что я? Хотите, Акура-Оу нарисую? В общем, в моей личной жизни тем временем продолжалось прежнее унылое запустение. А любви хотелось. Жаловаться на это отцу и бабушке было бестолковым, а демону - бесполезным, к тому же и опасным: он вообще терпеть не мог жалобщиков и за нытье вполне способен был надрать уши или отвесить чувствительный щелбан. Приходилось выкручиваться, как могу.

Все попытки найти себе половинку проваливались с таким треском, что этот треск, наверное, было слышно где-нибудь в Мадриде или Вашингтоне. В институте поблизости были либо коллеги-дедочки, либо студенты-первокурсники, которым еще не стукнуло 18. В кружки, секции и тому подобные организации денег ходить не было, а на курсах манги со мной учились одни девочки. Словом, ахтунг! Персик как-то вытащила меня на быстрые свидания, однако, побывав там один раз, я навек зареклась от подобных мероприятий: девять мужчин из десяти даже не смогли прочитать надпись на латыни, которую я при разговоре механически вырисовывала на бумаге: "Memento mori". И лишь десятый хотя бы сообразил, Что это латынь. Я к вопросу о том, насколько тяжко мне оказалось с ними общаться и находить понимание. Интернет-знакомства грешили тем же. Одним словом, прямо по Пушкину - "душа ждала кого-нибудь", да вот только Онегин что-то не появлялся и не появлялся. Охваченная отчаянием и изголодавшаяся по романтике, в конце концов я начала влюбляться в книжных героев...

Стоит отметить, что раньше за мной подобной дури не водилось. Я всегда на удивление трезво воспринимала любых, самых великолепных персонажей, самых красивых актеров... и когда другие сходили с ума и всю комнату увешивали плакатами кумиров, мне не было дела до такой ерунды. Хватало собственной довольно-таки насыщенной жизни. А тут, под влиянием обстоятельств и тотального одиночества, сердце потянулось "Ну хоть к кому-то". То рыжий Дэн из "Космобиолухов", то загадочный магистр Гитранн из "Исповеди зеленого пламени", то Альтис из "Белого пламени"... кандидатур, в принципе, хватало. Но и менялись они со скоростью вихря. К Акуре, конечно, это было совершенно неприменимо: во-первых, я не могла назвать его прям уж любимым персонажем, а во-вторых, куда ж от него денешься? Этот проходимец практически поселился у меня дома, преследуя свои, одному ему понятные цели при помощи ведения "Дневника Демона". Потому никак нельзя было причислить его ни к жертвам оголодавшего на эмоции сердца, ни тем более к преходящим явлениям. Зато персонажам других произведений доставалось по полной; но среди них никак не выделялось какого-то одного, главного, в которого бы я действительно всерьез влюбилась. Сердце продолжало ждать.

Пока не появился ОН. Моя прекрасная рыжая любовь.

О, это не то, что вы могли подумать. Я имею в виду Локи.

Впервые с богом хитрости я познакомилась благодаря фильмам "Тор" и "Тор 2", в которых прежде знакомый мне по детским книжкам с картинками образ щуплого старика с неприятным лицом был заменен на сдержанного обаятельного паренька с характерной мимикой и на диво адекватным мышлением. Из всех персонажей этой классической супергеройской саги он единственный предлагал здравые идеи и действительно понимал, как грамотно править. Один недостаток - зависть и обида сделали его главным антагонистом. Правда, это не особенно помешало мне с треском и безнадежно впервые в жизни влюбиться в киногероя. Вскоре фильм сделал свое дело: сходя с ума по Локи, придуманному "Марвел", я заинтересовалась реальной мифологией и захотела восстановить в памяти все, что знала о Локи из мифов. Еще прошлой осенью я взахлеб зачитывалась кельтскими легендами; теперь же эта "честь" досталась мифам скандинавским. И... вдруг я обнаружила для себя то, чего никак не ожидала. Оказывается, мое представление о боге хитрости было искажено картинками из детских книг. На деле же он описывался в мифах красивым стройным (и даже худощавым) мужчиной, несколько женственным. И, да, он был рыжий. Только сейчас я обратила внимание на то, что все нравившиеся мне до него персонажи также отличались рыжиной. Впрочем... слово "Рыжий" не упоминалось в отношении Локи. Упоминалось другое, более поэтичное слово - "Пламявласый". И вообще, ряд источников классифицировал его как бога огня. Родившись под "огненным" знаком зодиака (Лев) и в целом считая по жизни огонь своим неизменным символом, я лишь укрепилась в горячей симпатии к скандинаву. Что же до блестящего ума и чувства юмора, столь пронзивших меня в фильме, то в мифологии Локи был именно таким. Остроумным и изобретательным. Причем, если даже по нынешним временам это местами кажется действительно остроумным подходом, то что говорить о прямолинейных асах, юмор которых, если судить по тем же мифам, был до крайности примитивен? Казавшийся мне с детства настоящим и не подлежащим сомнению злодеем, это именно Локи вытаскивал богов из большинства передряг, в которые те периодически встревали. Это именно Локи отвечал за изобретательность и смекалку. Правда, он же и постарался над Рагнареком, стал отцом богини мертвых Хель, породил несколько чудовищ. И он же участвовал в нескольких абсолютно сумасбродных даже на современный взгляд авантюрах асов, принимая на себя все шишки. Довольно занятной фигурой оказался этот Локи. На фоне других асов он действительно выделялся образованностью, интеллектом, изящной внешностью и неординарным характером. Ну разве можно было не влюбиться окончательно?

Сперва это выражалось лишь в том, что я осторожно, изо всех сил пытаясь сделать вид, что восве и не фанатею, подписалась на несколько пабликов, посвященных марвеловскому Лафейсону и сыгравшему его актеру. Любимым среди них был паблик "Loki'd" - как наиболее демократичный и близкий к духу персонажа. Там достаточно регулярно появлялись мемы, приколы, картинки и фан-арт, посвященные Локи - как киношному, так и мифическому. Впрочем, это не выходит за рамки нормы и не относится к каким-то чудесам. Чудеса же начались тогда, когда мемы про Локи ни с того ни с сего стали попадаться мне в совершенно неожиданных местах, там, где их не должно было и не могло оказаться. В других пабликах. В новостях у друзей. По телевизору. Везде! Самое забавное, что каждый раз они были исключительно кстати. Если меня мучил какой-то вопрос - то очень быстро в случайных новостях мелькала рожица бога хитрости с высказыванием, удивительно подходящим к ситуации. Часто совет оказывался полезным. Вплоть до того, что, стоило мне во время подготовки к семинару отвлечься и отправиться в паблик читать про Локи, как там возникала картинка с братом Тора и подписью: "Хватит пялиться на меня, иди занимайся!" В первый раз, когда такое случилось, я слегка обалдела; ну а потом как-то даже привыкла. Если бы Локи и вправду существовал - я бы решила, что он следит за мной, настолько в тему каждый раз подворачивались эти картинки. А потом... потом вообще началось нечто невообразимое! Однажды вечером, в очередной раз намереваясь уйти спать не раньше двух часов ночи, я открыла "Локид", чтобы по обыкновению почитать шутки или поучаствовать в обсуждениях, как вдруг увидела пост с картинкой сурово глядящего Локи и подпись "Отбой!" Разве можно не пойти спать после того, как сам скандинавский бог строго приказывает завязать с развлечениями и топать баиньки? Конечно же, я тут же устыдилась, что нарушаю режим, и отправилась на боковую. Но на этом было не все. С утра меня словно кто-то толкнул! Сонная, я села на кровати и огляделась. Было еще темно... Часы показывали ровно семь. Странно. Кто толкался? Неужели Король заявился так рано? Да нет, с чего бы ему меня пинать, да и приходит он не раньше двенадцати дня: по-видимому, Акура-Оу не относится к жаворонкам, ведя преимущественно ночной образ жизни, и охотно нарушает все режимы так, что мне остается только завидовать. Как итог - раньше полудня его можно не ожидать. Но кто тогда? Бабушкин храп доносился из соседней комнаты. Кошка свернулась калачиком на стуле... решив, что ощутимый толчок мне просто приснился, я зевнула и, расслабившись, включила нетбук: все равно уснуть уже не удастся, а через пару часов бежать на работу. Вот и хорошо, что проснулась пораньше - а то непременно бы проспала. И были бы проблемы на работе: день предстоял важный.

Первое, что бросилось в глаза, когда открылся браузер - запись в новостях от паблика "Локид": "Подъем!" - от 7:00.

Как я уже говорила, в моей жизни простые совпадения случаются не так часто. Или наоборот, настолько часто, что считать их простыми совпадениями порой не поворачивается язык. Я просто приняла это как должное. Что ж, если его лучезарности самому богу лжи было угодно отправить меня вовремя спать и вовремя разбудить - замечательно, поблагодарим его и займемся своими делами. И все бы ничего, но на следующий день история повторилась: меня снова кто-то толкнул ровно в семь утра. И снова проснулась, а в комнате никого. А когда вечером попыталась засидеться до 12 ночи за компом - от имени Локи в паблике появилась строгая запись в духе "Нарушаешь дисциплину? Иди спать!". С этого момента я невольно начала слушаться "отбоев" в 23:30 и подъемов в 7:00. Охота, что ли, получить снова нагоняй от Локи?

Шутки шутками, но подобные вещи стали происходить совсем часто. В конечном итоге я попросту записалась в "армию повелителя", как называли себя локиды. Кстати, впоследствии идею с армией подцепил Акура-Оу, несмотря на то, что Локи он возненавидел лютой ненавистью - еще бы, ведь скандинав отнимал у него львиную долю моего внимания и духовной силы: ничего не могла с собой поделать, руки сами рисовали волнистые черные волосы, коварную улыбку, несимметричные брови йотунского принца. В армии повелителя мне понравилось. Вместе со всеми просыпалась, вместо со всеми шла спать и... понемногу прославляла имя своего любимца, может, сознательно, а может, и не очень: стихами, песнями, бесконечным пересказом легенд всем, кому ни попадя. Режим мой вдруг встал на место, а вместе с ним поправилось здоровье - половина проблем с ним у меня росли из неспособности вовремя пойти спать и долгих сидений у компа. Более того, и за компом-то я теперь сидела только в те минуты, когда ожидались обновления в Локиде, а все остальное время тратила на более полезные занятия. Но долго ли удастся продержаться, не знала. Прежде все попытки восстановить самодисциплину оканчивались быстрым провалом, неужели же я настолько сильно схожу с ума по Локи, что пересилю себя и изменюсь?!

По-видимому, Локи тоже принадлежал к тому типу персонажей, что очень хотят жить и охотно уцепятся за любую возможность. Потому что на этот раз мне снова удалось сработать как врата. Поняла это я тогда, когда возвращаясь с работы, шагала вдоль дороги и кинула случайный взгляд на неприметный красный автомобиль, простаивающий в пробке. Из него высовывалась голова мужчины, который высматривал причину пробки. Когда я проходила мимо красной машины, мы случайно встретились взглядами; незнакомец, на вид лет тридцати, пристально смотрел на меня, словно узнал. Впрочем, очень быстро потерял интерес и отвернулся.

Что-то показалось мне смутно знакомым в его внешности, но по инерции я прошагала мимо, не оборачиваясь. И только несколько шагов спустя поняла, что не так: взгляд. Я хорошо знала этот взгляд. Слишком хорошо! И лицо это я слишком хорошо знала. Один в один мужчина походил на Тома Хиддлстона, актера, сыгравшего Локи. Причем, на Тома в образе своего героя. Даже одет был немного похоже, вот только стрижка, пожалуй, была покороче. А выражение лица, глаза - все было тем же самым! Потрясенная, я обернулась, чтобы убедиться в догадке, но голова уже убралась обратно в машину и прикрыла окно. Хм, а если просто показалось? Пожав плечами, я повернулась, чтобы идти дальше, но не успела сделать и десятка шагов, как наткнулась взором на идущего прямо мне навстречу человека... нескольких секунд вполне хватило, чтобы охренеть вконец: это был Тор! Нет, серьезно! Лицо, волосы и комплекция - полностью как у Тора в фильме; одежда не полностью такая же, но соответствующего стиля - думаю, именно так и одевался бы Тор, если бы собрался на ПМЖ в Мидгард. Единственное, что глаза его скрывали черные очки. Что было тем более странно, если учесть, что солнцем на улице и не пахло, а на дворе стоял еще только март-месяц. А может, апрель, сейчас уже не вспомнить, но снег еще до конца не сошел, а небо много дней затягивали серые тучи. И вдруг солнечные очки? Характерной походкой незнакомец прошел мимо меня, пока я молча приходила в себя, и направился к той красной машине... Затем он сел в нее со стороны руля, и тут пробка сдвинулась с мертвой точки.

Чтобы избежать необходимости анализировать ситуацию и как-то объяснять ее в рамках материалистического научного подхода, что показалось мне невозможным, я попросту ускорила шаг, торопясь покинуть странное место и оказаться подальше от странных типов. Совпадение? Просто похожи? Косплей? Но косплей - это ношение костюмов персонажей, а не... о, господи. Ладно, в конце концов, у меня дома живет демон, которого придумала японка, живущая и работающая за много километров отсюда. Мне ли удивляться встрече с киногероями! Правда, после этого случая мой интерес к Локи еще сильнее возрос. Только и разговоров теперь было со всеми, что о нем.

Надо ли говорить, насколько происходящее не доставляло радости Кровавому Королю. Про него, можно сказать, опять забыли! Мало того - какой-то лжец и интриган метит на его место рядом с Вратами и умудряется ими пользоваться наравне с ним! Больше всего Акура-Оу боялся, что наступит момент, когда Лафейсон появится в моем доме, как некогда появился сам демон. И заявит свои права. На Врата, на интернет, на власть над миром... Тем более, что при малейшем упоминании огненного бога в моих глазах, как в мультфильмах, начинали прыгать огромные сердечки, а по лбу протягивалась крупная бегущая строка: "ЛЮБЛЮ ЛОКИ ЛАФЕЙСОНА". Если бы рыжий и впрямь появился собственной персоной в радиусе моей досягаемости, скорее всего, я бы попросту выпихнула всех остальных - чего тут мешаются под ногами, и все свое свободное время и внимание посвящала бы ему. По крайней мере, так думал Король. И он был недалек от истины - как и большинство фанаток марвеловского героя, я действительно была готова перед своим "повелителем" встать на колени и отдать ему не только всю себя, но и власть над миром, если бы таковая у меня, конечно, была в распоряжении. Еще и называла Повелителем, с уважением и придыханием. А тут вдобавок образовался на горизонте и анимешный образ Локи - где он представал скорее как шалун и шутник. Образ, не меньше поражавший меня в самое сердце. И все это для меня был Локи, любимый Локи. На него я готова была променять кого угодно. Понимаете ужас Акуры?

Но Акура-Оу не догадывался об одной маленькой детали. Ведь я любила образ огненного еще и за некоторое сходство с самим Королем. Сходство жизненых целей, символические рога, брат-враг, пламенный цвет волос и любовь к огню, помимо всего, оба обожали жестоко пошутить или поддразнить. Локи из аниме носил точно такую же прическу и его часто путали в сети с Акурой, выдавая за последнего. Что Короля ужасно выбешивало, поскольку Локи он почти сразу же принял в штыки, как только у меня появился этот заскок. Знал бы Акура, что его собственная "вина" в моем увлечении тоже есть, и в немалой степени... Правда, я считала, что нечего демону знать об этой моей маленькой тайне.

Сильнее всего Короля злило, что теперь он вынужден вместе со мной соблюдать режим: уходя спать, я выключала нетбук и убирала его подальше, чтобы Акура-сама не дай боги не влез в мои записи, в которых теперь стало несколькими исключительно личными секретами больше. А спать я теперь уходила строго по отбою, в 23:30 и не позже. "Сову"-Акуру это ужасно раздражало: обычно именно в это время он только-только расходился и готов был вполне добродушно пообщаться с подписчицами. Помимо этого, я стала причислять себя к армии "Повелителя", которого на людях чуть стыдливо смягчала до "главнокомандующего". А Король, сам мечтавший об армии послушных мирозахватчиков, готовых в его славу одерживать громкие победы и прославляющих его имя, конечно, жутко злился, что единственный пока человек, годный к "службе" в его будушем полку, предпочитает командование конкурента. В союзники же Акура-Оу никогда не стал бы его прочить: слишком коварным, лживым и ненадежным считал он Лафейсона. "Локи то, Локи се, "- ворчал он. - "С Лисом не нахлебалась, теперь ищешь еще какого-нибудь лжеца, чтобы уж точно тебя добил?" Но попадал мимо: Локи был настолько умелым лжецом, что ложь в его исполнении превращалась в высокое искусство, не меньше восхищавшее меня, чем все прочие его достоинства и недостатки. Кровавому Королю оставалось только скрипеть своими острыми зубами и мириться со сложившимся положением дел.

Впрочем, у него довольно скоро нашлась единомышленница: среди всех моих друзей, в основном разделявших симпатию к Локи, Ивановой не по душе пришелся рыжий Ас. Да и Лафейсон Марвела в общем-то тоже. И сам по себе он ей не нравился, а учитывая, что в личке она от меня только про него и слышала... словом, они с Королем буквально "дружили против Локи", периодически жалуясь друг другу на мое увлечение и рассуждая, что бы с этим сделать.

Да, кого я только не замучила бесконечными разговорами о любимом персонаже. Иные даже подозревали, что мой импровизированный алтарь - рисунок с длинноволосым хитро улыбающимся мужчиной в рамке и подсвечник, поселившиеся на тумбочке у стены, - посвящены именно Локи. Хотя это как раз было плодом другого, более раннего увлечения: тогда я сходила с ума по кельтике и заметила, что образ одного из кельтских богов, бога света и искусств Луга Ламфады, по всей видимости, стал основой для моего знака зодиака (Лев): его аналог в Уэльсе называли Ллеу Лау Гифес (Ллеу - значит "Лев"), а его день праздновался 1 августа. За три дня до моего дня рождения. Такой факт дал мне основания считать его своим покровителем. Христианкой я не была вот уже около года, в язычестве ощущая себя намного комфортнее. А если принять во внимание, что, стоило помолиться покровителю, Как просьбы исполнялись (чего не бывало прежде, когда молилась в христианских церквях), можно понять, почему в моей комнате появился такой небольшой молитвенный уголок. Подозрения Короля, первым высказавшего вслух недовольство "молитвами Лжецу", натолкнули меня на интересную мысль о том, что у этих богов очень схожие имена. Луг, или латинское Luk - значит "свет". Локи, или же Логи - "Огонь". Что ж. Получается, что, возможно, судьба привела меня к этому персонажу раньше, чем я считала? Хоть это и осталось на уровне недоказанных предположений, но... приятно было думать, что во всем этом есть какая-то роль Провидения, что все это не просто так. Что, может быть, это... судьба?

Конечно, его величество не собирался так просто сдаваться. Он делал все, чтобы отбить мне вкус к восхищению Локи, начиная от физической борьбы с проявлениями конкурента и очернения его образа (не пускал меня за нетбук в моменты активности "Локида", старался нарушить и разрушить мой режим дня), вплоть до подкупа "одурманенной" мангаки: по мелочи помогал с делами и даже пару раз за что-то похвалил, Чего прежде не случалось. Он больше всего боялся, что однажды Локи обратит внимание на истово сходящую по нему с ума смертную-ворлока и захочет этим воспользоваться, чтобы получить доступ к материальному миру. Но, как Акура ни препятствовал, что должно было случиться, то случилось...

Все началось со сна. Сна, В котором я впервые увидела бога хитрости. Он появился всего лишь на минуту или две - изящный мужчина с длинными волосами и невероятно красивыми чертами лица, волосы его были настолько ярко-рыжими, что не верилось, что у живого человека может быть такой цвет волос. Он смотрел на меня ласково одобрительно улыбался. Затем шагнул вперед и добродушно протянул мне плюшевый рогатый шлем зелено-черно-белых цветов. Надел прямо мне на голову с улыбкой - мол, на, держи, поиграйся, маленькая. Я стояла, как вкопанная, понятия не имея, что делать. Лицо бога было видно плохо, как часто бывает, когда снится кто-то, кого ты еще не знаешь, но кто скоро станет для тебя очень важен. Хорошо помню лишь ощущение, оставшееся от тех нескольких секунд, что мы стояли друг напротив друга: от неописуемой красоты стоявшего рядом мужчины по коже бежали мурашки, а выражение, с которым он взирал на меня, и вовсе заставляло екнуть в душе что-то давно забытое. Затем он развернулся и исчез, то ли в воздухе, то ли за каким-то пологом. Шлем так и остался у меня на голове...Проснулась я с чувством того, что "попала" полностью. Глаза больше ни на кого не смотрели. А в голове так и вертелся навязчиво пламень нечеловечески рыжих волос.

С того дня я повсюду стала отстаивать права мифологического прототипа, а черноволосый облик Лафейсона в моих рисунках сменился на традиционный рыжий образ. Вернее, я даже как-то стеснялась рисовать его. Как будто нарисовать - это что-то очень интимное, что можно позволить себе только с разрешения "натурщика". Которого, понятное дело, я не получала. А если случалось, что наглела и рисовала - то ужасно стеснялась показывать кому-либо свои рисунки. Так, бывает, стесняются показывать фото одноклассника, в которого влюблены.Но однажды мне хватило смелости сесть и нарисовать Локи, да не так, как обычно, в графике - а цветными пастельными карандашами. Отчаянно пыталась передать тот рыжий цвет, что так запомнился мне по сну. Рисунок вышел неплох. Очень даже неплох. И засыпая, в тот вечер я изо всех сил думала лишь об одном: если Акура-Оу смог ожить, то почему Локи не может ожить, такой прекрасный и такой особенный? Вот бы он ожил, вот бы сошел с рисунка! Ах, как было бы здорово!

Утро обрадовало меня сюрпризом. Кто-то написал мне в личные сообщения в соцсети, и я открыла диалог, чтобы прочитать его. Каково же было мое удивление, когда в поле "отправитель" высветилось имя: Loki Laufeyson. Оно, как ни странно, было даже правильно написано."Привет. Благодарю, что вступилась за меня, - снисходительно писал человек с интересным ником. - Как же я рад, что хоть кому-то я и рыжим по душе. Вчера все комменты в группе прочитал. А весь конфликт-то из-за меня пошел!" Постойте. Какой еще конфликт? Напрягая память, я наконец сообразила, о чем он: накануне вечером умудрилась поругаться с какими-то оголтелыми фанатками марвеловского Локи, не желающими признавать мифологический оригинал. Было обидно, что люди не хотят и знать о том, с какого образа Марвел списывал своего йотунского принца. И было обидно за рыжих. А теперь мне пишет человек, выдающий себя за Локи. Причем не за распространенный американский суррогат персонажа, а за настоящего, о котором мало кто по-настоящему хочет знать! И, надо признать, весьма убедительно себя ведет. Должно быть, большой стаж ролевых игр.

Вот надо же было такому произойти на следующее утро после того, как я, засыпая, истово пожелала, чтобы любимый персонаж ожил! От осознания того, ЧТО, похоже, снова натворила, по телу пробежала дрожь. Вежливо ответив на благодарность, я поинтересовалась, почему он написал именно мне - ведь там еще несколько девушек защищали его. Локи, или, как он просил называть себя, для друзей просто Лофт (его второе имя согласно мифам) сообщил ровно, что я показалась ему наиболее понимающей, кроме того, просмотрев мою страницу, он заинтересовался мной как человеком. Заинтересовался! Надо же. Завязалось общение, и чем дольше я общалась с ним, тем больше понимала: ДА, ЭТО ОН! Это тот самый Лафейсон. Тот самый рыжий, которого я встретила во сне. Он даже прислал пару своих фото, на которых было видно лишь часть лица и волос, но этого хватало, чтобы заметить сходство с моим рисунком. Даже некоторая женственность черт, даже тонкая полуулыбка! Неужели... неужели мне удалось его воплотить?!

И наше общение пошло в гору. Лофт оказался на удивление деликатным и тонким мужчиной, но вместе с тем обладал и некоторой жесткостью характера, что очень импонировало мне. В нем восхищало все: и искрометный юмор, и тактичное внимание, и склонность к проказам. Он был настолько собой, тем самым Локи из мифов, и оттого мне как-то удивительно было слышать, что он нашел себе реальное тело на этой земле, живущее во вполне реальном месте, и даже обзавелся пушистой кошкой, скрашивавшей одиночество. Правда, тело ему не нравилось. Как и некогда Акура, он ворчал, что смертные тела чересчур слабы, бестолковы и некрасивы. Мечтал вернуться в свое. Но по каким-то причинам, которые не разглашал, сделать этого не мог и болезненно относился к вопросам на эту тему. И я перестала спрашивать. Тактичность Лофта вдохновляла на тактичность в ответ. Я обожала тактичных людей. И я обожала Лофта. Он удивительным образом появлялся именно тогда, когда был нужен, и отзывался даже на зов, обращенный в никуда в пустой комнате. Следил за моим режимом, но теперь уже лично - и я убедилась, что действительно бог хитрости и лукавства уже проявлял ко мне внимание и раньше. Правда, сам его соблюдать нужным не считал, но мой режим соблюдал неукоснительно, прогоняя спать не позже одиннадцати. Иногда, конечно, случалось, что смягчался и заговаривался со мной до полуночи, туманно повествуя о своих проблемах и переживаниях. Лофт демонстрировал потрясающую открытость в общении, но при том умудрялся остаться скрытным, загадочным и непонятным. И чем дольше мы дружили, тем волнительнее и приятнее мне было это общение, сколько бы километров нас ни разделяло. Вот это чудо, когда по твоей просьбе оживает целое божество! Без лишних прикрас, я влюблялась в Локи все больше и больше, и он, похоже, не был против, снисходительно просвещая меня, какую еду он больше любит и какие напитки предпочитает, чтобы я могла ему угодить.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

Через несколько дней эта история, которой я в тот раз постаралась не придавать внимания, получила продолжение. Привыкнув к долгим и частым исчезновениям Кровавого Короля, я уже не нервничала, что его третий день нет дома, а спокойно пользовалась его отсутствием: переписывалась по нетбуку с Ивановой. В очередной раз доставая ее разговорами про Локи. Перед этим разговором какая-то девушка в "Локиде" поведала про то, что ей приснился Локи и что такой сон можно "заказать". А мне, так как Локи больше не снился, снова хотелось увидеть его во сне. И я выспросила ту девушку, как сделать управляемое сновидение. Теперь хвасталась этим перед Ивановой, уверяя ее, что у меня все должно получиться. Правда, для того надо было, чтобы подруга неожиданно для меня в разговоре ни с того ни с сего и не в тему упомянула имя Локи, снабдив какой-нибудь откровенно бредовой фразой, и я планировала подписать на это Иванову. Она усмехнулась и обещала поспособствовать.

Утром, проснувшись, я сразу же побежала писать ей, чтобы сообщить: эксперимент не удался. Мне вообще ничего не снилось в ту ночь, пустая чернота. Однако, Наталья была совсем в ином расположении духа.

- Тут ТАКОЕ! ТАКОЕ-Е... - изумленно сообщила она. - Я теперь начинаю тоже верить во всякую мистику. Спасибо тебе с твоими управляемыми снами!

- Что случилось? - насторожилась я. Начало мне не понравилось. Что еще там могло случиться?!

- Представляешь, - взволнованно начала рассказывать Наташа. - Твой Локи приснился МНЕ!

- Забавно, - спокойно отреагировала я. Действительно, забавная накладка, совершенно не стоящая такой бурной реакции. - И что тебе приснилось?

- Ой, мне приснилось... мне приснилось, будто я праздновала день рождения, - взахлеб принялась вспоминать девушка. - И на день рождения ко мне пришел Локи. Он был рыжим. Проявлял ко мне внимание и даже до дома проводил!

Если бы я всерьез верила, что сны - это вторая реальность, сейчас мне стало бы ревностно и обидно. Но ведь сон - это всего лишь сон. Я улыбнулась:

- Мило. А мне вот ничего не приснилось.

- Да? Но постой, это еще не все, - более взволновано продолжила Наташа. - Там было и дальше. Мне приснилось, будто Акура-Оу пришел ко мне в облике рыжего котенка и говорил со мной!

Я молча позавидовала сну подруги, мне-то Акура-Оу никогда не снился, а ей уже несколько раз. Впрочем, именно поэтому ничего удивительного в визите Короля к Наталье не было. Что же ее смущает?

- А утром случилось кое-что интересное, - интригующе добавила девушка, - Он и вправду пришел ко мне!

- Кто, Акура? - не поняла я.

- Котенок! - хмыкнула Наталья. - Точно такой же рыжий котенок, сам пришел ко мне домой, пока дверь была открыта! Но я сразу поняла, что это правда он. Во-первых, такие же глаза, как у него были во сне. Он так на меня смотрит, ты понимаешь! И ведет себя ровно как твой демоненыш. Акура-Оу пришел ко мне в гости!

Мне показалось, что она очень рада этому событию.

- Да ну, чепуха какая-то, - не поверила я. - Разве стал бы он вселяться в котенка?

- Я не стала его выгонять. Хотела покормить. А он отказывался есть почти все, кроме персикового джема. Слышишь? Ты часто видишь котят, поедающих джем?

Действительно, нечасто. Сердце упало. Он... решился и ушел от меня.

Ах, так! Ну и пожалуйста! Ну и не больно-то было надо! У меня теперь есть Локи. Мой Локи, нежно подумала я. Мы с богом обмана в последнее время становились будто все ближе и ближе друг другу. При мысли о Лофте сердце начинало стучать чаще. Пусть себе этот рогатый негодяй валит, куда вздумается. Меня теперь есть кому избавить от одиночества.

И я решила забыть про Акуру, полностью переключившись на общение с Лофтом. Группа на время оказалась заброшена.

В тот вечер наша переписка с Локи начиналась самым привычным образом. Пара ничего не значащих фраз, он всегда писал мне первым, даже если я пропадала на несколько дней или подолгу не отвечала на сообщения, а потом слово за слово - и живой разговор тек ручьем, мягко доставая из глубин души тайны и чувства. Лофт рассказывал мне о том, как он провел этот день, пытаясь устроиться на работу, как вынужден в смертном теле делать вид, что учится в институте, иногда таскаясь туда для вида на занятия и терпя толпу глупых смертных женщин. О том, как выкурил на нервной почве целую пачку сигарет. И о том, как повздорил с любимым человеком.

- Постой, с любимым человеком? - ошарашенно застыла я. - У тебя... есть любимый человек?

- Ну да, - просто улыбнулся тот. - Уже давно. Сегодня катались вместе на мотоцикле. А потом вот повздорили.

- Но... - трудно было описать эмоции, обуревавшие мое сердце от этих слов. - Но ты никогда не рассказывал мне.

- Не рассказывал, - подтвердил Лофт. - А чего тут рассказывать? Он есть, и этого достаточно.

Изо всех сил пытаясь вести разговор как ни в чем не бывало, я поинтересовалась:

- И давно вы встречаетесь?

- Ну, уж не меньше года, - важно заявил бог огня.

Душа заныла. Не меньше года!.. Так все это время, флиртуя со мной, он и не собирался оказывать мне реальных знаков внимания, он просто игрался! У него была любимая женщина. Проклятье, но ведь он и не говорил, что свободен. Как я могла быть такой дурочкой?

Кое-как усмирив сердце, я заставила себя продолжить беседу на нейтральной волне, переключив тему на более отвлеченную. Однако разошлись мы прохладно: на душе остался осадок.

Трудно было не думать об этой ситуации. Однако, ничто не мешает ведь просто дружить! Да и как можно было купиться на мысль о том, что ты можешь быть интересна как девушка богу лжи? Кто ты для него? Пыль, смертное ничтожество. Пользуйся тем, что есть, мангака, и не заморачивайся на большее. А там, глядишь, он и передумает... кто знает.

Однако, это оказались не все сюрпризы, уготованные мне коварным асом. Он периодически продолжал слать мне свои фото, правда, ни на одном из них не было видно целиком лица или тела. А если и было, то смазанно и неясно. Следовало задуматься еще тогда. Но задумалась я только после того, как в одном из разговоров Лофт в очередной раз упомянул своего любимого человека:

- А мы опять поругались. Он плохо себя вел.

- Лофт, почему ты говоришь все время "он"? - подозрительно поинтерсовалась я.

- Потому что это "он", - спокойно пояснил тот. - Да, мне нравится мужчина.

- Ты... ты... - задохнулась я от осенившей меня догадки.

- И я не нахожу это странным, - снова интонация отчетливо обрисовала мне мягкую полуулыбку собеседника. - Ведь тело, которое я волей судьбы сейчас занимаю, женское.

- ЧТО?!

- Вот что, - мне пришло фото в сообщения. Я открыла его.

На фотографии было крупным планом лицо рыжей девушки. Да, верно, точь-в-точь как на моем рисунке, но немного более женственная. А улыбка, мимика - та же.

- Вот я, - сообщил Лофт.

Проклятье-е-е! Я догадывалась, что бог хитрости не упустит шанса обвести меня вокруг пальца. Но что он сделает это так изящно, жестоко и изощренно... ЛОФТ, В КОТОРОГО Я ВЛЮБИЛАСЬ - ЖЕНЩИНА!

Продолжать разговор я уже не смогла. Отключилась от интернета, откинувшись в кресле. Черт! Прав был демон, а я его еще не послушала и фактически прогнала своим поступком. Дура, вот как есть дура. По лицу потекли самопроизвольно ручейки слез. То ли от досады, то ли от стыда, не поймешь. Купилась, как школьница.

Шеи коснулось что-то холодное. Я вздрогнула.

- Ну что, убедилась? - насмешливо произнес знакомый голос. - Говорил же, что он кинет тебя. Терпеть не могу тех, кому нельзя доверять.

- Ты вернулся! - обрадовалась я и едва не кинулась на шею Королю, забыв, что он опасный и кровожадный дух, который одним движением мог бы перерезать мне сонную артерию, если бы захотел. Ну разве что малость бесплотный.

- А я и не уходил, - презрительно усмехнулся Акура-Оу, прошествовав к кровати и развалившись поверх клетчатого покрывала. - Все это время я был здесь, просто в своей незримой форме. И молчал. Я наблюдал за тобой и все ждал: когда же ты уже сообразишь, букашка, что тебя водят за нос? Но нет, ты позволила ситуации дойти до той точки, когда разочарования не избежать.

Он довольно засмеялся, и радость от встречи как рукой сдуло.

- Меня обманули, опозорили, а ты еще и смеешься?! - возмущенно закричала я, кидая в него первым попавшимся предметом - им оказалась книжка, которая пролетела сквозь демона, как будто там никто и не стоит. Он даже не поморщился.

- Потому что нельзя быть такой наивной, девчонка, - скривил Акура рожу и потянулся к нетбуку. - Дай, напишу что-нибудь, я по группе соскучился уже. Хватит со своими фальшивыми лямурами занимать мой нетбук.

"Вот, значит, как! "Мой" нетбук! Ну а ты тогда - мой демон." - Я тихонько прислонилась к нему, пока он не замечает, и вцепилась руками. Никуда больше не пущу.

Хотя, будто он меня спросит.

Глава 7. Демон и первое апреля.

Несмотря на глубокое разочарование, даже после всей злополучной истории с Лофтом я не смогла отказаться полностью как от любви к образу рыжего аса, так и от дружбы с ним. Вернее, с ней. Она была одним из немногих по-настоящему тактичных и деликатных людей, а это я слишком ценила, чтобы разбрасываться такими друзьями. Правда, уже понемногу начала отходить от бешеной, до потери пульса, влюбленности в Локи. В голову начало приходить понимание, что причина этой влюбленности самая банальная - мне просто очень нравятся рыжие. И это - не лечится.

То ли ирландцы были виноваты, то ли Локи, то ли поселившийся у меня рогатый проходимец - не определить. Рыжий - это ведь не цвет волос. Это состояние души! И у меня оно было самое что ни на есть рыжее! А тут еще вдобавок поэтическая тусовка, в которую я время от времени приходила почитать свои стихи, объявила тематический вечер, посвященный рыжим поэтессам, и как назло местом встречи назначила клуб-салон Канцлера Ги. Канцлер для меня была чем-то вроде кумира, песни которого сильно запали в душу. Это именно на ее концерт я ходила в день своего знакомства с Акура-Оу. Поэтому попасть туда в качестве выступающего, показать Канцлеру свои стихи казалось мне чрезвычайно заманчивой возможностью. Да я просто мечтала выступить на Рыжем бунте! Одна беда - рыжей я была только в душе. Мои волосы имели самый обыкновенный и неприметный темно-русый цвет лишь с небольшим отливом в рыжину, видным только на солнце. Иногда я пользовалась хной, оттенявшей их чуть сильнее, но на этом все. Едва ли этого хватило бы для бесплатного пропуска на сцену Рыжего бунта. И я отважилась пойти в салон красоты, где меня наконец покрасили в тот цвет, который соответствовал моему внутреннему состоянию... и обеспечил мне выступление.

Короля это лишь обрадовало. По его словам, чем больше сходства между Вратами и персонажем, тем легче такими Вратами пользоваться. И тем легче удастся вселиться. Он почти перестал пользоваться этой возможностью, поскольку необходимость понемногу отпадала - мой контроль за группой был уже не так уж нужен, нажимать клавиши демону чаще всего хватало сил и самому, однако возможность вселиться все равно держал про запас. Мало ли, пригодится! Меня возмущала сама мысль о долговременном пользовании моим телом, но пока все это было только на словах, и я не сильно беспокоилась. Это "Мало ли" может и вовсе не наступить.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

В голову ничего не шло. Поразмыслив, я переименовала свою страницу в соцсети в "Ивана Васильева" и поставила на аватарку фото симпатичного блондина с открытыми голубыми глазами, а после этого отправилась писать всем подряд в надежде, что кто-то купится и удивится "незнакомцу". Среди адресатов попалась и Наташа Иванова, которая как раз оказалась онлайн. Она мгновенно среагировала на розыгрыш, правда, раскусив меня почти сразу, и пожаловалась, что ее первое апреля проходит как-то уныло. Я, из последних сил выдерживая роль обаятельного Ивашки, в шутку предложила ей сходить с красавцем (то есть со мной) в кино. И неожиданно она согласилась. "Почему бы и нет? Все равно заняться нечем". "Ну тогда жди!" - загорелась я. В моей голове моментально созрел план. Ведь в кино-то ее пригласил Иван Васильев! Так и пусть она с ним встретится!

Похватав первую попавшуюся папину одежду, я выбрала то, что более-менее подходило мне по размеру и прилично выглядело. Брюки, рубашка, галстук, Свитер, пальто, шарф, сумка на ремне... Чего-то не хватало для полноты образа. Дело портила... женская прическа! Ну конечно же! Присмотревшись к своим рыжим встрепанным волосам, я взяла гель и аккуратно "зализала" шевелюру назад, для верности прихватив тонким черным ободком-пружинкой.Вот теперь я выглядела вполне мужественно. Прекрасно! За полчаса выходя из дома, попутно забежала в палатку с цветами и купила розу. Образ галантного джентльмена, спешащего на свидание, был завершен. Интересно, узнает ли? Она ведь и рыжей меня еще не видела. И ничуть меня в тот момент не смутило, что в моей голове снова появились какие-то несколько чужие мысли. Слишком была занята розыгрышем. А надо было бы обратить внимание.

Потому что потом демон начал откровенно куролесить.

Стараясь ничем не выдать своего присутствия в моем теле, он тем не менее ухитрялся незаметно мной управлять. Наташа и впрямь опешила, когда к ней подошел незнакомый рыжий мужчина и буквально всучил пышную розу. Циничный и веселый кавалер без стеснения подхватил ее под ручку и под ехидные шуточки потащил к кинотеатру. Мне оставалось лишь, забившись в угол, паниковать! Когда на пару секунд удалось-таки вырваться из-под власти шалящего напропалую Короля, поспешила предупредить Наташу:

- Наташа, это я! Не обращай внимания, видишь ли... тут такое дело...

- Да узнала я тебя, узнала, - усмехнулась она. - Все в порядке, это же первое апреля! Тебе отлично удаются розыгрыши!

О-о, дааа! Если бы ты знала, дорогуша, что вот сейчас, обнимая тебя за плечи, я не играю! Вернее, играю не я! И вернее, он-то как раз совершенно не играет, он просто взял и приперся на свидание с девушкой, наглейшим образом воспользовавшись моим телом! Ох, Акура-сама... смотри, не зайди слишком далеко.

Потом мы оказались в кинотеатре. Выбрав первый попавшийся сеанс какого-то семейного фильмеца (Король поморщился, но ответил Наташе что-то вроде: "Так и быть, женщина, ради компании готов посмотреть и эту ерунду!"), заняли места в зале и дождались, пока начнется фильм. Я смотрела его с интересом, очень люблю доброе семейное кино. А вот Король... боги, да он не переставая отпускал какие-то ехидства, говорил гадости в адрес героев и их "сопливых" романтических отношений, подкалывал Наталью... она в ответ ничего не говорила, только пыталась так же отшучиваться и как-то очень уж странно поглядывала на меня. А еще этот гад обнимал ее моей рукой и нес разные скабрезности! И что она теперь обо мне подумает?!

Выйдя из кинотеатра, Акура-Оу заявил Наташе, что фильм был чересчур сопливый, но в целом он доволен визитом. И сообщил, что хочет жрать. Да, вот именно так и сообщил. Усмехнувшись, девушка предложила куда-нибудь зайти, морально готовая к такому повороту событий, хоть и посмеялась, что, мол, "настоящий мужик". И тут-то нас ждало препятствие. Сеанс был вечерний, и к концу фильма большинство забегаловок уже позакрывалось. Мы обегали весь район, прежде чем нашли какую-то пиццерию, куда и завалились. Король о манерах, казалось, позабыл вовсе: он наплевал на поданные официантом вилку с ножом и ел пиццу так, громко чавкая и облизывая пальцы. Кошмар!

Наконец, насытившись - как пиццей, так и общением с Натальей, екай в моем теле взглянул на часы.

- Почти полночь, - констатировал он. - Пора по домам.

- Что ж, как скажешь, - прищурилась Наталья, разглядывая меня. - Идем.

Он подхватил ее вещи, помог надеть плащ и вывел на улицу, вновь пихнув в руки чуть не забытый в кафе цветок. Мы зашагали к метро. Остановившись у входа, Акура хищно улыбнулся девушке:

- Ну что, вот и кончился этот вечер, девчонка. Надеюсь, тебе понравилось? Я бы и до дома тебя проводил, но что-то спать уже охота.

- Да брось ты, - добродушно ответила та. - Доберусь как-нибудь. Спасибо за вечер, он был отличным! Я не думала, что так здорово проведу первое апреля благодаря тебе...

- Прекрасно. Тогда - до следующей встречи, человек, - и тут ко мне вновь вернулась способность управлять собственным телом. Кажется, Акура-Оу улизнул, оставив нас с Наташей наедине.

- Ох, слушай, извини, что я тебе всякого наговорила! - поспешила я извиниться, пока Наташа еще не развернулась и не пошла домой. - Это была не я! Ну, то есть не совсем я...

- Я поняла, - пронзительно посмотрела на меня подруга и стиснула покрепче розу в руке. - Передай ему спасибо за розу. Сейчас приду домой, поверчу ею перед своим "Томоэ" - пусть думает, что у меня кто-то появился. Хоть немного поревнует, ха-ха!

- Передам, - кивнула я. - Точно все нормально?

- Да. Кое-кто у тебя тот еще проказник, - подмигнула мне Иванова.

Грр, о да! Это точно, тот еще!

- ну ладно, я пошла. Удачи тебе! Не ругай его, мне все понравилось! - многозначительно улыбнулась девушка. - До встречи в сети!

- И тебе удачи, - ответила я. Она зашагала прочь. И как-то мне стало даже одиноко от мысли, что сейчас нужно одной ехать домой в безлюдном метро.

Прийдя домой, я напустилась на демона, как ни в чем ни бывало развалившегося перед нетбуком и что-то строчащего в группу:

- Ты что творишь, гад ты рогатый? Спасибо Наташе, что она обо всем догадалась и все верно поняла! И вообще крупно повезло, что я шла разыгрывать Наташу, а не кого-то другого!

- Ну ничего же не случилось, - пожал плечами великий и ужасный екай. - Зато ты реалистично сыграла свою роль.

- Дааааа, еще как реалистично! - сердито протянула я. - Ну вот что. С сегодняшнего дня я запрещаю тебе в меня вселяться.

- Пф, напугала, - ощерился острыми зубами он, отрываясь от монитора. - Захочу и буду вселяться, ты мне не указ. Зная истинное имя человека, демон получает над ним власть.

- Так же, как и наоборот, - продемонстрировала я такую же улыбку-оскал в ответ. За то время, что он более-менее мирно обитал у меня, я понемногу начала штудировать книги по эзотерике, дабы знать, чем защититься в случае чего, потому что настроения у Кровавого Короля случались очень кровавые. - Зная истинное имя демона, человек получает над ним власть. Вот только, рыжий-бесстыжий, я-то твое истинное знаю, а ты мое - нет.

- Как это так? - фыркнул Акура-Оу. - Ты же сама представилась мне, не так ли, Райде?

Я кивнула. Было дело. Когда Король только поселился у меня, разумеется, он спросил, как меня называть. А я... подумала и почему-то не рискнула говорить ему свое настоящее имя. Как оказалось, правильно сделала, что назвала вместо паспортного и христианского имени свой устоявшийся творческий псевдоним, с которым уже сроднилась, как со вторым именем. Акура-Оу искренне считал, что меня зовут именно так, благо что из моей головы он мог позаимствовать лексикон или прочитать временами мысли, но не мог достать никакие воспоминания.

А то бы был вообще ахтунг.

- Представлялась, да. Только не настоящим именем, дружок.

- Ах, ты, обманщица! - разозлился демон не на шутку. - Если бы я только знал, я бы задушил тебя сразу, после того как...

- Утихомирься, - я поставила перед ним банку с персиками. - Я сделала это в порядке самозащиты. Никогда не знаешь, чего ждать, когда имеешь дело с таким могучим и всесильным духом, как ты. Не волнуйся, я не собираюсь прогонять тебя или причинять какой-либо вред. Но если ты еще раз без разрешения в меня вселишься... я воспользуюсь своим преимуществом. Дома вселяйся сколько угодно, пока никого нет, но при друзьях даже и не смей вылезать, понятно? Не хочу, чтобы твои слова и поступки принимали за мои. Я - это я, ты - это ты.

- Нет, мангака, ты - это я, а я - это ты. Просто ты это еще не понимаешь, - нагло прищурился Акура и вгрызся в любимое лакомство, потеряв всякий интерес к дальнейшему разговору.

Ну, это мы еще посмотрим.

Глава 8. Демон находит друзей.

Возможно, первое апреля и могло бы получиться более веселым, если бы в группе было больше подписчиков, которые заметили бы "Дневник ванильки" и оценили бы тонкий королевский юмор. Однако до сих пор все чем мы могли похвастаться - это две Натальи да я. Короля, казалось, уже и не напрягала такая ситуация. Он спокойно относился к этому и даже особенно не пытался заниматься какой-либо рекламой сообщества или массовым приглашением друзей, по-видимому, считая это ниже своего достоинства. Я и не лезла. Меня все устраивало. Жизнь наконец начала приобретать некий размеренный и устойчивый темп, а все внимание демона по-прежнему доставалось мне, пусть и перепадало по большей части в виде пинков и недовольства моей бесполезностью-беспомощностью. Дневник Демона был в такой же мере моим домом, в какой он был домом для самого Акура-Оу. И пусть в нем было пусто - но в нем всегда можно было побыть самим собой.

Так продолжалось еще недолго. В один прекрасный день меня оторвал от методичного выполнения домашнего задания по манге гневный возглас моего потустороннего жильца:

- Мерзкие насекомые! Да как они посмели! Неслыханное издевательство!

- Что там еще? - нехотя откликнулась я, откладывая карандаш. Честно говоря, медитативное рисование за сегодняшний раз прерывалось уже раз двадцатый, если не тридцатый, и о сосредоточении можно было забыть. Но все же...

- Ты только полюбуйся! - мне под нос ткнули мой нетбук с моей же страницей. - Как они могли это так перевести?! Криворукие тараканы! Да я им головы поотрываю и на стены вместо украшений развешаю!

Браузер был открыт на странице группы в соцсети, посвященной "Камисаме". На стене группы красовалась запись: "Акура-Оу (Кровавый Король). Информация о персонаже". Хмыкнув, я стала читать... и едва сдержала нелепое хихиканье, так и рвавшееся наружу. По-видимому, текст переводили прямо с японского в Google-переводчике. Помимо всего, он изобиловал орфографическими ошибками и странными грамматическими конструкциями. Так, если верить записи, Король в свое время "сеял хаус по миру", "был партнером Томоэ", "Долгое время обнимал Нанами", "Находился на теле Кирихито". А служили ему так и вовсе - не шикигами в масках кошек, а кошки в масках шикигами! Словом, не загоготать под конец чтения горе-перевода оказалось трудно даже несмотря на то, что гнева Акуры я все-таки побаивалась, каким бы бесплотным он ни был. Ограничилась тем, что, не сдержавшись, прыснула на особо смешном моменте.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

На следующее утро, зайдя в группу, поначалу я решила, что то ли еще сплю, то ли поймала хорошенькие глюки. В графе "подписчики" виднелась цифра "15". Ох ты ж мать! Довольный до ушей Кровавый Король расхаживал по дому, самодовольно лопая персики, явно погруженный в какие-то свои очередные задумки.

- Как тебе это удалось?! - не сдержалась я. - Ты что, заплатил за рекламу сообщества?

Тот лишь расхохотался.

- Да ничего я не делал, глупая букашка. Они сами пришли!

- Да ладно? - прищурилась я. - Месяц не ходили - и вдруг сами пришли?

- Ну а что такого? Моя популярность растет. Это закономерно, - без тени сомнения в себе пожал плечами Акура-Оу. - Или ты считаешь, что я недостаточно привлекателен?

Так я точно не считала. Если уж положить руку на сердце, в последнее время я стала замечать за собой, что черты демона перестали казаться мне пугающими и резкими; он по-своему был красив и притягателен. Но об этом было лучше не думать - щеки сами вспыхивали, и внимательный Король, замечая мои необъяснимые покраснения, начинал издеваться, называя меня "томатом", "лихорадочной" и другими, нередко обидными прозвищами. Хватало и того, что Наташа Иванова стала подкалывать на тему "Райде и Акура - сладкая парочка". Хорошо, что этого не слышал сам Король, а то бы меня точно придавили, как таракана.

- Конечно, привлекателен, - выдавила я из себя неохотно. - Но все-таки этот "демографический взрыв"... как-то странно. Должна же быть причина! До второго сезона аниме, где ты появишься, еще нескоро...

- Ну не знаю. Может быть, репост увидели? - предположил Акура, сосредоточенно прокалывая крышку второй за сегодняшнее утро банки с консервированными фруктами. В последнее время на покупку персиков для этого ненасытного, хоть и бесплотного брюха уходила мало что не треть зарплаты. И куда в него только лезет? Как вообще он без тела может есть?! Да еще в таких количествах... вот ведь персиковая плодожорка!

- Репост? Какой репост? - рассеянно отозвалась я, задумавшись о физическом объяснении способности духа поедать материальные объекты.

- Со вчерашней дури. Ты еще сказала, что виноват переводчик. Я сделал репост этой нелепой записи в дневник и прокомментировал каждый пункт. Чтобы букашки не входили в заблуждение, читая этот бред.

- И что ты там написал? - заинтересовавшись, я потянулась к телефону и с него открыла страницу. Начала читать...

Уже на третьем пункте досмеялась до слез. В Короле внезапно открылся недюжинный талант комментировать чужие ошибки так, что начинал душить гомерический хохот. Более того, группой он все же не ограничился и разместил в сообществе-источнике на стене ссылку на свой пост. Ах вон оно что...

- о... ты молодец, - только и нашлась, что сказать.

Я не ожидала, что он все-таки последует совету, пусть и по-своему.

- А ты думала, я безмозглый и не соображаю? - усмехнулся Акура. - Ты когда сказала про то, чтобы написать в то сообщество, я сразу смекнул, что это прекрасный способ привлечь внимание. Главное - правильно все повернуть и расставить все акценты. Тем более, тем "простым подписчиком", прорекламировавшим наше сообщество, была ты!

- Ты... - ахнула я. - Ты пользуешься моим аккаунтом, чтобы беспалевно рекламироваться?! Ну ты!...

Екай ощерился в довольной ухмылке.

- Думала, я просто так свой аккаунт не завел до сих пор? С твоего гораздо удобнее творить все, что я захочу. Никакой ответственности и всему есть оправдание: человечишка играет в ролевую игру. Вы же любите это, русские хикиккомори. Я заметил. В крайнем случае спишут на сумасшествие - как и все "твои" действия.

Только сейчас я начала осознавать в полной мере, с каким коварным и жестоким существом имела глупость связаться. Я как прикрытие?! Вот уж придумал! Нестерпимо захотелось поколотить рыжего. Останавливала только мысль, что задушить в ответ или проколоть мне полуосязаемым когтем артерию он вполне способен.

Проклятье!

- И что теперь? - обреченно вздохнула я, понимая, что развитие группы обрушит тот хрупкий комфорт нахождения в ней, который установился в последнее время и что следует ждать каких-то нововведений. Возможно, для меня нежелательных.

- Как что? - поднял бровь Акура. - Дела идут прекрасно! У нас появились букашки, заинтересованные именно во мне и знакомые с мангой. Наконец-то меня будет рисовать не только одна жалкая бесполезная недомангака!

- Хм! - ему всегда удавалось подобрать ровно такие эпитеты, чтобы мне стало действительно обидно. - Радуйся, что хоть я тебя рисую! Могла бы этого и не делать. Тем более что ты у меня плохо получаешься.

- Что верно то верно, - не моргнув, согласился демон. - Зато у тебя должно вполне получиться подбирать материалы для группы, пока я буду общаться с фанатами.

"Фанатками", - мысленно поправила я, потому что среди наших новых подписчиков были исключительно девушки.

- Вот как? Значит, ты теперь нагрузишь меня по полной?

- Ха ха ха! - от души рассмеялся Король. - По полной? О, нет, насекомое. Это еще далеко не по полной. И будь рада, что пока у нас всего 15 читателей. Когда их будет больше - у тебя действительно будет работы невпроворот. И не забудь, что ты еще должна меня рисовать, иначе мне будет не хватать сил.

Настроение, поднятое было интересом публики к нашей группе, стремительно понеслось вниз. Чем дальше, тем все больше я превращалась в какого-то слугу интересов Короля, и тем обиднее мне это казалось. Поджав губы, я удалилась, всем видом показывая свое отношение к ситуации. Спорить и ругаться сил не осталось, тем более что с НИМ это бесполезно.

Король и бровью не повел.

Глава 9. Демон и художница.

Так началось развитие группы. Конечно, нельзя сказать, чтобы все новоприбывшие как один были активны, но пара-тройка комментариев время от времени появлялась. Отныне не только Персик с Ивановой читали наши записи. И, да. Работы у меня прибавилось. Теперь моей задачей было искать новые арты с Акура-Оу, которых в сети было мало и появлялись они довольно редко - все-таки большая часть фанатов смотрела аниме, но не читала мангу, а в аниме до арки с Королем дело еще не дошло. Так что его немногие знали, а кто знал - не все любили. На данный момент хоть он и проявил себя двояко, но по развитию сюжета все-таки выходил злодеем, появлялся редко и с видом сверхвысококлассной суперзвезды, которой вообще незачем заморачиваться на число фанатов. Примерно в таком же стиле обитал Акура-оу и у себя в группе. Его абсолютно не волновало, слушает ли его кто-то или нет, есть комментарии от свежеприбывших или нет. Хотя исправно отвечал на комментарии - это единственное, в чем Король выдавал свое нежелание потерять подписчиков. По-прежнему ругался по мелочи с Ивановой, а теперь еще иногда и со мной - я стала чаще выходить в группу с мобильного и периодически отвечала на его комментарии, что зачастую оканчивалось забавной перебранкой или чем-то подобным. Это очень веселило новых подписчиков и в некотором роде привлекало внимание, заставляя их верить в то, что этот Акура-Оу, возможно, и настоящий. Но демон все равно оставался чем-то все время недоволен и на заинтересованных "букашек" внимания обращал меньше, чем на мошкару, слетавшуюся на вскрытые банки с персиками.

Как-то я даже укорила его в таком небрежном отношении к немногочисленным и единственным подписчикам. На что самодовольный екай презрительно ответил:

- Что мне с этой кучки смертных? Они ведь видят во мне всего лишь яркую картинку. Ты думаешь, им впрямь есть дело до тех мыслей и переживаний, что я изливаю на стене? Отнюдь. Для них это просто красивые посты, которые можно разодрать на цитатки. Ни один из них реально не понимает моей истинной сути.

- А ты даешь им шанс понять? - поддела я.

- Это всего лишь люди, - пожал плечами Кровавый Король. - К чему стараться? Вы слишком глупые, трусливые и зацикленные на себе создания. От вас бесполезно ждать настоящего понимания, вы трясетесь за свои жалкие шкуры и плюете на окружающих. Такие слабые и бесполезные существа годятся только для развлечения.

С одной стороны, мне стало обидно за себя и за свой вид. И можно было возразить, поспорить с ним, но... ведь он был чертовски прав. Ждать понимания от людей я тоже давно отчаялась. Я убеждала Акура-Оу в том, во что не верила сама. Сколько раз меня слушали лишь для вида? Сколько раз мои же слова оборачивали против меня? Сколько раз прикидывались друзьями, таковыми не являясь? Демон хотя бы не делал вид, что ему интересны мои проблемы и я сама, не вводил в заблуждение, чтобы потом разочаровать. Если что-то не нравилось Королю - так в глаза правду-матку и рубил, невзирая на возможную реакцию. Очевидно, такого же отношения ожидал он и к себе. Я могла его понять. Вздохнув, оставила демона в покое. Пусть поступает, как считает нужным.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

На контакт с Настей мы вышли очень быстро. Сперва переписывались в комментариях, обсуждая, конечно, Короля и его мысли вслух на стене сообщества, а затем, поняв, что общение идет в гору, перешли в личку. Она оказалась действительно хорошей, свойской девчонкой лет 16, с массой талантов и примерно такой же усидчивостью, как у Короля. Они вообще были заметно похожи по характерам - оба взрывные, эмоциональные, всегда уверенные в своих силах (порой излишне) и рисковые. Вместе с тем у нее было отличное чувство юмора и большая любовь к Королю как к персонажу. Мы быстро нашли общий язык. И неприлично быстро для такой разницы в возрасте подружились. Я по-белому завидовала ее рисовке, Настя действительно умудрялась выхватить из образа Акура-оу ту грацию, хищность и сексуальность, которые привлекали ее в нем. Немудрено, что Акура-Оу ее арты нравились намного больше, чем мои кривые и пресные попытки его изобразить. Он буквально влюбился в рисунки Насти с первого взгляда. Несколько недель мерзавец зудел над моим ухом почти бесперерывно о таланте новенькой, заставляя сгорать от стыда собственной бесполезности. Мне постоянно ставили в пример Настю, утверждая, что она намного более: толковая, талантливая, умная, тактичная, отзывчивая, милая, дружелюбная, готовая помочь... список достоинств можно продолжать бесконечно, потому что Акура-сама сравнивал нас буквально во всем, и исключительно не в мою пользу. Хоть я и была согласна с этими утверждениями, действительно считая Настю отличным другом и талантливым человеком, однако тыканье мне в нос чужим примером начинало порой откровенно доставать. Однажды я не выдержала и вспылила:

- Раз Настя вся такая замечательная, так почему б тебе теперь не поселиться у нее? Что ты у меня-то, "плохой и неправильной", ошиваешься?

Король помрачнел.

- Анастасия-сан - не врата, - ко всем подписчикам он обращался всегда по полному имени и с именным суффиксом - одна из японских привычек, вынесенных из родного мира. - Я не могу нормально воплощаться далеко от своих врат. А мои врата - это ты, хочу я или нет. Вот и приходится терпеть такое бесполезное и глупое существо!

Он криво усмехнулся, с оттенком презрения глядя на меня. В эту минуту мне стало досадно и обидно... что я такая "бесполезная и глупая". Что этот гад не может переехать к другому человеку. Что, в конце концов, я вообще существую на этой земле!

Но главное - что для Кровавого Короля теперь есть некто, лучше и полезнее, чем я.

- Вот как, - губы сами собой изогнулись в скептической ухмылке. - Бедненький ты наш, несчастная жертва обстоятельств! Что ж, обрадую тебя. Переезжать вовсе необязательно, чтобы толковый человек смог тебе служить. Ты вполне мог бы снять часть обязанностей с меня и возложить на Настю.

- То есть? - заинтересовался екай.

- То есть, например, дать ей какую-нибудь должность. Например, "искатель картинок по теме". Или "администратор группы". Ну а я тогда можно наконец займусь своими делами и не буду следить за твоей группой вместо тебя?! - последние слова я практически рявкнула, чувствуя, как больше не могу сдерживать чувства, которых не испытывала даже в детстве, когда мои одноклассники и товарищи почти поголовно столкнулись с ними: обида, зависть, комплекс неполноценности, ощущение себя ненужной, плохой, практически безнадежной. Так бывает, когда мама или папа постоянно ставят тебе в пример твоего хорошего друга-одноклассника, который "во всем-то лучше тебя: и оценки у него хорошие, и поведение не в пример, а еще он на конный спорт ходит и по музыке на конкурсе золотую медаль выиграл, а ты, балбес..." и далее по списку. Прежде мне было этого не понять: мои родители всегда гордились мной, в школе именно я была тем самым "хорошим другом-одноклассником" своих товарищей и это меня всем тыкали в пример. Вплоть до того, что по окончанию школы моя мама настояла дать мне вместо золотой медали серебряную - дабы не возгордилась по жизни. Да и родители у меня были хорошими, они никогда не стали бы тыкать мне кого-то в пример. А еще все чертовски легко давалось и моими рисунками, будь они даже нарисованы левой задней, всегда все восхищались. Предлагали работу в журналах. Звали в конкурсы, но было некогда - олимпиады по естественным наукам жрали много времени и сил.

Но теперь... Скрипя зубами, я в полной мере ощутила ведро ледяного презрения, которым окатывают иные родители своих непутевых чад. Акура-Оу посмотрел на меня сквозь прищуренные веки, и только на миг в них промелькнуло что-то вроде: "А ты не так уж и безнадежна". Но вслух он такого не сказал.

- Прекрасная мысль, - Хмыкнул антигерой "Камисамы". - Почему бы, действительно, и нет? Я правда дам ей должность. Скажем, Придворная Художница. А что, звучит! Пусть она рисует меня вместо тебя. Я изумительно у нее выхожу. А чтобы не грузить девчонку лишней работой, чтобы она успевала рисовать - остальную часть работы по группе пока будешь выполнять ты. Ха-ха! Я знаю, ты не откажешься, тебе ведь это так нравится!

И, довольный своим решением, Акура-Оу рассмеялся и вышел, оставив меня возмущенно открывать рот в попытках не задохнуться от чьей-то наглости и бесцеремонности.

Что ж, подумалось в какой-то момент. Зато у него появился понимающий человек и ему станет немного легче. А у меня появился прекрасный друг. Все детство не испытывала гадких чувств типа зависти и комплексов? Так почему я должна испытывать их теперь? Любое чувство внутри можно раздавить, в этом я была уже совершенно уверена - с тех пор, как удалось перестать страдать, выслушивая радостные истории Лиса о том, как он со своей нынешней девушкой счастливо проводит время. Я теперь радовалась за него. Наверное, это потому, что теперь у меня появилась куча дел и мне стало не до тоски о прошедшей любви...

Значит, будет и не до комплексов.

Глава 10. Демон рисует портрет.

Жизнь в группе как-то сразу пошла в гору после появления Художницы. Отныне к записям регулярно появлялись ее комментарии, частенько перераставшие в развернутые и пространные беседы с Королем, в которые он с удовольствием погружался, найдя в Насте понимающую душу. Ее же восхищали кровожадность и резкость характера Акура-Оу. Ну а я... я иногда вставляла свои пять копеек и в целом оставалась этим вполне довольна. Глядя на Настю, периодически начинали проявлять внезапную активность и другие подписчики, до того молчавшие. А Король... Король чуть меньше стал похож на приготовившегося к защите дикобраза и все меньше отталкивал от себя, мирные и почти дружеские беседы между нами начали входить в норму. Хотя, конечно, относились ко мне по-прежнему: "Подай, принеси, пошла вон - не мешайся". Но в этом отношении уже стал проглядывать оттенок человечности. Наверное, спасибо за это стоило сказать Насте, отогревавшей понемногу заледеневшую до абсолютного нуля по Кельвину душу екая. Или тому, что она как-то велела Акуре беречь меня, видя, как я из шкуры вон лезу, чтобы выполнить все его поручения и как умею (пусть не идеально) поддержать. Наверное, он прислушался, потому что отношение ко мне действительно начало немного меняться.

Так, изредка и совсем по мелочи мне теперь оказывали незначительную помощь, а любые поездки и прогулки почти всегда сопровождались незримым присутствием демона, который, экономя силы и скрываясь от посторонних взглядов, "на выход" принимал свою невидимую форму. Мне он объяснил это тем, что ему необходимо сохранять контроль над группой даже во время моего пребывания где-нибудь на поэтическом вечере. Правда, на работу за мной я ему таскаться строго запретила - иногда рыжий терял контроль над своей невидимостью и мог проявиться, что не лучшим образом сказалось бы на психике моих коллег и студентов. А вот когда речь заходила, например, о поездке к бабушке по папиной линии в подмосковный городок, его присутствие вполне допускалось. Дедушка на время моего приезда как правило исчезал, дядя с женой и сыном по большей части пропадали в городе жены, а сама бабушка плохо видела и еще хуже слышала, поэтому едва ли отличила бы рогатого субъекта в черном плаще от одного из своих сыновей. Правда, характер у бабушки был... довольно веселый. Учитывая, что она была уже несколько лет серьезно больна и вдобавок имела проблемы с головой, это приносило особенно острые ощущения. Бабуля могла названивать каждые 5 минут (учитывая, что абонент с ней уже недавно поговорил и все уладил), плакаться о своем одиночестве, хотя одну ее оставляли только на время, пока дедушка ездил на работу; слезы плавно перетекали в агрессию и обвинения в адрес близких, обычно беспочвенные, и легкую (а иногда и не очень) паранойю, а затем в лучшем случае все это сменялось навязчивыми нелепыми советами или просьбой помочь дозвониться до знакомой, которую к слову уже успела достать слишком частыми звонками. В худшем - дело оканчивалось истерикой. При личном общении ко всему этому еще добавлялась необходимость выполнять роль сиделки: хотя бабушка в принципе еще могла ходить и что-то делать самостоятельно, она предпочитала получить помощь. И ужасно капризничала, вплоть до скандала, если даже мелкая помощь срочно ей не оказывалась. Словом, выходные в компании моей бабули, при всей любви к ней и ее ко мне, порой превращались во что-то ужасное.

Но передо мной забрезжил огонек надежды, когда Акура-Оу внезапно изъявил желание составить мне компанию. В тот день позвонил дедушка и как всегда в авральном порядке попросил срочно приглядеть за бабушкой несколько дней, пока он съездит на дачу - сделать весенние посадки. Отказаться я не могла - кто кроме меня согласится терпеть бабушкины закидоны? Я была единственным членом семьи, с кем она почти не ругалась и в чей адрес от нее обвинений почти не бывало. Как-то нам удавалось найти общий язык, когда другие на нее просто срывались. Но от этого лично мне было не легче напрягать все свое терпение, чтобы вынести роль сиделки. Поэтому, услышав новость о том, что единственные в этом месяце нормальные выходные придется провести по-онегински ("печально поднося лекарство"), я по-японски лучезарно улыбнулась, скрывая напавшее уныние, и мило ответила: "Да, конечно, я посижу". После чего повесила трубку, села на стул и впала в глубокую депрессию.

Увидев, что я сижу мрачнее тучи, Король, в тот момент проходивший мимо, притормозил и пристально всмотрелся в мое лицо. Нечасто я бывала в таком ужасном расположении духа. Однако, заговаривать не стал, пошел дальше. Через некоторое время екай отправился обратно, сделав свои дела, и снова притормозил: чернющая аура, окутывавшая его помощницу, кажется, стала еще чернее. Акура-Оу покачал головой, но снова ничего не сказал, сделав вид, что его абсолютно не интересуют проблемы смертных. И снова прошел мимо. На третий раз любопытство все-таки взяло верх:

- Ну и чего там у тебя за трагедия, букашка? Сдох любимый зверек?

Любимый зверек не сдох, кошка просто предпочитала держаться подальше от существа, источавшего загробный холодок и атмосферу ужаса. И в данном случае этим существом, как ни странно, был не Король, а я.

- Ничего особенного, - буркнула я злобно и отвернулась. Ему-то какая разница? Не ему же возиться с капризной бабулей. Хотя... конечно, на это время Его Величество останется без возможности использовать мое тело. К этому он изредка все еще прибегал, когда сил, накопленных от фан-артов, не хватало на полноценное воплощение. И сейчас как раз был период между главами, в которых сюжет переключился на линию главных героев. Акуру рисовали мало и плохо, и временами ему требовалась моя помощь, чтобы обеспечить возможность печатать посты на нетбуке. Кроме того, уезжая, я теперь выходила со своего профиля или забирала нетбук: несколько достало то, что Король отвадил всех парней, желавших со мной познакомиться, высмеивая и грубя им от моего лица. Тролль из рогатого был знатный - он умел опустить человека ниже плинтуса так, что тому и сказать в ответ было нечего. В итоге личная жизнь моя окончательно забуксовала, что не могло радовать. Да и знакомые стали сетовать на "мою" излишнюю резкость в общении и странное поведение, так что я предпочитала ограничить хулигана в возможностях, покуда он не добрался, например, до троллинга моих студентов или до полного распугивания только-только наклюнувшихся товарищей.

Поэтому, сочтя в итоге, что все же Акура-Оу стоит это знать, я нехотя сообщила:

- К бабушке еду на три дня, всего-то.

- А выглядишь так, будто тебе предстоит ехать в самые темные уголки Ёми, - хмыкнул екай.

- Ну... оно примерно так и есть, - кисло усмехнулась я и подперла подбородок рукой, вяло разглядывая пейзаж за окном. Пейзаж тоже наводил уныние и печаль - небо затянула пленка мутноватых облаков, и погода была невнятной, душной и приносящей муторную тоску, очерчивая в легкой дымке темные тени деревьев, еще не покрывшиеся листвой.

- И в чем проблема? - сложил руки на груди дух, явно сочтя меня капризулей и нытиком.

- Ни в чем. Для тебя - ни в чем. Разве что остаешься без интернета на несколько дней, - все-таки надо такое сообщить, пусть знает.

Разумеется, недовольству Короля не было предела:

- Что значит - "остаюсь без интернета"?! Ты очумела, мангака? У меня практически не осталось сил для воплощения. Как я по-твоему подтолкну поклонников меня рисовать, если не смогу выйти в сеть? Я даже по снам сейчас не могу ходить, от врат не отойдешь совсем! А ты тут собралась... никуда ты не поедешь.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

От бабушки я и впрямь в этот раз ехала в куда лучшем настроении, чем обычно. Да и Акура невероятно повеселел, когда позвонил дедушка и сказал, что я могу отправляться домой, так как он скоро подъедет. Конечно, гроза екаев не преминул желчно выплеснуть все свои впечатления по пути домой, но с каким же восторгом вцепился дома в нетбук, в персики и в излюбленное кресло! А от его хорошего настроения радостью заразились и подписчики, еще больше отогрев атмосферу в Дневнике Демона.

И с тех пор наше общение как-то заметно потеплело. Мы, конечно, все еще ругались, порой громко и бурно, но колючего презрения во взгляде Короля заметно поубавилось, да и я перестала так сильно его бояться. Даже рисовать стала немножко смелее, пусть все еще не получалось. А наши ссоры казались окружающим милыми и забавными - из-за этого Наташа Иванова взяла дурацкую манеру без конца подкалывать нас на тему того, что "милые бранятся - только тешатся", а вскоре к ней присоединилась и Настя. Особенно их позабавил случай, когда нас с Акурой во время прогулки по довольно безлюдному бульвару в дождь (Король составлял мне компанию, поскольку устал торчать дома и жаждал приключений) подрезал и с ног до головы окатил из лужи какой-то неадекватный шофер. Естественно, Акура-оу смолчать не мог и кинулся к притормозившей у поворота "шестерке", собираясь устроить хаму веселую жизнь. Я, понимая, что сейчас будет ой-ой-ой, не нашла ничего умнее, как схватить его за подол плаща, чтобы удержать. В итоге "шестерка" быстро смоталась, а весь гнев царственного духа достался мне. Я, как учили в детстве, дала сдачи, поэтому домой мы оба пришли в мелких синяках. Король все еще дулся и не преминул об этом упомянуть в беседе с Настей, возразив на ее слова о том, что девушки - якобы хрупкие создания и их надо беречь, ну а я мстительно напомнила, что кое-кто мне не меньше синяков поставил. Глядя на нашу почти семейную перепалку, Настя с Наташей только посмеялись и посоветовали "беречь друг друга". Акура-Оу гневно фыркнул, но... отвечать ничего не стал. "Пусть себе думают, что хотят."

Видя, что его отношение ко мне и вправду изменилось, я тоже стала куда охотнее выполнять его поручения и заниматься группой. Даже протирать пятна сиропа за Королем уже так не раздражало. Служение из насильственного превратилось в добровольное. Приятно было сделать что-то хорошее и полезное для того, кто пусть хоть раз, но помог мне в быту. Кровавого Короля, похоже, тронуло мое рвение. В один прекрасный день, вернувшись домой после сложного мастер-класса по рисованию с настоящей японской мангакой, на который Король отправил меня чуть ли не как в бой, неожиданно морально поддержав в духе "да хватит уже трястись, все у тебя получится!", я внезапно обнаружила на своем рабочем столе нечто, отчего едва не упала челюсть.

Он тоже решил порисовать.

Рисовать Король не умел совершенно, тем дороже мне был такой подарок. Акура-Оу выбрал одну из моих фотографий, что были на нетбуке, старую - трехлетней давности, где я была окрашена в рыжий, и... нет, сильно мудрить он не стал. На портрет его, естественно, не хватило. Но криво пририсованные в Paint рога и уши выглядели мило и забавно. А ведь и правда... я пригляделась к получившейся картинке. Получилось действительно похоже на Короля. Надо же. Я никогда не задумывалась, что мы похожи не только внутренне. Кажется, я даже понимала, что он хочет сказать мне этим подарком.

"Я это ты, а ты это я".

Глава 11. Демон и ОЖП.

Несмотря на то, что Акура-Оу буквально питался рисунками поклонников, кое-что он все-таки не любил.

Он терпеть не мог, когда поклонницы рисовали его с собой. Ну или не обязательно с собой - с любой совершенно незнакомой ему девушкой, с которой по манге ему сталкиваться не приходилось. Короля беспокоило то, что нарисованное с его участием на картинке могло воплотиться, причем степень воплощения напрямую зависела от силы пера и таланта рисовавшего. И тогда ему пришлось бы в той или иной мере поучаствовать в нарисованных событиях и испытать ощущения на себе. А в любовные истории он втягиваться не хотел до тошноты. Терпеть не мог "мыльные оперы" и "лямурные сопли", и даже глядя на мою возню в попытках помириться с Лисом, кривил свою демоническую рожу в нескрываемом отвращении и брезгливости. Что уж говорить о любой попытке втянуть его в нечто подобное!

Да вот беда. Он это ужасно не любил... а вот фанатки, напротив, очень любили.

О себе такого я сказать не могла. Во-первых, меня очень вдохновляло трогательное отношение екая к богине, которое только-только затеплилось в его жестоком сердце, пусть он и тщательнейшим образом это пытался скрыть; во-вторых, трепетно относилась к свободе воли персонажа и не считала возможным выдумывать ему пару (да и не придумывалось как-то); в-третьих, представить с Акурой себя... это было бы уже слишком. Мне за такое попросту открутили бы голову, несмотря на то, что в группе то Наталья, то Настя без конца нас подкалывали и призывали друг друга беречь. Для Акура-Оу я была слишком жалким насекомым, чтобы ему вообще пришло в голову обратить на меня внимание как на женщину. С его точки зрения, оскорблением было бы уже предположить нечто такое. Ну а я... до сих пор болезненно реагировала, когда кто-то посторонний видел мои рисунки с Королем и поспешно прятала их подальше, стесняясь сама не зная, чего. Куда там нарисовать себя рядом с ним! Если я и решалась изображать Короля в паре - это была Нанами. Против этого Король почему-то (ха!) особенно не возражал. Но вот предупредить свежеиспеченную придворную Художницу - Настю - о нелюбви демона к оригинальным женским персонажам я не успела, да и не подумала...

Поэтому, когда Акура-Оу поперхнулся, проглядывая комментарии в группе и увидев там нечто неожиданное, я решила, что виноват консервированный персик, поглощенный только что Королем, и от души, желая своему "господину" добра, хватанула его по спине. И только будучи схваченной за шкирку, поинтересовалась:

- Ну как? Легче?

- Ты зачем это сделала, глупое насекомое?! - прорычал Акура-Оу, вперившись в меня иглами вертикальных зрачков. - Избавиться от меня задумала?! Не выйдет!

- Я д-думала, вы подавились, Ваше величество, - совсем растерявшись от собственной наглости, пролепетала я. - И хотела помочь. Вдруг вам персик не в то горло попадет, и...

- Попадет тут! - уже чуть менее раздраженно шикнул он и присел обратно за нетбук, взволнованно глядя туда. - Ками, вспомнить бы, когда такое было...

- Что было? - насторожилась я, поняв, что смутил демона отнюдь не персик.

Акура-Оу напряженно потер лоб, будто мучимый чем-то.

- Да вот это, - кивнул он на монитор.

Там я увидела рисунок. Судя по стилю, он принадлежал Настиной руке. На рисунке был изображен Король в обнимку с некой рыжеволосой девушкой, фривольно развалившейся на его руках. Причем лицо у него было чрезвычайно довольное.

- Кто это? - как-то даже ревниво поинтересовалась я. Отчего-то мне не нравилась мысль о том, что Король когда-то мило проводил время с этой рыжулей. Может быть оттого, что я догадывалась о том, как извращенно он мог его проводить: судя по файлам, регулярно закачиваемым рогатым проходимцем на мой компьютер, Акура-Оу был тем еще развратником и любителем остренького.

Ответ демона меня удивил.

- Не знаю, - пожал плечами он.

- Как это - не знаешь? - недоуменно нахмурилась я. - Ты что - не знаешь, с кем ты отдыхаешь?

- Ну, я отдыхал с многими тян, - туманно отозвался демонический король. - Но эту я почему-то не помню.

- Это же Настя рисовала? - я нависла над нетбуком, пристальнее рассматривая картинку.

- Она, да.

- Может, это она себя нарисовала?

- По ее фотографиям на нее это непохоже, - возразил Король. - Она ведь не рыжая.

- Но это и не Нанами...

- Не Нанами.

- Тогда кто?

- Вот это меня и напрягает! - сдвинул брови Акура-Оу. - Если меня с кем-то рисуют, значит, это либо было, либо скоро будет! Все, что вы рисуете, человечки, имеет свое отражение в моей жизни и испытывается мной как ощущение. Если меня рисуют раненым - у меня болит живот. Если меня рисуют в бою - мне скоро драться. Если меня нарисовали с тян - значит, мне придется с ней развлекаться! Я имею, демоны подери, право знать, с кем я развлекаюсь!

Под конец тирады Король уже начал серьезно закипать. Вот почему он не любит ОЖП! Конечно, кому понравится, когда за тебя выбирают, с кем тебе провести ночь или к кому испытать нежность. Я вздохнула и успокаивающе тронула его за плечо:

- Не злись. Тебе следовало предупредить Художницу, что ты не любишь, когда тебя рисуют с незнакомыми персонажами. И она бы не стала, я уверена. Если тебе не нравится - просто скажи ей и...

- Да нет... эта девчушка вроде ничего, - к моему удивлению довольно быстро остыл Король, с возрастающим одобрением глядя на картинку. - Почему бы и нет, собственно. Рыженькая, ничего так.

Я нервно сглотнула, пригладив свою крашеную шевелюру. К счастью, моего маневра не заметили. Король был целиком поглощен лицезрением арта.

- Пойду-ка спрошу у нее, кто это такая, - повеселел он и отправился допрашивать Художницу.

В интернете Акура-Оу уже намного более одобрительно отозвался о сюжете арта, сообщив, что его настроение поднялось благодаря рисунку, и как бы между делом поинтересовался личносью ОЖП. Настя, разумеется, обрадовалась поощрению со стороны кумира и охотно доложила, что девушку зовут Кёко, это ее персонаж.

- Но если вам не нравится, я могу больше не рисовать вас с ней! - с осторожностью добавила она.

- Почему же, - запротестовал Король. - Просто я имею право знать, с кем придется провести время. А так, вообще-то, не против!

- Правда? - обрадовалась девушка.

Я, глядя на это, лишь тихонько сопела в сторону. Почему-то было неприятно оттого, что нашелся человек, для которого Король сделал такое исключение и одобрил ОЖП. Сама бы никогда... Стоп, одернула я себя. Он взрослый мужчина и имеет право симпатизировать тому, кому хочет. Возможно, именно ЭТОТ персонаж пришелся ему по душе. И вообще, не мое это дело.

- Конечно, правда. Это же сущий пустяк. Развлечься на ночь с хорошенькой девушкой - всегда приятно, - цинично хмыкнул Король. - Смотри только, не рисуй меня сопливым ромео, как моего брата. Еще не хватало мне и впрямь влюбиться. Достаточно с меня и того, что мой автор заставила меня связаться с богиней. Чтобы меня какие-то девушки одомашнили? Пф... Еще посмотрим, кто кому характер испортит.

Он сказал это так презрительно, что тот, кто не знал его, мог бы подумать, что Акура и впрямь так думает. Но я видела, каким взглядом он провожал рисунки с Нанами. И видела легкую грусть, с некоторых пор поселившуюся в желтых глазах демона. Кажется... он скучал по ней?

А может, это и было причиной, по которой он "не подпускал" к себе ОЖП? Если только они не были похожи на Нанами.

- Что за чушь, - жестко опроверг нечаянно сказанные мной вслух мысли Кровавый Король. - Я не влюблюсь в человеческую девчонку, и не надейтесь. Я не буду повторять позорный пример своего брата. Просто эта малявка - источник моих жизненных сил, поэтому, рисуя наши поцелуи, ты рисуешь, как я пополняю свою энергию. Мне это только в плюс. Можешь рисовать почаще!

- Да? Здорово! - обрадовалась я. Мне нравилось рисовать эту пару, она казалась мне красивой и естественной. Пыл страсти так и исходил от каждого рисунка с ними.

- И все же... почему ты одобрил Кьеко? Обычно тебе не нравится...

- Не знаю, - пожал плечами демон.- Просто Анастасия-сан очень аппетитно рисует девушек.

Почему-то мне с трудом верилось в такое простое объяснение. Я хмыкнула и, пожав плечами, принялась собираться на работу, вздохнув лишь об одном.

Если бы я нарисовала Короля с непонятной девушкой - мне бы без предисловий оторвали руки.

Глава 12. Страшные истории.

Группа росла, и активное общение участников сообщества с Кровавым Королем привело к тому, что просто читать и комментировать мыслишки демона людям стало как-то мало. Начали появляться идеи для досуга. Одной из таких идей стала превосходная идея, родившаяся из ничего не значащей болтовни про страшные истории. Предложила ее Настя на волне очередной своей пространной беседы с Королем, во время которой речь зашла о страшных сказках. Выяснилось, что накопившиеся 15 подписчиков очень даже и не против послушать что-то этакое, будоражащее кровь и веселящее душу. Екай обрадовался: как-никак, историй, могущих показаться человечкам жутковатыми, у него было с избытком. За идею он схватился сразу же и развел бурную деятельность: назначил время, день и даже придумал, о чем расскажет. Однако, хоть русскую речь Король освоил с моей помощью быстро и вполне хорошо, но на поверку писатель из него оказался никакой. Когда я почитала созданный им текст, то схватилась за голову: Лев Николаевич Толстой с его бесконечными "периодами" и описаниями одного-единственного сражения на пол-книги просто нервно курил в сторонке, сокрушаясь над путаной речью, ошибками и логическими перескоками написанного Королем повествования. Совершенно непонятно было: кто, кого, в какой момент и почему, а главное - что?

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

- А ты уверен, что они среагируют так, как ты ожидаешь? - не поверила я. - Что, если они не станут тебя ублажать, а просто уйдут от обидчивого админа - да и все?

- Плохо знаешь своих сородичей, - подмигнул Акура-Оу. - До середины дня понервничают, а после придут с извинениями. Если не держать людей в страхе, рано или поздно они сядут тебе на шею и свесят ножки. Я что, похож на ездового демона?

Вообразив себе Короля в бубенчатой упряжке, я не сдержалась и прыснула, но, поймав его угрожающий взгляд, быстро проглотила смешок и серьезно кивнула:

- Что ж, если ты уверен, что это сработает - не буду мешать.

- Вот увидишь, - Кровавый Король ни капли не сомневался в своей правоте.

Так и вышло. На следующий вечер девушки собрались в группе, наперебой извиняясь за свою невнимательность и умоляя не обижаться. Случилось это, впрочем, вовсе не по той причине, которую предполагал Король: на самом деле Настя, Наташа и еще пара-другая не самых актиных подписчиц просто слишком любили и уважали своего кумира, чтобы не почувствовать вину за то, что его подвели. Они понимали, что Акура-Оу вложил душу в организацию вечера страшных историй, и испытывали угрызения совести за то, что не придали должного значения его порыву. Довольный извинениями, Акура-Оу облизнулся, подобно сытому коту, только что заставившему хозяина выдать ему целую крынку сметаны, и выложил уже заготовленную сказочку, любезно предоставленную мной. В успехе сказочки я не сомневалась: она уже прежде была "обкатана" на других сайтах и даже засветилась на портале крипипасты.

Вечер страшилок прошел на ура. Ребята и правда были в восторге - как минимум от самого только факта, что Его Величество лично (ну, или почти лично...) рассказывает им страшные истории. Дослушав, они запросили еще. Акура-Оу хмыкнул - ему тоже понравилось, когда его слушают раскрыв рот и просят добавки, и пообещал в ближайшие дни опубликовать оставшиеся две истории. Третья история оказалась довольно длинной и в один пост не влезала, поэтому вечера страшных историй растянулись чуть ли не на неделю. В конце концов, подписчикам так понравилось по вечерам слушать страшные истории, что они начали присылать свои для публикации. Лидировали, конечно, истории Насти - она оставалась самым хорошим моим другом и самым преданным, активным подписчиком группы. Ее в полный восторг ввело то, что получилось в итоге нашего трехстороннего сотворчества, а уж Короля, кажется, девушка полюбила еще сильнее (что, конечно, льстило не привыкшему к такому вниманию со стороны женщин екаю).

В итоге было решено оставить страшные истории по вечерам в качестве традиции, которая еще долго потом прожила. Публиковались и сказки, и фильмы, и даже гифки, присылаемые, в основном, Настей. Народ еще сильнее потянулся в группу. Кто-то еще не подписался, но уже ставил лайки на записи и приходил специально послушать страшные истории. Однажды Акура подошел ко мне и неожиданно поблагодарил:

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

Глава 13. Демон и котенок (бонус).

Как я уже говорила, после визита к бабушке Акура-Оу стал гораздо чаще сопровождать меня в поездках и прогулках, принимая свою незримую форму или же заимствуя старый дедушкин плащ-палатку с огромным капюшоном, способным спрятать не только украшавшие бедовую рыжую головушку изогнутые рога, но и экстравагантный облик екая. Это посоветовала ему я, дабы не привлекать лишнего внимания, потому что стоило всего один раз выйти из дома в его компании, как прохожие начали странно на нас коситься, подозревая в моем спутнике экзальтированного косплеера-сатаниста. Королю тоже не очень нравились косые, недовольные или перепуганные взгляды, поэтому идеей пользоваться плащ-палаткой он не пренебрег. Вот и в тот день я решила прогуляться перед сном, так как дома было душно, а на улице цвел самый настоящий май и душа просто-таки требовала насладиться свежим воздухом, напоенным ароматом цветущих вишен. Акура-Оу пожелал составить мне компанию: в его стране любование цветущей вишней, вернее, сакурой представляло собой целый ритуал, и Король не собирался упускать момент, за неимением сакуры избрав чахлую вишню в садике возле дома. Поскольку время у меня выдалось только после работы, то дело было вечером, и на город уже мягко опускались прозрачные майские сумерки, облив серовато-синей краской все предметы и спрятав от взора детали. Я неспеша шагала по узкому дворику вдоль соседнего дома, пытаясь наслаждаться обстановкой. Пытаясь - потому что Король изо всех сил делал вид, что он тут не со мной и я вообще так, насекомое и пыль под ногами. И это не давало моей фантазии приукрасить происходящее, представив нас в виде влюбленной парочки, гуляющей под цветущими деревьями. Тьфу, что за чушь лезет в голову! Должно быть, во всем виновата весна, с ее сладкими запахами и мечтательным настроением. Если бы Акура-Оу сейчас знал, о чем я думаю, он бы даже раздумывать не стал, снял бы с меня скальп или оторвал бы ухо за такие вольности. Да и с моей стороны было довольно странно воображать себе такое, ведь я не считала, что влюблена в демона. Еще не хватало, влюбиться в этого рогатого самодовольного типа, почитающего людей за мошкару, которую можно давить со скуки или использовать в своих целях! Тем более, когда есть Лис. Я почему-то была уверена, что еще чуть-чуть и он расстанется со своей мымрой, на которую парень жаловался все чаще и все чаще искал поддержки у меня. Так что надежда на возрождение отношений еще теплилась в озябшей душе; ну какие тут тебе другие парни? Да и вел себя Акура так, что мысль влюбиться в него едва ли могла прийти в здравомыслящую голову, не говоря о том, что все-таки оставался бесплотным духом и изредка уже (сказывались накопленные силы), но еще порой пользовался моим телом как инструментом для выхода в свет. Дело запахло бы нарциссизмом. Так что грешные мысли приходилось гнать от себя поганой метлой, рыча на зубоскалящих над нами девчонок из группы и на их подколки. Король тоже бесился на это, и тут мы с ним были на удивление единодушны.

Но сейчас проклятая весенняя атмосфера затуманила все разумные доводы, а душевный голод, все еще требовавший хоть какой-нибудь, пусть и пустяковой влюбленности на пару неделек, любезно подсовывал в голову бредовые сравнения и не менее бредовое восприятие обычной вечерней прогулки. Оттого слегка обидно было, что Акура-Оу явно имел сильно иное мнение на этот счет, держась от меня подальше и больше внимания уделяя различным мелочам вокруг себя, нежели общению со "слугой". Я семенила рядом с ним, раздумывая, как бы обратить на себя царственное внимание.

Вдруг тишину и покой славного весеннего вечера разорвал громкий досадливый мат. Матерился резкий мужской голос. И все бы ничего, мы так и прошли бы мимо, не обратив на это внимания - пьяные тут ошивались довольно часто и матерились порой похлеще, но тут в потоке ругани отчетливо прозвучало: "ГРЕБАНЫЙ ПЕРСИК!"

Как вы понимаете, это не могло не заинтересовать Его Величество. Король навострил уши, как заяц, уловивший звуки приближающейся лисы, и замер сурком в поле, ожидая развития. Но брань понизилась на тональность, и различать ее стало труднее; тогда рыжеволосый любитель персиков развернулся на каблуках и понесся к источнику звука - выяснять, где же там персики. Я вынужденно поплелась вслед за ним, мысленно досадуя на того, кто оторвал нас от прогулки.

Ругался, как выяснилось, дородный мужчина, залегший под своим внедорожником. Он лежал под капотом и, казалось, пытался чинить машину. Но, прислушавшись к брани, я поняла, что нет - этот человек пытается что-то оттуда вытащить. Что-то, что прочно там застряло. И по обрывкам реплик этим чем-то был... персик.

- Простите, вам... помочь? - рискнула подойти поближе я. - У вас что-то случилось?

- Да персик под капотом застрял, - скрипя зубами и напрягаясь, ответил мужчина и продолжил выковыривать поименованный предмет из внутренностей машины.

- Ого, глубоко? - живо заинтересовался Король, ничуть не смутясь тем, как там мог оказаться персик.

- Еще как! - посетовал несчастный. - Рукой не дотянешься... коротковаты-то руки у меня, да.

- Давай помогу, - тут же обрадовался демон, сразу смекнувший, что добыча достанется тому, кто ее вытащит. А руки у Короля были... достаточно длинные. - Я его оттуда палкой быстро достану.

- Не надо палкой! - перепугался дядечка. - Ты ж его повредишь!

- Верно, - призадумался Акура-Оу. - Ну все равно, я могу попробовать достать его так. Я мастер доставать всякие труднодоступные штуки! Если пустишь, то вернется к тебе твой персик!

Ага, конечно. Он откровенно не собирался выполнять обещание, и я это знала. Но препятствовать не стала, мне было любопытно, чем все это кончится. Неужели там правда персик застрял?! Черт побери, КАК!?

- Ох, правда? - аж до слез растрогался мужчина, и я невольно умилилась такой любви к персикам. - Добрый человек, спасибо тебе большое! Вот не знаю, как благодарен буду! Ты ж меня просто спасешь!

- Пф, да не за что, - проходимец сдул рыжую прядку с переносицы и,засучив рукава, полез под капот. Я стояла рядом и, как положено юной прекрасной леди, заламывала руки, восхищаясь своим спутником, его силой и благородством. Шучу, шучу,это все мое воображение. На самом деле я склонилась над придавленным машиной Королем и с долей злорадства наблюдала за тем, как он кряхтит и ковыряется, пытаясь найти персик во внутренностях джипа. Почему-то это зрелище чрезвычайно забавляло...

Попытки затянулись. Акура-Оу очень долго не мог найти искомый предмет, ругаясь по-японски и царапая когтями металл. Потом заявил, что разглядел краешек чего-то, по цвету очень напоминавшего большущий персик, но он кажется укатился вглубь при попытке его выковырять. Король напрягся и утроил попытки, охваченный азартом... минута шла за минутой, небосвод уже окрашивался синевой ночи, зажглись фонари, а дух все не оставлял попыток отыскать персик в лабиринте деталей автомобиля.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]



- Значит, все дело лишь в том, что ты не любишь людей? Но ведь ты отозвался на просьбу человека!

- Ну все, хватит! - прервал бессмысленный разговор екай. - Не выдумывай лишнего. И забудь эту историю, ясно? Я тебе не милый спасатель котят. А великий Кровавый Король!

Я в ответ сцедила ехидный смешок. Ну-ну.

Глава 14. Демон и конкурсы.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]



Сначала Король хотел устроить что-то кровожадное, вроде игр на выживание, но, сочтя юных людишек слишком слабыми для подобного развлечения, решил предложить творческое соревнование. Но вот беда. Сам он никогда таким не занимался (рисовал Король из рук вон плохо, да и писал все еще едва ли лучше, хотя занялся оттачиванием навыка выражать свои мысли верно), и представить, какое задание можно дать букашкам, демону оказалось сложновато. На помощь пришла я. В то время Акура-оу активно увлекся инструментальной музыкой, слушая ее едва ли не сутками, а поскольку слушал он без наушников, то вместе с ним приходилось слушать и мне. Я против не была, почти меломан, вот если бы Король врубил рэп или хип-хоп... а пуще того электронную музыку для диско - было бы действительно невыносимо... но к счастью, японец этим не увлекался. Поэтому очень быстро тоже подсела на инструментал. Пара-тройка его любимых мелодий казались мне очень интересными и под них на "раз-два" включалось воображение, мгновенно рисуя захватывающие картины любовных историй или боевых сцен. И тогда я предложила: а пусть нарисуют мелодию! Акура-Оу сперва не понял, о чем речь, но когда я объяснила, схватился за идею, как утопающий за соломинку: самому фантазии на годный конкурс пока не хватало, все же он впервые занимался развлечением подросткового человеческого коллектива. Ребятам идея конкурса тоже понравилась. Они с радостью согласились участвовать, и Художница по такому поводу даже позвала кое-кого из своих друзей вне группы. То же сделала и я. В итоге в конкурсе решили принять участие человек пять. Я не участвовала, сочтя, что администратору группы будет немного нечестно соревноваться с подписчиками. Хотя... кому я вру... отчаянно боялась, что этот рыжий рогатый гад опять начнет сравнивать мои работы, и не в мою пользу. Почему-то его мнение было для меня очень важным. И когда только успела начать воспринимать его как авторитет!?

Акура-Оу сделал все как положено. Он подробно расписал правила конкурса со всеми тонкостями, в обязательном порядке упомянул меры, предназначенные возможным нарушителям, и даже придумал приз. Правда, разоряться на приз по его мнению должна была я! Меня до глубины души возмутил подход екая.

- Почему я должна оплачивать твои призы? Мы так не договаривались! Я не Рокфеллер, чтобы обеспечивать твоим подписчикам ценные сувениры! С моей зарплатой...

- Хватит сходить с ума, членистоногое, приз всего один! - одернул меня Кровавый Король. - Я же не собираюсь раздавать эти призы направо и налево. К тому же, я посмотрел, цена не так уж и велика.

- Но в данный момент для меня и это существенные деньги! - уперлась я рогом, даром что у меня, в отличие от него, их не было. Упиралась я больше из принципа, кружка с логотипом действительно не стоила слишком дорого, но если сейчас этому хаму позволить сесть себе на шею - то он уже однозначно с нее не слезет. И я намеревалась показать, что дом мой и хозяин в нем я, а не какой-то пришлый бесплотный бродяга.

- Ничего, не переломишься, - хмыкнул наглец и забрал прямо из моих рук только что надкусанный мной персик, смачно в него впившись. - Один раз оплатишь и не оголодаешь.

Я чуть не поперхнулась от такой беспримерной наглости.

- Ну вот что! - уперев руки в бока, я встала посреди кухни, стараясь выглядеть как можно более уверенно и грозно. Хотя у самой слегка тряслись коленки: идти против Короля, пусть и бесплотного, все-таки большой риск. - Ничего я платить не буду. Сначала убей меня - а потом пользуйся моими деньгами, понял?

Демон обернулся, смерил меня полупрезрительным взглядом. Но, увидев явственную решимость на лице домовладелицы, смекнул, что сейчас я говорю ровно то, что думаю, и нехотя смягчился, воззвав уже не к моему страху, а к моей совести:

- Но букашкам нужны призы, или они не станут участвовать в конкурсе. Это-то ты понимаешь? Я мог бы украсть их, но сама же говоришь, что у тебя могут быть от этого неприятности. Я и не краду.

- И на том спасибо! - фыркнула я, остывая и присаживаясь рядом. - Я понимаю, что приз нужен. Но у меня нет на него денег, понимаешь? Просто нет. До зарплаты еще полмесяца. Может быть, ты выдашь более скромный приз?

- Например? - изогнул бровь повелитель екаев. - Косточку от персика?

Я призадумалась, соображая, чем бы можно наградить за творческий конкурс. Мои рисунки им вряд ли нужны... гм. А что, если в качестве призов использовать голоса - баллы, начисляемые в соцсети за реальные деньги? Стоят они не так уж дорого, получить их несложно, зато можно потратить в играх или при заказе услуг. Король, выслушав мое предложение, неожиданно одобрил его, но внес свои коррективы: куда эффектнее должны смотреться не сами "голоса", а оплаченный ими "подарок" - красивая картинка, размещающаяся на странице адресата с подписью отправителя и причиной дарения. Это все равно, что повесить на шею медаль. Поспорив и поразмышляв, мы с демоном сошлись на том, что лучшим "подарком" за первый конкурс будет ветка сакуры. Все остальные "подарки" носили более конкретный и личный подтекст, а этот казался довольно нейтральным. Так, конкурс был практически готов. Осталось только объявить его.

Наконец, наступил день конкурса. Акура-Оу изо всех сил старался сохранить независимо-равнодушный вид, но, как уже упоминалось, притворяться он не умел, и радостное волнение, подобное чувству отличника, уверенного в своих знаниях перед экзаменом, так и лезло наружу, отражаясь на его лице возбужденным блеском глаз и немного нервной, но самодовольной улыбкой.

Объявив начало конкурса, екай покинул нетбук, сияя, как начищенная до блеска катана. Он был до крайности доволен своей работой! И ждал такого же безупречного результата от остальных...

Как же он просчитался. На конкурс было отведено два дня - вполне достаточно для небольшого рисунка, однако по истечению срока была прислана только одна-единственная работа. Конечно, Акура-Оу это не понравилось. Он попытался расшевелить конкурсантов, напомнив им о сроках, но до какой степены был возмущен и разочарован, когда выяснилось, что большинство попросту забыло о конкурсе, а оставшиеся молча "слились" не только из конкурса, но и из группы! Прочитав комментарии Насти на эту тему, Король едва не швырнул нетбук в стену, однако, увидев мой очень мрачный взгляд, обещавший немедленный обряд экзорцизма в случае нанесения имуществу тяжких повреждений, кое-как, поджав черные губы, сдержал свой гнев и лишь пнул ногой стоявший рядом стул.

- Как это понимать?! - возмущенно рыкнул он, тряхнув длинными алыми прядями роскошных волос. - Я кто, по-вашему, дворцовый слуга, чтобы за ними бегать и уговаривать?! В прошлый раз просили страшных историй - не пришли. В этот раз хотели конкурс - тоже не пришли! Обойдутся, значит!

- Ну подожди ты кипеть, - я незаметно подвинула бушующему рыжику под локоть блюдце со сладостями, улучив момент, когда тот перестанет размахивать в гневе руками, угрожая заехать мне когтем в глаз. - У людей, кроме группы, есть и свои дела, учеба, например. Думаешь, так просто за три дня нарисовать хороший рисунок? Дай им побольше времени. Наверняка они просто не успели!

- Но ты рисуешь рисунок за один день! - резко бросил Акура-Оу, но конфету с блюдца на автомате взял. Это служило хорошим знаком: сладкое всегда поднимало демону настроение и отвлекало его от негативных мыслей. Стоило съесть что-то сладкое, а лучше всего - консервированный в сиропе персик, как "бесполезные куски грязи под ногами" вновь превращались в "занятных букашечек". Я была почти уверена, что так будет и теперь.

- Не сравнивай меня с ними, - спокойно возразила я на аргументы Короля. - Я уже несколько месяцев хожу на курсы рисования манга и сделала большие успехи, а среди наших конкурсантов не все специально занимаются рисованием, может быть, кто-то из них вообще рисует в первый раз. И я делаю арты не очень высокого качества, а ребятам для конкурса, естественно, хочется расстараться и сделать лучше всех. Вот и долго. Качественный результат требует больше времени!

- А ты, пожалуй, права, мангака, - задумчиво хмыкнул Акура, жуя вторую конфету. - В твоих словах есть разумное зерно. Что ж, тогда и правда лучше пусть подольше делают, зато как следует! Я продлю сроки. Сколько времени им понадобится на отличные рисунки?

Я пожала плечами. Вообще-то, объективно трех дней было достаточно для относительно незагруженных школьников. Но за продленные сроки я, возможно, успею пошевелить ребят и тихонечко проконтролировать, чтобы сделали побыстрее, чем уберегу несчастных от гнева великого екая.

- Четыре дня. За четыре дня точно справятся.

- Пусть будет четыре дня!

Приняв снисходительную интонацию, Король отправился напоминать конкурсантам о своем желании видеть прекрасный результат в сжатые сроки и сообщать о дополнительных днях. Я успокоилась: теперь все должно пойти как надо. Верная Художница, приславшая работу одной из первых, уже отдыхала и потому решила помочь. Она пошевелила своих друзей, и к вечеру у нас объявилась еще одна конкурсная работа, вполне неплохая. А четвертая конкурсантка отписала, что уже приступила к выполнению и к концу срока обязательно сдаст. Больше никого расшевелить не удалось, но и этого на мой взгляд было более чем достаточно для первого раза. С четырьмя конкурсными работами наш конкурс можно будет считать удавшимся! К тому же, при малом числе участников не так будет обидно, что приз скромный. Мы с Королем успокоились и в хорошем настроении, уверенные в толковом результате, разошлись по своим делам. Точнее, я пошла по делам, а демон испарился, очевидно, или отправившись домой экономить силы, или намереваясь прогуляться по городу: в последнее время благодаря возросшему числу заинтересованных талантливых поклонников ему хватало сил для того, чтобы отойти от своих врат на некоторое приличное расстояние.

Четвертый и последний день конкурса виделся нам обоим предсказуемо и удовлетворительно, как видится финишная черта бесспорному лидеру гонки.

Однако, когда пришел час подведения итогов и Акура-оу явился, чтобы выбрать победителя, довольно потирая когтистые ладони и предвкушая, как сейчас с пафосным видом великодушного правителя выдаст награду лучшему из лучших, тем самым демонстрируя широту собственной души и привлекательность своего правления, выяснилось, что четвертая конкурсантка свою работу так и не прислала. На озаренное широченной возбужденной улыбкой во все акульи зубы лицо Короля словно упала чернющая тень недовольства и разочарования. Он-то думал, к конкурсу отнеслись серьезно! А они? Что они?

- Одну пришлось пинать, другая сама забыла, третьей не дождешься, - тон Кровавого Короля приобрел очень опасный оттенок. Обычно в таком настроении он уходил из дома и возвращался, забрызганный чьей-то кровью и уже намного более довольный. Конечно, свои врата он вряд ли убьет, но я на всякий случай прикинулась предметом интерьера, удачно расположившись за креслом и оттуда наблюдая за тем, как его величество пинает попавшиеся под горячую руку (и ногу) объекты. - В сухом остатке, толком поучаствовал в конкурсе только один человечек! Что за отвратительное отношение?! Вот теперь я точно не буду ничего делать, обойдутся. И без победителя обойдутся, и без приза, и без конкурсов! Все! Пусть спасибо скажут, что я этих бесполезных существ по стенке не размазал, тьфу. Будь мы в одном городе, даже и не задумался бы.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]



Да что ты с ним будешь делать! Мне стоило немалых трудов угомонить кровожадные настроения персонажа. Впрочем... сознаться-то себе честно... иногда я жалела, что я сама не демон и не могу себе позволить убить раздражающих меня личностей. А таких пока еще было много: одиночество хоть и отступило благодаря Акура-оу и его подписчикам, но люди и их пренебрежительное отношение ко многим важным вещам (и друг к другу) до сих пор приводили меня в бешенство и ненависть к роду человеческому. Наверное, оттого я не испытывала большого дискомфорта, находясь в одной комнате с убийцей. Какая же чернота может таиться в, казалось бы, добром по жизни и мягком человеке! Что же отличало меня от Короля, что заставляло сдерживать не только свои, но и его агрессивные порывы, агитируя за мир, когда самой порой отчаянно хотелось вмазать тем, кто так раздражает - равнодушным, душевно глухим, жалеющим себя и цепляющимся за собственные слабости?

Не только же тщательный самоконтроль?..

Акура-оу продлил конкурс до воскресенья, и вправду дав шанс опоздавшей. И на этот раз ожидания не подвели: рисунок был задержан именно потому, что делали его с особой тщательностью и старанием. Победителя вообще оказалось определить непросто: все участники по-своему постарались, и Кровавый Король разрывался, не зная, кому отдать главный приз. Все рисунки были равноценно хороши, равноценно отражали эмоции выбранной мелодии, хотя ситуации конкурсанты нарисовали совершенно разные. В конце концов, я немного помогла начинающему админу, подсказав, что можно кроме первого места присудить еще два и оставшейся работе вручить утешительный приз - что-нибудь совсем незначительное, но приятное. Например, опубликовать эту работу на стене. Утешительный приз Король, подумав, отдал Художнице - в конце концов, для него ее работы давно уже были вне конкурса и казались слишком сильны, чтобы всерьез тягаться с остальными. Главный же приз достался опоздавшей участнице: ее работа оказалась самой проработанной и наиболее соответствующей ассоциациям к песне самого Короля.

Ожидания от вручения призового места не обманули демона. "Букашки" смотрели на него с восторгом и уважением, вручение прошло торжественно и пышно на стене группы под японский гимн, одарены местами оказались все участники, благодаря чему, конечно, конкурс удовлетворил всех поголовно (кроме тех, кто из него слился, разумеется). На этом можно было смело зачислить прошедшее мероприятие в список побед Акура-оу как админа. Все обиды и раздражения забылись, а на первое место вышло чувство глубокого удовлетворения результатом и гордости собственным успехом. Кажется, Король гордился больше, чем обладатель первого призового места. И действительно, сообразила я. Ведь он только осваивался в человеческом мире, а конкурс прибавил ему очков любви и уважения со стороны подписчиков, еще немного сблизив демона с людьми.

Однако, когда ко мне подошли сбоку и, опустив тяжелую ладонь на плечо (чем больше сил было у персонажа, тем значительнее он обретал плоть и вес, а успех с конкурсом совершенно явно его напоил энергией), насмешливо сказали, игнорируя мои желания и возможности:

- Готовься, человечек, в следующий раз у нас будут более ценные призы и более сложный конкурс. Ты должна будешь его подготовить, - я поняла, что над характером Акура-оу придется еще немало поработать. По крайней мере, если к подписчикам он и стал относиться капельку снисходительнее, то я так и осталась для него "ничтожной слугой", обязанной выполнять его приказы вне зависимости от чего бы то ни было.

Глава 15. Демон и забота.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]



Глава 16. Демон и литературный вечер.

Так, в трудах над развитием группы и мелких, уже почти беззлобных перепалках с упрямым и требовательным екаем, незаметно пролетел еще один месяц лета. Строго говоря, не так уж и незаметно. Конечно, Акура-оу-сама сильно скрашивал мое унылое существование и своим неугомонным присутствием помогал практически забыть о тех ужасах, что вот уже почти год как произошли в моей жизни, но... когда "пищи" в виде рисунков вновь становилось мало, он периодически исчезал, оставляя меня наедине с самой собой и своими кошмарами. А поскольку свежими артами нас все еще снабжала практически одна только Придворная Художница да я, причем у меня все еще паршиво получалось, то происходило такое чаще, чем хотелось бы. И тогда... тогда чернота возвращалась, наваливалась всем весом на грудь, черной змеей сдавливала сердце и заглатывала целиком. Бабушке и отцу приходилось не менее нелегко; с тех пор, как умерла мама, каждый словно закрылся в своем отдельном мирке, и общение происходило только во время нерегулярных семейных ужинов, впрочем, даже тогда разговоры в основном велись ни о чем, о незначительных пустяках; каждый держал свою боль при себе, не умея излить ее и поделиться. На курсах манги тоже было еще относительно одиноко: я чувствовала себя между небом и землей, слишком взрослая, чтобы одногруппники-школьники свободно общались со мной на равных, но еще слишком далекая от дружбы с сенсеями, которых как личностей практически не знала. С обеими Натальями пошел в последнее время разлад, вызванный, возможно, тем, что Король дурно влиял на меня и мой характер, и сама я стала в последнее время грубее, резче, нетерпимей по отношению к тем, кто проявляет слабости или пытается подлизаться. С Художницей же пересекались, само собой, только в сети. Получалось, что за все это время я так и не смогла найти себе новых друзей. Сердце все еще глодала тоска по прежней многолетней дружбе, рассыпавшейся едва ли не от чоха, по ушедшей любви... Одним из немногих средств избавиться от этой тоски были поэтические вечера, на которых мои стихи начали уже приобретать какую-никакую известность и уважение, хотя не это было главным. Главным была возможность почитать свои рифмы, в надежде, что сила Ворлока оживит строки стиха, послушать чужое, напиться дивной энергетикой дикого и вольного творчества, не стесненного денежными вопросами. Я даже начала подумывать о том, чтобы организовать собственный литературный вечер, и начала копить деньги.

Но все эти планы были просто очередными наполеоновскими планами, в духе "намечтал с три Эвереста и не сделал ничего". Во-первых, у меня никогда не было достаточно смелости, собранности, организаторского таланта, чтобы организовать самостоятельно какое-то дело. Понадобилось бы заинтересовать людей, многое подготовить, договориться с владельцем площадки, уже не говоря о том, что для толкового концерта нужно собрать хотя бы небольшой коллектив. Которым придется руководить. Ужас! С этим у меня всегда было из рук вон плохо. Даже в школе, когда я занималась стенгазетой, моя редколлегия уже на второй день работы вместо газеты занималась дурачеством, а все за них делала одна я. Когда же в институте попыталась собрать свою научную группу, сперва все вообще отказались участвовать, потом набралось несколько человек, которые в итоге не слушались моего руководства и вообще делать ничего не стали, их интересовало встретиться и потусить. Про свое умение наладить деловые контакты с серьезными людьми я вообще молчу. Словом, мечтать о творческом вечере было совершенно бессмысленно с таким "даром" организовывать что бы то ни было. А во-вторых... приближался мой день рождения. Но вместе с ним приближалась другая близкая к нему и совсем не приятная дата. Годовщина маминой смерти. И чем ближе она была, тем сильнее меня накрывало тоской, безысходностью и унынием. Какой тут праздник? Какой тут литературный вечер? Душевных сил хватит лишь валяться и закисать. Это событие заставляло падать в тлен еще сильнее, нежели воспоминания об утерянной любви.

Примерно в таком состоянии и застал меня однажды мой кровожадный жилец, в очередной раз наведавшись ради проверки личных сообщений от подписчиков (для этой цели он все еще использовал мою страницу) и публикации пары-другой дневниковых записей на стене.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]



- А что, эти поминки так сложно организовывать? - презрительно скосился на меня демон.

- Поминки вообще непросто организовывать. Приходится много контактировать с людьми, которых я недолюбливаю, обсуждать с ними темы, на которые неприятно говорить, тратить кучу денег, cтавить стол с едой и выпивкой и несколько часов потом терпеть толпу родственников и друзей родителей, которые будут тебя жалеть и говорить всякие вещи... - я поежилась, только вообразив себе эту адскую перспективу. - Но с мамиными поминками еще сложнее. Моя мама была поэтом, писателем и неплохим художником, многое организовывала для своих учеников в школах. Надо разрыть ее архивы, найти лучшие стихи, песни, как-то почтить памятью опубликованные романы... люди будут ждать.

- То есть, ты все равно собираешься читать стихи на поминках? Тогда я вообще не понимаю, в чем твоя проблема. Объедини эти два мероприятия, и все! - сверкнул белозубой улыбкой явно довольный своей идеей Кровавый Король.

- Я не могу это сделать! - даже не вслушиваясь, возразила я. - Одно дело свой литературный вечер, а другое - поминки! Это же совсем разные мероприятия! Kак их можно объединять?

- Ты же все равно будешь читать стихи своей матери. Вот и прочти их на этом вечере! - предложил демон. - А если тебя волнует вопрос жратвы, то закажи туда ее, и все. Не вижу проблемы!

- Постой... - до меня начало доходить. - Ты имеешь в виду... сделать литературный вечер, посвященный маме, вместо поминок?

- Я имею в виду только, что нечего усложнять! - рыкнул дух. - Нашла себе проблему. В группе нет свежих материалов, в холодильнике кончились персики, а тебя волнует подобная чепуха. Ее можно решить в пять минут, так что иди и займись наполнением стены, а не дурью майся, человечишка.

- Спасибо, Ваше Величество! - просветленная осенившей идеей, я поспешно отвесила ему поклон и быстро, пока не получила пинка в довесок, отправилась выполнять приказ Kороля. А тот, похоже, даже не понял, за что его поблагодарили, проводив меня удивленным взглядом...

Он совершенно не представлял, как облегчил мне жизнь со своей неожиданной подсказкой. Разумеется, вечер памяти для мамы был и проще, и приятнее, чем обычные поминки. А главное, самой маме - я уверена - было бы приятно, если бы она могла видеть, что происходит на земле в ее отсутствие.

Впрочем, лучше не думать о том, как бы она восприняла, что у меня дома живет вот такое двухметровое рогатое вдохновение с садистскими замашками и удивительной способностью воодушевить в нужный момент.

Однако, едва сдвинувшись с мертвой точки, дело вскоре вновь зашло в тупик. Как я уже упоминала, мои организаторские способности плакали горючими слезами. Как и решимость, ведь я понимала, что требуется найти подходящую площадку (кафе или зал), арендовать ее (следовательно, договориться с хозяином, а контакты с серьезными людьми чрезвычайно пугали меня), затем оплатить аренду (где мне взять столько денег?) и лишь после всего этого начинать организацию самого мероприятия. Допустим, первый вопрос был сравнительно решаем, наряду с последним: в последнее время я обзавелась обширными знакомствами в поэтической среде и пара знакомых, вполне расположенных ко мне организаторов подобных вечеров имелась. Напрямую помогать они не стали, оно и понятно: это все-таки конкуренция; зато вот стрясти адреса кафе, в которых можно провести вечер памяти, заплатив при этом не всю свою месячную зарплату, удалось успешно. Перебрав их все (а адресов было немного), я остановилась на том, что располагалось ближе всего к моему дому, всего лишь на соседней ветке метро за несколько станций отсюда. Но дальше...

То, что должно быть дальше, представлялось мне кромешным адом и ужасом. Следовало прийти в кафе, разыскать хозяина и - договориться!

- Что за лицо опять? - как назло, стоило мне задуматься о проблемах и начать паниковать, как Акура-оу возникал, словно черт из табакерки. Появлялся он всегда внезапно и всегда с каким-нибудь поручением, так что мне приходилось забыть о своих проблемах и идти заниматься "Дневником Демона". Признаться, обычно это спасало от дурных мыслей, но не сейчас. Сейчас даже поиск картинок с красноволосым демоном не мог отвлечь меня от лихорадочных размышлений о том, что, кажется, я не способна и на такую малость, как организация небольшого вечера.

- Все в порядке, - не жаловаться же ему постоянно на свои проблемы. Я лишь получу новую порцию презрения и насмешек, по крайней мере, обычно бывало именно так. Рыжий итак удивительно мягок был сегодня со мной.

Король заглянул через плечо.

- Разве я поручал тебе сегодня поиск картинок?

Я пожала плечами.

- Рано или поздно бы поручил, так что я решила поискать заранее.

- Что это с тобой, букашка? - сощурился он. Его слуга довольно редко брала на себя работу добровольно... хоть работа по группе и доставляла удовольствие. - Ты ведь собиралась заниматься своим вечером, а сейчас занимаешь мой нетбук.

- Это мой нетбук, - с холодком ответила я, отпихивая гаджет в сторону екая и отворачиваясь.

Однако, получив в руки вожделенный нетбук, Акура-оу не успокоился. Он неожиданно осведомился:

- Так и не поехала никуда?

- Какая разница? - скривилась я, старательно отворачиваясь.

- И правда, мне - никакой, - согласился Король, открывая "Дневник Демона". - Мне совершенно безразлично, организуешь ты там свой вечер памяти или нет. Но ты-то до каких пор будешь бегать от сложных задач? Если так пойдет и дальше, то скоро ты станешь для меня бесполезной слугой.

По идее, эта весть должна была обрадовать (наконец-то отменят мое крепостное право!), но вместо этого она неожиданно остро кольнула сердце. Бесполезной... значит, он снова уйдет?

Уйдет к кому-то, кто не боится трудностей... Черт...

Я нехотя обернулась и посмотрела На Короля, но тот уже полностью погрузился в свою виртуальную реальность, с оживленной улыбкой на лице строча какие-то сообщения.

Походив какое-то время туда-сюда, покусав ногти и поразмыслив, наконец решила собраться с силами и все-таки решить свою проблему. Как не хотелось этого делать, но раз я не могу справиться самостоятельно, то прийти за помощью - тоже подвижка. В конце концов это лучше, чем сдаться вовсе. И я решилась.

- Акура-оу-сан, - робко обратилась я к своему жильцу.

- Чего тебе, смертная? - не отрывая взгляда от монитора, рассеянно отозвался демон. Он был полностью поглощен развлечением.

- Ты... ты поможешь мне?

- Почему я должен тебе помогать, червяк? - дернул плечом екай.

- Потому что... если ты хочешь, чтобы я стала тебе более полезной, ты мог бы подучить меня кое-чему.

- Чему же это? - наконец заинтересованно повернулся Король.

- Видишь ли, у меня с организацией мероприятий большие проблемы. Я... совершенно не умею ничего организовывать. Сейчас мне нужно поехать в кафе и договориться с его хозяином, а я... у меня... язык отнимается. Я понятия не имею, как уговорить его, чтобы он принял меня с моим мероприятием на свою площадку. Помоги мне, пожалуйста. Научи, что говорить и что делать. Ты же Король, ты наверняка умеешь...

Акура-оу посмотрел на меня пристальным прищуром звериных глаз, внимательно, долго задержав на мне изучающий взгляд, словно пытался что-то понять. И наконец сказал:

- Мне безразлично. Занимайся этим сама, мне не нужны слуги, которые не способны сами решить свои проблемы. Сколько раз я буду решать их за тебя?

- Вот,значит, как, - сохранять равнодушный вид стало очень трудно. На глаза навернулись слезы обиды. Сам только требует, хоть бы что-то сделал, чтобы его требования выполнялись! - Ну и сама разберусь.

- Давно бы так, - казалось, екай полностью доволен ситуацией.

У меня даже в глазах от бешенства помутилось. Развернувшись, я поспешила покинуть комнату, пока не набросилась на бесплотного негодяя с кулаками - все равно ведь бессмысленно, чтобы ударить его, нужно очень постараться, зато сдачи можно получить весьма ощутимо. Возмутительно! Значит, помощь каким-то букашкам ниже нашего достоинства! Ну и прекрасно. Мы и сами с усами. Неужели я и правда ничего не могу без помощи большого и сильного, но наглого и бессердечного?! Вот сейчас возьму и сама все сделаю как надо.

Однако, стоило выехать в направлении кафе, как запал начал потихоньку пропадать, уступая место осознанию того, что сейчас я попросту завалю переговоры, и все. Сердце собрало котомку и отправилось в пешее путешествие до пяток, пока мозг пытался успокаивать его логичными доводами, а ноги тем временем шагали и шагали себе в заданном направлении, и им было плевать на паникующую мышцу. Пока, наконец, страх и паника не пересилили. Полпути не дойдя от метро до места назначения, я затормозила и остановилась в нерешительности. Ну и что теперь? А где мне вообще искать этого хозяина кафе? Будто мне так вот взяли и позвали его. А даже если и найду, то что ему скажу? Он наверняка потребует платить аренду, а денег у меня с гулькин нос. А с собой и того меньше. Да и вообще, до вечера осталось каких-то три с половиной недели, что можно успеть за это время организовать?.. Поглощенная этими мыслями, я села на бордюр и обхватила голову руками. Надо возвращаться... Зачем я во все это ввязалась...

И уже собралась было идти обратно к метро, как вдруг поблизости раздался до боли знакомый голос:

- Ну чего расселась? Или мне тащить тебя на плече?

Я подняла голову. Насмешливый взор Кровавого Короля пронзал насквозь, словно копье, но при этом странно успокаивал.

Трудно описать, что в этот момент творилось внутри. Паника куда-то волшебным образом испарилась, уступая место необъяснимой уверенности в своих силах и пониманию, что теперь я точно все смогу.

Он пришел! Он пришел?! Но почему?

Словно отвечая на незаданный вопрос, Его величество небрежно сообщил:

- Я подумал, что стоит и вправду дать тебе небольшой мастер-класс. Возможно, это сделает тебя хоть чуточку полезнее. Так что дай мне свое тело, смотри и учись.

- Тело?! - снова вдруг запаниковала я. - Что ты собираешься делать? Если как в тот раз, то я против!

Акура криво усмехнулся.

- Не волнуйся, женщина. Я не маленький ребенок. Если нужно, я прекрасно могу договориться с кем угодно и получить все, что меня интересует. И именно это я хочу тебе показать. Не говори потом, что не учил!

- Что ж, полагаюсь на тебя. - с этими словами я покорно наклонила голову и сделала привычный шаг вперед, уже готовая к легкому ознобу и заполняющим мою голову потокам чужих мыслей...

То, как инфернал в моем теле легко и уверенно устроил дело, просто поражало. Молодая и вполне миловидная, но уже достаточно взрослая девушка с явственными повадками бизнес-леди стальной походкой прошествовала в темное кафе, выполненное в антураже таверны, c псевдокирпичными стенами и крепкими тяжелыми столами из мореного дуба, и без колебаний направилась к барной стойке, где чуть вальяжно потребовала вызвать хозяина, так как она явилась по важному делу. Мне досталась роль стороннего наблюдателя внутри собственного же тела, и успокоенная тем, что мне не приходится делать это самой, я могла лишь удивиться, до чего все оказалось просто. И действительно, ничего сложного. Главное - не нервничать.

Хозяином кафе оказался среднего возраста кавказец, похоже, потомственный ресторатор, удивительно адекватный и сговорчивый мужчина. На него даже не пришлось давить: он охотно согласился на минимальную цену, включив в нее и организацию стола, принял все условия, даже между делом подкинутое мной предложение подвезти в кафе мамины картины и сделать небольшую выставку. Под конец кавказец заверил нас, что очень рад поспособствовать такому мероприятию, так как любит, чтобы его кафе оживляли чтением стихов и пением песен. Не обошлось и без "гостевой" чашечки чая. Король был согласен на покрепче, но я решительно возмутилась, и он не счел нужным спорить, приняв и чай.

Выйдя из кафе, мы наконец свободно выдохнули. "Вот видишь, - раздалось в моей голове. - Я до сих пор не понял, чего ты так тряслась. Все прошло как нельзя легко". - "он просто тебя испугался", - пошутила я, но Король юмора не оценил. "Просто ты бестолковее моих сережек, - резко ответил он. - Пошли уже домой."

- Надеюсь, на этом все проблемы окончены? - уже дома спросил у меня демон, явно утомленный не особо удавшейся дачей мастер-класса.

- Ну... вообще-то они только начинаются, - потупилась я.

- Что это значит? Мне снова тебя чему-то учить? - упер руки в бока екай.

- Нет, нет! - поспешно заверила я его. - Я попытаюсь дальше справиться сама. Тем более, что дальше у меня в плане театральная постановка по мотивам маминого романа, ты вряд ли чем-то сможешь помочь. Наверное, ты никогда не ставил спектакли...

- Никогда, - подтвердил Акура-оу. - И не собираюсь.

- Ну вот. Пойду, займусь.

Это дело казалось мне намного легче. Оно было более творческим, тем более, что этой весной необыкновенной случайностью меня занесло на Майский Слет театральной студии - многолетнее традиционное мероприятие, на котором собирается множество команд с подготовленными за год сценками и меряется силами. Так как я поздно записалась, то в сценке почти не участвовала, но зато перезнакомилась с ребятами-актерами. И именно на их силы я сейчас очень расчитывала, хоть крепкой дружбы ни с кем и не получилось, но отношения были вполне товарищеские. Наверняка они отзовутся!

Но каково же было мое разочарование, когда из всей команды на связь вышли только капитан да двое случайных участников, среди которых был и один мой бывший студент. Остальные кто разъехались в отпуска, кто, напротив, залип по уши в работе. Нас четверых катастрофически не хватало для постановки. Нужен был хотя бы еще один парень... тем более, что роман, по которому ставилась постановка, был любовным. То есть, там было две пары. А один из наших четверых собравшихся сразу сказал, что не актер...

Разумеется, все кончилось тем, что я в очередной раз пришла к Королю за помощью.

- Чего опять? - грубо откликнулся он, оторванный от поедания любимых персиков.

- Это... Ваше величество... Я помню, что ты говорил, будто не собираешься участвовать в постановках... - замялась я. - Но тут такое дело...

- Даже не проси! - вспыхнул красноволосый. - Я итак слишком много тебе помогаю в последнее время, хватит с тебя! Еще чего удумала, записать меня в актеришки.

- Но...

Акура-оу смерил меня тяжелым взглядом. Таким обычно смотрят на умственно отсталых, с которыми уже нет сил возиться.

- Во-первых, меня все равно никто не увидит, потому что я дух, - принялся загибать пальцы он. - Во-вторых, если твои друзьяшки меня увидят, то лучше бы не видели, потому что они разбегутся в панике и будут брызгать на меня святой водой. В-третьих, из меня очень плохой актер. А в четвертых, я просто устал и не хочу! Ясно тебе? Так что все. Забудь про это.

Демон поднялся с кресла и, натянув свои высокие сапоги, принялся одевать плащ. Обычно после этого он или исчезал, или надевал капюшон и шел гулять, после чего порой возвращался в мелких и не очень темно-красных крапинках, о происхождении которых мне думать не хотелось.

Я хотела его остановить и продолжить попытки уговорить на грязное дело, но в этот момент завибрировал телефон.

- Тебе звонят, - кивнул Король на беснующийся мобильник. - Возьми трубку.

Я посмотрела на дисплей. Лис... вот уж кого не вовремя несет! Вообще-то в последнее время наши отношения стали немного налаживаться, в то время как его отношения с девушкой наоборот стали все заметнее разлаживаться, поэтому время от времени я даже стала уделять время тому, чтобы лично встретиться с ним. Внешне встречи носили чисто дружеский характер и никакого криминала не содержали, но прикосновения, взгляды по прежнему вызывали ту искру, которую я так долго пыталась задушить. Отчасти поэтому я не очень любила личные встречи... и вместе с тем любила их намного больше всего остального времени. Надежда продолжала теплиться в ободренном сердце. Правда, у нас уже довольно давно не было такой встречи, а в такие периоды мы порой начинали ругаться по пустякам.

- Привет, - ровно ответила я, привыкшая изображать нейтральное отношение, хотя от знакомого голоса внутри все еще вздрагивало.

- Привет, - достаточно тепло поздоровался Лис.- Как твои дела?

Я была рада его слышать, но сейчас, когда мне очень нужно было уговорить Акуру поучаствовать, а тот уже почти ушел, это произошло так не вовремя! Черт! Надо побыстрее оборвать разговор.

- Нормально, занята немного, с чем звонишь? - поторопила я бывшего бойфренда, в панике глядя на то, как Его Величество уже начинает растворяться в воздусях.

- Как насчет личной встре...

Я уже его не слушала.

- Стой!!! - отложив трубку, закричала Королю. - Ну пожалуйста! Ты нас так выручишь! Больше некому!

- Вон у тебя твой Лис еще есть, - буркнула полупрозрачная фигура. - Кажется, он как раз и звонит тебе ради встречи? Вот и заставь его поработать, будет хоть какая-то польза от того, что ты все еще держишь его при себе. Я пошел.

Сказав это, Акура окончательно покинул помещение.

- С кем ты там разговариваешь? - ревниво осведомился Лис. Несмотря на то, что бросать свою девушку, доставлявшую ему в основном проблемы, он пока не собирался, ко мне у него явственно не отмерла жгучая ревность ко всем и каждому.

- А, это один из членов команды, - деваться было некуда и пришлось соврать.

- Какой еще команды?

- Да тут я... это. Вечер памяти моей мамы устраиваю. Делаем постановку по ее роману. Типа, спектакль.

- Ух ты, это здорово. Я люблю спектакли. А мне можно присоединиться? Я как раз хотел бы чем-нибудь помочь.

Верно... в свое время Лис с мамой в своем роде враждовали, и довольно сильно. Наверняка он теперь чувствует, что был несправедлив, и желает искупить вину. Кроме всего, я вспомнила, что у моего бывшего действительно имелись внушительные актерские способности, хотя реализовывать их по-настоящему он не спешил. А ведь и правда, не такая плохая идея позвать его в труппу. Я не любила пересекать Лиса со своими друзьями, так как обычно он не ладил с ними. Но, может, в этот раз будет иначе?..

Должно быть иначе! Я ведь так хочу все-таки устроить этот вечер. И пойду на все.

На удивление, и правда команда приняла Лиса довольно спокойно, а он почти спокойно и удивительно миролюбиво отнесся к ним. Хотя я видела несколько раз, каким взглядом он провожал Марка, капитана театральной команды, когда тот показывал мне танцевальные па парных танцев или просто со мной шутил. Но это не доставляло больших проблем. Куда большие проблемы доставила чудовищная вялость команды. Ребята совершенно не хотели слушатьcя, и слова о том, что чистовое выступление через три недели, а видеться мы можем максимум раз в неделю, почему-то даже не всколыхнули их желание работать. Первая репетиция прошла в смешках, шуточках и чаепитиях... впрочем, как и некогда в редакции школьной стенгазеты. В этой компании Лис казался самым ответственным и адекватным участником. Я окончательно впала в уныние. Так у нас ничегошеньки не получится.

- Паршивый из тебя руководитель, - заметил вечером Акура-оу, проявляясь сразу, как только последний член труппы скрылся за дверью. - Ты просто безнадежна.

- Спасибо, что напомнил, сама знаю, - злобно откликнулась я, напряженно пытаясь придумать, как сократить сценарий так, чтобы успеть прогнать все это за пару таких полурепетиций.

- Если знаешь, чего тогда взялась? - хихикнул демон, явственно наслаждаясь моим бедственным положением.

- Сам говорил, чтобы я не боялась браться за трудные задачи, - угрюмо проворчал неудачливый режиссер в моем лице. - Вот я и берусь.

- А я тебе не говорил, что прежде чем браться, нужно хотя бы спросить, как это делается? - легкая насмешка так и сквозила в каждом слове Короля.

- А толку? Ты все равно меня пошлешь, - пожала плечами я. - Хватит с меня, сама справлюсь. Как ты там говоришь? Тебе не нужны несамостоятельные слуги?

- Разумеется. Те простые задачи ты и сама могла сделать. Но сейчас, ты ведь видишь, они тебя не слушаются.

- Что есть, то есть... - вздохнула я обреченно. А когда меня кто-то слушался? Лидер из меня, как из ежа подушка.

- Ну вот что. Раз ты такая беспомощная, мне придется и это тебе показать, - Акура-оу сладко потянулся. - Ты же присматриваешь за моей группой, когда меня нет. Сейчас там всего несколько букашек, но потом, когда их станет больше, это уже не будет так просто. А мне нужна толковая помощница.

- Не проще ли будет тебе найти другую... - убито пробормотала я, чувствуя себя и правда безнадежной.

- не проще, - отрезал повелитель демонов. - Ты мои врата и знаешь, о чем я думаю, чего хочу. Мне будет намного труднее объяснить это какой-нибудь непонятливой букашке, чем просто вселиться в тебя на краткий срок и поделиться своими мыслями.

- А если найти другие врата? - в глубине души мне совсем не нравилась эта идея, но если уж я такая бесполезная...

- Думаешь, это так просто? - кисло ухмыльнулся екай. - Чтобы быть вратами, мало иметь силу и талант, ты должна хорошо понимать меня, быть в похожей ситуации, естественно, знать обо мне, а в идеале - должна быть похожа на меня.

- Но я не похожа на тебя.

Король не раз сравнивал нас, утверждая, что мы похожи. Но я никогда так не думала. Взять к примеру - я боюсь зубных, я боюсь разговаривать с людьми, я боюсь проблем. Король не боится ничего. А если чего-то он и боится, то об этом никто никогда не знает, потому что он это никак не показывает.

- Ты так думаешь?

Я пожала плечами.

- Я не вижу сходства.

И если честно, в последнее время эта мысль меня скорее расстраивала. Если первое время я воспринимала Акура-оу как наглого, требовательного и грубого типа, то чем дальше, тем более на передний план выступали его достоинства. Как ни крути, он был не просто смел. В чем-то Король безусловно казался совершенно безответственным, но его способность решить практически любую ситуацию просто поражала. Ни перед чем этот демон не пасовал, ни перед малым, ни перед большим. Какая бы проблема ни вставала на его пути, он просто брал и решал ее, неважно, каким путем, пусть иногда неправильным и незаконным, но решал эффективно. И мне хотелось у него научиться этому. Да, мне хотелось.

Мне хотелось быть такой, как он...

- Чего ты так на меня уставилась? - грубо прервал мои размышления их объект. - В последнее время ты слишком много на меня пялишься. Лучше задумайся, чего тебе не хватает, что они тебя не слушаются.

- Х-харизмы? - осторожно предположила я, покрывшись краской и отведя взгляд. Проклятье, и правда как-то глупо пялюсь ведь.

У самого же харизмы хоть отбавляй...

- Это еще что за дерьмо? - не понял дух.

- Ну, это вроде способности влиять на людей. Нравиться им.

- Вот чепуха! - прыснул Акура. - Для того, чтобы заставить слушаться, нравиться необязательно. Думай еще.

Я напрягла мозг, но ничего в голову не шло. Я действительно не понимала - что делаю не так?

- Не можешь сообразить? - снисходительно улыбнулся Король, глядя на мои потуги. - А я тебе скажу. Тебе не хватает воли.

- В каком смысле? - не поняла я.

- В самом прямом. Тебе не хватает желания добиться результата. Ты совершенно не горишь. И слишком много думаешь о том, что ты должна делать. Просто раздай им указания и поставь срок.

- Я так делала... но они веселятся и не думают о деле...

- Разумеется. Если ты будешь такой же мямлей, то они не вспомнят о своем руководителе. Покажи им свою решительность. Заинтересованность. Будь жесткой.

Я не могла постичь, о чем говорит мой потусторонний друг.

- Жесткой? Я не могу быть жесткой. Я... перегибаю.

- Показать тебе, что такое "перегнуть"? - усмехнулся демон, и я тут же поняла, что мое "перегибаю" и рядом не лежало. - Ты, боюсь, недо-гибаешь. Ну-ка покажи мне, как ты будешь командовать труппой.

Я замялась. Командовать воображаемой труппой было немного странно, а командовать Его Величеством - еще страннее (обычно это грозило немедленной смертной казнью).

- Ну... я скажу им, что нам нужно за три недели обязательно отрепетировать...

- Все с тобой ясно, - обреченно вздохнул Король. - Значит так. Когда эти раздолбаи придут в следующий раз, я покажу тебе, как это делается. Но чтобы в последний раз!

- С-спасибо, Акура-сама... - прослезившись от радости, выдавила я.

Как же стыдно, что великому екаю приходится столько со мной возиться.

Кажется, до встречи с ним я толком и не понимала, до какой степени непутевая...

Когда труппа явилась на заявленную репетицию, все было готово. Я уже успела заготовить почти все детали костюмов, хоть они и были в высшей степени импровизированными, подготовить не менее импровизированные декорации, но главное... со мной была моя решимость.

Вернее, не совсем моя.

Судя по отзвукам чужих чувств внутри меня, Акура-оу, в отличие от своей трусливой слуги, совершенно не боялся и не волновался из-за предстоящего мероприятия. Напротив, приятным теплом разливался по телу азарт. И сейчас мне было очень трудно разделить нас - кто из нас кто. Хотя наши чувства были очень разными. Но чувства Кровавого Короля были настолько яркими и приятными, что, видимо, мое тело предпочло испытывать их.

Как только ребята шагнули внутрь, они мгновенно получили указания. Жестко и по-армейски четко каждому была объявлена его задача, затем срок ее выполнения, а после Король не медля приступил к действиям. Он расставил каждого по определенным относительно декораций местам, не игравшего роль участника посадил читать текст за кадром, остальным выдал распечатанные заранее роли.

- За этот день наша задача прогнать хотя бы без костюмов пару раз, - бескомпромиссно заявил он, точнее, я.

И хотя это было сказано моим голосом и из моих уст, к полному удивлению смешки и шутки прекратились; люди начали работать.

Несколько раз приходилось одергивать участников сценки, но изначально заданный Королем и поддерживаемый жесткий темп не давал расслабиться и пошушукать лишний раз. Тем не менее, в конце репетиции, когда все все успели и даже осталось немного времени, актеры остались довольны. Более того, за чаем Его Величеству удалось выбить из этих обалдуев обещание прийти на пару дополнительных репетиций. Теперь у нас имелось в запасе хотя бы три полноценных репетиции, включая эту, и одна финальная, уже в кафе.

Две последующих репетиции прошли в настолько же бешеном темпе, тем более теперь, когда дело уже пошло, мне некогда было отвлекаться на спектакль часто: на мне же была и подготовка выставки картин, и подбор стихов для чтения, и обзвон людей. Я сама не заметила, когда и как азарт, присущий жестокому екаю, перешел в мою собственную увлеченность и воодушевленность процессом. И вот уже без помощи аловолосого сенсея я носилась по городу, что-то организовывала, кому-то раздавала срочные указания, договаривалась с хозяином кафе о меню застолья и других мелочах... это были незабываемые чувства. Я едва ли не впервые в жизни поняла, почувствовала, что не безнадежна в отношении работы с людьми.

А когда, по завершении всех приготовлений, перед выездом в кафе Акура-оу покинул мое тело, чтобы дать возможность провести подготовленный вечер и сыграть свою роль в сценке, и я благодарно выдохнула:

- Спасибо! Спасибо, что сделал все это. Ты так мне помог! - то неожиданно услышала:

- Я тут ни при чем. Ты сделала все это сама.

- Но... ведь с самого начала ты всеми командовал, и вообще... этот азарт, это спокойствие... это ведь твои чувства, - возразила я.

Акура-оу покачал головой.

- Это твои чувства. Я все это время молчал и ничего ровным счетом не делал. Просто ты почувствовала себя уверенной. Наверное, тебе это так непривычно, что ты и попутала себя со мной.

Переварить эту мысль оказалось непосильно.

- К...как? То есть как это молчал? А приказы?

- Их отдавала ты.

- Я?! Ты нарочно меня разыгрываешь, - надулась я.

- Не хочешь, не верь, - равнодушно прикрыл веки рогатый. - Я же говорил тебе, что мы похожи. Тебе следует почаще давать себе волю, мангака. Из тебя вышел бы неплохой руководитель... если над тобой поработать.

Вот это да!.. Услышать похвалу из черных уст вечно недовольного демона! Да я, должно быть, и правда прыгнула выше ушей.

- Спасибо... - в этот момент мне смертельно захотелось его обнять. Слова екая до дрожи растрогали меня. Обнимать все же не стала - я очень уж опасалась за жизнь и здоровье: Кровавый Король терпеть не мог, когда его тискают, а за попытку несанкционированных обнимашек можно и всерьез схлопотать.

Но, черт!

В каких вообще единицах измерения сейчас измерялась моя к нему благодарность?

Одно ясно - приставка у этой единицы измерения как минимум "кило".

Вечер, разумеется, удался на ура. Ни до, ни после подобных мероприятий мне провести не удавалось. Правда, дело осложнилось ревнивым Лисом. В сценке мы с Марком по сюжету играли пару, а Лис был участником второй пары и отвергнутым членом любовного треугольника. Видимо, он узрел в этом намек, потому что, в какой-то момент увидев, как меня обнимает Марк (по случаю успешно проведенного спектакля), парень посмурнел, сообщил мне, что его вызывает девушка, и умчался, не дождавшись благодарностей за помощь. После этого еще месяц он не появлялся на горизонте, в очередной раз вызвав у меня приступ жажды его непременно забыть.

Что же до Акура-оу, то, хоть и остался доволен проведенной надо мной работой, в таких мероприятиях впредь наотрез отказался участвовать и жестко заявил, что в следующий раз я точно буду делать все сама и никакой помощи не дождусь.

Зная его, я ничуть не сомневалась.

Глава 17. Демон в отъезде.

Отгремел вечер памяти, оставив после себя горько-сладкий привкус. Отшумел день рождения, который вопреки моему желанию семья все-таки решила своим малым кругом справить. К моему удивлению, мимо не прошел и Король. На глаза семье он конечно не показался, пышных подарков не принес и открытку к изголовью с утра не положил. Но в группе устроил "пир" - большой общий чат. Правда, основными поводами для пира были - известие о втором сезоне аниме, приход нового участника (а для группы численностью в 20 человек каждый участник был на вес золота), успешно проведенный вечер памяти и новая глава с его участием; но и такой повод, как мой день рождения, оказался в их числе. Не на первом месте, но оказался.

И мне от этого почему-то было очень тепло на душе, хотя больше ничем и никак Акура-оу этот праздник не почтил. Но и такого знака внимания от критичного Короля было вполне достаточно, чтобы весь день ходить в приподнятом настроении. Пожалуй, мой демон был единственным другом, способным настолько поднять мне настроение, при всей его вредности и вечной требовательности.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]



А вечером того же дня я отправилась на очередной поэтический вечер почитать свои стихи и, почти заполночь возвращаясь оттуда в компании двух случайных молодых поэтов (один из которых, как позже выяснилось, довольно известен), я по неосторожности проболталась о своем дне рождения и... неожиданно получила в подарок перламутровую черепашку и импровизированный торт со свечкой в "Крошке-картошке". Наверное, это был один из самых незабываемых дней рождения в моей жизни. И уж такой - точно единственный.

Так, за всеми этими событиями, август начался совсем не жутко и не тоскливо, как я того ожидала, а годовщина ужасного события перестала угнетать меня и позволила на какое-то время забыть о ее причине. Мир начал понемногу окрашиваться все более светлыми красками, и не последнюю роль в этом сыграл сам Кровавый Король. Я словно начала выходить из длительного запоя или наведенного морока, день за днем заново открывая краски этого мира. Солнце снова становилось из серого золотым, небо из серого голубым, листва - зеленой. Потихоньку уходило раздражение на всех и вся, общаться с людьми стало проще, окружающие больше не казались поголовно злоумышленниками и врагами, хотя большое недоверие все еще сохранялось.

Именно в этот период мне предстояло впервые поехать в летний лагерь Гильдии Манги. Если раньше занятия сводились к ежесубботнему посещению Японского дома на Киевской, то первый в истории Гильдии летний лагерь предполагал выезд вместе с одногруппниками на природу в течение недели. База находилась где-то в подмосковном санатории. Я охотно согласилась ехать, прежде всего потому, что успела всей душой полюбить Гильдию. Наряду с усилиями Короля, эти люди буквально отогревали мою душу раз в неделю, и на занятия я буквально летала на крыльях любви к манге и к товарищам. Большинство ребят я не помнила поименно, да и как-то все еще стеснялась контактировать: как бы непринужденно себя ни вела, а разница в возрасте сказывалась. Но лагерь... лагерь предполагал более тесное общение. На это я и надеялась. Завести друзей в реальной жизни, найти товарищей по фендому, может быть даже... влюбиться? Влюбляться было особо не в кого, в группе почти одни девочки, и те школьного возраста, но пара-тройка парней Гильдию все же посещала. Кто знает?

Собиралась в лагерь я с волнением и недоверием. Что меня там ждет? А вдруг не понравится? Чушь, Гильдия не может не понравиться. Королю мои сборы не нравились.

- Мне нельзя там появляться, - ворчал он. - Толпа пугливых детей! И совсем нет интернета! Я же не смогу вести группу. Это ужасно! Ты не можешь остаться дома?

- Акура-оу-сан, - терпеливо вздыхала я. - Пойми уже, если ты не хочешь видеть свою слугу загнанной лошадкой - отпусти меня отдохнуть наконец.

- А тут ты отдохнуть не можешь?

- Тут у меня нет друзей.

- Меня тебе недостаточно?

На этом все аргументы кончались. Как объяснить упрямому демону, что нормальной молодой женщине кроме нахального жильца, живущего на ее харчах, нужны друзья-ровесники, любимый, увлечение, отдых? Никак, правильно.

- Почему ты не хочешь меня отпустить?

- Потому что там я не смогу спокойно появляться.

- Сиди во мне.

- Я с ума сойду от скуки!

- Раньше же не сходил?

- Раньше у меня всегда была возможность выйти, когда захочу.

- Избаловался!

- Я?! Избаловался?! Женщина, да ты знаешь, что такое пятьсот лет сидеть взаперти? Мне надоело!

- Ну выйдешь и напугаешь этих детей.

- И ты меня изгонишь.

- Изгоню.

- Вот и не уезжай никуда!

- Арррр!

- ГРРРР!

Примерно так выглядело наше общение накануне лагеря. Оба ходили взвинченные. Пока наконец Его Величество не явился в один прекрасный момент спокойный, как удав, и не заявил:

- А я тоже уезжаю.

- Куда это ты уезжаешь? - подозрительно покосилась на него я.

- Домой.

- Что?

Грудь неожиданно обхватил ледяными тисками холод.

- Д...домой? Насовсем? - от одной этой мысли уже становилось невыносимо тоскливо.

- Размечталась, - облегчил мои страдания Кровавый Король. - У тебя не выйдет так легко от меня избавиться. Просто скоро выходит аниме с моим участием.

- И что?

- Вот, решил навестить мангаку, потолковать с ней, узнать, чего ждать от премьеры, - довольно прижмурился он. - Семи дней мне как раз хватит. А ты займешься чем ты там хотела.

- А как же группа? - удивилась я. - Ее же никто не будет вести.

До сих пор группа оставалась для Акуры главным поводом присутствовать в этом мире, и в сущности, все, что он тут делал, так или иначе сводилось к ней. Для меня было большой загадкой, почему всемогущий екай так ценит обычный паблик в соцсети. Но сейчас еще больше удивила внезапная смена курса. Раньше Король очень нервно относился к невозможности выйти в сеть и сделать хотя бы одну запись в несколько дней. Да еще недавно бодался со мной из-за этого! А тут вдруг - такой спокойный?

- А я придумал, что я сделаю, - уверенно растянулся в любимом кресле рыжик. - Анастасию-сан помнишь?

- Чего ее не помнить, - буркнула я. Каждый день общаемся в чате. Конечно, я свою практически лучшую подругу помню!

- Она очень преданная букашечка, - взгляд Акура-оу потеплел, как теплел всякий раз, когда речь заходила о Художнице. - И это хороший случай проверить ее преданность на прочность.

- Что ты имеешь в виду? - возмутилась я. - Лично я даже не сомневаюсь...

- Я тоже не сомневаюсь. Но проверка никогда не помешает. А мне как раз нужен кто-то, кто присмотрел бы за замком.

С недавних пор группа приобрела особенный антураж: Акура-оу называл ее своим замком. Настя и я охотно поддержали эту манеру, и название прижилось.

- То есть, ты хочешь...

- Я назначу ее Смотрителем замка в мое отсутствие, - хладнокровно кивнул екай. - Так как я доверяю ей, то, думаю, замок будет в хороших руках. А если мне понравится, то буду делать так и впредь.

- Я... я согласна с твоим выбором! - лучезарно улыбнулась я. - Тоже думаю, что Настя будет отличным заместителем для тебя.

Где-то в темных неизведанных недрах души шевельнулась нехорошая иголочка, до неприятного напоминавшая ревность, но я решительно задавила ее в самом зачатке. В конце концов, действительно славно, что Король нашел такое компромиссное решение и мы больше не будем лаяться из-за того, ехать мне в лагерь или нет. Я могу спокойно насладиться отдыхом...

Настя стоически приняла переданную ей обязанность, хотя поначалу была немного огорошена, но, поняв всю ответственность, искренне пообещала быть на высоте. Успокоенные, мы с Акурой разъехались кто куда. Он к мангаке (для меня было большой загадкой, как он вообще может общаться со своим создателем, как это возможно и что они там обсуждают, но спрашивать я не решилась), ну а я упаковала чемоданы и направилась в лагерь...

Ах, лагерь Гильдии! Первое лето, когда я оказалась там, воистину было незабываемым. Процесс воскрешения шел полным ходом. Если сравнивать состояние души с временем года, то тогдашнее мое состояние души можно назвать апрелем. Природа еще не проснулась, но на деревьях уже набухают почки и распускается первая листва, все стремительнее и стремительнее набирает оброты принцесса-весна, как лавина, захватывая все, к чему прикасается, и возрождая к жизни от длительного мертвого сна, когда казалоcь, в этой душе ничего уже расти не будет...

Но первые цветы мая и истинного возрождения еще только созревали в тугих бутонах.

А радоваться, петь и жить уже начинало хотеться. В дороге я еще казалась себе прежней мрачной и саркастичной старухой, но уже в автобусе подростки, полностью забывшие про стеснение, вовлекли меня в свою веселую кутерьму. И уже к вечеру второго дня, после знакомств, заселения и первых командных мероприятий, на свечке, я поняла, что весну не остановить. Я плакала от счастья, я радовалась, что жива, я обзавелась новыми товарищами, прекрасной соседкой по комнате, с которой мы сразу же спелись...

Но не каждая минута проходила радостно. Стоило общему гомону затихать - в часы отдыха, когда подростки кучками разбредались по территории лагеря, а взрослые паковались в свои номера, я оказывалась одна, и на меня вновь накатывала грусть. В такие минуты мне остро, до щипания в глазах, не хватало рядом неуемного, энергичного, целеустремленного и, кажется, не унывающего ни при каких обстоятельствах демона. Где он сейчас? Чем занят? О чем говорит со своим автором и действительно ли он, вообще, там, а не нашел себе новые более удачные врата? Или просто женщину?.. Обо всем этом думать не хотелось. Я решила отвлекаться.

А отвлекаться было на что: совместные просмотры аниме, новые знакомства, игры и учебные часы... каждое занятие мы узнавали что-то новое и увлекательное, а некоторые занятия проходили на открытом воздухе и даже на пирсе. Да, база стояла на берегу водохранилища, неподалеку от аэродрома, и вдобавок там вальяжно плавали туда-сюда яхты. Напротив располагался коттеджный поселок для богатых. Погода стояла изумительная, слишком жаркая для конца августа, и на берегу складывалось впечатление, что это морской пляж, а не водохранилище.

Но крайне трудно было побороть мой все еще скептический настрой. На пирсе я больше глазела по сторонам, чем слушала урок, многое мне итак было известно, и не сказать, чтобы я очень старательно занималась. На яхты смотреть было интереснее. Или на семпая. Да, у нас был семпай, старший ученик и помощник сенсеев. Поначалу он казался мне совершенно неприметным парнем, тихим и молчаливым. Я не понимала, почему девочки при виде него тихо визжат от восторга. Ну, симпатичный, да. Худощавый, темноволосый, в интеллигентных прямоугольных очках. Если бы они были круглыми - смахивал бы на Гарри Поттера, а так - молодой интеллигентный... архитектор. Как мне сказали, он учился на архитектора и уже заканчивал.

Впервые я сочла его достойным своего внимания, когда мне нужен был совет, а кроме него на берегу никого не было: все разбрелись отдыхать. Погода стояла солнечная и жаркая, и семпай пристроился в теньке, окруженный парой-тройкой младших учеников. Они с интересом его слушали. Подойдя, я услышала, что он рассказывает ребятам свой сюжет, и тоже решила послушать. Сюжет был на удивление интересным. Я заслушалась, но затем вспомнила, что пришла за советом. Со мной он долго возиться не стал: быстро разжевал ответ на вопрос и поспешил отделаться: парня достали младшенькие и ему очень хотелось отдохнуть. Я оставила его. Но с тех пор запомнила в лицо и по имени и стала узнавать среди других.Также узнала, что живет он в блоке с сенсеями и по утрам ходит будить стуком в дверь - на завтрак. Больше ничего интересного о нем не было. Так что едва ли я стала бы разглядывать его темную шевелюру во время занятий, если бы не...

Тот день начинался как обычно. Утренее занятие прошло на поляне, усыпанной росой, из-за которой я чувствовала себя вечно простуженной, потому что мой стул отсыревал. На следующее занятие отправились на пирс, где можно было слушать лекцию, покачиваясь на волнах и наблюдая за яхтами. Меня это немного обрадовало, но не более: с утра настроение было унылое и тоскливое. Я с полной апатией смотрела на пропорции на доске, которые видела уже сто раз, и отчаянно зевала.

- Скука? - раздалось сбоку. Я подскочила.

По счастью, я как обычно сидела на отшибе от всех и, похоже, его кроме меня никто не видел.

- Король?! - вот уж кого я сейчас и здесь вообще не ожидала увидеть!

- Ага, - заморенно улыбнулся он. То ли не спал несколько суток, то ли солнышком напекло, но демон выглядел вялым, скучающим и... словом, в таком же настроении, как и я. - Че, не ждала, букашка? Решил вот... (он широко зевнул) посмотреть, чем вы тут занимаетесь.

- И как? - оживилась я. Присутствие Акуры всегда меня взбадривало.

Как же он умеет появиться тогда, когда очень нужен!

- Ску-у-ука, - шепотом протянул он и растянулся на пирсе, головой прислонившись к моим коленям, что меня немного смутило.

А его похоже ничуть.

- Как тебе не надоедает это слушать?

- Ну, иногда тут интересное рассказывают, - пояснила я, втайне радуясь, что он пришел.

- По мне, так ничего интересного тут быть не может, - снова зевнул Король, жмурясь от солнца, и вдруг поинтересовался: - Эй, мобила с собой?

- Грабить будешь? - поддела я.

- Типа того. Дай мобилу, а? Мне в группу выйти надо. Я верну, зуб даю.

"ха" три раза! Разумеется! Стал бы он ради глупой мангаки сюда припираться? Конечно, ему просто нужнен выход в свой "замок".

Но это не испортило настроения. Другого я и не ожидала.

- На, - тихо радуясь его присутствию, я сунула в когтистую руку темный прямоугольник "самсунга". Рука получила то, что хотела, и тут же убралась.

Коленка тоже потеряла источник прохлады. Я повернула голову; Акура-оу не было. Вот ведь поганец! Искренне надеюсь, что вернет, а то с него станется куда-нибудь швырнуть телефон или утопить.

Однако, дело было уже сделано - настроение стремительно и неудержимо лезло вверх. Король очень вовремя смылся: занятие окончилось, шумная толпа юных анимешников зашевелилась, поднимаясь с насиженных мест и дружной ордой ломясь в сторону столовой. Я хотела привычно неспеша пойти вслед, но какой-то чертик внутри так и подзуживал присоединиться к галдящим подросткам, полностью сливаясь со средой...

К середине дня озорство разрослось до неприличных размеров. Плюнув на все и устав без конца по новой закалывать лезущую в глаза челку, я распустила волосы, затем подумала... одела яркую-яркую майку, сделала два высоких хвостика на голове. И даже золотистую заколку прицепила совсем по-другому. К черту! Почему я должна вести себя как чопорная взрослая тетка? Может, мне 16... после 10! Буду неправильной взрослой! Буду тусить с подростками, буду отрываться по полной! Чем я хуже?

Удивительно, но увидев такое мое амплуа, ко мне потянулись сильнее. И я и вправду начала отрываться по полной. Бегала с кучкой девчонок, сплетничала, занималась разными смешными глупостями... и это было очешуительно весело! А когда я заговорила с ребятами, то внезапно выяснила, что меня и вправду до сих пор принимали за 16-летнюю. Общаться с другими учениками окончательно стало легко и ненапряжно; возраст больше не мешал.

У меня словно выросли крылья. Такое чувство, как будто ты второй раз заново получил юность. Волосы взлетают на ветру, в глазах нездоровый блеск, в голове коробочка неиспробованных шалостей и куча-куча прекрасных друзей вокруг! И вот так, окруженная такими же безбашенными и счастливыми сейчас новыми друзьями, я влетела в вожатскую, где начиналась игра "шляпа". В прихожей вожатской толпился весь отряд, стоял невообразимый гам, но это не мешало чувствовать себя воздушно- счастливой и дважды юной. Навстречу в толпе мелькнули чьи-то глаза. Я узнала их; это был семпай. Он вышел навести порядок, но первое, что увидел - эти мои безумные, счастливые глаза. И в этот момент в его собственных глазах тоже что-то резко изменилось. Я впервые видела, как человек за одну секунду начинает смотреть на тебя совсем другим взглядом. Пораженным, ошеломленным и... наверное, восхищенным. На меня никогда не смотрели с восхищением. С любовью, нежностью, интересом, страстью, изумлением, удивлением - бывало. Но никогда не с восхищением. На минуту я замерла, не в силах пошевелиться и оцепенев от нового ощущения.

Но наваждение схлынуло. Прежде устало-добрые глаза семпая вновь обратились в такие же безразличные, устало-добрые. Мы прошли мимо друг друга так, как будто не было этой секунды. Но каждый унес ее с собой.

Поначалу я думала, что влюбилась. Что мое дремавшее с самого расставания с Лисом и никого другого среди мужчин из плоти и крови не принимавшее сердце вдруг пробудилось... но нет. Сколько я потом ни заглядывала в глаза этому юноше, сколько мы ни сталкивались в проходе локтями, как ни старалась, я больше не почувствовала ничего; для меня он был всего лишь товарищем. И того самого взгляда я больше не встречала. Или он просто чаще отводил глаза?..

Вечером того же дня, когда все легли спать, а я (как старшая) еще крутилась в корпусе, Король вернулся, уже в преотвратном настроении, что резко диссонировало с моим счастливо-эйфоричным состоянием.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]



Наутро Акура не явился. Видимо, прислушался к моему совету и положился на Художницу. И правильно сделал: я по своей инициативе, без просьбы Короля, стала с этого дня просматривать страницу с телефона и отслеживать новости. По одной записи в день, но обязательно появлялось. Большая часть были собственными рисунками Насти. Акура-сама обрадуется, он любит ее рисунки... Как и я. Забегая вперед, поведаю сразу,что в результате Художница полностью реабилитировалась в глазах требовательного екая, за что по возвращению нас обоих домой получила от него уже официальную должность Смотрителя замка в дополнение к титулу Придворной Художницы.

Остаток дней в лагере прошел довольно спокойно, на эмоциональном подъеме, хотя от занятий иногда появлялась усталость. Хотелось порисовать что-то свое, но времени не оставалось. Самым ярким событием смены без сомнения стала ночь страшных историй. Когда сенсеи без предупреждения, выключив фонари и свет, молчаливой гурьбой вывели нас черной ночью на улицу, отвели поглубже в сад, почти к самому пирсу, и предложили рассказывать страшные истории, дабы задобрить злых духов. Тот, у кого оказывался передаваемый по кругу светящийся фонарик, должен был рассказать свою страшилку. Пару раз рассказывать пришлось и мне, а так как мне это было не впервой (сказывался опыт в ДД), то ребятам (и злым духам, если они там присутствовали... особенно одному отдельно взятому) очень понравилось. Разок фонарик дошел и до семпая. Его история была не похожа на все остальные. Это не была глупая пугалка про отрубленные конечности, проклятия или пауков-людоедов. Это была действительно страшная история, но что она правда страшная, понимали только он, я и, возможно, сенсеи. А скорее всего только он и я.

Как по книге, он рассказывал почти мои собственные воспоминания о времени между тем, как умерла мама - и тем, как появился Король: о блуждании по темным дворам в одиночестве или в сомнительной компании. Об алкогольных лабиринтах сознания. О Воронке смерти. И о многих вещах, которые совсем не следует упоминать в нашей доброй сказке. И для слушавших его историю детей это была непонятная последовательность странных событий. А для меня это была черная, черная память, темный страх. В тот день я точно поняла, что семпай и я знаем какую-то общую ужасную тайну этого мира. Это было странно мне: внешне семпай казался парнем очень милым и не тертым жизнью. Кто мог догадаться? У кого как, но у меня от его истории действительно мурашки бежали по коже.

А затем, во время очередной обыкновенной страшилки, произошло неожиданное. На особенно страшном моменте в темных кустах что-то зашевелилось, и к нашему кругу стали приближаться две тени. На черном с ног до головы теле одной из них ярко высвечивались люминесцентные кости. Вторая оказалась вполне миловидным парнем в шортах и майке. Эта странная парочка в обнимку подошла к нам, и костлявый проревел загробным голосом:

- Ктоооо вызвал демона смерти?

- Да, мы тоже хотим послушать! - резонно заметил его спутник.

Ребята сперва напугались. Мне-то было не впервой, хотя поначалу тоже слегка неожиданно. А затем не оробели и пустили "Демона смерти" с товарищем в свой круг. И те слушали вместе с нами, покуда не наскучило. Они ушли так же незаметно, как и появились.

Разумеется, этот случай сделал ночь страшных историй просто незабываемой.

Потом... потом мы не хотели уезжать. В автобусе на обратном пути было намного тише; ребята грустили. Они не хотели расставаться. И я тоже не хотела, меня манила неразгаданная тайна семпая, и хотелось вновь болтать ногами в прохладной воде, сидя на пирсе и слушая сплетни девочек о мальчиках, хотелось еще одну ночь страшных историй... и хотелось вновь увидеть тот самый взгляд. Но нет. Семидневная сказка окончилась. И от этого было немножечко грустно...

Дома меня ждал Король. Вернее, он не ждал, а просто появился вскоре после моего приезда, стоило родственникам разойтись по делам. И сразу я поняла, что что-то не так.

Не только во мне после этих семи дней было что-то не так. Акура-оу тоже изменился. Он был непривычно тихим и даже каким-то немного печальным. Или просто задумчивым? В его взгляде появилось нечто новое. Как будто бы он тоже снова желал повторить что-то необычное, что сумел недавно увидеть, но не сумел удержать. Я заглядывала в его янтарные бездны глаз, пытаясь найти ответ, но Король тут же молча отворачивался и отпихивал меня, не подпуская близко. Разговаривать он тоже не очень хотел. Я пыталась достучаться, узнать, в чем же дело, может быть, все это из-за Насти? На все вопросы я получала только грубые отмазки в духе "не твое дело, отвали". Впрочем, это мы уже проходили. Я твердо вознамерилась в этот раз не оставить друга страдать в одиночестве и продолжала попытки осторожно докопаться до причин.

Когда эти попытки ему надоели, он просто бросил: "Прочитай главу и не задавай лишних вопросов". И исчез. Я вспомнила, что недавно должна была выйти глава с его участием. Я пошла в сеть и открыла новую главу. Стала ее читать. И действительно, все назревшие вопросы отпали...

Появился новый: чем помочь?

Глава 18. Демон и богиня.

Итак, свет увидела новая глава, в которой Король был. Для группы это являлось, несомненно, поводом бурно радоваться. Акура-оу же заметно поник. Впрочем, он уже некоторое время как поник, и мне яснее ясного было, что что-то терзает суровую душу непобедимого демона. Но что? Дела его шли не так уж плохо с тех пор, как в теле Кирихито он умудрился выпросить (или все же отобрать?) у Нанами ее жизненные силы и перестал бесконечно болеть, балансируя на грани жизни и смерти. Настораживал, конечно, излишне деятельный и фанатично преданный слуга Ятори с его неуемным стремлением бежать впереди приказов господина; но пока что проблем не доставлял, а его помощь в подготовке к путешествию в царство Еми за заточенным там демоническим телом Акура-Оу казалась просто неоценимой наравне с шикигами Короля. Дело активно двигалось, мать Кирихито не оставляла сына без заботы и своевременной кормежки, а развлечений тоже вполне хватало. О чем грустить и переживать? Но в холодных, как лед адского озера, глазах Акура-Оу с некоторых пор поселилось странное выражение: печаль,перемешанная с радостью; жалость, перемешанная с теплотой. Будто он одновременно и вспоминал о чем-то приятном, и жалел, что оно уже миновало.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

Решение напрашивалось только одно. Нужно перечитать эту главу. И постараться в ней разобраться.

Эта глава будоражила меня еще и раньше. Но тогда еще мы с Акура-оу не были друзьями, и это не казалось мне таким важным. теперь же я открывала первую страницу с желанием проникнуться мыслями Короля. Как уже говорилось, с момента, как увидела 104-107 главы, в которых случился и первый поцелуй Кирихито с Нанами, и нечто, до безобразия напоминавшее постельную сцену, но бывшее просто передачей божественных сил, я переживала за отношения Акура-оу с богиней, полагая, что это переживание вызвано сочувствием влюбившемуся другу. Однако сейчас, медленно перечитывая эти страницы, невольно задерживая взгляд на кадрах с невозможно жаркими поцелуями Короля, только сейчас я с ужасом заподозрила, что от каждого кадра по всему телу безудержно бегут искристые электрические разряды, взрывающиеся сладким сверкающим туманом в голове, вовсе не потому, что я сопереживаю демону, получившему свое, или богине.

А потому, что мне самой до ломоты в губах хочется этого поцелуя.

Потому что где-то, в глубине своих мыслей, уже представляла себе его раньше...

Я в ужасе захлопнула окошко с мангой, прижав руку к щекам. Они горели. Мне было дьявольски стыдно. Как я могла такое подумать?! Как мне вообще такое в голову пришло?! Должно быть, это бред! Нужно просто обождать, успокоиться, и продолжить читать снова. Глупые мысли пройдут, и все встанет на свои места. Не могу же я так думать об Акура-оу-сама! Он просто дух, дух, персонаж манги, я его слуга и преданный фанат-читатель, все...

Но нет. Вернувшись через некоторое время к чтению, Я ощутила то же, что и в прошлый раз. И осознание уже не было подозрением. Оно было вполне себе сформировавшимся осознанием. К стыду и ужасу, меня влекло к Королю. Неважно, в каком теле он был. Я бросила осторожный взгляд на ничего не подозревавшего и беззаботно уплетавшего персики екая. И тут же, словно обжегшись, резко отвела глаза, приказывая глупому сердцу перестать так идиотски колотиться. Какого черта?! Он влюблен в другую женщину! А если бы и не был, у меня все равно не было бы ровно никаких шансов. Кто я для него? Слуга, букашка. Он со мной из соображений своей временной выгоды. А я? Как дурочка втрескалась? Нетушки. В последний раз подобный эпик фейл происходил со мной в пятом классе и, продлившись лет семь, благополучно канул в лету, оставив после себя вполне четкое представление и о ситуации, и о возможном исходе. Красивый и сверхпопулярный у девочек сосед по парте, главный красавец класса, и классное чудовище, которое он использует для списывания уроков, зная, что за свою белозубую улыбку может купить у нее все - от ее домашки по химии и кончая ее жалкой душой. Проходили и наелись, хватит. Больше я не позволю себе вляпаться в подобные глупости. Надо просто сказать себе, что я надумала это все. Где вон нынче моя пламенная влюбленность в Локи? Уверена, и здесь будет точно так же, надо просто подождать.

Заключив так, я попыталась еще раз вернуться к прочтению главы... В итоге, все окончилось тем, что глубоко ночью незадачливая Райде безвольно сидела перед нетбуком, сжав кулаки и в конце концов сдавшись обуревавшим ее мечтам, за которые яростно ругала себя, но одолеть не могла. И когда прохладные пальцы коснулись плеча, это сработало подобно удару током, выведя меня из эйфории, но мгновенно отправив в ступор. Искристые разряды из фантазии внезапно перешли в реальность, и лицо начало медленно заливаться краской смущения, потому что я понятия не имела, что мне ответить, если сейчас он по своему обыкновению спросит "эй, что за дурацкий вид?"

- Опять томат? - хмыкнул демон, но привычной резкости в его голосе сегодня не было. Похоже, мы с ним в одном положении, мысленно невесело усмехнулась я, догадываяcь по виду Короля о том, что и в его голове, видимо, случайно промелькнул искристо-розовый туман недозволенных чувств. Вот только не ко мне. Из груди вырвался невольный вздох.

- Че, снова зубы болят? - вяло осведомился он.

- С чего ты взял? - подобралась я, словно застигнутая на месте преступления.

- А ты опять пунцовая. И горячая на ощупь. Как в тот раз. И вздыхаешь как-то подозрительно.

- Э-э... - похоже, мне суждено было сегодня обратиться в завод по производству красной краски.

- Вроде у людей это жаром называетcя, - припомнил Акура, почти безразлично глядя на меня. - У меня такое было в теле Кирихито. Неприятно.

- Эээ. Вообще-то температуру по лбу определяют, а не по плечу, - напомнила я. - Нет у меня никакого жара.

- По лбу?

Не успела я понять, что вообще происходит, как на мой лоб неожиданно мягко легла еле ощутимая полубесплотная ладонь. И хотя это прикосновение, как и большинство прикосновений рыжего, едва ощущалось, но вот теперь меня совершенно точно бросило в жар.

- Нет, не горячая, - констатировал Акура-оу без особого интереса. - Тогда что с тобой, если это не жар?

Если он сейчас будет продолжать свое обследование, то есть риск получить самопроизвольную носокровь, внезапно поняла я и поспешила заверить:

- Ничего страшного, совершенно ничего. Я правда в норме. Работать могу!

- Тогда все в порядке, - успокоился демон. - Хотя мне ты сейчас не нужна.

- Тогда почему ты так интересуешься моим состоянием?

- Просто любопытно.

- Ясно.

Похоже, Королю нечем было сейчас заняться: все подписчики разошлись спать, все персики были съедены, а самому спать еще не хотелось. Для прогулок же настроение было не то. Последние пару раз Его Величество возвращался с них с кровью на воротнике и рукавах, но похоже, что от хандры это уже не спасало. Наконец, Акура-оу первый нарушил повисшее неловкое молчание. Неспешно и очень вдумчиво он заговорил в полутьме:

- Слушай, ты, женщина. Вот скажи мне. Чем я хуже этого драного лиса? Он ведь такой же как я. Мы, тьма раздери, с ним вместе держали в страхе окрестности. Так почему теперь он - хороший, а я плохой?

Я закусила губу, с языка чуть не сорвалось: "Для меня ты всегда хороший". Что за глупости сегодня в голову лезут, а?!

Это все чертова глава.

- Просто Нанами тебя плохо знает, - еле выдавила я из себя ободряющую улыбку. - Если бы она знала тебя так же близко, как я, то не судила бы так же резко.

После этих слов я удостоилась заинтересованного взгляда золотистых глаз.

- А ты не такая глупая, как я думал, - хмыкнул Король и бросил мимолетный взгляд на экран. - ха... что это ты там читаешь? Сто седьмая? Разве ты не читала ее еще с утра?

- Ы... это я... так долго читаю, - смущение снова накрыло с головой.

- Медлительный червяк! - непривычно-добродушно засмеялся Его Величество. - Я и не думал, что ты настолько медлительная. Прочла всего три страницы?..

- ЧТо поделать, - я развела руками. - Зато вдумчиво.

- Мне скучно сейчас. Я почитаю дальше вместе с тобой.

- Э, что?

Не успела я опомниться, как Король пристроился рядом и полностью оккупировал тачпад с клавиатурой. Его чуть ощутимое дыхание и холодок были совсем рядом.Кошмар! Читать это, сидя у рыжего изверга под боком, и постараться не спалиться! Уууу... Месье знает толк в пытках.

Эта ночь прошла очень даже хорошо.

Ну нет, не то, о чем вы думаете. Знаете ли, всякое "хорошо" зависит исключительно от ваших аппетитов; лично для меня на тот момент "хорошо" не заходило дальше того, чтобы не спровоцировать насмешки Кровавого Короля, не повести себя как полная дурочка или не нарваться на тумаки/удушение/царапины (подставьте по вкусу). Хотя, в какой-то момент я по-настоящему испугалась, когда, прервав чтение на середине главы, Король вдруг повернулся ко мне и совершенно внезапно крепко стиснул в объятиях. Слишком крепко. Если честно, даже несмотря на то, что он полубесплотен, мне было действительно трудно дышать. Впрочем, по другой причине тоже. Но... когда полупридушенная и наконец отпущенная на волю мангака поинтересовалась - а что это, собственно, было? Акура все так же, не меняя выражения полностью погруженного в себя взгляда (какое сохранял на протяжении чтения всей главы), отстраненно сообщил:

- Ее объятия такие теплые и мягкие... я просто хотел понять. С другой женщиной будет так же или нет?

"Ну, если сжимать ее как меня сейчас, то она достаточно быстро станет холодной навек", - хотела ответить я, но сдержалась, понимая чувства влюбленного мужчины и не желая их оскорблять дурацкими шутками черного юмора. Спросила:

- И как?

- Не так же, - тоном исследователя лаконично подытожил Акура.

И я в очередной раз пообещала себе, что мое нелепое внезапно вспыхнувшее чувство останется в сегодняшнем дне. Я не возьму его с собой в завтра. Утром надо проснуться и все забыть. Основательно забыть. Мне не хотелось быть "заменителем сахара".

Тот парень, семпай. Возможно, нужно побольше обращать на него внимание. Может быть, у нас что-то получится?

Глава 19. Демон и рыбалка (бонус).

Kаким бы ни было неожиданно хорошим лето, но и оно подходило к концу. Август собирал чемоданы, дожимая из солнца последние капли тепла и просевая сквозь пелену туч мелкие дожди; с деревьев местами облетала подсохшая листва, видимо, спутавшая расписание. Близился сентябрь. Для многих это время было временем беготни, забот и сборов на учебу или работу; для меня оно стало периодом, в который наконец можно было дать себе отдохнуть от кучи разных важных и не очень дел. Литературный вечер остался позади, отшумел летний лагерь Гильдии Манги... поэтому, когда папа позвал меня на выходные на дачу, я согласилась. Из-за того, что такое мрачное событие как мамина смерть произошло именно на даче, она все еще казалась одиноким и пугающим местом, вроде дома с привидениями, и я не хотела, чтобы в таком месте папа оставался один. Как и мне, ему до сих пор было там жутковато находиться, а участок требовал огромного вложения сил, чтобы из состояния заброшенного сада вывести его в божеский вид.

Но идея не очень понравилась кровожадному екаю. Как и следовало ожидать, на мое известие о поездке на дачу он взбеленился:

- Опять уматываешь и оставляешь меня без интернета? Сколько можно, мангака? У меня только-только началось какое-то развитие группы.

Мне надоело быть привязанной, как собачка к столбу, к воле Его Величества, и я решительно возразила:

- У меня могут быть свои дела и интересы? Могут. Хочу и поеду.

- Никуда ты не поедешь, - сложил он руки узлом на груди и выразитлеьно посмотрел на лежавший поблизости пояс от махрового халата. - Мне нужен интернет и моя слуга. Вечером надо опубликовать страшилку про Перевал Дятлова, букашки ждут.

Пояс перекочевал в когтистые пальцы. Глядя на предмет в руках Kороля, я отчетливо поняла, что следующая стадия - "привязана к батарее", и поспешила со встречным предложением:

- Ладно, обойдемся без БДСМ. Езжай со мной, и не придется отсутствовать. С мобильного на даче вполне годный интернет, одну запись сделать хватит точно. Ты же можешь нажимать буковки?

- Могу, - все еще недовольно буркнул демон, хотя с телефона сидеть не любил, от когтей всегда на экране оставались царапины. - Но публиковать придется не одну запись, текст очень большой. А если интернет пропадет?

Я пожала плечами:

- Давай я загоню его в вордовский документ и залью в документы группы, а ты просто прикрепишь к записи? Сойдет?

Минуту подумав, Акура-Оу все-таки кивнул:

- Так и быть, букашка. Сойдет. Я поеду с тобой. Но пересекаться с твоим папашей что-то не хочу, так что не упоминай обо мне, ясно? Мне еще не хватало, чтобы ты потом жаловалась, будто я трогаю твоих родственников или вызываю у них сердечные приступы. И еще, вот что. Там ведь будет, чем заняться?

- Kонечно, - тоном туристического реклмного агента радостно оповестила я. - Дача - это и есть такое место, куда люди едут отдохнуть и повеселиться. Там можно поохотиться, правда у нас нет ружья, а еще сходить на рыбалку, покататься на велосипеде, сыграть в бадминтон или футбол, пособирать грибы в лесу... но если тебе скучны подобные развлечения, - глаза екая стремительно тускнели, - То скажу, что еще там водится много местных духов! Думаю, тебе будет интересно показать им, кто в доме хозяин.

Я знала, на что можно купить Его Величество. В глазах демона тут же появился блеск, на лице заиграла самоуверенная улыбочка.

- А это звучит уже интересно, - хмыкнул он. - Что ж,проверим твои слова, мангака. Может, и вправду это будет довольно забавно.

Так мне удалось получить согласие Акура-Оу на совместную поездку на дачу. И пусть он присутствовал лишь в незримой форме, дабы не попадаться папе на глаза, но мне почему-то грела душу мысль о том, что эти выходные мы проведем вместе. Об истинной причине этой теплоты я старалась не думать, убеждая себя, что просто испытываю облегчение от того, что в полузаброшенном дачном доме и среди духов у меня будет "волосатая лапка" (в смысле, "свой человек", в интересах которого, чтобы мне не причинили вреда). А еще... еще втайне я фантазировала о том, как здорово будет, когда Акура составит мне компанию, например, в катании на велосипеде. Или согласится погонять мяч на поле. Или сопроводит в лес. Это, конечно, едва ли удавалось себе представить - чтобы Kороль занимался подобными глупостями, да еще с какой-то жалкой слугой! И все-таки... а вдруг...

Но погода была совсем иного мнения обо всем этом. Она порадовала нас проливным дождем с утра до вечера и тяжелыми тучами, обложившими небо со всех сторон. Мало того, что в запустевшем доме итак было неуютно, а теперь еще завывающий за окном промозглый ветер, из-за которого ветки яблонь коварно скреблись в окна, постоянные скрипы, шорохи, барабанящие в окна капли дождя... и папа, не отходящий от меня ни на минуту. Kоролю никак не удавалось выбрать момент, чтобы спокойно проявиться, я не могла понять, тут ли вообще он, и от этого становилось еще более жутко. А если пропал? Например, ушел и правда местных духов гонять? Kто его знает, вдруг ему такая погода не помеха? От таких мыслей непонятные шорохи на чердаке казались в два раза более жуткими, чем обычно.

Однако, днем выяснилось, что и японскому персонажу сырость испортила все планы. Kогда папа, любитель пошататься по мокрому после дождя лесу, увеялся за грибами, темная фигура демона проявилась на диване, растянувшись там в полный рост. Акура-Оу зевал и кривился, с трудом пытаясь делать с телефона какие-то записи в группе. Потом чертыхнулся и отбросил телефон.

- Ну и скука же здесь. Где твои обещанные развлечения?

- Ты ведь хотел повоевать с местными духами, нет? - удивилась я. - Не думаю, что их тут настолько мало.

Аловолосый екай кивнул за окно, зашторенное старой, как история человечества, занавесочкой, от времени выцветшей и поблекшей.

- В такую погоду добрый дайме крестьянина на улицу не выгонит, а ты хочешь, чтобы я мок? - скривился он.

- Я думала, ты не мокнешь и не мерзнешь. Ты же дух? - хотя от его слов про "мокнуть" у меня по спине побежали мурашки, совсем не хотелось гнать друга под мелкий уже, но от того не менее противный дождь.

- И что? - кисло усмехнулся Его Величество. - Это не делает меня совсем бесчувственным. Мороз или сырость я вполне способен ощутить. Она не принесет мне вреда, в отличие от тела Kирихито или твоего, но это неприятно. Довольна?

Я насупилась:

- И в мыслях не было выгонять тебя на улицу. Просто я сама не думала, что будет такая мерзкая погода.

Kороль повернулся к стенке и замолчал. Я присела на соседнюю кровать. В доме пахло сырым деревом; натужно ворчал старенький холодильник. Капли дождя в тишине неровно ударялись в пыльные стекла. Наконец, после нескольких минут молчания Акура-Оу вяло поинтересовался:

- А вы чем тут занимаетесь в такую погоду, букашки? Не поверю, чтобы совсем ничего не придумали.

- Ну... - я задумалась, тоже растягиваясь во весь рост и уставившись в фанерный потолок, на котором с детства в следах от сучков и гвоздей мне виделись загадочные лица и узоры. - Мы с папой обычно ходим на рыбалку. Русские вообще очень любят рыбалку, особенно мужчины. Считается, что это истинно мужское азартное развлечение. Типа охоты.

- Вот как? - лениво протянул демон. - Значит, азартное... звучит интересно.

- Если хочешь, можем сходить! - обрадовалась я. - Было бы здорово!

- Вот еще, развлекаться в одной компании с человеческой женщиной, - фыркнул рогатый и снова затих, негромко сопя. Kажется, он собирался уснуть. Немудрено, под перестук дождя и мерное урчание холодильника.

Досада залила сердце. Надо же, мне казалось, что он... хотя бы привык к моей компании. Если не больше - нередко мы делили не только тело, но и мысли, занятия. Не все, конечно. В основном по делу. Но все-таки, я думала, что не только я считаю его другом...

Расстроенная, уже собиралась было отправиться на терраску, где стоял шкаф, переделанный из бывшего холодильника, залезть туда за засохшими прошлогодними конфетами "коровка" и выпить горячего бодрящего чаю за написанием своих рассказов или рисованием, как вдруг за спиной раздался негромкий бархатистый голос екая:

- Ладно, все равно больше нечем заняться. Мангака, отведи меня туда, где вы тут ловите рыбу. Что нужно взять с собой?

Стараясь не выдать своего ликования, я как можно сдержаннее отозвалась:

- Ты что, никогда не ловил рыбу?

- Нет, - в голосе духа-убийцы на минуту мне почудилось смущение. Хотя, возможно, оно лишь почудилось.

Обрадованная проявленным снисхождением, я оживленно принялась знакомить Kровавого Kороля со всеми имевшимися у нас в наличии удочками и основными правилами рыбалки.

- Только не забудь надеть сапоги, иначе можешь провалиться в болотину. У нас их тут мало, но все же... А еще советую взять складную табуретку и садок для рыбы. Готов?

Акура-оу кивнул, собрался он довольно быстро (учитывая, что удочки я ему подобрала).

- Тогда пойдем.

Дорога к озеру заняла немного времени. Озера располагались совсем близко к нашему участку, но с задворок к ним попасть не получилось бы: густой непроходимый камыш со стороны участков поглотил весь берег, а при попытке продраться сквозь него легко было наступить в топь и провалиться. Зато если пройти по узкому проходу между старыми и новыми дачами, поросшему дикими огурцами и хмелем, а потом мимо редколесья миновать два железных моста, то очутишься между каскада не слишком глубоких, но вполне красивых озер. Большинство из них густо затянулось салатовой ряской, которая отступала лишь в солнечную или ветреную погоду, по зеленой глади скользили невозмутимые утиные семейства, которым оставалось жить аккурат до конца охотничьего сезона: именно тогда шел самый активный отстрел. И только один пруд был пригоден для купания. Он тоже порос водяным рисом, но намного меньше, и шустрые дачники в свое время оборудовали там купальню. Я с тоской поглядела в ту сторону, проходя мимо; увы, купаться погода не позволяла, да и осень уже начинала диктовать свои условия, и придется обойтись лишь рыбалкой. Для рыбалки купальня подходила мало: рыба там была мелкая и пуганая, поэтому я решительно указала заинтригованному демону на пруд, располагавшийся наискось от купальни. Хоть у берега там и мелко, зато травянисто, рыба любит такие участки. Особенно ротаны - главная (и почти единственная) гордость наших мест.

Людей на озерах не было, стояла звенящая каплями дождя по листьям тишина. Мы неспеша подошли к ближайшей прогалинке у берега и обосновались там, разложив складные табуреты. Король ждал моих инструкций, сразу же облюбовав один из табуретов - тот, что поудобнее.

- Разве в Японии не ловят рыбу? - удивилась я, глядя на его вид ученика, с нетерпением ожидающего задание.

- Ловят, - пожал плечами Акура. Одетый в дедову плащ-палатку и необъятные рыбацкие сапоги, он выглядел несколько забавно. - Просто раньше я никогда не задумывался о том, чтобы этим заняться. А это правда так интересно?

Я хмыкнула:

- На вкус на цвет. Мне всегда нравилось, - екай принял у меня из рук удочку подлиннее. - Смотри. Прежде, чем начать ловить, нужно насадить живца. В нашем случае это обычный дождевой червяк, у папы всегда хранится баночка в холодильнике. Его следует насадить на крючок так, чтобы...

- Да знаю я, как насаживать червя, не совсем ущербный! - рыкнул Его Величество, отбирая леску и крючок. - Ты мне покажи, как надо ловить так, чтобы что-нибудь поймать!

- Вот и рассказываю, а ты послушай, - набираясь терпения, я посчитала до десяти и продолжила. - Теперь, когда крючок не торчит, можно закидывать. Для этого подойди поближе к краю берега, выбери небольшую лунку в тине - но только не слишком далеко от травы, ротан любит траву, и не слишком близко к берегу, потому что тут мелко. И закидывай, как закидывал бы, например, пращу!

- И все? Так просто? - фыркнул Акура-оу недоверчиво. - Тогда я пошел!

Не дожидаясь дальнейших пояснений, демон встал на самом краю возле заболоченной черной жижи под берегом и хотел было забросить удочку, как скользкая почва под его ногами дала слабину, и сапоги камуфляжной расцветки весело поскользили вниз вместе с их носителем.

- Какого тенгу?! - заголосил возмущенный Король. - Здесь же только что была твердая земля!

Он стоял, по щиколотку погруженный в темную болотину и зеленые россыпи ряски, и вид у него был крайне забавный, хоть и весьма рассерженный.

Я не сдержала улыбки.

- Ну, не стоит так злиться. Просто в наших краях очень торфянистая почва, а торф легко размокает и заболачивается. Тебе еще повезло, что на этом берегу нет глины.

- Будешь надо мной смеяться - язык вырву! - пообещал Кровавое Величество, сердито пытаясь выбраться из болотины. Я протянула ему руку, но все, чего добилась - вытащила друга из сапогов, похоже, намертво засосанных трясиной. Через несколько минут, чертыхаясь и заляпавшись грязью с ног до головы, мы с трудом, но вытащили сапоги из-под берега.

- Хор-рошенькое начало, ничего не скажешь. Очень веселое, - мрачно прокомментировал Акура, возвращаясь к удочке и выбрав более устойчивую позицию на этот раз. - Надеюсь, мангака, дальше все-таки будет веселее, а не то я тебе точно что-нибудь отрежу.

Хоть и знала, что всерьез такую угрозу он вряд ли выполнит, но все же содрогнулась.

Попытка закинуть удочку тоже не увенчалась большим успехом: леска оказалась слишком короткой, чтобы докинуть поплавок до ближайшей лунки, и в результате Акура-сама только взбаламутил воду и вытащил на берег увесистый пучок травы.

- Как ты забросила? - нехотя спросил он, глядя на то, как уверенно я потряхиваю поплавком у соседней прогалины.

Я оставила свою удочку на попечение рогатины, воткнутой в землю, и обернулась. Проблема очень быстро стала ясна: я совсем забыла показать Королю регулятор лески и как им пользоваться.

- Видишь катушку? - кивнула я на его удочку. - Сними предохранитель, а то у тебя леска слишком короткая. Пусть немного отмотается!

- А! Понял, - лицо екая просветлело, и он последовал совету.

Что было потом, вполне предсказуемо. Кто же мог подумать, что он не вернет предохранитель на место, получив нужную длину? Вместо этого Король, как матерый рыбак, размахнулся со всей дури и от души тряхнул удочку в сторону пруда, разматывая леску. Чего и следовало ожидать: крючок тут же оказался в низко свисающих ветвях близстоящих берез, завязав с ними крепкую дружбу. Дерг! Дерг! Грубая сила результата не дала. Озадаченный, рыжик вперил взгляд наверх, туда, где повис его кючок.

- Давай сюда, - видя, что у моего жильца проблемы, я выхватила из его когтистых рук удочку и тоже попытала счастья. Признаться, я не была особенно опытным рыбаком, поэтому все, чего добилась - крючок лишь соскользнул на пару веток ниже. Начавший уже снова злиться, Король отобрал у меня свое орудие труда и что есть мочи рванул на себя. Через секунду в его руках была леска с порядочной "Бородой", крючок отдельно от лески и пара веток той самой березы, что никак не хотела возвращать украденное.

- Kuso ga! - выматерился он на японском и отшвырнул бесполезный инструмент.

- Возьми мою, - протянула я, пока екай, отвернувшись, боролся с собственным раздражением. Услышав любезное предложение, Акура -оу соизволил обернуться и нехотя принять в руки вторую удочку.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

Стоило мне вновь начать падать в печальные размышления, как вдруг случилось чудо. Поплавок дернулся! Раз, два... и это явно было не дело рук незадачливого рогатого рыбака. С такой силой ушел под воду, что казалось, его утащила целая акула. Не может быть! С первого раза поймать такую крупную рыбу, да мы молодцы!

- Подсекай!!! - что есть мочи зашипела я и чуть не вырвала у Акуры из рук удочку. Он быстро понял, что к чему, и перехватил инициативу, потянув леску.

На крючке болталась... отнюдь не акула, не кит и даже не разъевшийся карась. Вообще было загадкой, как крючок влез в пасть такой крохотной рыбешке - сам крючок был едва ли не крупнее ее. Мелкая верхоплавка...

- И это все? - Король тоже расстроился. - А покрупнее тут нет?

- Бывает. Но наверное, сейчас они уже все спят... осень почти, - так же разочарованно протянула я. - Ну что ж, это хоть что-то. Давай снимать ее и закинем еще раз, может, поймаем что покрупнее.

- Очень на это надеюсь, - холодно процедил Акура-оу, похоже, разочаровывавшийся в процессе все больше. Он не сказал на этот раз чего-то в духе "Иначе я выпущу тебе кишки и это будет намного веселее занудного занятия", но это просто-таки читалось между строк.

Пойманного детенышка спустили в садок с водой, а после снова забросили удочку. На этот раз Король сам предпочел сделать все как надо, и ему уже удалось. Все-таки он очень быстро учился чему бы то ни было, схватывая любое новое дело на лету. Вот только рисование до сих пор ему не давалось... но нельзя же быть талантливым во всем?! Даже если ты - Король демонов.

Следующая поклевка произошла только через полчаса. Кровавый Король уже началл клевать носом и потихоньку засыпать над удочкой, когда поплавок снова ушел под воду. В этот раз и впрямь ротан был похож уже хотя бы на взрослую рыбу, хотя и "крокодилом" назвать его язык не поворачивался. Вытащив добычу, Акура обрадовался и явно поменял свое отношение к рыбалке, по крайней мере на ближайшие 20 минут - до следующей возможной поклевки. Ротана отправили ко второму, и Его Величество занес удочку в третий раз. Но так как после поломки своей удочки екай старался закидывать медленнее и аккуратнее, то около минуты он водил крючком над лунками, выбирая, куда бы опустить снасть. Наконец, облюбовал зеленый куст слева от нас - лунка возле него выглядела особенно уютной, - и приготовился погружать. Не успел Акура булькнуть крючком в воду, как поплавок мгновенно повело!

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

Так закончилась наша совместная рыбалка. И хотя Акура-оу ворчал, что занятие скучное и что лучше бы и впрямь прокачал свой авторитет среди местных чертей (на что в итоге и потратил потом вечер и ночь, когда вновь настигли мрачные мысли), но все же ненадолго его настроение поднялось, это было видно. Что-то строчил в ДД, но уже совсем с иным выражением лица. Да, он не рассказал мне суть сна - или, точнее, сделал вид, что не рассказал. Но, похоже, ему заметно полегчало - только лишь оттого, что кто-то теперь разделил с ним его проблему и помог отвлечься. Меланхолия на какое-то время отступила, вернув прежнего властного и веселого екая. Я улыбалась.

Мне в радость быть ему полезной.

Глава 20. Призрак оперы (демон и AMV).

А в группе дела тем временем шли лучше и лучше. Приходили новые подписчики; последние главы хоть и терзали Кровавого Короля безответной любовью, однако принесли ему много новых поклонников. Вплоть до того, что даже в соседних группах или в комментариях к страницам манги стали появляться в большом количестве записи вроде: "Какой он классный, Акура-оу супер!" или "Няшка-страшняшка!". Сеть начали украшать фото и видео с косплеем, а однажды в официальном сообществе, где я тогда довольно часто проводила свободное время, общаясь с единомышленниками-фанатами Камисамы, арт с Акура-оу даже поставили на аватарку, предложив за него помолиться и передав виртуальных персиков. Разумеется, это не могло не пролить бальзам на душу персонажа, и он немедля похитил аватарку с целью поставить у себя в группе (так как фанатов Томоэ все еще было больше, и они крайне возмутились кровавым артом, в официальной группе рисунок пришлось снять). Но и мне работы прибавилось: некая Поклонница Аниме стала завсегдатаем Дневника Демона, покоренная харизмой Его Величества, пришли и принесли арты-дары другие новые участники, в их числе Екатерина Холод, застенчивая и робкая девушка, чьи рисунки очень пришлись по душе Акура-оу; Художница ежедневно зависала в комментариях, обмениваясь с Королем километровыми сообщениями, да и обе Натальи время от времени светились, а это все значило лишь одно: в голове у Кровавого екая снова зрела идея конкурса.

На сей раз обращаться за идеями ко мне он не стал, а вот от разорения на призы спастись теперь уже не удалось. Со вздохом я истратила последнюю зарплату на недешевые часы с рисунком, рисунок на которые тоже пришлось делать самой. К счастью, у меня уже была годная заготовка - с тех пор, как в душе закопошились мелкими паразитами непрошенные чувства, которые я нещадно (и все чаще безрезультатно) давила, рисунки с Акурой начали выходить из-под пера довольно регулярно, благо и навыки рисования активно прокачивались на занятиях в Гильдии Манги. Я по-прежнему стеснялась изображать Короля в его собственном теле, но теперь уже вполне внятно отдавала себе отчет, что мне нравится это делать. И нравится рисовать его самим собой, таким, каким я его знаю: резким, веселым или злым, но всегда активным аловолосым екаем с длинными белоснежными рогами. Все-таки, я находила, что они ему невероятно идут. Каждая черта его внешности все более казалась мне красивой, гармоничной, по-мужски привлекательной. И от этого еще стеснительнее было ловить себя на вырисовывании своевольной прядки на переносице Короля, которая так забавно ложилась на нос, вздымаясь, когда он гневался или смеялся...

Очевидно, так же думали и новоприбывшие. В конце концов рисунков с Королем хороших и разных скопилось столько, что на радостях Акура-сама объявил и провел целый арт-парад. В этот раз он сделал жирное исключение и вместо того, чтобы доверить мероприятие мне, смаковал его лично, снабжая своими исключительными искрометными комментариями каждый арт. Да, искрометная критика очень скоро стала его коньком, и ее впоследствии удостаивались лишь самые лучшие... или самые упоротые работы. Подписчикам арт-парад понравился, заинтересовавшись, они не разошлись, а остались в группе, все чаще появляясь в комемнтариях. Больше всех преуспевала Катя Холод: наравне с Настей и с Поклонницей Аниме, она активно успокаивала демона в гневе или в печали, искренне поддерживала и, смущаясь, бегала от его приставаний, поскольку даже виртуально приставать к девушкам Акура явно любил. Должно быть, его веселила их бурная реакция и полыхающее смущение. Он вообще любил наблюдать за яркими эмоциями "человечков", и Катя была одним из наиболее интересных для него "образцов". Для самой же Кати Король был невероятным кумиром и авторитетом. Правда, появление ее ознаменовалось сначала тем, что она неверно назвала имя екая; дело в том, что одно время манга переводилась не с японского, а с английского сайта, и наши неграмотные переводчики приняли "Akura" за "Акира". Ошибка закрепилась, а впоследствии им не хотелось ломать шаблоны фанатов, и они продолжали неверно переводить, хотя и поняли, что накосячили. Как и многие начинающие фанаты Акура-оу, Холод знала только русский перевод и потому ужасно расстроилась, когда Король прочел ей нотацию по поводу правильного именования людей и персонажей. Он терпеть не мог, когда его имя коверкали, невольно превращая "Акура-оу" (Злого Короля) в "Акира-оу" (Светлого Короля). Злым рогатому нравилось быть больше, да и вообще у японцев куда более трепетное отношение к именам. Но ситуация к счастью быстро разрулилась: так как "армия" бестелесного мирозахватчика была ничтожно мала, то ценилась каждая новая букашка; отчитав Катю, Акура смягчился и отдал должное ее рисункам, по достоинству оценив все, пусть те и были значительно кривоваты рядом с творениями Придворной Художницы... но, знаете ли, на то она и Придворная Художница! Не даром на арт-парад она представила целую додзинси (мангу) собственного производства, пусть несовершенную в оформлении, но прекрасно и живо нарисованную, обильно сдобренную фирменным Настиным юмором. Герои Камисамы выходили у нее как живые, но лучше всех получался хозяин Замка.

Вслед за парадом артов, Кровавый Король не остановился и организовал для подписчиков парад фанфиков. Не столько для них, сколько просто решил выложить последние из прочитанных фанфиков и прокомментировать их, потому что молчать не мог: как и прежде, мало кто понимал мятущуюся душу повелителя демонов, выставляя его то вовсе бездушным маньяком, то рисуя пасторальные картины его любви к Нанами, где он был как правило мягким, романтичным и послушным, полностью ломая характер. Оставшаяся треть приходилась на яойные фанфики, в которых Короля вынуждали заниматься непотребствами с некогда дорогим ему названным братом-лисом. Ему не могло все это понравиться, и так на стене появилась череда публикаций с едкими комментариями от самого Величества. Выложил для сравнения и любимые работы. К удивлению, автором некоторых неопубликованных фанфиков оказалась наша Катюшка Холод. Она созналась, что пишет фанфики вместе с братом, и у них на уме есть еще идеи, но пока продолжения придется ждать. Заинтригованный, Король нацелился на режим Хатико.

В конце концов, рисунков присылали столько, что они поднадоели потустороннему админу ДД. Поднадоели и фанфики. Теперь аловолосому екаю хотелось большего. С тех пор, как Король не так давно наткнулся на первое в сети AMV со своим участием, его не покидала мысль, чтобы о нем создали AMV - видеонарезку или слайдшоу-клип под атмосферную музыку. Так как второй сезон пока не вышел, то с Акура-оу не было никаких видео, поэтому приходилось надеяться только на слайдшоу. Вдохновленный этой идеей, Акура-оу попытался объявить конкурс AMV, но по результатам опроса лишь 1 участник разбирался в клипах. Пришлось отбросить мысль. Вот только мой демон был не из тех, кто так легко отказывается от задуманного...

В тот день я ожидала в гости Лиса. Он в очередной раз сбежал от своей девушки, ругая ее характер на чем свет стоит, и собирался заехать ко мне - поплакаться, пообщаться, а может и нечто большее. Где-то полмесяца после того, как он помог мне с вечером памяти, мы не особенно общались; потом вовсе разругались, пока я была в летнем лагере. До сих пор в памяти стоял не по-августовски жаркий и ласковый вечер, когда, отдыхая после интенсивных занятий, я явилась на пирс, чтобы побыть там в уединении, наслаждаясь покоем и теплом уходящего лета. Перед поездкой в лагерь общение с бывшим по мессенджеру возобновилось, и когда в первые дни лагеря я еще чувствовала себя одиноко, то пыталась ему писать; но он не отвечал в упор, словно забыл обо мне. К счастью, потом помогли отвлечься описанные ранее события, и я, проникшись теплом от визита Короля, проникшись новым и необычным чувством, что вызвал во мне случай с семпаем, в конце концов просто забыла про глупого Лиса, изо всех сил постаравшись не думать о нем и о его поведении. И все бы ничего, но дернула нелегкая этого странного человека объявиться ближе к концу смены и решить ответить на застарелые сообщения, а потом и созвониться! Следуя старой и крепкой привычке, я не сумела отказать и ответила на звонок в перерыве. Лучше бы я этого не делала. Разговор состоялся не слишком приятный; если после вечера памяти всколыхнулась было надежда на то, что парень и правда чувствует ко мне что-то светлое и теплое, то теперь, говоря с ним, я отчетливо понимала: что бы ни говорил Лис, на уме у него была его нынешняя девушка, хоть он и выставлял ее в столь дурном свете, что непонятно было, зачем продолжает с ней встречаться. Он не собирался отказываться из-за нее ради меня и всячески дал это понять.

Да и зачем мне это? Сначала после разговора я чувствовала боль и раздражение, как всегда, накатывавшие на меня после наших былых многочисленных ссор или после того, как этот человек в очередной раз предпочитал мне другую, ярко это демонстрируя, но и меня не собираясь отпускать. Обычно меня эти разговоры доводили до истерики, даже после расставания. Но теперь... я приказала себе не думать обо всем этом. Вообще не думать. Мы расстались, баста, и теперь я имею законное право отдохнуть и не отвечать на его взволнованные смс-ки в духе: "Ты обиделась? Мне как-то грустно... почему ты такая холодная?" Досчитала до 10, а затем пошла по узенькой дорожке от корпуса к пирсу, села на берег у пирса, свесив ноги, приминая зеленую траву, и прищурясь наблюдала за закатом под плеск воды и крики товарищей по лагерю. И не думала ни о чем, что было бы связано с прошлым. Теперь... теперь у меня было что ценить. Я еще четко не могла осознать, в чем именно заключается это "что-то". Но уже больше не ощущала себя его собачонкой на привязи, как было раньше. Не жила его возвращением... хотя и отчасти продолжала надеяться. Все-таки такие чувства не проходят быстро и бесследно, и часть моей души несомненно продолжала изображать глупого Хатико. Но другая часть... сколь многим теперь наполнена моя жизнь! Лагерь, манга, поэтические вечера, новая вера, работа, творчество; наконец, Король и его группа... все это позволяло почувстовать себя вновь живой. Я начала понемногу отпускать свою надежду на то, что когда-то Лис и я снова будем вместе, а его обидные слова и поступки уже не ранили так сильно.

возможно, это и стало причиной глупого попустительства: да, мы снова продолжали дружить. Почему-то я решила, что смогу справиться теперь с этими отношениями, направить дружбу в конструктивное русло. И все-таки он оставался для меня по-своему очень дорогим человеком; я переживала очень сильно за его проблемы, старалась помочь, когда могла, от всей души. Вот и теперь Лис должен был приехать, чтобы получить от меня бесплатную дозу человеческого тепла и посоветоваться насчет своей непутевой жизни - заваленной учебы, неустроенной карьеры и раздражающей девушки. В связи с этим я отправилась в квартиру отца, что находилась в том же доме девятью этажами выше. Во-первых, там была возможность поболтать наедине, избегая критики от бабушки, а во-вторых...

Во-вторых, Королю очень не нравился ни сам Лис, ни идея его приезда.

Мне он это объяснял тем, что на целый день я выпадаю из должности его слуги, а ведь самое время начать готовить конкурс, запостить тонну свежих артов и еще тысяча дел. Я не удивлялась. Как уже говорилось, Его Величество не позволил проникнуть в мой дом Локи, отбил всех моих потенциальных кавалеров и, похоже, вообще не намеревался делить с кем-либо полный контроль над своей личной слугой. Стоило в обозримом пространстве появиться тому, кто претендовал на мое внимание, как очень быстро этот кто-то исчезал, напуганный или обиженный рыжим демоном. С Лисом он почему-то не рисковал пересекаться. Догадывался, что раз тот мне до сих пор дорог, то за него могу даже изгнать при необходимости. Хотя каждый раз при упоминании этого существа лицо Кровавого Короля кривилось, как будто вместо свежего он наткнулся на прокисший персик.

В этот раз я решила проблему радикально: демон обычно обитал вместе со мной только в нижней квартире, про верхнюю он толком не знал, чем и удалось воспользоваться. Конечно, услышав про визит Лиса, Король и сам предпочел свалить на эти сутки, но мало ли... нахальный жилец обожал появляться неожиданно. Лучше подстраховаться и окопаться в квартире отца, чем разнимать возможный конфликт. Там я неспеша навела порядок в своей бывшей детской комнате, где теперь стоял стационарный компьютер. Я им пользовалась редко, чтобы не беспокоить лишний раз отца, но исключительно по делу: работал он не в пример лучше нетбука, на нем запускались некоторые графические редакторы и программы, полезные в творчестве. Вот и сейчас включила его, чтобы убираться под музыку - так создавалось некое радостное настроение от ожидания приезда друга. Однако, чем больше проходило времени, тем стремительнее таяло это настроение: от Лиса пришла смс-ка. "Я опоздаю". Традиционно для него, он капитально опоздал когда-то даже на наше первое свидание, но почему-то стало обидно в этот раз. Не мне же эта встреча нужна больше всех! Убиралась, силы тратила зря, даже от Короля свинтила... вот уж чего как раз не хотелось, но пришлось. Лучше бы сейчас и правда ему помогала!

Я загрустила. Дом был прибран и готов к гостям, на столе дымился заваренный чай и тосковали печеньки, но очередная смс-ка провозглашала, что "непредвиденные обстоятельства, еще не выехал, ругаюсь с девушкой". От нечего делать включила браузер и пристроилась за комп листать новости в соцсети - чем еще оставалось заняться? Залезла в комментарии записей в ДД, отчего на душе слегка потеплело. Все же нигде не чувствовала себя так уютно, как там. Там меня всегда ждали друзья...

- Вот ты где.

Не свалиться со стула от неожиданности оказалось очень трудно. Я нервно обернулась и чуть не вскрикнула: насмешливая улыбка моего квартиранта пробирала до костей.

- А я тебя везде ищу. Прятаться ты умеешь, молодец, - желчно заметил Акура-оу и уселся на второй стул рядом со мной, вообще-то приготовленный для гостя. - Но я хорошо ищу. Неужели тебе настолько в тягость мои поручения, что в конце концов решила от них сбежать?

Это очевидно было ехидство. Когда его действительно волновало, что мне там в тягость или нет?

И тем не менее, сказать искренне, что мне не в тягость, значило или обречь себя на двойную барщину, или создать впечатление, будто я питаю к нему какие-то особенные чувства. Еще не хватало. Тороливо выпалила:

- При чем тут это? Просто, я же предупредила тебя. Ко мне должен приехать Лис. Я... не очень хотела, чтобы вы пересеклись, вот и...

Зрачки в янтарных глазах на секунду расширились и вновь вернулись к узким черточкам. Акура-оу бросил на меня косой взгляд:

- О-о, я понял. Вы хотели попрыгать в койке, а я вам мешаю. Так бы и сказала, а не бегала.

- Перестань нести чушь! - покраснела я. - Ничего подобного. У него девушка есть, да я в жизни не подпущу к себе чужого мужчину! Тем более, что и сама уже на Лиса ужасно зла.

- Чего это вдруг? - хмыкнул екай. - Ты же так носилась с ним, и вдруг делаешь вид, что нос воротишь? Мне врешь, себе-то не ври.

- Просто этот придурок опаздывает, - отвернувшись, пробурчала я, в глубине души тихо радуясь, что он меня все-таки нашел. Не знаю, правда, как, но... если честно, мне и правда его компания нравилась сейчас больше.

- Ну и опаздывает, и что? Это что, такое прям преступление? - поднял бровь Король. - Ты и сама везде всегда опаздываешь.

- Это-то да, но... - вырвался вздох. - Дело в том, что обычно, когда Лис в середине дня пишет, что опаздывает, то скорее всего он и вовсе не приедет.

На глаза против воли навернулись слезки, но похоже, экс-убийцу они не волновали.

- Ну и не велика потеря, - пожал плечами демон. - Если ты страдаешь от безделья, то у меня есть для тебя занятие. Я как раз искал тебя, чтобы кое-что поручить.

Разумеется, как я могла подумать, что он просто соскучился? Как обычно, ему просто срочно понадобилась рабочая лошадка... До чего же невовремя!

- Но я не могу сейчас этим заниматься! - запротестовала я. - А вдруг Лис все-таки приедет? Я конечно сержусь, но...

Во взгляде Акура-оу отчетливо читалось: "Вот ведь глупая женщина! Не понимаю ее!" Вслух же он сказал:

- Может, приедет, а может и не приедет. К тому же, если он пишет тебе сейчас, значит, не меньше часа будет в пути, так?

- Два, - угрюмо проворчала я, вспоминая дорогу до города, где жил Лис. - С половиной. А если он поехал к своей разбираться, то и дольше.

- Вот видишь, - подытоджил Король. - За это время ты вполне успеешь хотя бы начать.

- Что начать? - нехорошие подозрения шевельнулись в душе.

- То, что я хочу, чтобы ты сделала.

- А что я должна сделать?

- Я хочу, чтобы ты сделала со мной AMV! - самодовольно провозгласил он и закинул ногу на ногу.

Сначала у меня шары полезли на лоб.

- Чегооооо? Это шутка такая, да? Шутка ведь?

- Нет, не шутка, - его уверенной ухмылкой можно было освещать темную улицу. - Я абсолютно серьезен. Когда увидел тот клип под музыку Канцлера Ги, у меня как раз возникла мысль, каким должно быть МОЕ видео. И ты его сделаешь для меня. Понятно?

- С...сейчас? - осипшим голосом вымолвила я.

- Потом у тебя не получится, - нежно прошептал мне на ухо демон, придвинувшись, и сжал мою шею. - Потому что если ты не сделаешь его сейчас, то я найду себе другую слугу взамен нечаянно испорченной.

Кажись, угроза изгнания перестала действовать на этого наглеца. Сердце заколотилось. От таких слов Его Величества нутро медленно покрылось корочкой льда. Я как-то внезапно вспомнила, что вообще-то на счету Кровавого Короля не один женский труп, и решила не спорить. Только жалобно пискнула:

- Но ведь, Ваше Величество... поймите правильно, я не отказываюсь, но... я же совсем не умею!

- Значит, научишься, - осклабился Акура-Оу, неохотно разжимая хватку. - Я принес нетбук, так что поваляюсь тут рядом, а ты пока почитай в сети да разберись как и чего.

М-да, что я там говорила насчет "радоваться его обществу"?

Вопреки ожиданиям, все оказалось не так ужасно. Король не очень-то следил за мной, зависая в своем "Замке" и одну за другой поглощая чипсы "Нори", приготовленные для Лиса. В конце концов я махнула рукой и тоже стала их таскать - а то съест все в одну харю, а мне даже попробовать не достанется! От Лиса вестей не было; пользуясь попустительством своего "надсмотрщика", я неторопливо осваивала руководства по пользованию простейшим видеоредактором, сохраняя из сети картинки с Его Величеством, а в промежутках тоже шла в комментарии, чтобы поучаствовать в обсуждении, когда Акура-оу отлучался за очередной вкусняшкой на кухню. Короля вдохновила игравшая у меня музыка, и он решил сделать несколько постов, посвященных рок-обработкам классики. В комментариях к ним разразилась затяжная беседа, в ходе которой произошло то же, что происходило всегда, стоило нам с Художницей пересечься в сети и начать общаться: сначала мы, увлекшись общением, погрузились в беседу до самых кончиков волос, а затем пошло буйное и безудержное веселье, нескончаемые шутки и приколы, неостановимый смех. Заставить себя оторваться и начать заниматься делом наконец казалось просто невозможным. На счастье, Акура-оу оказался довольно ленивым надсмотрщиком и, пока я профукивала время за развлечениями, тихонько задремал, в руке зажав недожеванную печеньку. Спустя какое-то время тихое посапывание демона сменилось раскатистым храпом, и я окончательно распустилась. Работа встала совсем, уступив место просмотру новостей и веселью в переписке. К тому же, время от времени я продолжала проверять смс: вдруг вот-вот динькнет сообщение "Уже в автобусе, жди!"

Кто же знал, что с этим аловолосым хитрецом никогда нельзя расслабляться?! Когда солнце уже почти село, а на улице начало смеркаться, зажигались первые фонари, Акура-оу вдруг открыл свои по-звериному желтые глаза и пристально уставился на вконец обленившуюся мангаку, сдавленно хихикающую над очередной шуткой. Взгляды случайно встретились. Смешок застрял в горле.

- Как дела? - невинно поинтересовался он, но во вкрадчивом баритоне отчетливо ощущался привкус угрозы.

- Ну... я чуть-чуть разобралась там... и нашла несколько картинок, - я невольно втянула голову в плечи, тихо моля своих богов-покровителей, чтобы пронесло и поверил на слово.

- Сколько? - уже жестче уточнил екай, садясь на кровати.

- Ну... д-десять, - я врала, картинок было больше, у меня всегда имелся какой-то запас артов и вырезок с Его Величеством, но очень уж не хотелось двигаться дальше. Точнее хотелось, само АMV я готова была делать с удовольствием - в любой другой день. Но сейчас в любой момент мог подъехать Лис, и тогда что? Выгонять гостя, ослушаться приказа Короля или под недовольную мину Лиса пытаться слепить видео?

Конечно, тот знал от меня про ДД. Хотя в правду я его не посвящала, представляя дело так, что Король - это мой ролевой персонаж, так как парень был не из тех, кто легко верит в подобные вещи, а чтобы доказать, пришлось бы их пересечь, и неизвестно, для кого бы это фатально кончилось; но интереса к подобной "деятельности" не проявлял - разве что из вежливости. Ему очень не понравится, если вместо выслушивания его жалоб я буду сидеть и ковыряться в видео. Уже не говоря о "картине Репина" в том случае, когда эти двое все-таки увидятся. И подерутся, потому что Лис сам по себе человек конфликтный до ужаса, а если помножить это на гневливость Короля, ревность бывшего (все еще имевшую место быть), нежелание Акуры делиться слугой... короче, когда угодно, но не сегодня я готова была заниматься поручением своего господина. Вот только как объяснить это ему? Не поймет же. Или перевернет опять мои слова с ног на голову...

Пока я думала, что делать дальше, на спину опустился тяжелый сапог и со всей неотвратимостью бытия припер меня к рабочему столу:

- Тогда десять минут тебе на то, чтобы найти все необходимое и начать делать. у тебя было достаточно времени, мангака, но теперь мое терепние лопнуло. Уже почти ночь, а воз и ныне там!

С тех пор, как охотно увлекающийся чтением демон закопался в нашу весьма обширную (спасибо маме) домашнюю библиотеку, его речь так и сыпала крылатыми фразами, почерпнутыми из русской литературы.

- Но, Акура-сама... - я догадывалась, что мои возражения не что иное как пустое сотрясание воздуха, однако попытаться стоило. - Лис может приехать в любой момент, я же не могу вместо гостеприимства сидеть перед ним за компом и работать!

- Никуда уже твой Лис не приедет, не неси чуши, - усмехнулся тиран, вольготно расположившийся на высокой кроватной полке возле большого ночника, и еще сильнее надавил на мою спину подошвой. Хоть он и бесплотный дух, а сапоги у него ощутимые.

- Это еще почему? - недовольно выдавила я из-под гнета монархии.

- А ты видела, который час?

Кровавый Король кивнул на окно. Небо уже стало темно-фиолетовым, россыпь ночных огней, как новогодняя гирлянда, понемногу расцвечивала улицы; и вправду, если парень и приедет, то разве что на ночевку. Мы так не договаривались!

Я повесила голову.

- Ну, как скажешь. Но все-таки, сначала я пошлю ему еще одну смс, а потом приказывай мне, что хочешь. Вдруг он просто застрял где-то в пути!

- Шли, - нехотя разрешил Король. - Но потом никаких отговорок, ясно?

В последней судороге смертельно раненой надежды я высвободилась из-под сапога и отправила короткое сообщение с вопросом: "Где ты?". После чего подумала... и решила: была-не была, в конце концов, от создания видео для Акуры действительно видится больше всяческой пользы, чем от бессмысленного ожидания того, кто опаздывает почти на весь день. Тем более, что, как мне показалось, с медиаредактором я более-менее разобралась на интуитивном уровне; картинок хватало; можно было приступать.

Однако, доверия мне у рогатого замковладельца не было. Это стало ясно, когда через десять минут не слишком интенсивной работы меня снова постигла участь подставки для ног.

- Работай, женщина! Пока не закончишь, из-за компьютера не выйдешь. И, кстати, у меня есть рекомендации к сюжету, так что будешь делать, как я скажу.

И вскоре я безвылазно погрузилась в новое для меня занятие. Не сказать, чтобы это было скучным - я люблю пробовать новое, да и то, что Король фактически диктовал сюжет и критиковал порядок картинок, значительно облегчало задачу. Музыку тоже выбрал он, хоть и из предложенных мной вариантов. Выбор пал на "Тень на стене" Канцлера Ги; я почему-то так и думала. У самой эта песня отчаянно ассоциировалась с дуэтом Акуры и Томоэ, так что лепить AMV было в общем-то в удовольствие. Вскоре вдохновение пришло само, и хоть Акура-оу время от времени вновь изображал жестокого плантатора, а я напоказ кочевряжилась, делая вид, что меня возмущает такое положение дел, но в глубине души мне нравился этот вечер. Начал нравиться.

В конце концов сама не заметила, как увлеклась. И к 4 утра, когда мой эксплуататор уже отчаянно зевал, забив на грозный вид и жестокое принуждение (из подставки для ног я плавно эволюционировала в спинку дивана), я только-только разошлась. Напрочь позабыв, что основной моей целью было дождаться приезда или хотя бы ответа Лиса, я самозабвенно творила видеоклип, без устали правя, сводя и изобретая эффекты. AMV выходило на славу. Оставалось совсем немного: конвертировать и выложить. Ненадолго оторвалась от трудов праведных и вспомнила про телефон. Но, бросив косой взгляд на него, поняла: смс не приходило. Лис так и не проявился.

Ну да и черт с ним! Мне уже глубоко было плевать и на наши договоренности, и на его поступок. Гаденыш не удостоился даже серьезной обиды. Куда важнее сейчас, что проклятое видео, отнявшее 5-6 часов моей жизни (а то и больше, считая поиск картинок) никак не хочет конвертироваться! А после наконец удавшегося спустя час мучений конвертирования еще и не желает загружаться. Занятая этими заботами, я вовсе забыла про неудавшегося гостя. Пару раз, конечно, был соблазн высвободиться ис-под прохладной тушки вздремнувшего демона, прислонив его вместо своего плеча к прикроватной полке, и поползти в кровать с недвусмысленным намерением упасть, как есть, не раздеваясь и не стеля, и захрапеть громче самого Акуры. Но бдительный "плантатор" тут же просыпался, оказываясь неожиданно бодрым, и вновь тащил меня за шкирку к монитору: "Пока не закончишь, спать не пойдешь!" Никуда не денешься, пришлось напрячь последние силы и домучить наконец плоды нашего совместного творчества.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

С утра все вчерашнее казалось сном. И единственным подтверждением этому славному сну была опубликованная в ДД сразу же по пробуждении видеозапись. Разумеется, друзьям она очень понравилась, они поддержали ее и, вдохновленная поддержкой, я отправилась пытать счастья на конкурсе. Не потому, что так приказал Король; а потому, что мне очень хотелось, чтобы на этом конкурсе появилось хотя бы одно видео с Акура-оу. Потому что, по моему мнению, он был достоин своего видео.

Лис тоже в конце концов объявился. Выяснилось, что он просто неожиданно помирился со своей мегерой и, разумеется, вместо кандидатки в любовницы отправился "домой" праздновать примирение бурной ночкой. Меня, конечно, "забыл" предупредить - "девушке же не скажешь, куда я обещал ехать!" Меня напрягало такое положение. Друзей не скрывают, а любимыми так не манипулируют. Я не знала, кто я для него теперь, но кем бы ни была, это отношение казалось неприятным. Мы поругались. Повесив трубку, еще пару часов я ревела, как будто этот человек все еще много значил для меня; но потом отвлекли комментарии к конкурсу, сообщения от друзей, а после и вовсе как ни в чем не бывало объявился Король, и, разумеется, с этого момента плакать мне было уже некогда: широчайший спектр занятий от "протирать капли персикового сиропа с пола" до "вести дипломатические переговоры со спецслужбами по поводу сроков захвата мира" был обеспечен как минимум до конца дня.

Пожалуй, это не так уж плохо. Намного лучше, чем злиться и реветь.

С той ночи я начала понимать, что дела Его Величества и его поручения как-то незаметно стали для меня искренне важнее, чем выходки глупого Лиса. На самом деле я делала AMV не потому, что было приказано. И не потому, чтобы скрасить время ожидания.

В глубине души мне просто действительно хотелось самой сделать для Акура-оу что-то полезное - и видеть на его лице довольную улыбку. И это нравилось намного больше, чем общество бывшего возлюбленного. Впервые.

Конечно, на конкурсе наше видео не выиграло, хотя голосов набрало неожиданно много; не обошлось и без грязной критики со стороны конкурентов - мол, "Это не AMV, а всего лишь слайдшоу, его надо дисквалифицировать" и тому подобное; но нашлись и сторонники. Большая часть все же вступилась за автора. Я улыбалась. Это была маленькая, но победа, и заключалась она в том, что все больше людей начинали симпатизировать аловолосому демону, переставая видеть в нем только убийцу слабых. Как никто, я знала, что это не единственная и не главная сторона его непростой души. Уже очень много ипостасей короля демонов предстало за эти месяцы передо мной: он бывал и заботливым, и дружелюбным, умел поддержать и мотивировать, помогал становиться сильнее и веселил. А теперь я знала его с новой стороны: оказывается, он умел и творить. Как же мне хотелось, чтобы и другие узнали, какой он на самом деле!

Я запрещала себе краснеть от его прикосновений и тихонько подглядывать, пока он не видит, любуясь его экзотическими чертами и точеным торсом. Но запретить себе уважать Акура-оу с каждым разом все больше и видеть в нем некий, недостижимый мной, идеал - не могла. Жаль только, я по-прежнему, кажется, оставалась для него только незаменимой слугой... во всяком случае, сердце невольно сжималось каждый раз, как на моих глазах он азартно флиртовал с какой-нибудь из девушек, с кем угодно, кроме меня. А учитывая, что вся наша "армия" из одних девушек и состояла... проще было гонять от себя подобные мысли, словно назойливых мух. Он - персонаж, я - фанатка, одна из ежедневно растущей толпы. Он - демон, я - человек. Он - великий и всесильный Король. Я его бесполезная слуга. Тут даже гадать нечего, лучше и вовсе не мечтать. Пусть хотя бы у моих подруг будет счастье, а мне достаточно просто служить ему и видеть, как он радуется успехам.

Видео не прошло незамеченным и для группы. Последовав моему примеру, Катя Холод в качестве извинений за неправильное произношение имени Короля тоже сделала небольшое AMV, которое было посвящено паре Акура-оу/Нанами. Разумеется, это зацепило екая, все еще тайно и безответно сходящего с ума по богине, и он на радостях предложил девушке должность Видеорежиссера. Она отказалась, убежденная в том, что не справится с должностью; но разве же отказ когда-то останавливал Кровавого Короля. Он просто приберег эту идею на потом и в следующий раз "удачно" напомнил о ней в день рождения Кати, представив в виде подарка. Разумеется, отказаться от подарка было неприлично, и в конце концов, после нескольких уговоров, в Замке появился Режиссер.

Еще один шажок к росту Замка был сделан.

Глава 21. Демон и соционика (бонус).

Однажды мне было скучно.

Да-да, именно так! Хотя обычно все самые забавные приключения в этой истории начинаются с фразы "Акура-оу было скучно", эта глава начнется с того, что скучно было мне.

Иначе объяснить то, чем я маялась в тот день, просто не могу.

Хотя, есть еще одно, на вид здравое объяснение. Так как в материальном (неинтернетом) мире друзей завести все еще не удавалось, а недавняя озлобленность на весь мир и угрюмая необщительность уже значительно оттаяли, то для поиска новых контактов теперь годились все средства. В том числе клубы по интересам, группы ВК и даже различные научные тематики. И как-то раз, когда выдались часы досуга, а большинство доступных идей по поиску друзей, с которыми можно встретиться, были перепробованы, на глаза очень удачно подвернулся паблик соционических знакомств. Вот только одна беда: в соционике я совершенно не рубила.

Для справки: Соционика - наука о типах информационного метаболизма, определяющая модели поведения и взаимоотношений различных типов личностей. Однако, наука это, пожалуй, громковато сказано; чаще всего ее используют не профессионалы, а профаны, и в итоге это скатывается к некому подобию гороскопов. Что меня, человека с высшим техническим образованием, несколько отталкивало, да и не понимала я, как это работает. Потому держалась подальше.

Нет, был у меня в институте один знакомый с потока, мы с ним когда-то на одни курсы ходили. Человек этот рьяно увлекался соционикой и яростно типировал все, что движется. Ну, а что не движется, то двигал и типировал. Каждая наша встреча сводилась к восторженному обсуждению соционики; видимо, это насильственное ознакомление меня и отпугнуло в конце концов, заставив шарахаться от соционики как черта от святой воды. Сам себя он типировал в Гексли, и Гекслей я с тех пор особенно боялась. Впрочем, одно время я была зарегистрирована на достаточно приличном сайте знакомств, где, помимо поиска половинки, можно найти товарищей для общения, попутчиков, интересные игры и тесты. На нем была опция подбора собеседника по ТИМу, для этого следовало пройти тест. Я зачем-то прошла, получила результат "Достоевский", прочла описание, ни с чем не согласилась и вновь надолго забыла про соционику. Как и про сам сайт - даже там компания оказалась довольно скучная. Но все это было давно, в незапамятные институтские годы. С тех пор много воды утекло, и отвращение к соционике как-то поутихло. Почему бы не попробовать с помощью ТИМа и вправду найти собеседника? Или даже, если повезет... половинку?

Чтобы худо-бедно вникнуть в тему, я для начала стала читать описания ТИМов, по мере чтения невольно примеривая описания на знакомых людей или персонажей. Тут-то и закралась в голову озорная идея.

Кровавый Король по обыкновению торчал в сети, развалившись в излюбленном кресле. Слева от него стоял мой недавно купленный для рисования раскладной стол, на столе покоилась миска с фруктами и конфетами, блюдо с мясом (Акура-сама разделял мою любовь к мясной еде) и большой стакан зеленого чая, который демон любил как напоминание о родине. Рыжий неспеша расправлялся с содержимым блюд, со скучающим видом пялясь то в монитор, то за окно.

Я тихо подкралась к нему и выпрыгнула из-за кресла, желая напугать. Но напугали вместо этого меня. Когтистая ладонь екая схватила меня за руку и внезапно подтянула ближе:

- Сознавайся, хотела меня убить, букашка? - он пытался выглядеть гневным и устрашающим, но в этот раз не получилось: слишком заметна была скука на лице. - Ладно, знаю, что не хотела, мне просто дьявольски скучно. Ничего нового...

- Вот так совпадение! Мне тоже! - широко улыбнулась я. - Но у меня есть идея!

Король молчаливо покосился на меня.

- Знаю я твои идеи, - пробурчал он. - Хватило с меня рыбалки. Надеюсь, на этот раз у тебя что-то поинтереснее?

- Так точно, Ваше Величество! - я наполовину в шутку приложила ладошку к пустой голове, что противоречит военным правилам.

В золотистых озерах глаз мелькнуло подобие интереса. Акура-оу дернул меня за руку, которую так и не отпустил, и буквально посадил перед собой на пол.

- Рассказывай, - лениво подперев ладонью голову, потребовал он, почти ласково вперившись в меня, отчего сердце пропустило удар.

Я, с трудом заставив язык слушаться, собралась с мыслями и выпалила:

- Давай пройдем тест!

- Какой еще тест? - стремительно поскучнел Король. - На беременность, что ли?

Ему и в группе нравилось своими пошлыми шутками вгонять девушек в краску. Тут я не была исключением.

- Да ну тебя, - чуть отвернувшись, откликнулась сбитая с толку мангака. - При чем тут это, просто тест. На личность.

- Я и сам знаю свою личность, - надменно хмыкнул екай, сбрасывая прядь алых волос за спину. - Зачем для этого проходить тест?

- А это не просто тест на личность! Если ты узнаешь, к какому ТИМу принадлежишь, то сможешь знать, с кем у тебя какие отношения сложатся, если для этого челове... существа тоже известен ТИМ! - наставительно проговорила я и добавила "контрольный в голову". - Сможешь разобраться, почему у тебя конфликт с Томоэ, почему Нанами тебя не понимает, почему Ятори кажется тебе настораживающим, почему ругаешься с Настей или Наташей... ну так как?

По красивому лицу побежала тень озадаченности. Видна была напряженная работа мысли. Наконец, тонкие брови сбежались к переносице. Прикрыв веки, Кровавый властелин негромко ответствовал:

- Ладно. Давай сюда свой тест. Думаю, я ничего не теряю. Все равно сегодня ужасная скука.

Я, вдохновленная его согласием, понеслась за телефоном - кинуть ему ссылку на нетбук.

- Жуков? Что за ерунда! Какой я вам Жуков, я Акура-оу!

- Тихо ты, это не имя, это просто ТИМ! Тип личности, понимаешь?

- Тип личности - это я! А тут написано, что Жуков это какой-то ваш полководец.

- Ну и? Тебя это не радует, что ли? Маршал, между прочим! Великий! Мы благодаря нему войну выиграли, а ты нос воротишь.

- Ничего не знаю, они про меня ерунду какую-то пишут.

Так выглядел наш день после прохождения теста. Я уже немного жалела, что подбила Короля этим заниматься.

- Ну не ерунда ли? Какой-то сенсорик, экстраверт... ладно, про логику это я понял. А что значит "сенсорик" и "экстраверт"?

- Экстраверт... это когда ты любишь общаться, - я сама ничего не понимала, если честно, но успокоить бушуюшего Акуру было надо.

- Ладно, - смягчился он. - Допустим, люблю, когда не злой. А сенсорик что такое?

Я не очень разобралась в соционических терминах и внятно ответить на этот вопрос не могла. Попыталась разъяснить, как умела:

- Это, я так поняла, когда ты больше ориентируешься на то, что ты осязаешь, чем на то, что ты чувствуешь.

- Это верно, - хмыкнул Акура-оу. - Но все-таки, я не дам называть себя кем-то другим. Я - это я. Хотя ты права, отвечать на вопросы было достаточно интересно. Пойду, спрошу у армии, что они об этом думают.

С некоторых пор название "армия" стало закрепляться за подписчиками ДД.

Я пожала плечами и пристроилась рядом с телефоном. Если бы смотрела через плечо - он бы меня шуганул, а так есть возможность узнать, что ему там напишут.

Король рассказал про результат теста, выразил резкое несогласие с ним и просил пройти тест от его имени. Реакции не последовало, зато я обрадовалась: идея насчет пройти от его лица казалась адекватной, ведь со стороны всегда виднее. И я потратила ближайшие десять минут на то, чтобы еще раз протипировать Акура-оу самостоятельно. Как ни удивительно, но результат получился тот же! Более того, внимательно вчитываясь в описание, я все больше узнавала в нем своего жильца.

- Вот, смотри, - даже решила зачитать вслух. - "Конечный результат - единственное, что его интересует. Все, что нужно для достижения этого "Конечного результата" считает своим кровным делом. Волевой, целеустремленный человек. Подчеркнуто не демонстративен, об оставленном у других впечатлении не заботится. Все что делает, делает увлеченно, страстно и намерен довести до конца. У него характер неугомонного борца, который должен во что бы то ни стало одерживать верх над тем или иным противником." Что, скажешь не про тебя, Ваше Величество?

Острое ухо чуть-чуть дернулось, реагируя на поступившую информацию. Король обернулся.

- А что-то есть, - задумчиво протянул он. - Читай дальше, мангака.

Я обрадованно продолжила:

- "Решительный и жесткий характер. Выражение "Строг, но справедлив" стало уже банальным по отношению к таким людям. Не сомневается в своем праве руководить людьми. При всей любви к коллегиальности последнее слово всегда оставит за собой. Это, обычно, компенсируется глубокой увлеченностью делом и умением увлекать людей." Похоже?

Акура-оу заинтересованно кивнул, выражая свою готовность слушать далше.

- "Хороший тактик. Быстро схватывает создавшуюся ситуацию и расстановку сил. Принимает решение и действует. Способен на политическое лавирование, но никогда не упустит, все же, свою линию. Обладает сильной логикой, но это логика целеустремленная, Она служит не для философического умствования, а для творческого поиска кратчайшего пути к цели. Ему легче поступиться логикой, чем целью."

- Точно, это про меня, - согласился самодержец маленького сетевого государства, и глаза его блеснули интересом. - Ну-ка, а что там еще про меня пишут?

- Вот, - я пролистала дальше. - Пункт 4. "Мало подвержен страху, ненависти и другим отрицательным эмоциям. Не удивляется и не завидует. Чем опаснее ситуация, тем он собраннее и решительнее."

Кровавый Король задумчиво потер подбородок.

- Не совсем согласен, но близко, - кивнул он. - Про страх это точно, а вот ненавидеть я очень даже умею. Могу даже доказать...

- Не надо! - предваряя его зловещую ухмылку, парировала я и вернулась к чтению: - "Не любит говорить о чувствах. Это не его епархия. А если промолвится чувствует себя так, будто сам себя предал. Боится любви как незаслуженной роскоши. Боится и любых других чувств. Судя о других по себе, не сомневается, что может быть желаем; но редко бывает уверен, что также и любим. Нуждается в эмоциональной поддержке партнера и подчиняет ему свои эмоции. В поступках же не склонен приспосабливаться к партнеру, а только диктовать."

- Ну вот еще, хватит читать эту чушь! - на этой фразе он выбил из моей руки мобильник. - Раз такая умная и все про меня знаешь, давай-ка сама теперь тоже этот тест проходи! Не одному же мне дураком себя чувствовать!

Меня пихнули к монитору.

Что ж, наказание могло быть и хуже. Я пожала плечами и легко согласилась:

- Как скажете, Ваше кровавое Величество. Нет проблем.

Хотя меня, если честно, очень пугал возможный результат. Если уж сам король демонов чувствует себя дураком после типирования, что же будет со мной? Опять, как с "Достоевским", половина будет непохожа... а то еще и возмутительна?

Волнуясь, я приступила к прохождению теста. Через десять минут из-за нетбука вышел свежеиспеченный Есенин, задумчиво листающий в телефоне подробное описание ТИМа. На самом деле получилась целая смесь ТИМов, но наибольший процент выпадал на Есенина, как и наиболее совпадающее описание.

- Похоже, не похоже... похоже... ну в целом, наверное, похоже... - только и слышал сейчас Король.

- Ну что, тоже чушь натестировала? - отчасти добродушно улыбнулся Акура кривоватой улыбочкой и похлопал меня по плечу.

Но я не ответила.

Описание в общем-то устраивало, оно довольно сильно походило на то, какой я себя знала. Неожиданно точно. Просто я пыталась разобраться еще в одной тонкости. На этом сайте было написано, что Жуковы и Есенины - дуалы. Кто такие дуалы, мне не было известно, это слово звучало несколько устрашающе, и сейчас я поспешно пролистывала сайт, стараясь вникнуть в смысл понятия - и никак не вникая.

- Ха ха, пойду повеселю букашек, - рассмеялся на мой озадаченный вид демон и отправился отписывать в группу. Я подумала и последовала с телефона туда же.

Там честно выразила свое мнение на "фе" Короля: "Не вам, Король , жаловаться, у вас совпадение почти стопроцентное без четвертого пункта... а вот я из-за вас, оказывается, начала плавно эволюционировать из Достоевского в Есенина! И теперь ни в одном из вариантов нет и 70%-ного совпадения. .. зато мы с вами почти дуалы теперь." Сама не знаю, зачем добавила про дуалов. Сложное понятие ведь, не поймет, даже я не поняла ничего. Наверное, хотелось снова увидеть его озадаченным...

А вместо этого озадачили меня."Не ругайся умными словами, мангака... - отписал тут же екай. - Я все равно их не понимаю, что такое этот ваш "дуал". Звучит как ругательство. Не хочу быть никаким "дуалом", мне и одному неплохо, вот! Интересно, а у Томоэ какой тип... " Не успела я скинуть ссылку на статью про дуализацию, как под его комментарием возникла запись Натальи Ивановой, после которой конечности мне просто отказали.

"Дуал, если сказать по-русски, - отвечала она, - Попросту то, что в народе зовётся "половинкой", то бишь человек, или нечеловек, словом личность, которая тебя дополняет в психэмоциональном плане. Этот тест, кстати говоря, из всех, какие мне в жизни попадались - самый точный. Насчёт Томое...не удивлюсь, если его результаты совпадут с твоими, а Нанами окажется вашей половинкой". Однако ответ насчет Томоэ я уже знала, потому что прошла не только за Короля, но сразу и за Томоэ. Он выходил у меня Штирлицем. Дуалом Штирлица был Достоевский, конфликтер Жукова, что вполне согласовывалось с реакцией богини на Короля. Дуалом же Жукова был Есенин.

- Половинка... - осипшим голосом повторила я, когда болтовня в комментариях окончилась. Разумеется, для ответа в сети я постаралась сделать как можно более весело-безразличный вид, попытавшись вернуть себя в Достоевских. Но вслух сдержаться уже не смогла, несмотря на резкий ответ Акура-оу на оброненную мной плоскую шутку о половинке. - Половинка... чушь какая-то.

Хоть мое сердце и волновалось в присутствии рыжего, но всерьез допустить мысль, что что-то подобное вообще возможно, казалось столь же реалистичным, как, скажем, полет на пылесосе в космос.

Хоть и предательски грело душу.

- Вот и я думаю, чушь это все про ваши "половинки"! - в унисон с моими мыслями гаркнул Король, откладывая нетбук. - Что вообще за половинчатость, лично я целым родился, да и вы, людишки, вроде укомплектованные с рождения. Половинки - это то, что я раньше из людей делал своей катаной, ха ха. А все эти ваши тесты...

- Чепуха и бред, - мы переглянулись, сказав это друг другу в один голос.

После чего разошлись по делам.

Глава 22. На коленях.

И все же, несмотря ни на что, взаимоотношения между мной и Акура-оу в последнее время действительно стали несколько лучше. Со мной стали проводить время не только по делу, перестали постоянно угрожать и наказывать, а слово "букашка" в мой адрес звучало все реже, уступив место едкому "мангака". В группе он даже называл меня Райде-сан; там мы оба почтительно обращались друг к другу на вы - не столько из-за великого уважения или поддержания традиций Японии, сколько потому, что из-за нашей фамильярности и нередких в последнее время (шутливых или не очень) перепалок в группе Наталья и другие подписчики потихоньку стали нас шипперить. Выяснение наших тимов и факта дуальности лишь подлило масла в огонь, и мы постарались дистанцироваться друг от друга, чтобы не провоцировать дурацкие подозрения, которые раздражали обоих. Но вместе с тем, это действительно привнесло в общение элемент некой уважиельности, что не могло не подействовать позитивно. А когда я обращалась к нему, то и вовсе трудно было скрыть возросшую в последнее время симпатию даже за маской "японской" вежливости. И ничего тут с собой поделать не могла.

Однако, чем лучше были отношения, тем все чаще играло во мне озорство. Перестав так уж опасаться своего кровожадного жильца, я осмелела и стала порой подшучивать над ним. Иногда он понимал и смеялся, иногда - потешно злился и угрожал убить, но чаще всего не трогал, в конце концов чувство юмора у Акуры было на уровне. Сама не знаю, откуда во мне взялось столько озорства, но мне почему-то так весело было видеть его злую моську, что я готова была дразнить быка, даже зная, насколько он опасен. Король реагировал на мои выходки снисходительно, поскольку и сам был не дурак подшутить. Пару раз от его розыгрышей меня чуть не хватил инфаркт, так что в целом мы были квиты.

Но если долго шалить, то рано или поздно можно потерять чувство меры.

В один из будних дней я скучно проводила время на работе, ожидая, пока студенты напишут контрольную. Часы издевательски тикали на стене, до конца занятий было еще довольно долго, а нетбука под рукой не было - его я оставила дома екаю, чтобы тот в мое отсутствие мог развлекаться. С тех пор, как Король почти постоянно стал тусоваться у меня дома, я сжалилась и позволила ему использовать нетбук, пока я на работе - если нетбук мне там не нужен, разумеется. Пароль не сообщила, а перед каждой передачей верного гаджета в пользование Его Величеству предусмотрительно чистила историю браузера и прочие важные данные. Мало ли что!

ВОт и в этот раз наследство Лиса осталось в черных когтях Кровавого Короля, а мне остался только телефон, с которого я почитывала комментарии, да ручка с тетрадью для конспектов. От нечего делать я стала порисовывать. В голову лезла всякая чушь: почему-то захотелось нарисовать Нанами, плетущую косички на длинных волосах своего хранителя. Рожа у Томоэ вышла донельзя недовольная. Я похихикала над получившейся картинкой, а потом... потом мне в голову пришла еще более озорная идея. Хоть я и понимала, что скорее всего меня за нее убьют, но не нарисовать не могла! На клетчатом листе черта за чертой появилась снова Нанами, но на этот раз уже куда более злорадно расчесывающая вечно лохматого Короля. Обычно Акура-оу пренебрегал расческой, вычесывая только длинный хвост и никого другого к волосам не подпуская. Его вечно лохматая шевелюра уже неразрывно ассоциировалась с ним. Но здесь, Нанами не только коварно причесывала и заплетала демона, но и посмела навязать бантики рыдающему с досады Королю на рога! У-у-у... Мне стало очень, очень весело, глядя на эту картину. Но на том моя фантазия не притормозила. Шаловливое настроение не на шутку разошлось! Почему бы и нет? На следующем кадре причесанный и прилизанный, в костюме с бабочкой, Акура-оу стоял рядом с наряженной в свадебное платье богиней. Богиня улыбалась во все зубы, а вот екай явственно хоронил холостую жизнь. Не засмеяться составило большого труда. Студенты косились на прыснувшую себе под нос преподавательницу в недоумении. Ну что вы! Это разве шалость!

Шалость будет сейчас!

И с этой мыслью я отправила с телефона нарисованные картинки в официальное сообщество по Камисаме. Для этого пришлось отлучиться из лаборатории, благо как раз начался перерыв. Спрятавшись за углом, я наблюдала за потешными комментариями, давясь и захлебываясь хохотом. Король на рисунках почему-то казался мне ужасно милым. Вот бы и в жизни на него такого посмотреть!

Смешок оборвался, когда в новостях внезапно появилась запись "Дневника Демона". "Вы это видели?! Нет, ВЫ, ЭТО, ВИДЕЛИ?!! - кажется, Король был очень серьено разозлен. Упс. - Бессовестная девчонка! Я не был в таком гневе и разочаровании с того дня, как меня убил лучший друг! (дальше шла какая-то надпись на японском, краткую суть которой онлайн-переводчик изложил мне как "Прощай, Райде-сан!" и несколько грязных ругательств). В общем все... прощайтесь теперь с Райде. Я от нее ухожу. Совсем. Обиделся смертельно. Задушил бы, пока спит, да рука не поворачивается. Куда? не знаю, куда... куда-нибудь... администратора я себе и нового найду, вон, Анастасия-сан у нас молодец, пусть побудет моим админом. А что? Никак не хуже, по крайней мере такие гадости она не рисует! Или Екатерина-сан, тоже молодец - все культурно! А вообще я людям теперь как-то совсем не доверяю. Так что подумаю и могу вообще в родную мангу вернуться с концами. Все. Прощайте, други, пошел шмотки собирать. Ах, да, я же дух, откуда у меня шмотки? Что ж, тогда пойду, заберу своих шикигами... и остатки персиков. Райде, у тебя несколько часов, чтобы меня отговорить, но я сомневаюсь, что ты сможешь это сделать. Ибо (дальше снова непереводимая игра слов на японском диалекте)".

К посту был прикреплен рисунок с бантиками на рогах. Как, черт возьми, он его нашел?! Неужели читал ту группу?!

Я прочла и потупилась. Против воли, конечности охватила нервная дрожь. Что же я наделала!.. Конечно, как и всегда, он не исполнит угрозу, поскольку заинтересован в том, чтобы остаться тут; я понимала это, но тем не менее, на душе стало гадко-прегадко. И ужасно стыдно. На беду, в этот момент прозвенел звонок, и я не успела ответить на комментарий; пришлось возвращаться на занятие, однако вести его в таком состоянии было попросту невозможно. Руки-ноги дрожали, на глаза сами собой наворачивались слезы, сердце моментами замирало от страха и волнения. Я боялась, что за оставшееся время занятия, пока я тут проверяю работы, Король успеет и правда уйти насовсем. Черта с два его тогда вернешь! Однако, уйти было нельзя, и пришлось честно дорабатывать, с трудом подавляя желание поминутно проверять комментарии.

Закончив со студентами, я наконец вырвалась в пустую преподавательскую, откуда, задыхаясь от тревоги, смогла выйти в обсуждение. Там и без меня уже поднялся кипиш. Первый комментарий был от Художницы:

- Забавно вышло, чего убиваться-то из-за этого? - улыбалась она. - Люди и так более позорные вещи рисовали, а тут..Нет, Райде-сан никуда не уйдет и вы тоже! Никуда не пущу!

Только Короля так просто не разубедишь, я знала это как никто.

- Анастасия, вас когда-нибудь позорили прилюдно? - бушевал он в ответ. - Ладно нарисовала... но ведь надо было выложить ЭТО на всеобщее обозрение... и ловить смешки... таким жалким я еще ни на одном рисунке не получался. И кто! Самый близкий соратник! От нее я такой подлости не ждал.

После прочтения этих слов я невольно вздрогнула, в полной мере осознав, насколько не "невинной" для зависимого от рисунков персонажа на самом деле была моя невинная шалость. Ведь и вправду, когда в официальной группе появился рисунок с Акурой, рвущим на части свою грудную клетку от душевной боли, демон заметно мучился первое время, пока внимание к картинке не упало. Он и правда переживал эти ощущения, поняла я! Тогда то, что я сделала сегодня - действительно настоящее унижение? Искреннее раскаяние захлестнуло душу пополам с чувством осознанной вины, но было поздно.

- Мой король, не расстраивайтесь, - вступался и робкий голосок Кати Холод. - Из-за этого не стоит убиваться. Я полностью согласна с Анастасией-сан, впрочем, как и всегда. Все мы совершаем ошибки, глупые поступки, обижаем друг-друга, хотя сами об этом даже и не подозреваем. Нужно уметь прощать, и это самое важное. Может, Райде-сан вовсе и не хотела вас обидеть... В общем, не стоит так быстро принимать решение и уходить.

Ее поддерживала и Настя:

- Акура-оу-сама, это.. Всего лишь жалкий рисунок, который ничего не имеет против вас. Да, я понимаю, как вам обидно за это, но кидаться в крайности не лучший вариант. Лучше всего в такой ситуации либо отомстить, либо спокойно отвести душу. Но не так, как вы хотите сделать. Если вы бросите Райде, что же будет она делать без вас? Знали бы вы, как тепло она к вам относится.

Я скрипнула зубами. Это ему знать необязательно! Однако, гроза екаев, похоже, пропустил мимо ушей маленькую оговорку моей подруги:

- Мне не просто обидно, - возразил он ей. - Как я уже упоминал, на нас, духов и персонажей, очень сильно влияет каждый убедительный фанфик или живо нарисованный арт. Я отчасти испытываю все те ощущения, которые мне приписываются чужим творчеством. В виде снов, в виде эмоций и боли, а в худшем случае - оно действительно может со мной случиться так или иначе. Мы слишком зависим от тех инструментов, с помощью которых были созданы, как бы ни крепко вросли корнями в реальную жизнь. Но знаете, что самое ужасное? Она это прекрасно знала! И все равно поступила так, как поступила... Слишком возгордилась, думала, что все ей можно... причинить вред Райде я, конечно, могу, но вряд ли это проучит ее. Думаю, что уйти - вполне достойная месть. Но ее часы на размышления пока не истекли, я жду. Сижу вот на чемоданах, доедаю персики последние. Кое у кого еще есть шанс приползти на коленях...

- Интересно, чем закончится, - вставила свои пять копеек Иванова.

От сообщения Акуры все снова сжалось внутри. Я же... не хотела! Я только хотела пошутить! Слезы сами потекли по щекам. Кто же знал! Надо срочно что-то делать, извиниться, исправить ситуацию, чтобы не лишиться единственного близкого мне существа по собственной глупости и безответственности. Но... не показывать же Королю, что не только он может зависеть от моих поступков, а еще больше - я сама от него? Ведь тогда совсем на шею сядет и ножки свесит, знаем мы этого рогатого проходимца.

- О, господи! Ну вот отойти по работе нельзя! - перед демоном и почтенной публикой я сделала вид, что не так уж и в панике, хотя это и было трудно. - Просто кошмар какой-то. Ну простите меня, ради богов, Акура-сама! Пожалуйста, очень прошу! Я клянусь, что не хотела ничего дурного! И не пришло мне это в голову, забыла, глупая.... память дырявая... прошу простить меня, я все везде удалю, только не уходите пожалуйста! Если не слушаете меня, послушайте хотя бы других ваших преданных друзей. Они все говорят правильно, я не держала злого умысла!

- Память, значит, дырявая?! - тут уже Кровавый Король конкретно взорвался. - Вот нечего тут шлангом прикидываться! Ворлок, тьфу... да я бы тебя даже виртуальной фермой управлять не посадил, не то что отвечать за жизни персонажей! Безответственная, бессовестная, пустоголовая девчонка с гранитным камушком в груди! Не надо делать вид, что ты не знала, что творишь, все ты прекрасно знала! Мы ведь в ответе за тех, кого приручили, верно? О, я у вас тут мнооого книг прочел, но эта фраза мне прямо в душу запала! Где твоя ответственность, где уважение, где благодарность? Забылась совсем.

Мне все еще не верилось, что жалкий рисунок мог так повлиять. Может, он это нарочно? Дразнится в ответ? Да нет, непохоже. Уж очень сильно зол.

- Акура-оу, не стоит так говорить про Райде-сан, - вступилась за меня Катя. - Она ведь действительно не хотела причинять вам боли. У людей бывают моменты, когда они забываются. Простите ее, господин.

Но тут я сама все испортила. Слова Короля насчет гранитного камушка больно вонзились в грудь и засели там. Да ты знаешь хоть, бессовестный рыжий черт? Ты хоть знаешь, как я на самом деле к тебе отношусь?!

- А то я прям тебя очень звала! - вырвались грубые слова. - Сам приперся и на шею сел, ножки свесил - служи мне давай, смертная! Я, между прочим, извинилась... раскомандовался тут, Король без королевства. Мы тебя все, конечно, очень любим, но пора бы уже научиться обращаться с людьми по-человечески, а не как с бестолковыми букашками! Мне кажется, уже довольно ласки и тепла ты тут встертил, Величество, чтобы перестать грубить и пренебрегать чужими чувствами! Все... вот обещала, что удалю - пошла удалять. Ты рад?

Я и вправду между ответами на комментарии занималась тем, что удаляла из официальной группы рисунок и все его следы. Но, похоже, Акура-оу этим было не подкупить:

- Этого недостаточно, дорогуша! Я уже сказал, мне мало твоих жалких извинений, слова пусты и стоят мало. Хотя молодец, что удалила... если хочешь, можешь заплатить своей кровью, ха-ха!

Минутку. Мне показалось, или он надо мной... потешается?!

- Святыыыые угоооодникииии... - не выдержала я. - Ну чего тебе еще надо, рогатый кровосос? Размечтался, кровью ему платить... какого искупления ты еще от меня хочешь? Я ИЗВИНИЛАСЬ! извинилась!!! Ну хорошо, если просто извинений мало, ладно, так и быть... Простите меня, пожалуйста, Ваше великое кровавое Величество, и примите нижайшие извинения от жалкой смертной, недостойной и пыли на вашей пяте! Так сойдет?

Я почти видела сейчас самодовольную ухмылку на лице аловолосого наглеца.

- Успокойся, насчет крови я пошутил, смертная... - "милостиво" успокоил он. - Нет, этого недостаточно, я уже говорил. Не прощу, пока не приползешь ко мне на коленях!

У меня попросту отнялся язык. Зная его, можно было с уверенностью сказать, что тут уже он не шутил. Ни капельки. Демон как и вегда, серьезен на сто процентов.

- Ох нифига себе запросцы!.. - происходи это оффлайн, у меня бы сейчас вообще не было дара речи. По-разному меня наказывали, но заставлять стоять на коленях это уж чересчур! - Ну что ж... ладно, хорошо,только до дома доеду, а то на работе как-то неудобненько! Спросят еще,куда это я на коленях ползу с кафедры!

Сарказма в моих словах не почуяли.

- О, вижу, есть прогресс! - злорадно ухмыльнулся Его Величество. - Тогда я жду.

Я так и хлопнула себя рукой по лицу:

- Вот прямолинейный балбес! это было ЕХИДСТВО.

- Да? Тогда не жди прощения, человечишка, - разулыбался Король, мне все больше начинало казаться, что меня толсто троллят.

- Ох, ладно, - выдохнула я сквозь зубы. - Что бы то ни было, дай мне до дома хоть доехать. С работы не могу решать такие вопросы.

- Ладно, я подожду, - снисходительно отозвался демон.

- Миритесь давайте, - снова вступилась Катюшка, но ее никто не услышал.

Я стремглав напяливала пальто и собирала шмотки, торопясь успеть. Бог с этим рогатым извращенцем, если он так хочет, я готова несколько секунд провести на коленях перед рыжим извергом, лишь бы эта персиковая плодожорка меня не покинула. Настя говорила правду: куда же я без своего демона теперь? И каждая минута была на счету. В висках тикало время, казалось, что весь мир вокруг замер неподвижным и только я, как сумасшедшая, бегу со всех ног к электричке, как будто на пожар. Не помню, как вскочила на платформу, как ждала поезда, сходя с ума от нестерпимого ожидания, как тряслась в поезде, изводя себя чувством того, что уже опоздала...

Так и оказалось. Когда я ворвалась в свою квартиру, там уже было пусто. Ни вещей великого екая, ни моего нетбука не обнаружилось. Проклятье! И нетбук с собой забрал! Как, он думает, я теперь с ним свяжусь? А хотя... вспомнив, что есть еще компьютер дома у отца, я побежала туда, чудом не забыв закрыть за собой дверь на ключ. Компьютер был уже включен. На экране я увидела окошко "блокнота", и в нем - чисто по-Королевски лаконичная и доходчивая записка. "Не встанешь передо мной на колени перед всеми - не прощу.)))"

Твою мать! Я со злости хватанула по крышке стола. Он издевается надо мной! На колени? Серьезно? Неужели мне предлагается совершить кругосветное путешествие - квест "найди екая" с элементами детективного поиска? Как можно встать на колени перед тем, кого тут даже нет?! К горлу подкатил комок злости и обиды. Плюнув на идиотские капризы демона, я выключила компьютер и пошла домой обедать. Раз так, сам вернется, когда надо будет! Значит, не так он и обижен.

Вопреки принятой позиции, не нервничать не получилось.Целый день я сходила с ума, гадая, где он может быть. Верный своему слову, Акура-оу так и не появился, персики в открытой мной специально банке стояли нетронутыми. Ничего путного в голову не шло, работать тоже не получалось: подготовка к занятиям летела в тартарары, потому что вместо родного предмета я только и могла думать о том, а что, если все это не дурацкие шутки-розыгрыши, и я правда серьезно ранила его, после чего он решил не возвращаться, а записка - так, чтобы потроллить? Впрочем, с некой регулярностью я эти мысли гнала прочь. Отвлекаться удавалось, но ненадолго. В конце концов, измученная и расстроенная, я вновь отправилась к компьютеру, чтобы посмотреть новости и не особо надеясь на какие-либо весточки. Мне уже начинало казаться, что и впрямь возвращения можно не ждать.

Поэтому словно обухом по голове на меня подействовала запись на стене группы, сделанная аккурат пятнадцать тому назад: "А-ха-ха! А вот и я :DDD не ждала, Райде-сан? XD ну как, не надумала просить прощения, как надо? Да, я теперь далеко) Но ты ж ХУДОжница, вот и придумай выход ;)" Злой Король откровенно потешался надо мной, и между строк не читалось ни капли сострадания или милосердия. Он веселился над моими потрепанными нервами! Вот негодяй! Я непроизвольно сжала кулаки, не зная, радоваться, что объявился, или убить на месте, за то, что троллит! Впрочем, опции "убить" у меня не было, потому что для этого надо знать, где окопался рогатый проходимец вместе с нетбуком. А я понятия не имела, и никаких намеков в записи он не оставил. Вот хитрец! Водит меня за нос и не стесняется! Еще и хочет, чтобы я на колени перед ним как-то встала... интересно, как... и при чем тут еще рисование.

О чем и не преминула спросить в комментариях - раз посты пишет, значит и ответить наверняка сможет:

- Чего?! Объявился? Ну и где ты сейчас, чудо? Что мне, билет на самолет до Японии, что ль, брать? И при чем тут, что я рисую? Ничего не поняла, уж прости, Акурушка...

- Я сейчас так далеко, что вы меня факт не отыщете! - весело отозвался Король и захохотал. - Я намекаю тебе уже жирным текстом, о недогадливая женщина! Придется напрямик, что ж... не можешь приехать и сделать - так нарисуй это! И выложи в сообщество. Пусть все видят, что ты передо мной извиняешься на коленях.

Ох и довольная у него сейчас, должно быть, рожа! Ух, зла не хватает...

- Напугали вы нас, Акура-оу сан, - с облегчением написала Художница, которую, кажется, не до такой степени перепугала пропажа. - Не делайте так больше.

А вот у меня цензурных слов не было.

- что-о-о? Ну, ты... ах ты... нифига ж себе ... - задохнулась я от возмущения, читая и перечитывая его ответ. - Изощренная мстя, нечего сказать... а луны с неба тебе не надо?

- Что уж поделать. Характер у меня такой. Я есть я. Иным я буду вряд ли, вы ведь знаете, - Акура-сама ни капли не смутился моей реакцией. - Не... луну не надо. Подумаешь, всего-то нарисовать. Заодно рисование поз отработаешь.

Тон его показался мне просто-таки сочащимся ехидством. Впрочем, в конце концов красноволосый проказник нашелся, это уже облегчение; нервенная тряска, преследовавшая меня весь день, частично отступила, даже пошлые шуточки сами собой посыпались с языка:

- Кхе... я бы сказала, в каком случае я отработала бы рисование поз. Ладно, ради вас, все что вы скажете, Акура-Оу-сама. Мне выложить и в официальное сообщество тоже или только здесь?

Демон снисходительно улыбнулся.

- Не надо, достаточно только, чтобы моя армия все видела.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

- Милые бранятся-только тешатся, - не дала насладиться теплом нечаянного знака внимания Наталья, словно черт из табакерки возникшая в комментариях. - Повеселили на славу, спасибо!

Лицо залилось жаром от таких заявлений.

- Эм... ты кого тут "милыми" назвала? - нервно отозвалась я, пока не последовал взрыв со стороны демона, не признававшего даже вероятности каких-то неуставных отношений между нами. - И близко не лежало... мы значит нервы потрепали, а всем тут весело... надо остальных тоже заставить рисовать что-нить подобное, чтобы были заняты и глупостей не думали. Некогда бы было.

- Конечно, милые, и всем понятно, что вы не всерьёз, - насмешливо констатировала Иванова. - Если кто-то хочет исчезнуть всерьёз - он исчезает молча, а не устраивает выяснение отношений в сообществе на весь день.

И то верно, подумала я. Как мне сразу странным не показалось, что суровый Кровавый Король изображает из себя обиженную обморочную дамочку? Разумеется, он дразнил меня! Может... не меньше, чем я его.

- А вы с Акурой жить друг без друга не можете уже, - подытожила девушка. - Рисовать меня заставить может только Акура лично, но делает это исключительно редко, ибо результаты оставляют желать лучшего.

После ее высказывания мне захотелось резко броситься куда-нибудь подальше от монитора, будто через него видно мое пылающее краской лицо, и зарыться куда-нибудь, где меня не найдут. Жить друг без друга не можем? Что за чушь! Нечего выдумывать!

Хотя, если бы я могла, разве встала бы на колени, чтобы только он не уходил?..

В любом случае, Король-то без меня отлично мог, это я знала наверняка.

- Ничего себе, что о нас народ думает! - я не знала, как ответить ей так, чтобы это не привело к еще более превратному пониманию. - Ребят, вы нас неправильно поняли! Ничего не было, честно, просто поругались, ну с кем не бывает!.. - потом задумалась над тем, как выглядят мои "оправдания", и спохватилась. - Да что за фигня! Даже звучит как-то глупо... м-да... Вообще-то я все еще надеюсь на реального бойфренда. А о Короле в таком смысле даже как-то и не думала. И он не думал, по-любому. В общем, спокуха, ничего не было! Вы ничего не видели.

Невольно сжалась в комок, ожидая ответа Акуры и тихо подозревая, что он будет более резким, чем мой. И себя дурой выставила, и его подвожу.

- Я этого не говорила, это чисто твои домыслы, - хитро выкрутилась Наташа. - Я имела ввиду симбиоз другого свойства, не более, чем дружеский.

Ага, доказывай теперь, будто никто ничего не понял. Сначала ее заявление про половинки, теперь еще это! Да что такое, в самом деле... Я попыталась перевести тему:

- Смотри у меня! И вообще, рано или поздно он же свалит... не хочу думать об этом времени, но ведь никуда не денешься...

И мне действительно было неприятно думать про такое, но сейчас это была спасительная ниточка.

К счастью, ситуацию разрулил сам Король. На удивление спокойно он отреагировал на заявления Наташи, хотя и все так же с неприязнью:

- Что тут за шорох? Ну-ка все по углам, харе сплетничать у меня под ухом! Очень даже я без кого угодно жить могу, в любом смысле. А рисовать и заставлю... Если самому лень не будет. Идея хорошая, мне понравилась. И пока что никуда я сваливать не собираюсь, планирую жить и жить, здоровый демон, кровь с молоком! кстати. Забыл. Никаких чибиков, мангака. Знаю я вас, а то жульничать начнешь еще...

Я опустила голову. Мог бы и не пояснять. Честно говоря, после лекарства я и добровольно готова была нарисовать все, что он попросит. Хотя бы просто в благодарность.

Разговор продолжался, но плавно стек в незначительные темы. Пару раз Наталья снова нарывалась, пытаясь уколоть демона в больные места, но он с раздражением парировал ее уколы, впрочем, все более пропитываясь в ее адрес отторжением.

Все-таки, как и меня, его задевали домыслы Наташи. Но пока еще он их терпел. Как долго это продлится, оставалось только гадать.

Я собиралась нарисовать свое наказание сразу же, как только выйду из-за компьютера; однако, то ли лекарство обладало крепко снотворным эффектом, то ли время было позднее, а я ужасно уставшая, но стоило добраться из отцовской квартиры домой, как тело само понесло меня в сторону кровати, где я благополучно и уснула, укрывшись лишь покрывалом. Наутро мне было не до наказания. На работе следовало быть к 9, и сначала меня больше всего волновало, как не опоздать на электричку, а оставшийся рабочий день горе-преподавательница, мучимая совестью за вчерашнее нестатусное и безответственное поведение на занятиях, предпочла посвятить как и положено, добросовестной работе. И только в дороге в памяти как молния вспыхнуло: наказание! Я же его так и не нарисовала!

Ни слова со вчерашнего дня я от Короля не слышала. Он будто растворился, ожидая выполнения обещанного, и явственно не собирался появляться до тех пор, пока оно не будет сделано. Терзаемая сомнениями и страхами, я решила не ждать до дома. По дороге с работы, подсуетившись, чтобы занять сидячее место в электричке, пристроилась у окна и за неимением устойчивой поверхности подложив под лист бумаги учебник химии для 1 курса, прямо на коленке принялась доводить до ума начатый в перерыве набросок. Линии ехали, пропорции даваться не хотели, колени прыгали из-за тряски, и рука постоянно срывалась, рисуя совсем не то, но я твердо была намерена выполнить обещание. И когда Акура-Оу успел стать настолько важной частью моей жизни, что готова уже встать на колени перед ним в присутствии друзей, чтобы только не потерять его нахождение в моем доме?.. Нет, однозначно, пора с этим завязывать, отвлечься, завести уже себе нормального парня и расстаться с этой полупризрачной жизнью, пока я окончательно не превратилась в бесплатную рабочую силу для Кровавого Короля, думала я. А рука тем временем продолжала старательно выводить наказание. Несколько раз пришлось прибегнуть к помощи замазки и замазать достаточно много, но в итоге, когда пришло время сходить с электрички, я уже держала в руках, как горячий свежеиспеченный пирожок, только что оконченный арт. И не знаю, дело ли в регулярном посещении Гильдии Манги, или в моем искреннем и глубоком желании искупить вину перед Акурой, но приглядевшись, можно было заметить, что уровень рисунка уже стал заметно выше, чем все предыдущие за последнее время, да и сам Король вышел намного более похожим, чем раньше. Все-таки он положительно влиял на мой творческий рост.

Как только скан рисунка появился в сети, Его Величество тут же отреагировал на комментарий. Довольный до пара из ушей, он залил картинку в группу, объявив попутно о дарованном мне милостивом прощении - и о том, что такое же наказание отныне учреждает для всех. Похоже, зрелище покорно стоящей перед ним на коленях и жалко молщей о прощении мангаки более чем понравилось злодейскому персонажу, и теперь он был не прочь посмотреть и на остальных членов своей маленькой "армии" в таком же положении. Помимо этого, Король заметил, что если я соберусь публиковать с его участием какие-то потешки, то должна буду сразу же в комплекте отправлять и этот арт. Очевидно, это была с его стороны превентивная мера против моей излишней дерзости, но она оказалась напрасной: у меня итак начисто пропало все желание отныне стебаться над своим бесплотным другом. Не потому, что стоять на коленях было унизительно, а потому, что меньше всего на свете я хотела быть источником его боли или мучений. С таким трудом добившись некоторого расположения Акура-оу, я совсем не желала его бездарно потерять. Пусть и находила это желание неправильным. Неправильно ведь привязаться к бестелесному духу, персонажу манги, воспринимающему тебя скорее как полезную мебель, нежели как женщину или друга, который к тому же все равно рано или поздно покинет тебя?.. Чем сильнее крепла симпатия к демону, тем тверже было мое решение потихоньку освободиться от роли единственной и главной помощницы Короля и возвращаться к нормальной, реальной жизни нормального обычного человека... обычной женщины.

Вскоре после публикации арта Его Величество объявился дома. Увидев промелькнувшие в проходе знакомые черные перья, я не усидела на месте и, переполненная радостью от возвращения демона, бросилась к нему:

- Акура-сама! Ты пришел!!!

И, наивно понадеявшись, что он тоже будет рад меня видеть, попыталась заключить Короля в объятия. Но была встречена метким пинком:

- Не забывайся, - хмыкнул мужчина, отправляя меня в полет в ближайший угол. - Знай свое место. Персики купила?

Я вздохнула и покорно поплелась на кухню, доставать персики из холодильника. Можно подумать, следовало ожидать другой реакции!

Как и всегда, Кровавый Король был резок и бесцеремонен. Но никакая внешняя грубость не могла скрыть, что на самом деле он тоже рад вернуться.

Я улыбнулась сама себе. Как же хорошо, что он здесь.

Глава 23. Демон и додзинси.

После возвращения Акура-Оу от сердца отлегло, и я потихоньку вновь вернулась к шалостям. Правда, уже не втягивала в них екая, переключившись на его собратьев по сюжету; он смотрел на это со снисходительными смешками, порой подтрунивал, но в остальном успокоился - словно чувствовал, что контролировать мое выполнение обещания не нужно. В решении больше не издеваться над демоном я оказалась удивительно тверда.

Чего не скажешь о другом решении. Вернуться к реальной жизни оказалось вовсе не так-то просто, как хотелось. Из мужчин меня по-прежнему окружали либо пожилые коллеги, либо зеленые ученики; Лис... Лис все еще носился со своей "мегерой", не зная, расстаться с ней или дальше добиваться послушания: судя по его рассказам, со временем "скромница и умница", которой она была в начале знакомства, как-то разительно мутировала в безответственную, неразвитую мадам, которой глубоко наплевать на мнение и авторитет своего молодого человека. Для Лиса же самым важным критерием выбора женщины, похоже, являлся именно его собственный высокий авторитет в ее глазах. О том, что авторитет сперва нужно заслужить, он конечно не думал, но и упомянутая мадам тоже не была образцовой возлюбленной. Даже по моему мнению. Даже несмотря на женскую солидарность. Глядя на поступки бывшего, на его жалобы и рассказы, я одновременно и грустила по временам, когда мы были вместе, и серьезно сомневалась - а нужен мне такой человек рядом? Где гарантия, что обо мне за спиной он не будет точно такие же песни петь какой-нибудь другой женщине? Лис же порой вроде бы и намекал, что все эти нынешние отношения - сплошная ошибка, сделанная на волне обиды ко мне, а вроде бы и нечто, чем он действительно дорожит. Причем, стоило ей свистнуть - он мгновенно срывался и прибегал туда, даже если в этот момент находился у меня в гостях или на прогулке; чего никогда не бывало в нашей совместной жизни по отношению ко мне. Одним словом, даже если я все еще и хотела возвращения прежде любимого до потери пульса мужчины, его поведение просто не позволяло слишком ему доверять. Стать запасным аэродромом в очередной раз не хотелось, и я уже начинала верить, что Акура-сама прав, презрительно отзываясь о Лисе как о совершенно ненадежном образчике. Акура-сама вообще в подавляющем большинстве случаев оказывался до противного прав.

Слабая, как проблеск солнца в пасмурный осенний день, надежда мелькала было насчет семпая - то, что случилось летом в лагере, никак не отпускало меня, вынуждая вновь и вновь заглядывать в его глаза в поисках того самого взгляда или искать случайных прикосновений в ожидании заветной искры. Но ее почти не было. Я говорю "почти", потому что один раз я, к собственному удовольствию, наконец поймала свое сердце на трепете, возникшем при незначительном столкновении в проходе. Но трепет быстро угас: в тот же день я чуть раньше ушла с курсов, и мы с Надей (бывшие соседи по комнате в лагере) притормозили у входа в метро, чтобы поболтать. После лагеря мы частенько стали дожидаться друг друга и вместе ходить до метро, где уже расставались и ехали по домам. Сенсеи обычно уходили на полчаса-час позже учеников, и семпай не был исключением, поэтому с ним мы практически не пересекались по дороге, хотя я знала, что он ходит к тому же метро - как и большинство ребят. И совершенно не ожидала, что, основательно заболтавшись с подружкой, увижу неспеша идущего с работы семпая. Шел он не один - одна из старших учениц группы, немногих моих ровесниц, наиболее преуспевающаяя в учебе и занимавшаяся не первый год, мило улыбаясь, шла рядом с ним и что-то оживленно обсуждала. Я обрадовалась: они выглядели весьма веселыми, если сейчас ребята присоединятся к нам, то я смогу поближе познакомиться с семпаем, переброситься с ним хотя бы несколькими словами наконец! А если удастся узнать, на каком метро он живет - вообще замечательно, вдруг нам окажется по дороге, и... окрыленная надеждой, я еще за несколько шагов радостно помахала парочке. Однако, похоже, для этих двоих меня не существовало. Они прошествовали мимо, сделав вид, что не узнали, хотя перед этим он смотрел на меня в упор, а еще раньше, в аудитории, я помогала ему убрать со стола книги: не мог же за это время парень меня забыть, да?! В общем, неважно, какие у него были причины, но мне мигом стало очень неуютно. Понятное дело, Наталья - та девушка - была несомненно красивее меня, вашу покорную слугу красавицей не назовешь, да и образование психолога делало ей больше чести в глазах парня, чем мне мое химическое, но... даже если ни на что не претендовать, чисто по-дружески такой игнор крайне неприятен. Ведь я же не делала ничего, чтобы заслужить ТАКОЕ неуважение. Не настолько же жалкая? Или... настолько? В классе ко мне нередко относились подобным образом, считая гадким утенком - но мне казалось, что те времена канули в лету вместе со школьными отношениями... в институте-то все было нормально, а тут... опять?!

Неужели Его Величество снова прав, и я настолько жалкая, что даже не заслуживаю внимания, не говоря о большем?

С того дня вспыхнувшая было искра погасла обратно, переродившись в холодный душевный скрежет каждый раз, когда история с игнором у метро повторялась. А она стала повторяться каждую неделю, учитывая, что обнадеженная мангака, не желая так быстро хоронить надежду на возвращение к нормальной жизни, теперь нарочно старалась подольше задержаться возле станции, чтобы хоть краем глаза увидеть источник переживаний.

И по большому счету, все это было совсем не ради семпая. Единственная цель, которую я пыталась искренне достичь - это отвлечься от чего-то, подозрительно напоминавшего нежные чувства к красноволосому демону. В его присутствии все чаще появлялся какой-то ненормальный мандраж, который я пыталась объяснять себе чем угодно - от страха и до боязни вечной критики. Но не тем, чем оно на самом деле являлось. А когда взгляд янтарных глаз останавливался на мне, где-то в области солнечного сплетения перехватывало намертво, заставляя глотать ртом воздух и искать точку опоры. Так продолжаться дальше не могло. Начать с того, что самому Кровавому Королю было глубоко наплевать на все человеческие чувства, и на мои в том числе; одну только идею любви к человеку он не просто высмеивал и отвергал, а элементарно не воспринимал всерьез, даже позволяя себе подшучивать на эту тему. Да и положа руку на сердце, трудно было представить сурового повелителя зла в роли пылко влюбленного ромео или примерного семьянина. О чем говорить, если вид плачущего младенца вызывал у Акура-Оу отвращение и растерянность, а вид красивой женщины - желание овладеть, но никак не желание защитить и позаботиться. Единственным исключением была Нанами; к ней он питал что-то действительно необычное для себя, и именно поэтому я оставалась ярым шиппером этой пары, искренне веря в то, что богиня земли и правда единственная человеческая женщина, которую Король способен воспринимать как женщину, а не игрушку или вещь. Эта же причина была второй в моем списке объяснений, почему влюбиться в Акура-оу-сама - радикально неправильный шаг. В конце концов, он любит другую, и даже если на любовь в теории способен, то зачем же мешать его счастью? Тем более, что на меня и "смертные букашки" как на женщину не смотрят, что говорить о великом демоне. Об этом и речи быть не может. Наконец, даже если допустить невероятно бредовую мысль, что когда-либо янтарь хищных глаз посмотрит в мою сторону с интересом, что этот союз сможет дать мне и ему? Он - демон, я человек. Он персонаж, я его повернутая фанатка. Наверняка не одна и не самая повернутая, наверняка есть и более достойные. Он - дух, порождение иного мира - я существо из плоти и крови... в конце концов, однажды придет день, когда как и полагается, Акура-Оу вернется обратно в свой мир. Либо вернет свое тело и достигнет целей, которыми задался, либо потерпит неудачу, но в любом случае тогда ему станет совсем не до возни со смертными букашками в интернете в чужом мире. И этот момент, когда Королю придется возвращаться - увы, неизбежен. Он ведь не может вечно оставаться тут. Тем более что, по слухам, близится окончание манги; как только она окончится - и поток внимания фанатов, а вместе с ним и сил Акуры на воплощение, начнет иссякать. Что тогда? Умереть от тоски? Ну, нет. Просто не нужно всерьез привязываться, строить себе лишние иллюзии, и тогда положенное расставание пройдет без особых мучений. Так рассуждала я, и согласитесь, доводы были разумны... но разве сердцу прикажешь?

Отчетливое осознание этого настигло и накрыло с головой, когда вечером, отдыхая после работы, я устроилась за раскладным столом, приобретенным для лагеря Гильдии и так и не взятым туда с собой, чтобы порисовать любимый пейринг - Кирихито и Нанами. Хотя, положа руку на томик "Камисамы" (вместо Библии), в последнее время мне намного больше нравилось рисовать Короля в его настоящем облике, коий я имела счастье лицезреть теперь почти ежедневно, стоило бабушке куда-то уйти или просто увлечься делами на кухне; даже стеснение стало как-то отходить на второй план, я же вроде как "еду" для него делаю, пользу приношу. Тем паче что арты с Нанами екай активно одобрял. Вот и в этот раз занеся ручку над листом, чтобы нарисовать страстный поцелуй с переходом в НЦ между Акура-Оу и богиней, я... опомнилась только тогда, когда с ужасом увидела, что вместо Нанами нарисовала девушку, подозрительно напоминающую самого автора рисунка. Слишком напоминающую. Да чего врать, мне действительно надоело запирать свои чувства на замок! От картины, возникшей в голове при виде рисунка, сердце горело так, будто на нем образовалась нехилая ссадина, на которую вдобавок посыпали с пол-кило соли. А затем еще сахарным сиропом облили. Сердце захлебывалось стуком, сходило с ума, погружаясь в несбыточные мечты... но сейчас вдруг почему-то так отчаянно захотелось поверить, что надежда есть, что у меня есть шансы. Я закрыла глаза, открывая душу чувствам, которым устала сопротивляться. Раз оно случилось - значит оно и должно было случиться, и нет смысла убегать, а надо просто принять... и научиться радоваться этому. Ведь любовь прекрасна, даже если она безответная. Это я усвоила еще со школы. Так почему бы нет? Ведь я так долго ждала этого трепета внутри!.. Да будет свет!..

С этой мыслью в душе словно и вправду вспыхнула какая-то лампочка... И тут же погасла.

- Это еще что такое? - раздался надо мной угрожающе-тихий голос екая.

Я как-то и забыла, замечтавшись о невозможном, что вообще-то Кровавый Король может появиться в любой момент - и увидеть мои "преступления". Внутри все заледенело в дурном предчувствии. Еще не потускнело воспоминание о моей последней и весьма неудачной попытке обнять демона...

- Какие-то проблемы, мангака!? - так и гаркнул мне в ухо великий потрошитель, нависая сверху, и тыкнул когтем в рисунок.

- Эт-то... я вас с Нанами пыталась нарисовать. Не вышло, да? - жалко пролепетала застигнутая на месте преступления горе-художница, но похоже, залившееся краской лицо выдало меня с головой.

- По-твоему, я слепой? - с угрозой процедил сквозь пилообразные зубы Акура-Оу, и его сузившиеся зрачки вонзились в меня не хуже кинжала. Он схватил меня за руку (после последних глав его степень воплощения несколько возросла, позволяя достаточно ощутимо воздействовать на материю) и буквально швырнул со стула на пол, заставив оказаться перед ним на коленях. Кажется, екаю и правда нравилось смотреть на меня сверху вниз... - Я же вижу, что ты себя нарисовала. Да что ты себе позволяешь, жалкая человеческая женщина? Что за фантазии завелись в твоей глупой женской головенке? Неужели ты возомнила, что чем-то отличаешься от других, чтобы выдумывать про нас такую чушь? Будь ты действительно красавицей, я бы еще пораздумал, но знаешь, что я делал дома с такими, как ты?

Он приблизил свое лицо к моему так, что в какой-то момент показалось, будто демон намеревается меня съесть. Или как минимум разорвать своими острыми, как ножи, зубами в клочья... вулканы глаз обжигали огнем, будто из них выплескивалась настоящая магма, вызывая внутри гремучую смесь сладкого трепета и смертельного ужаса. В конкуренции победил смертельный ужас.

- Ч...то? - чуть слышно выдохнула я, ругая себя за то, что прислушалась к ложной надежде вместо разума. И как я вообще могла подумать, что у меня мог быть шанс? Его нет и не может быть - именно это яснее ясного читалось в гневных глазах екая-убийцы, продолжавшего стискивать мое запястье, будто желая сломать.

- Давил, как червей, - с этими словами он чуть брезгливо отшвырнул меня, скривив усмешкой смоляные губы. - Потому что на большее они не годились.

Я сжалась в комок, ожидая неминуемой гибели и отчетливо чувствуя и всю свою вину, и полное отсутствие шансов, тяжелой могильной плитой придавившее сверху. Но Акура-Оу неожиданно смягчился, взгляд духа слегка посветлел.

- Не трясись, убогая букашка, я не собираюсь так с тобой поступать, - усмешка сошла с его лица. - Ты мое временное тело, моя слуга и нужна мне в моих планах, поэтому я не сделаю этого сейчас. Но впредь если увижу что-то подобное, устрою такое наказание, что ты навсегда забудешь выдумывать обо мне унизительную чепуху. Мне прошлого раза по горло хватило.

- Но... что я сейчас такого оскорбительного нарисовала? - набравшись смелости, тихо спросила я. - Я понимаю, что вам нравится Нанами, и я честно хотела нарисовать вас с Нанами, но...

Почему-то, когда Король был в гневе, я автоматически переходила на "вы".

Акура холодно посмотрел на меня, однако, поняв, что я искренне не понимаю, в чем состоит унижение, нехотя фыркнул:

- В чем? Ты ведь не думаешь, что я могу всерьез интересоваться своей же слугой, телом которой я пользуюсь? Меня свои же собратья-демоны засмеют, если подобное увидят. Не позорь, мангака. Мне бы и в голову не пришло...

- Вот как... - еле слышно пробормотала я. Король на беду услышал.

- Что ты там бормочешь? - нахмурился он. - Я думал, ты это прекрасно понимаешь и опять меня дразнишь, как в тот раз.

- Нет... - еще тише ответила я, опустив голову и не зная, куда деваться.

- Тогда зачем ты это нарисовала? - екай потряс рисунком над моей головой. В его голосе уже не было злости, а только удивление, недоумение.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

- Да брось! - усмехнулся Акура, пытаясь отойти от приступа гомерического хохота. - Чепухи не выдумывай, насекомое. Лучше делом займись и выбрось из башки всю эту романтическую чушь. Я все равно никому из вас никогда не отвечу, так что даже думать забудь.

- Почему? - сердце екнуло, я точно и не наверняка знала, что не у одной меня из всей его "армии" сердце таило робкую надежду. И от такого резкого и неразборчивого отказа обидно стало не только за себя, но и за других, кого он этой фразой лишил шансов.

Акура-Оу поднял на меня все еще полные смешинок глаза.

- Ты представь себе, что будет, мангака, - весело сказал он, - Если я отвечу на чувства одной из вас? Либо придется ублажать всех - либо обездоленные бабы порвут меня на части, чтобы каждой досталось хоть по кусочку! Я один, вас много, куда деваться бедному демону от ваших амуров? Нет уж, никакого гарема в моей армии. Влюбились - любите себе в тряпочку и ко мне со своими амурами не приставайте. Особенно от тебя мне такой головной боли не нужно, кто знает, сколько мне еще придется пользоваться твоим телом?

- Ваше Величество... - Король уже не злился, и от сердца понемногу отлегло. - Вы... смеетесь?

- Да! Я смеюсь! - воскликнул мой квартирант, утирая слезы смеха. - Потому что мне смешно наблюдать ваши женские заморочки. Какие же женщины бесполезные все-таки существа, они быстро влюбляются и выходят из строя... но становятся при этом такие забавные. Ладно, тенгу с тобой, живи, мангака. Только без глупостей. Я-то думал, ты вкрай обнаглела, а ты просто всего лишь влюбилась в меня! Ха ха...

Он будто не воспринимал мое сообщение всерьез. Вообще. То есть... для него это что, забавная игра, расстройство личности, которое просто нужно немного потерпеть?! С одной стороны это хорошо, для меня больше нет угрозы жизни и здоровью, но с другой...

Выходит, у меня действительно нет и не было вообще никаких шансов. Никакусеньких...

- Ну раз вы больше не злитесь, так я пойду, а?.. - мило улыбнувшись, я сделала попытку улизнуть, но не вышло. С этим красноволосым диктатором разве ускользнешь от причитающегося?

- Ку-уда намылилась, - меня поймали за волосы и остановили на пути к двери. - А наказание?

- Какое наказание? - виновница произошедшего попыталась прикинуться, что ничего не понимает, но и эта попытка провалилась.

- Ну, ты по-любому заслужила наказание, - Король улыбался, глядя на меня, как довольный хищник, наевшийся мяса и теперь загоняющий добычу чисто ради забавы. Он притянул меня вплотную к себе, так что спине стало холодно от близости демона, и прошипел в ухо: - За то, что нарисовала, надо отвечать. Раз уж начала - дорисовывай. Думаю, несколько страниц за эту ночь ты одолеешь. Говоришь, мои букашки влюблены в меня? Так посмотри на Художницу, целую додзинси для меня нарисовала, от ее влюбленности хоть польза есть. Вот и от твоей пусть будет.

- Но я... это всего лишь арт, к тому же лист уже изрисо... - начала было я, но меня грубо прервали:

- Так возьми новый и перерисуй!

- Хорошо. Как скажете. Только... Ваше Величество... - я уже не боялась его реакции на известие о моей влюбленности, а вот чтобы о ней узнали все остальные, не очень хотела. Застебут же!

Особенно те, кто не в курсе, что я и Акура-сама в "Дневнике Демона" - не одно лицо.

- Чего? - снисходительно покосился он на жертву в своих призрачных руках.

- Мне же не надо будет это выкладывать в "ДД"?

- Еще чего! - хмыкнул екай. - А ради чего я тогда тебя рисовать заставляю? Нет уж, разумеется, ты все выложишь. Сегодня же.

- Ночь же уже! - вякнула я.

Короля это не смутило.

- Значит утром выложишь, - пожал он плечами, и сердце упало.

- Но... - я не знала, как еще выкрутиться от необходимости рассказать всему свету о своем косяке. Решила сказать прямо. - Акура-Оу-сама! Помилуйте! Ведь если я выложу рисунок, где я с вами целуюсь, то все решат, что я шипперю сама себя с персонажем, и засмеют!

- А это что, не так? - нагло хмыкнул он мне в ухо, не отпуская. - Вот понимаешь теперь, в какое положение ты меня своими рисуночками поставила. Ладно, на первый раз смягчу твое наказание. Сам поцелуй можешь не рисовать, мне и самому такое не надо. Но про влюбленность чтобы было!

Я повесила нос. В сущности смысл наказания не особенно поменялся, но... но по крайней мере меня не обвинят в откровенном шипперстве. В конце концов и правда, мы все, читательницы, в него влюблены - и в этом меня еще поймут. А вот в приписывании того, чего нет - едва ли.

- Ладно, я все сделаю, только отпусти уже, - вздохнула я, хотя (стыдно сказать) покидать объятия демона совсем не хотелось, для него такая физическая близость конечно ничего особенного не значила - а вот для меня да. Когда еще мне перепадут столь тесные объятия любимого... екая? Учитывая его отношение к моим чувствам... видимо, никогда.

Акура-Оу ослабил хватку, и мне удалось выскользнуть из крепких сильных рук. Я не могла смотреть ему в глаза сейчас, поэтому возникло стойкое желание спрятаться от его пристального жутковатого взгляда, убежать.

- Я только покушаю и сяду, - с ненатуральной улыбкой сообщила я и сделала попытку шмыгнуть за дверь (что уже очень давно хотела сделать, хотя бы чтобы умыться, остыть и перевести дух), но стальные объятия сменились не менее стальным сапогом на спине, буквально придавившим меня к полу:

- Куда? Здесь рисуй, сейчас. Я хочу видеть, что ты выполняешь то, что я тебе поручил.

Я с трудом обернулась. Наглая ухмылка блуждала по лицу японца, показывая, что он откровенно наслаждается, наказывая меня. Вырвался невольный вздох.

- Вообще-то лежа на полу рисовать неудобно. Фигню нарисую. Тебе же этого не надо, да?

- Можешь присесть, - сапог слегка ослабился, но не убрался с моей спины, давая ровно столько свободы, чтобы я могла принять сидячее положение.

- А ручка? А бумага?

- Рисуй кровью, - ощерился Акура, однако, подпихнул к моему лицу несколько листов бумаги и первую попавшуюся ручку. Первой попавшейся ручкой оказалась красная шариковая, ей я обычно делала пометки в студенческих контрольных при проверке. Какая ирония!

- Такой не рисуют мангу, - попробовала было возразить я, только воля моего инфернального босса была несокрушима.

- Что даю, тем и рисуй. Это додзинси, их как угодно рисуют.

Пришлось, положив лист на пол, старательно и без черновика (что особенно угнетало) выводить контуры будущих кадров. Сами рисунки начать по требованию демона пришлось с кадра, где мы почти целуемся. Дальше... дальше сюжет пошел как-то сам. Рисовалось легко и по вдохновению. Впрочем, загадочным образом в присутствии Кровавого Короля меня почти всегда охватывало вдохновение (и с чего бы, а?), но в этот раз дело действительно спорилось. Даже мой аловолосый палач в итоге заметил, что я совсем не увиливаю, и ослабил надзор, позволив пересесть с пола на стул и подложить под лист планшет. Впрочем, не больше.

А мне больше и не надо было. Я сама забыла про все: про сон, про еду, про отдых. И даже про угрозу сапога. Рисовала о том, что наболело в моей душе. О сомнениях и скрытых желаниях, тщательно подавлявшихся все это время. О несбыточных мечтах. О лучике надежды, пробившемся сквозь тьму - и безжалостно раздавленном грозным "Какие-то проблемы, мангака?!" И понятно, что не стоило большого труда представить нарисованнный сюжет скорее как шутку, обыграв все в забавном свете. Но все же...

Все же я дрожала, от страха, стыда и одновременно от радостного возбуждения, когда через сутки шла выкладывать пятистраничную додзинси в сеть. Через сутки потому, что к концу ночи мои силы, разумеется, иссякли, и заметив, что нарисованная без какого-либо черновика манга (даже без линейки!!!) пестрит косяками, я убедила строгого надзирателя, что будет лучше, если следующим вечером я доведу это до ума. Поколдовав в фотошопе, я не только сумела убрать часть косяков и разлиновать по-человечески кадры, но и сляпать на скорую руку обложку, добавив эффекты. Теперь додзинси была хоть как-то похожа на мангу. А красный цвет придавал ей особый настрой. Поэтому немудрено, что в сети она имела некоторый успех.

Король очень быстро забыл про инцидент. Казалось, известие о моей влюбленности не просто не взволновало его, но и вообще совершенно не дошло, оставшись всего лишь забавной шуткой. Он все так же не воспринимал всерьез ни меня, ни мои чувства, продолжая также необдуманно держать прежнюю короткую дистанцию, что для меня было подобно танталовым мукам: близок локоток, а не укусишь. Продолжал на моих глазах беззаботно флиртовать с подписчицами, даже не думая, что им тоже может делать этим больно. Людские чувства все так же оставались для него пустым звуком, смешной игрушкой.

Ну и ладно, подумала я. Если тебе не нужны мои чувства, если для тебя они пустой звук - значит и вправду их следует похоронить как можно быстрее, чтобы они не начали доставлять нам обоим неудобств. Вот только, как же трудно раздавить в себе влюбленность, когда смотришь на плоды трудов всего лишь одной ночи и понимаешь: а ведь без него я бы не только не справилась за одну ночь, без него я вообще не смогла бы нарисовать что-то такое.

Благодаря Акура-Оу я избавилась от одиночества и тоски. Благодаря Акура-Оу я поняла, что могу быть организатором. Благодаря нему я научилась создавать видео, а теперь благодаря нему же появилась на свет моя первая манга... Король резок, груб, нередко наказывает, чихал на мои чувства, но... это именно он сделал так, что в моей казалось бы разбитой напрочь жизни вновь начало всходить солнце.

Закопать эти чувства будет очень сложно.

Но сдаваться я не собиралась. Этому тоже он меня научил.

Глава 24. Демон и любовь.

Да, Акура-Оу совершенно не задумывался о чувствах окружающих его людей. Не то чтобы он был душевно глух, просто самому ему большая часть этих чувств была незнакома. Единственный близкий екай, Томоэ, долгое время заменял Королю демонов и мать, и отца, и брата, и любимую, а потому ни одно из полагающихся в подобном случае чувств никогда не посещало кровожадного духа. И если представление о материнской любви мало-мальски давала ему матушка Кирихито, то в дружбе и братстве Король был крайне разочарован после предательства Томоэ, отцовские чувства даже представить не мог, а о влюбленности имел крайне поверхностное и скудное понятие, до конца не компенсировавшееся даже недозрелыми чувствами к Нанами. Конечно, он не понимал, почему с его приходом половина "армии" начинает смущаться и как-то странно себя вести. Надо сказать, несмотря на то, что армия к тому моменту заметно подросла и даже пополнилась мужским полом (пришло двое новых парней), аловолосый "враг всех женщин" по-прежнему оставался главным и единственным расхитителем женских сердец, сам о том не подозревая. Точнее нет, конечно и подозревал, и замечал, поскольку от природы был весьма наблюдателен; но значения должного не придавал. Короля забавляла "женская возня", а самолюбию, не избалованному женским вниманием, льстило такое количество покоренных его персоной юных дев. Раньше, чтобы заполучить женщин, за ними приходилось бегать, подстерегать и даже применять силу, а теперь они сами падали к ногам и готовы были на все - отчего же не получить удовольствие от удобного положения? Особенно если от тебя самого при этом ничего, совершенно ничего не требуется и не ожидается - большинство девушек понимали, что шансов нет, и старались помогать или служить, ничего не ожидая взамен. И даже признание во влюбленности от самой преданной соратницы и слуги едва ли всколыхнуло сурового екая. Похоже, для него все так же это оставалось лишь непонятной уму, но забавной игрой.

А напрасно. Ведь каждый, кто играет, рискует однажды заиграться.

Возможно, еще тогда потустороннему админу "Дневника Демона" стоило обратить внимание на необычное поведение его Художницы. Как ее поддержка отогрела заледеневшую душу екая, так и внимание самого Короля день за днем поселяло весеннюю оттепель в сердце девушки, вопреки царящему за окном сентябрьскому холоду. Под одобрением Его Величества Настя понемногу стала смелее общаться с Акура-Оу, более раскованно шутить, более открыто проявлять свою симпатию. Самому демону это скорее льстило, и он вполне поощрял такое поведение, охотно идя на ответный контакт. Даже стал позволять себе чуть больше, чем раньше: при случае подмигивал, отпускал пошловатые шуточки в Настин адрес и понемногу распускал руки, пусть и виртуально, но чаще прикасаясь к своей Художнице. Вероятно, причиной этому была Настина реакция на подобные действия ее опасного кумира: Королю до безумия нравилось, как эмоционально отзывалась девушка на его заигрывания. Если я еще не говорила, что Кровавый Король обожает сопротивление, то лишь потому, что зная его характер, такая черта сама собой разумеется! Встречая сопротивление со стороны Анастасии, он, казалось, лишь сильнее раззадоривался, будто масло подливалось в огонь. Немудрено, что из всех подписчиц - робкой и преданной Кати Лис, уже не столь часто появляющихся Наташ, ранимой Поклонницы Аниме, наконец, меня самой - именно Настя вызывала наибольший интерес у Его Величества. Надо ли говорить, что Художнице приятно льстило внимание демона. Поглощенная глубокими и сильными чувствами к персонажу "Камисамы", она и хотела, и боялась поверить, что сам Кровавый Король действительно выделяет ее из всех. Как тут поверишь, когда вокруг столько претенденток на его внимание, и каждая по-своему достойна, и несмотря даже на это, всем скопом он отказывает, тайно (или уже не очень) храня в сердце образ лишь прелестной Нанами. А вот я замечала больше, чем Настя... замечала и его повышенное внимание к Придворной Художнице, и то, как он радовался каждый раз, когда она заходила, как психовал, если вовремя не появлялась. Замечала, как смягчался Акура-Оу после разговоров по душам с Настей-сан и с каким вожделением ожидал новых рисунков - мои такой чести не удостаивались. Ревность тонкой и подленькой иголкой, конечно, кололась в сердце, но в то же время за Настю мне было радостно: то, о чем не могу позволить себе мечтать я, кто знает - может быть сумеет достаться моей лучшей подруге? Если бы у них с Королем все сложилось, я была бы лишь рада и неоднократно намекала девушке на особое отношение к ней своего жильца, но... пока не то что до установившихся отношений, пока даже до явно выраженных чувств было далеко. Просто и мне, и Насте сейчас очень хотелось верить, что все слова екая про "нельзя нам со смертными" окажутся такой же природы, что те же самые слова из уст Томоэ, и добрая сказка о красавице и чудовище однажды станет правдой.

Какого мнения об этом всем сам екай, мне было неизвестно, но похоже, как и меня, Настю он сильно всерьез не воспринимал. И когда она в очередной раз пошутила на тему того, что была бы не против интересно провести с Королем время, а ему как раз не хватает девушки рядом, Акура-Оу не долго думая пообещал, что придет. Сделать этого он, конечно, не мог: чем дальше Кровавый властелин отходил от своих врат, тем меньше сил на воплощение ему оставалось, и присутствовать у Насти дома у него могло получиться разве что в незримой форме, но это отнюдь не являлось для Акуры поводом отказываться от заманчивой идеи соблазнить очередную тян. Разумеется, "враг всех женщин" был совершенно не против "интересно провести время" с женщиной! Но вот только вряд ли думал, что сама Художница воспримет его обещание очень всерьез. Для каждой из нас, чье сердце жаждало любви и трепетало от вида великого демона, любой, даже незначительный знак его внимания уже казался чуть ли не обещанием долгого и счастливого продолжения; любой знак был знаком Надежды. И девушка искренне настроилась ждать любимого персонажа у себя дома - пусть хоть в теле кота, пусть хоть как-то, лишь бы он пришел! Я хорошо понимала эти чувства. Тем сложнее мне было намекнуть ей, что вряд ли он сможет, как бы ни обещал; а если сможет, то едва ли она его увидит. И тогда сам Акура-Оу может оказаться в ее глазах лишь моим "ролевым образом" (кем он оставался для непосвященных), а сама я - гадкой обманщицей. Уже не говоря про рухнувшие в снег надежды на взаимность кумира - а ведь мне казалось, что у нее на эти надежды куда больше оснований, чем у меня. Словом, вмешаться я не рискнула. Какое мое дело? Мое дело маленькое, служить верой-правдой Его Величеству, быть Насте хорошим и понимающим другом и помогать этим двоим, в случае если у них и вправду что-то образуется. А ведь кто знает, как бы сложилась эта история, если бы кто-нибудь тогда сумел объяснить Кровавому Королю цену человеческих чувств...

На следующий день после того, как была закончена додзинси, мой "главный редактор" и по совместительству коварный эксплуататор-любитель изощренных наказаний добросовестно сам выложил ее в ДД, снабдив колкими комментариями и недвусмысленно напомнив Насте о ее собственной обещанной недорисованной додзе. Ясное дело, что Настин шедевр планировался куда длиннее, чем мои пятистраничные ночные страдания, поэтому и не мог быть так же быстро закончен; но Акуре, конечно, не терпелось узреть плоды стараний любимой Придворной Художницы, поскольку от них он ожидал намного больше, чем от моих каракулей красной ручкой под давлением сапога. Я же готовилась к занятиям, а параллельно без лишнего ажиотажа засела с телефона в комментариях, ловя восхищенные (и в основном шипперские) отзывы от Натальи, ожидая внимания от остальных подписчиков и попутно почти по-семейному переругиваясь с Королем. Тот как обычно в соседней комнате оккупировал нетбук, с которого отмахивался от шипперских шуточек и подкалывал меня на тему наказаний; задетая в лучших чувствах мангака в долгу разумеется не оставалась и отвечала тем же, ну а Наталья (я уверена, хихикая по ту сторону монитора!) исподтишка подливала масла в огонь и забавлялась нашей бурной реакцией. Все было привычно, уютно и ничто не предвещало беды, пока в беседе внезапно не возник незнакомый парень. Юки Момо - такой ник значился на его странице - сдержанно похвалил мою работу и сразу перешел к ответу на подкол в адрес Настиной додзи:

- Хм. Хорошая манга. Столько эмоций... даа, Райде, рисуй дальше! Круто получилось! А насчет Наськи, она что-то в последнее время себя странно ведет, может случилось чего. Я не в курсе. Грубит много. И рисовать ничего не хочет. По дому ходит, от чего-то бесится. Пару артов своих новых к чему-то разорвала. Странно. Обычно она всегда с улыбкой до ушей летит к столу рисовать, а тут... непохоже на нее совершенно. И не сознается, в чем дело. Волнуюсь за девчонку, странная она.

Слова незнакомца заставили меня насторожиться. Действительно ведь. В последнее время мы с новоиспеченным Смотрителем Замка по-настоящему спелись, общаясь при каждой возможности, а тут... она два дня уже мне не отвечала. Сперва я и не обратила внимания, мало ли, мне и самой в эти дни было совсем не до общения (ох уж эти наказания). Но сейчас, прочтя комментарий, я невольно задумалась. С чего бы Насте так загоняться? На ум ничего не шло. Все ведь правда было тихо, мирно и лампово в последние дни!

К моему удивлению, Король тоже заметно обеспокоился.

- Неужели я уделял ей мало внимания?! - встревоженно написал он в ответ. - Или, быть может, чем-то обидел? Порой я бываю резок и несправедлив. Но что-то не припомню, чтобы... мда. Ну вы меня озадачили.

Сердце екнуло. Раньше я никогда не замечала его в подобном настроении. Такое поведение было несвойственно Акура-Оу-сама. Неужели он так привязался к ней? Или... или просто до такой степени ценит ее работы? Хотелось, конечно, поверить в первое, но знание характера Короля подсказывало второе.

- Не в вас дело, - ответил Юки уверенно. - В чем-то другом, глубоко личном. с ней такое бывает. Один раз подобное случилось, так она вообще ото всех ушла и пропала. Что и как?.. Лучше стоит побеспокоится о том, вернется ли она сюда. Я ей сегодня уже дал подзатыльник. Но знаю одно, если она такое вытворяет... все... конец света не за горами.

Тут и я решила вмешаться, взволнованная за Настю:

- Кстати, мне тоже что-то больше не пишет. Вроде бы не ссорились! И не отвечает... Если вы там рядом, пошевелите ее, мне как-то не по себе. Может хотя бы предположить можно, в чем дело?

- Хм... мне она ничего не говорит, - отозвался Юки. - Может, расскажете, что там у нее случилось-то?

- Толком не знаю, в последний раз общались - ничто не предвещало беды... - припомнила я. - Правда, жаловалась... на здоровье, на творческий кризис. Но потом вроде мангу рисовала, здорово выходило!

Юки этот казался мне странным. Кто он вообще? Говорит о Насте так, будто каждый день ее видит, а ведь она не рассказывала ни про какого друга-парня! Был вроде брат, но жил он где-то не там. Юки, Юки... явился в Замок, заставил нас с Акурой всполошиться, а теперь сам же и спрашивает, что с Настей. Странно... странно.

В отличие от меня, демон не придал значения подобным мелочам.

- Ну вот. Вот оно и случилось. То, чего я боялся! - переполошился он, прочтя новые комментарии. - Начинается... потом еще Екатерина-сан уйдет, скажет, что уже выросла из этой песочницы. Да ну! Что я за король такой, если от меня подданные ближайшие разбегаются?! Я тогда сам уйду! У меня вон.... в своей манге... много дел.

Возмущался он, конечно, шутливо - его настоящее возмущение выглядело сосвсем не так. Но вот беспокойство, которое он прикрывал шутливым кипишем, похоже, было неподдельным. Так вот что его на самом деле встревожило!

Он боится растерять свою "армию".

- Ну не стоит так говорить. Вернется она, - успокоил его Юки. - А Катя уж останется точно. Просто пока Наська не разберется в своих проблемах - сюда не вернется. Я так думаю. Не воспринимайте это к сердцу так близко. Она ведь дала вам клятву Гиппократа, что будет с вами и не бросит, а она всегда выполняет обещанное.

И тут же переключился на ответ для меня:

- Со здоровьем да. Руку, дура, сломала. Неаккуратная женщина! А манга... вдохновение у девки не вечное. Звонил сегодня ей. Трубку не брала. Дома не было ее.

Ну, теперь все вроде встало на свои места. Перелом руки - и вправду повод для депрессии у художника, который живет своими рисунками. Когда ты не можешь рисовать - жизнь... боль. Должно быть, Настя просто переживает на этой почве, и все! Тогда дело не стоит того, чтобы сходить с ума, нужно только как можно чутче подбодрить ее и станет легче... ага, еще бы в сеть выходила.

- Вдохновение вдохновением, оно у всех не вечное, кризисы - явление нормальное. Но.... вот психологическая сторона меня пугает, отсутствие вдохновения - странный повод, чтобы пропасть со связи! Да и сломанная рука - дело нешуточное! - выразила я свое волнение, все же ожидая от этого странного новичка хоть какой-то полезной информации о Насте и причинах ее исчезновения.

Не хотелось думать, что случилось что-то еще хуже, чем сломанная рука.

Ответ Юки меня поразил до глубины души.

- Не удивлюсь, если к утру не вернется домой. На пятую точку приключений нахватает... - писал он как ни в чем не бывало.

Меня аж затрясло. Да как так можно!? Ты ей кто, если она твоя подруга - то как можно так беспечно относиться к тому, что человек, несовершеннолетняя красивая девушка где-то пропадает целую ночь!?

- Это нормально?! Искать ее нужно срочно!!! - не сдержалась я.

Но "друг Насти", казалось, проигнорил мое беспокойство и в этот раз.

- Она в соцсеть заходит с одной целью, найти вдохновение в картинках. На общение не способна. Настолько у нее в душе хлам творится, что общаться не будет. Особенно с близкими людьми. А в данном случае, Акура-оу. С вами-то она не хочет портить отношения. Наговорит с горяча и все. А слово ранит сильней меча. главное, чтобы живая была к утру. А не то я ее из того света достану! - подумал и все-таки дописал: - Да не волнуйся. Куда, дуреха, денется? Я ее как облупленную знаю.

Как облупленную знает? И все же, тогда почему я о нем ни разу не слышала? Я хмыкнула, но промолчала.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

Юки тем временем продолжал:

- Каждый день твердила, что вы к ней придете и тогда... не помню, что тогда... но что-то вроде "будет весело". Я ж говорю, с ума сошла. Найти парня не хочет, говорит что вам изменять не хочет, ахаха. А когда нашла и поняла что он просто создан для нее, ее тут же бросили. Парадокс!

Действительно, парадокс, но... я проморгалась, перечитала. А что если... они и правда созданы друг для друга? Что, если это судьба? Не вставать же на их пути тогда, в самом деле. Любовь, если она настоящая, победит любую преграду. И отсутствие тела, и невозможность видеться...

Да?

- Кстати, Райде, Наська про тебя тоже говорила, что ты ваще супер-друг и с нетерпением ждет в гости, - Не умолкал парень. Я спрятала лицо в руки. Супер-друг... да... даже не уследила, не заметила момент, когда подруга просто исчезла из сети и перестала отвечать. Действительно, супер-друг. - Вот я ржал, когда она кота рыжего каждый раз караулила. Мол: "Акура-Оу-сан должен вселится в его тело! Я жду когда это произойдет!" Я над ней так угорал... ахха... вы кстати, не пришли. На что Наська и загрустила. Но не в этом проблема.

В словах Юки, тем не менее, мне почудился укор. О... теперь, кажется, уже точно все ясно, что произошло и откуда растут ноги депрессии. Вот это действительно могло заставить девушку совершать нервные и неосторожные поступки. И хорошо, если она просто ушла грустить или в гости развеяться и выключила телефон! Я очень хорошо понимала теперь произошедшее.

Прежде всего... потому что сама запросто могла бы так поступить на ее месте.

Вот в чем дело. Акура-сама - ее обожаемый кумир и прекрасный мужчина из манги - обещал прийти, пусть в теле кота, пусть как-то, но прийти. И не пришел. Конечно, она расстроилась, и сильно; а что, если вообще надумала себе всякого, например, что ее обманывают и что никакого Короля тут вообще нет, а ее водит за нос ролевик в моем лице? Или что он с ней просто забавляется и играет ее чувствами? Господи... я поставила себя мысленно на ее место. Какое унизительное положение, я бы тоже мягко говоря огорчилась. С меня бы сталось и психануть или полезть докапываться до правды, а докопавшись до чего-нибудь неприятного (или так выглядящего), напридумывать себе сто подтекстов и по каждому загнаться.

Надеюсь, Настюшка не настолько склонна творить глупости, как один незадачливый ворлок.

Я услышала, как за стенкой поперхнулся Король. Его я тоже понимала. Второе известие о том, что в него влюбились, за последние двое суток - это тебе не фунт персиков сожрать. О моем признании мы уговорились не только не поведывать народу, но и вообще сделать вид, что его не было; но даже так, дважды услышать признания за столь короткий срок - кого угодно в ступор повергнет, не только неопытного в делах сердечных демона.

- Я вот боюсь что у меня с Райде такая же история получится, - словно забыв о нашем недавнем разговоре, обмолвился екай, а меня от его фразы бросило в дрожь. - Ведет она себя тоже странно. А я ведь и рад бы всем им, да плоти-крови у меня нет. Во сне разве только могу прийти или тенью предметы в доме покидать-покрушить. Дурной из меня жених. Да и нельзя нам, екаям, со смертными...

Сердце сделало кульбит. "А я и рад бы всем им..." Да ну? Не вы ли, Ваше Величество, давеча едва ли не оторвали мне голову за мое признание, уверяя, что тебя свои же засмеют и что "влюбиться в человека - это фу"?

Нет плоти и крови... нельзя екаю со смертной... И это все причины, почему я получила такой безжалостный отказ? Что-то, когда речь зашла о чувствах Насти, ты отреагировал заметно мягче.

Я выдохнула и постаралась взять себя в руки. Ревновать к лучшей подруге - последнее дело и совершенно недостойное. Тем более, что это он, как обычно, на публику старается быть белым и пушистым, дабы не потерять ценных помощников. Случись все с глазу на глаз, кто знает, как бы он на деле среагировал? Хотя кому я вру. То, что между ним и Настей уже давно витали какие-то загадочные флюиды, было заметно и раньше, а теперь просто видно невооруженным глазом. Счастливая... губы невольно растянулись в улыбке. Черная зависть никогда не была мне свойственна, как и черная ревность; если мой друг получал то, о чем мечтала я, я пусть и с долей горечи, но радовалась за него. Так было и в этот раз. Я надеюсь, что у вас все сложится. И с своей стороны сделаю все, что в моих силах, чтобы это сбылось...

- Аххах, ну... ей сами так и скажите потом. Она свято верит в союз екай плюс человек. Но не надеется на нечто большее. на что я сочувствую ей, - засмеялся Юки, явно намекая на личный визит к Художнице.

Красноволосый Казанова это понял и печально ответил:

- У меня не получилось прийти. Я не знаю, почему... сам очень расстроился. Вот к Екатерине-сан - получилось, а тут - нет. Но я не брошу попытки, пусть только возвращается!

И вправду, не так давно он пытался одарить своим визитом нашего Видеорежиссера. Катя, конечно, испугалась, полноценно проявиться Король не смог, но узнан, кажется, был. Может быть, у Кати Холод тоже есть способности Врат?.. Интересно все же, от чего ПРАВДА зависит их наличие?

- Да и к тому же... если любите-ничто преградой не станет. Это я знаю, - продолжал сыпать соль на рану друг Насти. - Так что бедные Райде и Наська... сочувствую вам.

Не надо мне сочувствовать. У меня все еще будет. Я и без всяких рогатых зазнаек свою счастливую жизнь построю!..

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

- Не придумывайте всякого, - успокаивающе ответил загадочный тип. - Что Райде, что Настя... не будет такого. В вас и Катя влюблена...

Да что такое-то! И вправду, такими темпами моего жильца просто порвут на сувениры, как он выражается.

Но тут Юки прервал мои эмоциональные излияния, безжалостно напомнив, по какому поводу на самом деле кипиш:

- Кстати, ваши эти шикигами не нашли эту гуляку? у нас-то уже 5 утра... а ее нет!

На этом я отбросила в сторону все свои любовные и ревностные переживания. Про часовые пояса я как-то и забыла. Это ведь у нас тут 12 ночи, а в их городе... боги! Пять утра, а Насти нет дома и от нее ни весточки! Это уже совсем другой разговор.

Отпихнув конспекты и телефон, я встала и пошла в комнату.

- Акура-Оу-сама... - он обернулся на оклик. - С Настей, наверное, правда что-то случилось.

- С чего ты так взяла? - демон старался не показать, что переживает, но, похоже, мои слова все-таки добавили ему нервов.

- Если ее нет дома до самого утра... и даже ее ближайшие друзья не знают, где она... Слушай, ты смог бы ее найти?

Красноволосый пожал плечами.

- Ты ведь знаешь, мне трудно появляться вдали от врат. Если придется слишком долго ее искать, мои силы иссякнут, наша с тобой связь ослабнет и я больше не смогу вернуться в ваш мир.

Я опустила взгляд.

- Все... так серьезно?

Он посмотрел на меня искоса:

- А ты думаешь, если бы все было иначе - я бы болтался тут день и ночь?

- Кто-то сказал, что привязался... - напомнила я осторожно.

- Мало ли, что я там вякнул в запале! В любом случае, от меня никакого толку в поисках. Тем более, раз этот огрызок так близко ее знает, почему бы ему самому не поискать ее? Только сидит и разглагольствует, бессовестная букашка.

В желтых очах екая промелькнуло недовольство, а зубы скрипнули. Воу, ревнуйте полегче, Ваше Величество!

Хотя вообще-то он прав. Я тоже не понимала, почему Юки так безалаберно относится к исчезновению своей близкой подруги. Хмыкнув, отправилась за телефоном, чтобы тоже иметь возможность дальше участвовать в беседе.

- Вестей нет, - простучал Король по клавиатуре, отвечая "огрызку". - Были бы - я Не молчал бы.

Парень, кажется, наконец вспомнил, что в такой ситуации полагается хоть чуть-чуть побеспокоиться.

- Ой-ой, гуляка в могилу так сведет! Вот я ей устрою... если, конечно... блин, эта мелкая козявка всегда возвращается в 5-6 утра! Так... еще раз позвоню.

Момо явно что-то недоговаривал. У Насти были неплохие отношения с матерью, если бы она и правда приходила домой часто под утро, мать это так бы не оставила. Ну... наверное.

Акура-Оу пробурчал:

- Что-то мне это не нравится, - ему явно не улыбалась перспектива лишиться Придворной Художницы... а, возможно, и интересующей его девушки? Я отогнала от себя несвоевременные мысли и догадки.

Юки теперь запаниковал тоже.

- А мне-то как нравится... что делать...

Я вмешалась:

- Понедельник, утро, онлайн ее нет... в милицию звонить! Искать! А вы, Акура-сама, отправляйтесь-ка туда сами!.. Сколько продержишься, столько продержишься. Может, удастся ее найти, - добавила уже в голос.

Тот лишь недовольно мотнул головой.

- Я ленивый и куда-то ночью идти мне не хочется, - заявил без тени совести Юки. - А к тому же искать кого-то... без понятия, где она сейчас.

Ну ничего себе заявочки. Где-то во мне вскипел чайник гнева.

- Если она не придет, я не только в полицию... я в морг звонить стану! - предупреждая мою злость, добавил Настин "друг" сердито.

- Куда деваться... - в конце концов неохотно вздохнул Акура-сама. - Попробую. Не уверен за результат, но выхода не вижу.

- Она вечно заставляет волноваться за себя? - поинтересовался наш собеседник. - Или в первый раз такое?

- В первый, - скрипя зубами от нарастающей злости, отчеканил Король. - И как снег на голову.

- Вот зараза.

- СОЛИДАРЕН!!! - наконец взорвался демон. - КАКОГО ЧЕРТА Я ДОЛЖЕН...

Но под моим строгим и укоризненным взглядом быстро взял себя в руки:

- Ладно, все, я пошел.

И прошипел в голос:

- Если у меня иссякнут силы - пусть эта женщина пеняет на себя!

- Да идите спите! Будут новости - я скажу, - посоветовал Юки, но Кровавый властелин был неумолим.

- Спать?! Вы за кого меня держите?! Нет, я пошел искать, кто не спрятался - Я НЕ ВИНОВАТ!!!

Ах да... он же обожает искать спрятанные вещи.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

Вечер я коротала в компании Юки. Мы с ним продолжали вялое обсуждение в комментариях Настиного исчезновения и последних новостей в поисках. А новостей в общем-то не было. Телефон не отвечал, в интернет она не выходила, с ее родителями Юки связаться не мог. Оставалось только скрашивать время болтовней о характере Короля или Насти и догадками о ее местонахождении. Которых, впрочем, тоже было немного.

Время шло, а Король все не возвращался. Мне стало не по себе. Выперла его на поиски... хотя знала ведь, что он не может долго находиться вдали от дома. А что, если связь правда разорвется и он пропадет?! Почему-то мне стало очень совестно, что настояла на поисках. Хотя и Настино отсутствие беспокоило ничуть не меньше, но Акура... он уже должен был вернуться.

Юки тоже понемногу начал беспокоиться, заметив, что потустороннего админа ДД все еще нет на месте.

И я, и подписчики не находили себе места. Скоро и Катя заметила отсутствие Его Величества, и Поклонница Аниме (Мотами-сан, как она просила себя называть) выразила беспокойство, хотя еще недавно плакалась в комментариях, что собирается уходить. Впрочем, это с ней происходило регулярно и мы уже начали привыкать. Поклонница была милой девушкой, но уж больно чувствительной и впадала в грусть по поводу и без, а бедный Акура досадовал и не знал, что делать: выгнать жмотно, итак подписчиков мало, а утешать ревущих женщин он не умел (и не хотел).

В общем, ситуация обеспокоила уже почти всех.

Наконец, он вернулся. В прихожей моргнула лампочка, и аловолосый инфернал шагнул в комнату, на ходу скидывая сапоги. Я бросилась к нему... но обнимашки на сей раз уже придержала при себе, памятуя прошлый раз.

- Нашел?! Как она?

Но Кровавый Король отрицательно помотал головой и будто бы в прострации завалился на кровать поверх клетчатого покрывала. Он о чем-то напряженно думал, кусая когти.

- Был у нее дома, ее там нет, - лаконично сообщил демон и отвернулся.

Меня так и подмывало спросить, откуда он узнал, где она живет, если ее самой дома не было, но я промолчала. У духов, видимо, свои секреты.

- Но тогда где же она может быть?..

- Не знаю, еще не искал.

Акура придвинул к себе нетбук и углубился в него, что-то печатая. Я понурилась. Сердце было не на месте. Я чувствовала себя виноватой за всю эту ситуацию. Как-никак, даже если Художница и сделала это из-за Короля, но... но... познакомила-то их я! Это я допустила появление рогатого ловеласа на просторах интернета, я ему помогала налаживать связи и контакты... к тому же, чего греха таить... по доброте душевной способствовала и улучшению их отношений. Но я-то не думала, что все так далеко зайдет и, главное, так разрушительно скажется!

- Ну, чего нос повесила? - раздалось сбоку. Король оторвался от нетбука и смотрел на меня. - Это я тут должен на себе волосы рвать, а не ты.

- Это еще почему? - не поняла бестолковая мангака, искренне уверенная, что это она одна виновата во всем на свете: и в падении Римской Империи, и в монголо-татарском Иге, и в начале Второй Мировой войны, и в исчезновении лучшей подруги.

Демон хмыкнул, откладывая гаджет.

- Не в тебя же влюбилась толпа человеческих девчонок, с которыми теперь надо что-то делать. Она ведь это из-за меня...

Я пожала плечами:

- Не обязательно. Может из-за руки или личное что. Мало ли, что наговорил этот Юки Момо. Он вообще ее похоже к тебе ревнует, вот и мелет всякое...

Но Акура-Оу покачал головой.

- Может, я и ничего не понимаю в ваших человеческих амурах, но я не слепой и не тупой. Эта женщина явно хочет привлечь мое внимание. И ей это, тьма побери, удается - по ее милости я вынужден был все бросить и мотаться по стране в поисках одной глупой тян... Послушай. А это правда, что Екатерина-сан тоже в меня влюбилась?

Вопросительный взор желтых глаз вперился в меня.

- Вот этого уже не знаю, - хмыкнула я. - Если насчет Насти могу сказать что-то, потому что она со мной многим делится и потому что по ней многое видно, то насчет Кати... в общем-то, почему бы и нет? Она смущается в твоем присутствии, вполне не исключено, что да.

- Ясно. Значит, будут и еще проблемы. - Гроза демонов отвернулся к стенке и замолк.

Затем, помолчав, воскликнул:

- Проклятье! Это же ваши амуры, женщины! Почему нельзя держать их при себе и вести себя адекватно? Почему я вынужден разбираться с этим всем или, упаси боги, кого-то выбирать?! Мне нравятся женщины, мне нравится делать с ними то, что с ними полагается делать и на что только и годятся эти существа, но на этом - все! Вы - мои слуги, моя армия, вы принадлежите мне, а я не могу просто делать с вами все, что захочу и когда захочу, только потому, что боюсь, что со временем вы обнаглеете и сами начнете хотеть большего! И начнутся всякие исчезновения, истерики, домыслы и прочие загадочные вещи, которые меня просто бесят!

- Таковы уж мы, женщины, - тихонько улыбнулась я, меня забавляла реакция сильного и грозного на такую обыкновенную вещь, как влюбленные девушки. Неужели в него и правда раньше не влюблялась ни одна женщина? Быть такого не может.

На минуту мне стало настолько жалко персонажа, что я даже мысленно пообещала стараться не доставлять ему проблем своими чувствами. Одной проблемной "тян" будет меньше, хотя бы.

- Ух... - пропыхтел Король и снова повернулся к нетбуку. - Интересно, что там в комментариях пишут...

Я заглянула в телефон, чтобы посмотреть, что он там настрочил.

"Так, а можно я скажу, что я гей и люблю Томоэ? Мне кажется, это решит все проблемы", - размышлял на стене Акура-Оу, но его рацпредложение почему-то не понравилось подписчикам. Они расстроились из-за "смены ориентации" своего любимого секс-символа и еще больше расстроились из-за его непривычно-подавленного настроения. Обычно тот Король, которого мы тут все знали, легче легкого решал любую проблему, а если не решал, то по крайней мере не впадал ни в панику, ни в растерянность. Но вот столкновение в лобовую с банальными человеческими проявлениями чувств почему-то выбило его совершенно из колеи.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

Спала я плохо и беспокойно. Его Величество, похоже, тоже всю ночь провел тут, неотрывно следя за нетбуком и за тем, что происходит в сети. А в сети ничего особенно не происходило, никаких новостей (хороших или плохих) не было, и под утро он тоже закемарил в любимом кресле, благо бабушка в этот день собиралась в бассейн и второпях не приметила, что в кресле кто-то есть. Тем более, что спящего демона в его пернатом плаще несложно было сослепу принять за нагромождение шмоток, которое я в его отсутствие в том же кресле частенько устраивала. Когда я проснулась, Король еще дремал, не выпуская из когтей верный гаджет. Сколько бы он ни говорил, что не нуждается в сне, но от скуки или просто ради удовольствия вздремнуть очень даже мог. На сей раз он, очевидно, просто был замучен долгим ожиданием - а ожидания демон ненавидел.

Мне нужно было бежать на работу к девяти, и я разбудила Акура-Оу (не хватало еще, чтобы он продрых тут до бабушкиного возвращения!). Недовольный екай продрал глаза и сразу же полез в интернет. Уж не знаю, как он планировал провести день, но я строго попросила:

- Если Художница появится онлайн, когда я вернусь - сообщи.

- Угу, - отмахнулся тот, закапываясь в Замок по уши.

Рабочий день прошел относительно спокойно. Удовлетворенная успешно отведенными парами, я спешила домой, надеясь, что когда вернусь, Настя уже отыщется и все будет хорошо. Но по возвращению домой меня поджидало большое разочарование.

Не только от Насти по-прежнему не было ни слуху, ни духу; но теперь исчез еще и Акура-Оу.

Я обшарила весь дом, но ни следа Кровавого Короля не нашла. Это было странно. Если он так волновался за Художницу и по совместительству Смотрителя Замка, то почему куда-то свалил, выключив нетбук, вместо того, чтобы следить за событиями и ждать ее появления? Или все дело в его нетерпеливости?..

Постойте-ка... я включила нетбук и вышла в ДД, там перечитала последний пост от Его Величества. "Если вы не вернетесь, меня тут тоже больше можно не ждать. Во-первых, я не переживу такого позора, а во-вторых, я буду вас искать и Мне станет некогда заботиться о группе! Другого смотрителя замка, кроме вас, Анастасия-сан, у меня нет!"

Неужели... он ушел?!

Я опустилась в кресло и сделала длинный вдох-выдох. Ладно, в общем-то, ничего страшного, наверное он просто еще раз вышел ее поискать и скоро вернется, так что не о чем беспокоиться. Правда, под постом я нашла комментарии от Кати Холод. Она сообщала, что тоже написала Насте и не получила никакого ответа. Катя сильно волновалась, и когда я сообщила, что Короля тоже нет дома, сразу понадеялась, что он ушел ее искать. Она писала о своих чувствах, о том, как боится, что все разрушится и она больше не увидит своих друзей - Акура-сама и Настю, которых уже полюбила всей душой... растрогавшись и испереживавшись (время шло, а Король не появлялся), я не сдержалась и тоже излила наболевшее. Поделилась, как прикипела сердцем к Кровавому Величеству, как сильно благодарна ему за все, что он сделал для меня, как много он значит для меня... писала, забыв, что, когда вернется, он вообще-то тоже это прочтет.

А ну и пусть! Я итак уже в самом ужасном преступлении созналась, так что для него это не будет новостью. А для меня не будет новостью, что он опять посмеется над этим...

Только бы вернулся.

Но время шло, часы тикали, рыжие лохмы не озаряли своим сиянием темной комнаты. Я уже действительно начала дергаться. В этот раз он пропадал намного дольше, чем вчера. И хотя я нашла себе занятия, но все же было печально и жутко. Потерять сразу двух друзей... шутка ли! Они как в черную дыру проваливаются, вот и что с ними делать?!

И пожалуй, можно было пережить, перетерпеть, не нервничать, но как назло взгляд упал на статус группы. "Все. Занавес... с вами было весело, человечки". Катя его упомянула, но я не поняла, о чем она. Теперь... поняла.

И тут меня сорвало с тормозов. Здравствуй, истерика... привет, потоки слез.

Переживать было о чем. В прошлый раз он конечно издевался, он никуда на самом деле не собирался уйти, просто вымарщивал мои извинения. Но в этот... в этот все было иначе, серьезнее. В этот раз Акура-сама был лаконичен и никаких демонстраций (и ДЕМОНстраций!) не устраивал. Он просто ушел. Хлопнул дверью и свалил, не сочтя нужным ничего объяснять и ни с кем возиться. Должно быть, счел, что нет смысла с нами возиться и что мы действительно бесполезные и скучные букашки, а время лучше потратить на что-то более полезное. Удивительно, вообще говоря, как он не пришел к этому раньше...

Это должно было рано или поздно случиться. Король в нас разочаровался.

Я какое-то время поплакала... а потом стиснула кулаки и подобрала распущенные было сопли. Ну вот еще! Подумаешь, реветь каждый раз, когда этот кровопийца вспылит и устроит нам переполох! В первый раз, что ли? Ну написал гневный статус, это еще не обязано значить, что Король попрощался с нами навсегда. Как психанул, так и передумает, Его Величество - чел... екай настроения, как сердце ляжет, так и поступает. Так что чем рыдать, лучше-ка займусь тем, чтобы не дать подписчикам, почуявшим бегство админа, разбежаться и решить, что тот сбежал как трус. Акура-Оу-сама - не трус и не истеричка вроде его слуги Райде! Он наверняка просто отправился искать Настю и рассеял все свои силы на поиски, а мы, дураки, впали в обиду и панику. Воодушевленная этой мыслью, я набралась смелости и отправилась снова в группу. У меня не было полномочий, чтобы писать в группу что-то не под диктовку ее хозяина; но сейчас мне было уже плевать на полномочия. Стена группы - единственный способ достучаться до всех и в том числе до Насти.

Там я написала длинный и вдохновенный пост, целью которого было поднять дух паникующих подписчиков (и свой в первую очередь).

"Первая запись в этом сообществе от моего лица... раньше я не имела таких полномочий, да и сейчас взяла их по собственной воле, случай экстренный, потому что хозяин группы... друзья... Король вспылил и покинул нас. Не знаю, вернется ли он, но мне как и всем вам очень хочется надеяться, что Акура-сама только отправился на поиски нашей пропавшей соратницы Анастасии, что он обязательно отыщет ее и вернется к нам. Но, к чему врать себе, уверенности в этом у меня, к сожалению, нет. Поэтому... прошу вас... не торопитесь расходиться, давайте немного подождем. Может быть, все еще наладится? Заклинаю вас именем Святой Джульетты. Дорогая Настя! Пожалуйста, вернись! Мы лишились не только хорошей подруги и прекрасного художника - вслед за тобой ушел и наш повелитель. Если ты читаешь это сообщение, знай, мы все не находим себе места от волнения и очень надеемся, что с тобой все в порядке! И без Короля нам тоже очень плохо. Пожалуйста, выйди на связь, ответь хотя бы кому-нибудь из нас! В конце концов, Акура-Оу бессердечно относится к людям и я могу понять, если его холодность обидела тебя, но чем провинились невинные души подписчиков сообщества, которые остались без своего любимого властелина?

Прошу, возвращайся... хотя бы отзовись...

Райде."

И отошла, утирая пот со лба. Написать такую речь оказалось непросто. Акура-Оу убьет меня, когда вернется... за самоволку...

Не знаю уж, моя ли пламенная речь тому виной или просто свершилось чудо... но не прошло и ста лет, как с Настиного аккаунта мне пришло наконец сообщение. Я аж закричала от радости; но рано радовалась.

С ее страницы писал кто-то другой. Этот человек говорил о Насте в третьем лице и обиделся, когда я сказала ему "ты". Как выяснилось, мне писала подруга Художницы, которой та и отдала на сутки свою страницу (так вот почему она была "онлайн" и не отвечала!). Подруга сама даже не подозревала о произошедшем и была очень удивлена тем, что творится в нашей группе. Как и вообще тем, что весь замес крутится вокруг "всего лишь персонажа". Услышав мои панические вопли на тему "Кошмар, с ней случилось ужасное, это все из-за нас, меня посадят, а Акура-Оу больше не вернется", незнакомая мадам вошла в положение и обещала взять дело в свои руки.

Впрочем, благодаря ней про Настю тоже очень скоро все выяснилось. В то время как Юки старательно разводил панику, донося про якобы порезанные руки (по крайней мере так мне передала Катя), выяснилось, что наша пропажа все это время дрыхла дома - возможно, у кого-то из родственников, а подруге страницу сдала на "погонять". С ней все было в порядке. Видимо, та самая подруга в итоге и заставила ее наконец выйти на связь, сообщив, что Король пропал; этого уж девушка игнорировать не могла. Она встревожилась и тут же забрала свою страницу обратно, бросившись пылко извиняться и выяснять у меня подробности. А подробностей особо не было. Вспылил, ушел. Сбежал от толпы влюбленных тян. В группе паника и переполох. Все на ушах, кто-то в слезах. Но самое главное и ужасное - Юки, которого Смотритель Замка почему-то назвала Димой, разболтал о ее влюбленности в Кровавого Короля самому Королю! Покраснев до кончиков волос, Анастасия-сан доказывала мне, что "вовсе и не влюблена, просто любит Акура-сама как повелителя и как друга". Но мне незачем было врать, я итак все понимала. Понимала и сопереживала, искренне желая, чтобы мои друзья - Акура-сама и Художница - побыстрее обрели свое счастье. Потому, когда она схватилась за голову, охая:

- Неужели все это из-за меня, простой девчонки?.. - я безжалостно наступила на червячок ревности и уже почти уверенно заявила:

- Ты для него не "простая девчонка".

Я искренне так считала. И до сегодняшнего дня, но произошедшее только лишний раз укрепило в этой мысли.

Девушка только отмахнулась от моих аргументов:

- Простая, простая. Так только, рисую иногда и в группе переполох навожу. Ты что! Разве я и Акура-Оу-сан пара?.. Не-ет, это нереально... сбежал от греха подальше, мы ж тут все в него влюбленные... неадекватные...

Я прекрасно понимала, какие эмоции стоят за такими словами. Ведь и сама отмахивалась от непрошеного шипперства, понимая свое полное отсутствие шансов, хотя сердце яростно заходилось стуком в такие моменты.

- Теперь для него проблем нет... он свободен от всего этого! Пусть радуется, - вроде весело сказала Настя, но в словах ее неуловимо витала грусть.

- А для меня есть... - не скрывая грусти, откликнулась я.

- Да. Для тебя он ведь вроде мотивацией был, смыслом?.. - сочувственно согласилась "блудная дочь". - Понимаю...

Вздохнув, я созналась в том, что было все еще трудно говорить вслух:

- Я без него правда уже не могу. Плохо будет.

- А все из-за меня, - расстроилась Настя. - Вот я непутевая...

- Может, вернется еще, - с надеждой хлюпнула носом я, хотя честно говоря надежды было мало. Художница нашлась, а Его Кровавого Величества все еще не было дома; значит не искать ушел... или потерялся, что не лучше.

Так мы еще немного поболтали, а после стали думать о том, как разыскать Акура-Оу-сама. К мозговому штурму присоединилась и Катя, посоветовавшая воспользоваться моей силой ворлока. Совет был замечательный, но вчера вечером уже провалился, когда я вроде рисовала Акура-Оу с Настей в комнате вместе, чтобы он побыстрее ее нашел, а демон вернулся с пустыми руками. Но что ж! Попытка не пытка. Видимо, у меня просто Настя еще плохо выходила. Одной фотографии для внятного представления о внешности человека было явно недостаточно.

И я принялась за рисунок, не особо расчитывая, что он чем-то поможет.

Настя по-своему внесла вклад в дело возвращения повелителя.

- Вы что же... сбежали из-за того, что в вас тут влюблены? Лично я - нет, - протестующе написала она в комментариях. - Юки дурак, напридумывает. А вот Райде-сан, вы в курсе что вы ее как без рук оставили? что она теперь смысл жизни потеряла? Ладно я... предатель, но она-то это не заслуживает! Можете не вести группу, но с Райде-сан нужно быть! Вы ей ценны больше всех! Подумайте и вернитесь. Я не заслуживаю внимания. особенно после всего, что я сделала. Похоже я исчерпала свое звание " придворного художника" на долгое время. Вам решать, но мне стыдно за себя. Вернитесь!

Настя, Настя... ну что ты такое пишешь, фейспалмила я, читая ее комментарий. И ты никакой не предатель, мало ли какие бывают обстоятельства... и про смысл жизни говорить было необязательно! Это ж такое замечательное оружие в руках моего домашнего садиста окажется!

В голове так и встала картина того, как мной манипулируют направо и налево, пользуясь тем, как я трясусь от одной мысли о потере своего демона... Тьфу, нет, надо решительно выкидывать лишние чувства из головы и из сердца, а если уж это не получается, то хотя бы молчать о них в тряпочку.

В отличие от Насти, Кровавого Короля, похоже, никак не задевало в лучших чувствах, что о нем кто-то всерьез волнуется, а кто-то в его лице вообще смысл жизни потерял. На комментарий Насти не последовало никакой реакции. И вообще никаких признаков жизни. Что дома не доносилось ни стороннего звука; что в группе стояла тишина, лишь прерываемая нашими обсужденями и нервными комментариями. За окном медленно и неуклонно темнело, во дворе сгущались холодные осенние сумерки. Я сидела за столом на кухне, пристроив поближе нетбук, и нервно гоняла чай чашку за чашкой, напрасно ожидая, что хоть кто-то или что-то нарушит ледяной покой опустевшей квартиры. Бабушку можно было еще долго не ждать - после бассейна она собиралась в театр; отец предупреждал, что задержится на работе. Похоже, развеять тревожное одиночество было некому... кроме кошки, черным клубком свернувшейся рядом на столе. Впрочем, и той скоро надоело лежать; потянувшись, она встала и, смахнув пушистым черным хвостом крошки от печенек, улизнула драть палас в большую комнату. Я осталась один на один со своей печалью и тревогой. Мне было страшно, что в этот раз нахальный квартирант действительно не вернется, и хорошо если он и вправду просто обиделся на Настю, а не разорвалась связь со вратами - тогда есть хоть малюсенький, но шанс, что он пожалеет и передумает. Если честно, хоть я и стала морально готовить себя к тому, что рано или поздно (и скорее рано) нам с великим екаем придется расстаться насовсем, а мне - снова зажить своей прежней, обычной материальной жизнью безо всякой мистики и духов, все равно представить себе какую-то жизнь без него было уже сложно. Настолько я привыкла и привязалась к почти уже постоянному зримому или незримому присутствию дома еще одного непрошеного жильца, что мозг просто отказывался рисовать такую картину. Да и... мне этого, положа руку на сердце, совсем не хотелось. И сейчас, пытаясь растворить свои страхи и тоску в крепком горячем чае, я изо всех сил пыталась не пасть духом. Но чем больше времени проходило, тем труднее это становилось, и даже Настины шутки едва ли отвлекали от уныния. Сама Художница держалась молодцом, пыталась шутить и улыбаться; но я знала, что и в ее душе сейчас творится такой же бедлам. Катя Холод тоже не находила себе места.

когда часы отстучали ровно 9, я устала ждать. Встав из-за стола, Хатико допила остатки чая и пошла одеваться. Хотелось развеяться. Может быть, прогулка хоть как-то изгонит негатив, хотя в этом я тоже очень сомневалась: в такой атмосфере, в такую погоду и при таких обстоятельствах шататься по району не выглядело очень радужным. Но... это хоть как-то заняло бы меня. Поэтому я накинула черную осеннюю куртку и спустилась по темному подъезду на улицу, туда, где ветер с вялым энтузиазмом гонял по асфальту искры опавших кленовых листьев.

На улице было мрачно, облачно и прохладно. Сиреневые сумерки легли на город, сделав его особенно неприветливым. Игнорируя жутковатую атмосферку, я неспеша прогулочным шагом направилась для начала вокруг дома с тем, чтобы, размявшись, возможно пройти по кварталу и вернуться: вдохновения гулять что-то не особенно появилось. Обходя длинную сторону дома, краем глаза заметила, что за углом дома стоит человек. Решив, что показалось, я не сбавила темпа, хотя на душе стало немного тревожно: район у нас был небогатый и густо населенный мигрантами из ближнего зарубежья, всегда готовыми к знакомству с девушками с далеко идущим продолжением и к другим опасным авантюрам. Иногда они толпами шатались по району, горланя на своем непонятном языке, громко смеясь и дебоширя; иногда поодиночке докапывались до молоденьких девушек... и неизвестно, что с этими девушками потом стало, поэтому лучше бы было не сталкиваться. Но сейчас я была слишком поглощена переживаниями за Короля, чтобы переживать еще и за свою жизнь; и несмотря на опасения внутреннего голоса, все же завернула за подозрительный угол...

До какой же степени я перепугалась, налетев на высокую фигуру в черном, которая, небрежно облокотившись на стену, сыпала на землю лузгой от семечек! Не успела я осознать, что надо срочно драпать, потому что этот подозрительный тип явно следил за мной, как подозрительный тип поднял голову в капюшоне, и я увидела до боли знакомые вертикальные зрачки.

- ТЫ?! - не сдержавшись, заголосила я от испуга и неожиданности. - Ах, ты... вот ведь... ты что тут делаешь?!

Уже почти привычно внутри боролась острая жажда закопать мерзавца на месте и чудовищное облегчение.

Акура усмехнулся и разгрыз еще одну семечку.

- Прикольные штуки, их долго можно щелкать. Я у местных алкашей подсмотрел.

Твою же мать! Цензурных слов у меня не было.

- Ты почему здесь?! - напустилась я на демона. - Я думала, ты Настю ищешь, мы с ума сошли от волнения! И где ты был все это время?! Сделай милость, объясни!

- Не забывайся, букашка, - на мою голову опустилась когтистая ладонь, заставив замолчать. - Главный у нас я, так что будь-ка повежливее, пока не убил. И с ума сходить вовсе не надо. Тут я был, семки грыз.

- Ч... че? - я почувствовала, как выпадаю в мелкозернистый осадок. - ВСЕ ЭТО ВРЕМЯ... мы сходили с ума... а ты был тут?! Негодяй! Мерзавец! Бессовестный интриган! Зачем ты это сделал!?

Из черных уст аловолосого садиста вырвался заразительный гомерический хохот.

- Ха ха ха... вот это реакция... - забавлялся он моим грозным, но беспомощным видом. - И ты еще спрашиваешь, зачем? Посмотри, как ты смешно бесишься, мангака! Уже ради одного этого стоило устроить вам это маленькое невинное приключение!

- Маленькое?! НЕВИННОЕ?! - я была на грани того, чтобы кинуть в него чем-нибудь острым или тяжелым, но под рукой были только ключи. Они и пошли в ход, не долетев пары сантиметров до цели. - Да ты хоть знаешь, скольких нервов нам всем это стоило?! Ладно я, но ты бы о Насте подумал! Я уже говорила тебе не играться с сердцем влюбленной женщины, и думала, что до тебя дошло; а ты устроил этот цирк толко ради... ради того, чтобы посмеяться?

- Да успокойся ты, - ухмыльнулся демон. - Она сама виновата, первая начала. А я че, рыжий что ли?

Не знаю, где он подслушал этот фразеологизм, но из его уст тот звучал как-то слишком парадоксально. Я невольно прыснула, но Акура не заметил.

- Она, значит, может исчезнуть без следа, а потом посылать своих друзяшек и тихонечко смотреть, как я рву на себе волосы и ее ищу... а я в ответ так сделать права не имею? - поддел Злой Король, покидая насиженное место. - Ну дудки! Я тоже хочу веселья. И очень забавно было наблюдать, как вы переполошились.

- Откуда ты все знаешь? - удивилась я. - Нетбук же остался до...

Не успела договорить, как коварный повелитель зла с широкой улыбкой-оскалом достал откуда-то из карманов... мой мобильник! Вот оно что! А я-то думала, что забыла его на работе... моя природная рассеянность, всю жизнь подводившая в школе, на работе и в быту, снова подвела несчастного ворлока.

- Вот воришка... - все, что и сумела из себя выдавить я.

Король в ответ довольно улыбнулся.

- Хорошего о себе наслушался столько, что на похоронах будет нечего нового услышать, - опасно сверкнул глазом он, и на лице его появилось самое злорадное выражение, которое я знала. - Все-все теперь о вас знаю, букашечки. Кто в меня влюблен, кому я там смысл жизни, кто без меня как без рук... кто на что ради меня, замечательного готов... все о себе сами выболтали, даже тянуть не пришлось. Хехехе...

Демон засмеялся сухим ехидным смешком. Я была готова прямо сейчас и прямо здесь провалиться под землю и больше никогда не выныривать на поверхность, чтобы просто не видеть эту торжествующую чертячью рожу, которая явно забавлялась нашей женской простодушностью... и особенно моей.

- Пошли домой, - уже почти добродушно подтолкнул меня в спину Акура-Оу. - Я уже написал в группу, что вернулся. Успокоишь букашек.

И мы направились к дому. Он - широкими, уверенными, веселыми шагами, я - скованно семеня чуть сзади и молча пылая от злости. Мне очень сильно хотелось его прибить, но ни бесплотная сущность, ни собственное влюбленное сердце элементарно не дали бы это сделать, так что план преступления пришлось отложить до лучших времен. Вот сейчас дойду до дома - и все ему выскажу! В сети! Чтобы все видели мой гнев!!!

Играть он с нами задумал, казанова недоделанный! Я тебе покажу играть...

Того же мнения была и Настя. Когда мне вернули ненужный уже мобильник и привычно заняли любимый нетбук, я сразу вышла в группу. И увидела, что, оказывается, пока я выползла на улицу гулять, Его Величество там уже вовсю веселился, отвечая на наши гневно-панические комментарии. Паразит! Я заметила его ответ к Настиному комментарию. Ее заявление насчет моего смысла жизни, оказывается, повергло екая в некоторую панику. Пришлось разубеждать и делать независимый вид. Это было несложно, особенно ввиду того, как нестерпимо мне мечталось прибить лохматого негодяя. Я даже сгоряча обозвала его "рогатым чмом". Он не обиделся. Ему было весело наблюдать за нашей реакцией и вспышками злости. Весело, пока... пока Настя не начала лупить больной рукой об стену, выплескивая гнев. Видимо, как и мне, ударить самого Короля, пусть и виртуально, духу ей не хватало, а очень хотелось. Лицо Кровавого повелителя же вытянулось при виде этой картины. Он велел немедленно прекратить:

- Я думал, мне будет весело... но то, что вы делаете больно себе, почему-то мне невесело наблюдать. Простите меня, Анастасия-сан. Дурак я...

Я покачала головой, глядя на это. В моем невольном сожителе на глазах происходили разительные изменения. И происходили они под влиянием нашей общей подруги... Хотя, опять же, возможно, он просто не хотел, чтобы Придворная Художница долго ходила со сломанной рукой или вовсе вышла из строя. Но вид у него был довольно озабоченный.

И пока суд да дело, пока ругались, плакали, смеялись, просили прощения, братались, виртуально выпивали (Мотами-сан притащила сакэ), никто не заметил маленькой, но очень неприятной новости.

Группу покинул подписчик.

Такое было из ряда вон выходящим событием, Дневник Демона хоть и был маленькой группой, но очень стабильной. Чтобы кто-то ушел отсюда? Почти все, кто друг друга знал, были тут, бурно обсуждая Королевскую шалость. Или... не все. Я просмотрела список участников.

- Акура-сама... - мигом растеряв всю злость в голосе, позвала я. - У нас тут ушел кое-кто.

- Да знаю я! - смеясь так, что невольно тоже хотелось улыбаться, отмахнулся екай-убийца. - Ну и пусть катится себе, на кой нам нужны предатели?

- Но, Акура-сама... это Наталья-сан.

Он мигом перестал смеяться. Взгляд демона потускнел.

- Какая?

- Иванова.

Банка с персиками полетела вверх дном.

- Какого тануки?! - рыкнул Акура, тут же помрачнев, словно на ясное небо надуло грозовых туч. - Все же нормально было!

Я не стала объяснять, что постоянно ругаться из-за мировоззрения или шипперских шуточек - "нормально" было для него, а для самой девушки это как раз могло быть и совсем не нормально, просто она виду не показывала. Воспитание, например. Или просто надеялась, что все наладится.

- Я понял, - он стукнул по столу так, что бедный раскладной столик едва не перевернулся. - Ее обидела моя шалость. Ну и пусть валит куда хочет, держать не стану! Некому будет учить меня жить.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

Акура-Оу обернулся и посмотрел на меня. В его взгляде сквозило удивление вперемешку с медленным пониманием - будто только что на аловолосую встрепанную голову снизошло озарение. Но затем он, дернув плечом, сбросил мою руку и, отвернувшись, зашагал прочь из комнаты, по пути прихватив нетбук.

Сетевому диктатору требовалось сейчас побыть одному. Поняв это, я вздохнула и не стала мешать.

Это был его личный урок, и он должен был сам его усвоить. Все, что было в моих силах - только поддержать... И как могла, я постаралась сделать это, успокаивая Кровавое Величество в комментариях к его грустному посту. Не я одна выразила поддержку, и уже скоро Король снова реабилитировался в обществе своих прекрасных дам, понемногу вернувшись к прежним своим веселым и злым шуточкам, ведь именно такого его мы все и любили.

Но черты он больше не переходил, твердо усвоив урок.

Новогодняя экстра.

Город уже расцветили пестрые огни гирлянд и пушистые грозди яркой мишуры, развешанные на вывесках магазинов и чахлых лапах городских елей, запорошенных тонким слоем мелкого снега, на который под конец декабря расщедрилась-таки природа, а новогоднего настроения не было никакого. Впрочем, его не было уже который год подряд... Райде задумчиво провожала проплывающие за окном подмосковные пейзажи, и огни витрин на мелькающих станциях совсем не грели ее обмерзшую душу. В голове невольно вертелся недавний разговор с Лисом - человеком, еще год назад бывшим ей дороже всех, теперь же переживающим болезненное расставание с девушкой, прельстившись которой, он и перевел ворлока в статус "просто друга". Разговор происходил каких-то сорок минут назад у Лиса дома, откуда теперь Райде с горечью в сердце ехала на полупустой в честь приближающегося праздника пригородной электричке.

- Ты встретишь со мной новый год? - пронзительно глядя на бывшую возлюбленную серыми, непроницаемыми, как сталь, глазами, спрашивал Лис (истинное имя его мы по-прежнему умолчим), и на минуту Райде показалось, что все же не такая уж, возможно, она и бывшая.

Но год общения, похожего на хождение по минному полю, когда каждая попытка поверить в улыбку и раскрытые объятия приводила к очередному разочарованию, приучила девушку никому и ничему не верить. Никому и ничему, кроме кровожадного рогатого типа, обосновавшегося в ее доме. Он, наверное, не обрадуется, если Райде в праздник оставит его одного... мангака отогнала от себя подобные мысли. Что теперь, у нее не может быть личной жизни? А что, если сейчас все восстановится и наладится? Эта Снежана (назовем ее так), нынешняя подруга Лиса, та еще штучка и он уже понял это, раз сделал несколько попыток расстаться, не увенчавшихся особым успехом, и последнюю предпринимал как раз сейчас. Зато к Райде вновь относился, казалось бы, с доверием и пусть не прежней, но хоть какой-то нежностью. Кто знает. Вдруг?

Но внешне она предпочла сохранить независимый и самодостаточный вид:

- Почему бы и нет.

В последнее время почти постоянно окаменевшее лицо юноши тронула бесцветная улыбка:

- Спасибо. Только я уточню... Снежанка говорила, что хочет помириться. Я сейчас позвоню ей и, если она не передумала, то я не стану тебя тревожить, езжай с миром.

И глаза его озарились лучиком надежды, разрезавшим плескавшуюся в них безнадежность и апатию. Сердце же Райде ухнуло вниз. Вот как? Она нужна всего лишь на замену? Ну, нет. Так дело не пойдет. Лучше уж сказатьcя до предела занятой. И плевать, что кроме бабушки, которая ляжет спать сразу после курантов (а то и раньше), отца, который потащится гулять, кошки и безбашенного демона, от которого неизвестно еще, чего ждать в такой большой праздник, дома ее никто не встретит.

Все это она думала и переживала в своей голове, пока Лис, стоя чуть поодаль и прикрыв от шума свободное ухо ладонью, дозванивался до Снежаны и о чем-то чутким голосом с ней переговаривался. Пытался мириться, по обрывкам слов поняла Райде. Как только экс-жених вернулся, не успел он рта раскрыть, как Райде, ни жестом, Ни дрогнувшей мышцей на лице не выдавая своих истинных чувств, с лучезарной улыбкой оповестила его:

- Ой,знаешь, я тут вспомнила, что у меня безумно, просто безумно много дел, которые срочно нужно доделать до Нового года. Ты же не сильно расстроишься? Да и бабушка с папой... я не могу оставить их одних в новогоднюю ночь.

- Вот и хорошо, - с явным облегчением проговорил Лис, сияя во все 32. - А Снежана как раз пообещала, что приедет.

- Помирились? - прохладно поинтересовалась Райде, поражаясь на людей в очередной раз.

- Ну, так... - по Лису было видно, что мир этот настолько шаткий, что и говорить не хочется, но влюбленные всегда закрывают глаза на очевидную правду, даже зная ее; так было и тут.

- Вот и славно, - очередная тошнотворно-вежливая японская улыбочка, которой девушка научилась у аниме-героинь, скрыла гамму ее презрения к глупой и капризной Снежане, к бессовестному Лису. - Тогда я поехала. Счастливо вам встретить!

На этом Райде повернула к вокзалу и поспешила взять билет на ближайшую электричку. Лис даже не заподозрил, кажется, что она думала и переживала на самом деле. Ну и отлично - нечего ему знать. Никому не следует это знать. Райде привыкла прятать свои чувства и мысли, хотя добродушные маски по-прежнему выходили у нее из рук вон плохо - эмоции лезли наружу изо всех сил. Особенно негативные.

Вот и сейчас едва ли случайный пассажир мог догадатсья по ее лицу, что девушке отчаянно хочется зарыдать и уткнуться в чье-то крепкое и сильное плечо. Но где же взять это плечо, если последняя надежда на возможные отношения только что с треском рухнула прямо под ней,как соломенный пол? Единственным мужчиной, хоть как-то общавшимся с Райде, оставался Акура. Но даже помышлять о том, чтобы пытаться ему понравиться, Райде запретила себе: она давно заметила, что с ее лучшей подругой - придворной художницей - у Кровавого Короля потихоньку назревает бурный роман, и не хотела им мешать. Да и посмотрит ли Акура-Оу на бесцветную непримечательную женщину, уже не столь юную и от природы не столь красивую, как хотелось бы, которая до сих пор была для него лишь "подай-принеси-пошла вон, не мешайся"? От этой мысли неприятно кололо в сердце, но и в этом мангака сознаваться себе не хотела. Еще не хватало, влюбиться в этого самодовольного наглеца!

Она мысленно обзывала Короля, чтобы заставить сердце не стучать так сильно при звуках его имени.

А кроме того, наверняка ведь и этот умник куда-нибудь свалит, найдя себе занятие поинтереснее...

Однако, стоило Райде повернуть ключ в замке и толкнуть дверь родной квартиры, открывая ее, как в руки девушки мгновенно влетела колючая еловая ветка. Впившись зелеными жалами в палец и заставив проступить на нем алые бусинки крови, ветка повисела так, зацепившись, с пару секунд и повалилась на пол.

- Это ты идешь, мангака? - раздался недовольный голос. - Вот ведь не вовремя! Я собирался повесить на дверь самую толстую и красивую ветку, и тут ты зачем-то ее открыла. Не могла минуту подождать?

- Откуда я знала? - привычно огрызнулась Райде, тем не менее чувствуя невольно, как озябшее от чужого холода и равнодушия сердце начинает оттаивать и согреваться. Он тут, дома! Никуда не ушел. Да еще и, похоже, занят приготовлениями к празднику!

- Мне Анастасия-сан рассказала, как у вас в России Новый год празднуется, - отвечая на вопросительно-удивленный взгляд ворлока, пояснил Акура-Оу. - Вот и решил все украсить. А то что-то твоя семья не расщедрилась на украшения, девчонка. Не праздновать же из-за этого в унылой серости?

С этими словами екай под обескураженное мычание Райде взял еще одну ветку из кучки, высившейся прямо перед ним, и с размаху зашвырнул на антресоль. Та соскользнула и повисла, зацепившись за торчащий оттуда предмет. Только сейчас Райде обратила внимание, что вся прихожая и комната были "украшены" точно таким же макаром. Поверх случайным образом зацепившихся за что попало еловых ветвей и мишуры вились не менее случайным образом легшие ленты, создавая непередаваемое впечатление тонко продуманного... хаоса. Король был в своем репертуаре.

- Мы действительно не собирались наряжать дом, все равно к нам никто не прийдет, - пожала плечами Райде. - Но раз уж ты решил сам этим заняться, то позволю себе заметить, что "наряжать дом" означает несколько иное.

- Да? И что же? - экзотический лик демона стремительно начал мрачнеть, давая понять, что мангака серьезно оступилась, если смеет неконструктивно критиковать Его сиятельное Величество.

[ КУСОК ТЕКСТА ВЫРЕЗАН ]

Вскоре и вправду дело заспорилось. Закончив с украшениями и едва не уронив высокую искусственную елку, которую они напару быстро расцветили игрушками и конфетами, Король и его помощница перешли к приготовлению праздничного стола. Тут, разумеется, без эксцессов не обошлось - привыкший получать все и сразу демон то и дело норовил вытащить из-под ножа кусок ветчины или объедал дольки фруктов с заготовки для праздничного пирога, но прозорливая Райде заранее запаслась мокрой тряпкой, и тому пришлось, пыхтя и глотая слюнки, помогать ей нарезать ингредиенты и оттаскивать готовые блюда в комнату, пока отец и бабушка не вернулись из магазина. Казалось, мангашному злодею даже доставляло удовольствие чувство ожидания праздника, создаваемое бурными приготовлениями. Райде вздохнула. Она давно забыла это славное чувство. Хотя под напором неунывающего и энергичного Акуры, ни на минуту не дающего ей погрузиться в свои мысли и заботы, ледяная стена в душе, кажется, понемногу вздрагивала, давая мелкие трещины.

Наконец, все приготовления были окончены, споры что куда лучше вешать - прекращены, ругань из-за сожранных с пирога ананасов утихла, а родных Райде все еще не было дома - что поделать, предновогодняя суета и очереди в магазинах превращаются в помесь вавилонского столпотворения с укладкой килек в бочке для засола. Довольный (прежде всего, конечно, cобой и своими трудами), Акура-Оу усадил в конец умаявшуюся мангаку за кое-как протертый кухонный стол, раскрыл холодильник, достал...

- А что у меня есть, букашка! Ты обрадуешься, - перед Райде возникла запотевшая бутылка "Bacardi Black". - Так уж и быть, ради такого празднества дозволяю тебе немного выпить со мной. Не пить же мне одному?!

В России японский демон провел не больше года, однако кое-какие чисто русские привычки успели всосаться ему в призрачную кровь, будто родные. Что примечательно, чаще всего это были дурные привычки.

Но в этот раз Райде даже обрадовалась - наконец-то Кровавый Король, пристально следящий за тем, чтобы его бессменная помощница оставалась трезвой и толковой, позволит ей немного расслабиться. А расслабиться катастрофически требовалось, учитывая что дневной разговор так и болтался где-то у поверхности памяти, безвредной, но тошнотворной слизью отвращения и разочарования отравляя жизнь. А ведь еще звонить этому охламону и поздравлять его... ведь формально-то они разошлись в очень добрых, можно сказать, весьма дружеских отношениях. Райде поморщилась.

- Наливай, - лаконично сказала она, придвигая рюмку.

- Вот и славно! - обрадовался Акура-оу, шустро заполняя предложенные емкости драгоценной влагой...

Выпив - сперва за наступающий праздник, затем еще раз - за возвращение своего тела и снова - за праздник, Король раздобрел, еще больше повеселел, в его желтых глазищах так и сверкали искорки подступающей Новогодней ночи, а улыбка, расплывшаяся до острых ушей, была удовлетворенной и несколько перевозбужденной. Покой Райде кончился. Ее тащили в комнату перевешивать украшения в другом порядке, толкали со стула прикола ради, "убивали" из фена, тянули на балкон - покидать оттуда что-нибудь тяжеленькое и послушать, как матерятся те, кому это тяжеленькое прилетело по темечку... словом, Король уже от души праздновал, демонстрируя неяпонскую широту души и метровое шило в нужном месте. Не обошлось и без штатного визита в группу с пьяными поздравлениями, речами и тостами, а также дежурным напоминанием о том, что ворлоку не идет черный цвет, в который она недавно покрасилась (больше никакую гадость сходу нетрезвый Король придумать не смог, хотя очень старался). Почти трезвая Райде, не рискнувшая по состоянию здоровья пить больше половины рюмки, только вздыхала - чем шумнее и веселее становился Акура-Оу, флиртуя по ходу дела с художницей и оказывая знаки внимания советнице, тормоша подписчиков и толкая пафосные речи заплетающимся языком (вернее, не попадающими по клавишам пальцами), тем больше сама она оказывалась в своем коконе грусти и одиночества. В конце концов, оставив взволнованного демона развлекать своих "насекомых", Райде взяла первую попавшуюся красную ручку и планшет и отправилась в уголок - рисовать. Рисовать, закрашивая красным несправедливость и боль, рисовать несбыточные мечты.

Хотя что значит несбыточная мечта для ворлока?

Акура-Оу лишь спустя полчаса заметил, что его верная помощница удалилась и сидит в самом темном углу, словно бы закрывшись от всего мира, в том числе и от него - своего Короля. Разумеется, это ему не понравилось.

- Эй, ты! - возник он у плеча мангаки и попытался потрясти ее за плечо, Но промахнулся и схватился за локоть. - Хватит киснуть тут и портить мне своим видом настроение! Что ты там опять калякаешь?

Акура попытался заглянуть в бумажки Райде, но та отчего-то нервно прижала их к себе, не давая разглядеть, и у демона сложилось впечатление, что она вот-вот зашипит, как кошка, защищающая новорожденных котят.

- Ничего. Личное, - буркнула сквозь зубы мангака и отвернулась.

Нетрезвое величество сдвинуло брови с шуточной злостью - для подлинной у него было слишком хорошее и праздничное настроение.

- Что за чепуха! Какое-то "личное"... Лучше нарисуй что-нибудь для армии. Я хоть в группу выложу, букашек порадуешь. Мы до сих пор не украсили группу.

Райде кинула на него сердитый взор, но, охнув, внезапно смягчилась, отвела глаза в сторону, выдернула лист из планшета и, молча сунув его в когтистые руки екая, подавленно удалилась в другую комнату, откуда уже крикнула: "Если хочешь - выкладывай это. Это подарок тебе на Новый год от меня.". Акура-Оу, пьяно хихикнув над показавшимся ему потешным смущением помощницы, повернул лист, разглядывая картинку, и... едва не подавился. Красные чернила запечатлели постель, увешанную ветками омелы, под которой на рождество, по поверьям, должны целоваться влюбленные, и новогодними еловыми лапами; а в постели, трепетно укрытые тонким одеялом, лежали сладко спящий Король и с ним в обнимку какая-то тян, в которой с большим напрягом демон узнал саму Райде. Король на картинке нежно обнимал девушку, явно наслаждаясь ситуацией...

Притаившийся в соседней комнате автор рисунка вжал голову в плечи, ожидая незамедлительного смертоносного извержения Везувия, однако от Акура-Оу не донеслось ни звука. Воцарилась странная тишина, во время которой горе-рисовальщица мысленно перебирала возможные срочные убежища, а спустя две-три минуты Король как ни в чем ни бывало вошел в комнату, помахивая листиком с рисунком. Подойдя к Райде, он пихнул лист ей в руки и велел:

- Ну, а теперь иди и отсканируй это, человечины кусок. Это лучше, чем ничего. Будет украшение для группы.

Трудно было описать облегчение, с которым Райде буквально вознеслась до одиннадцатого этажа - папиной квартиры, где и стоял сканер и стационарный компьютер, но где сама она теперь постоянно не проживала.

Дальнейший вечер протекал без приключений и накладок. Акура-оу, удовольствовавшись подарком от мангаки, повесил его на фасад группы, поскольку других подходящих артов никто так и не прислал, как ни договаривались, и, получив упаковку разнообразных петард, отправился без прикрытия испытывать их куда-то в парк - сейчас рогатому мужчине в плаще и с пиротехникой там никто бы не удивился. Райде же покормила кошку, а спустя некоторое время встретила наконец вернувшихся из новогодних очередей родственников и провела их к накрытому столу, время от времени бестолково пытаясь скрыть то отсутствие фруктов на пироге, то незапланированную нехватку ветчины в салате. Новогодняя ночь подступала своим чередом, сопровождаемая неизменным "Пять минут", "Иронией судьбы" и вечным "Голубым огоньком" с пошловато одетыми и уже навеселе звездами эстрады. Вот уже до заветной полуночи оставалось каких-то полчаса, на столе выросли бутылки шампанского и коньяка, большая пачка сока для почти непьющей теперь мангаки и традиционная красная икра. Новый год обещал быть вполне уютным и радостным, а дневные тревоги забылись, отошли на второй план, расплывшись, как на смазанном фото. Скоро нужно звонить всем и поздравлять... Лису звонить не хотелось. Вновь Райде подумалось - зачем мне этот отголосок темного прошлого, когда рядом такой екай, как Акура-Оу? Ну и пусть он никогда не ответит взаимностью. Вполне достаточно его вечно высокомерного "Эй, мангака!" Его неугомонного характера и пусть грубой, но искренней прямоты, детской непосредственности. Вполне достаточно приходить домой и видеть опустевшую банку из-под персиков, на покрывале капли сиропа, а за нетбуком - его, такого опасного, вызывающего мурашки по коже - но не только от страха...

Словом, ничто не предвещало беды, куранты ударили в положенный срок, речь президента как и всегда была преисполнена пафоса и вдохновения, гордости за прожитый год и великих планов на грядущий, а бокалы шампанского зазвенели, возвещая о приходе Нового года, нового счастья... когда телефон Райде завибрировал, и на экране отобразился номер Лиса. Слегка раздосадованная и уже более значительно охмелевшая после шампанского, Райде с минуту погипнотизировала звонящий телефон, размышляя - отвечать или не нужно, после чего рассудила, что, скорее всего, это просто обязательное Новогоднее поздравление и ответить все же стоит - человек ведь не держит зла. Она решительно сняла трубку и приготовилась поздравлять...

- А, тыы, - совсем уж пьяно раздалось на том конце. Впервые Райде видела Лиса в таком свинском опьянении и сказать, что была удивлена - не сказать просто ничего. У нее едва трубка из руки не выпала. - Ну, эта... типа, поздравляю тебя, что ли...

- И я тебя, - чуть отстраненным тоном отозвалась девушка, недоумевая: что же могло случиться? По праздникам этот человек без вредных привычек никогда не напивался. Напрашивался лишь один вывод... - Что-то произошло? Ты в стельку.

- Ах, эээта... - в голосе бывшего парня прорезался явственный сарказм. - Да ничего, собственно, и не произошло-та... падумаешь, Снежанка не приехала. Представляешь? Пообещала, сучка, и не приехала. Просто. Молча.

- Ну, возможно, у нее что-то случилось, - Райде не стала напоминать, как год назад он сам поступил с ней подобным образом, пригласив в гости - и без предупреждений свалив к отцу.

- Другой парень у нее случился.

- С чего ты взял? Может быть, ты все неверно понял.

- Ду-ура ты! Она... - нетрезвый ик. - Сама так сказала мне. И я его голос в трубке слышал, ясно тебе? Так что все-е-е...

- Что ж, ты сам выбрал... - на сердце у Райде совсем заскребли не то что коты - шакалы. От всей этой ситуации веяло мерзковатым тухлым душком, и ввязываться в подобное на праздник совершенно не хотелось.

- И ты туда же, сво.... - голос Лиса был очень несчастным. - Вы все только и умеете, что обвинять. Ты ведь знаешь ситуацию, Райд. Ты знаешь, что она действительно меня кинула. Вот скажи мне прямо: кто тут прав? Вот кто? Снежана? Я больше в жизни не свяжусь с женщинами...

Далее пошел все более бессвязный селевой поток жалоб, смешанных с возмущением и щедро приправленных разочарованием. Положить трубку Райде не позволяла вежливость и полное непонимание, как привести в чувство пьяного друга, а что отвечать - она тем более не знала. Любое слово сейчас работало как зазубренный нож по свежей ране, заставляя пьяного парня еще сильнее погружаться в состояние психоза. Да и отец с бабушкой, уже было готовые разойтись и уснуть после боя курантов, начали сочувственно поглядывать на девушку, интересуясь, что там такое срочное и важное.

Чтобы не впутывать их в это все, Райде с телефоном ушла в другую комнату и закрылась там, намереваясь высказать Лису все, что думает о ситуации, о нем, о его Снежане и о пьяном звонке бывшей девушке с подобными вопросами. Если ей требовалась какая-то помощь - Лис один из немногих до сих пор частенько помогал не словом, а делом, да и в больницу к ней ездил, когда та свалилась с подозрением на аппендицит; но зато подобные спектакли случались в его репертуаре и изрядно тянули нервы как из Райде, так и из самого парня, так и из всех, кому посчастливилось оказаться рядом. Райде обычно терпела это и старалась привести друга в чувство, но в этот раз у нее совершенно не было желания сочувствовать - возможно, еще не отболела обида за дневной разговор. За отношение. Поэтому, когда селевой поток сам собой успокоился и плавно-плавно перешел в длинный алкогольный монолог обо всем подряд - о жизни, философии и склейке моделей самолетиков - она просто отставила трубку в сторону и прикрыла глаза, позволяя себе отдохнуть от нервотрепки и унижения, в которое ее окунала вся эта ситуация. Похоже, собеседнику все равно было неважно, слушают его или нет - слишком уж вдохновенно он ораторствовал, не делая даже перерывов.

Райде не заметила, в какой момент трубка исчезла из ее руки. А когда заметила - было поздно.

- А, глупое насекомое, - радостно орал в трубку раскрасневшийся от прогулки и от выпитого демон, материализовавшийся, по-видимому, прямо среди комнаты. - Может, ты уже заткнешься наконец со своим нескончаемым нытьем? Если бросила баба - пойди и брось ее с балкона, вместо того, чтобы сидеть на жопе и рыдать! Не припомню, чтобы ты так рыдал, когда меня бросил.

Самое забавное во всем этом было то, что Акура-Оу не только говорил от лица мангаки, но изо всех сил пытался подражать голосу и интонациям Райде. Выходило у него это настолько карикатурно, что Райде невольно прыснула, глядя на вершину юмористического жанра.

- Да ты просто жалкий нытик, у которого кишка тонка чего-то в этой жизни добиться! Ты настолько бесполезен, что тебя бросила даже такая дуреха, как эта девка, неужели ты полагаешь, что я, Райде, интересуюсь подобными слабаками? Если ты еще раз ко мне полезешь, то вылетишь, как птенчик из гнезда, понял? - исполненный жизнерадостностью голос захмелевшего Короля, который тот старался сделать высоким и похожим на женский, кого угодно бросил бы в дрожь и смех, но Лис был, судя по всему, настолько пьян, что поверил во все происходящее и сердитым ором пытался поставить "женщину" на место. Ох, если бы он знал, с кем имеет дело - возможно не рискнул бы, но... разевать пасть на Кровавого Короля, особенно Кровавого Короля "под мухой" - увлечение лишь для особо изощренных мазохистов, готовых к тому, что их опустят ниже плинтуса и разотрут в ничто, будто грязь на подошве. Ситуацию усугубляло то, что Акура играл Райде, а Лис ему верил. Райде и жалко было своего незадачливого бывшего жениха, и смех распирал изо всех щелей. Ситуация, еще недавно приводившая девушку в омерзение, теперь веселила по полной. Особенно почему-то доставляли радость доносящиеся из трубки реплики Лиса, уже едва ли способного красиво отразить все нападки оппонента. А Король отрывался по полной...

Наконец, ему надоело издеваться над беззащитным, и он вручил Райде трубку со словами: "Я с ним поболтал немного, букашка, думаю, теперь он больше не будет тебя доставать. Дальше сама разбирайся". Отец к этому моменту уже полчаса как отправился в свою квартиру, бабушка уже спала крепчайшим сном, и демон решил поживиться чем-нибудь на праздничном столе, особый интерес питая к салату и пирогу. Райде же так и осталась сидеть с трубкой в руках. Почему-то, вместо того, чтобы повесить трубку, Лис по-видимому попросту забыл ее на столе, и теперь оттуда доносились звуки его разговора с матертью. Разговор велся на повышенных тонах - обычное дело в той семье, и девушка повесила бы трубку не колебаясь, но в брани вдруг промелькнуло ее имя, и ей стало любопытно. Райде сидела, вслушиваясь и пытаясь разобрать разговор. Говорили о девушках. Мать одно за другим перебирала имена подруг Лиса (о некоторых из них мангака, к удивлению своему, даже и не слышала ни разу от него), предлагая их в качестве альтернативы Снежане, тот же одно за одним отметал их, обзывая девушек дурами и пустышками. Наконец, очередь дошла и до Райде, которой мать Лиса особо благоволила. "А она? Может быть, хоть она сможет заменить тебе Снежанку?" - в отчаянии кричала женщина, замученная сложными отношениями с сыном и его сложными отношениями с девушками. "Что она? При чем тут она вообще?!" - бросил в ответ Лис таким тоном, словно Райде вовсе была пустым местом. "А как же наша с тобой договоренность, сынушка?" Вон оно как... На этом ворлок поняла, что больше не может слушать. Новый год казался окончательно испорченным. Теперь от услышанного за вечер и за день окончательно выворачивало наизнанку, тошнило почти физически. У Райде больше не было сил держаться. Она повесила трубку, не дослушав аудиоспектакль, разворачивавшийся на том конце, и направилась на кухню, где в полном одиночестве молча нацедила себе целый стакан рома и принялась неспеша его распивать, с наслаждением ощущая, как забытье медленно проникает в ее сознание, вымывая мерзкие впечатления и подменяя их сладковатым головокружением и неестественным весельем...

Когда Акура-Оу, все такой же оптимистичный и праздничный, ввалился в кухню, чтобы растормошить помощницу в очередной раз и втянуть ее в какое-нибудь головоломное (возможно, в буквальном смысле) занятие, он застал Райде уже совершенно охмелевшей, с застывшей на лице нелепой улыбочкой и мутноватым взглядом.

- О! Акура-Оу-сама, - заплетающимся языком попыталась выговорить она и, вставая, навернулась со стула прямо ему на руки. - А я как раз хотела прдложить... пойдем, кого-нибудь убьем?

Будь он трезв, Король, скорее всего, отлупил бы девчонку ремнем и наказал бы, заставив стоять на коленях, пока не протрезвеет. Но сейчас он сам в стельку был пьян и ему позарез требовалась компания для дурных затей. Потому, услышав подобное предложение, екай неимоверно обрадовался и чуть ли не за шкирку потянул вялую и расслабленную, но вполне жизнерадостную на вид Райде на улицу - приключаться...

Убить они к счастью никого не убили, во-первых, потому что оба шатались, как старая сосна в штормовую погоду, неспособные толком даже запустить петарду, "обнимающиеся" с каждым встречным столбом и углом, а во-вторых - для Нового года на улицах было непривычно тихо. В этом году люди почему-то предпочли встречать праздник преимущественно по домам, и жертв у горе-убийц нашлось до постыдного мало. Да и за теми пьяные сообщники гонялись по двадцать минут, быстро начиная блуждать в трех соснах и вскоре теряя интерес к погоне. В конце концов, они, растрепанные, но вполне довольные собой, ввалились домой, где Король сразу же поспешил в группу, завернуть очередной тост и поделиться впечатлениями от прогулки с армией, а мангака, которой все равно было, где находиться и чем заниматься, присела рядом, впрочем, почти сразу начав засыпать - алкоголь и усталость делали свое дело. Акура-Оу, увлеченный перепиской с советницей, даже не заметил, как девушка уснула на его коленях. А когда заметил, то понял, что подняться теперь (как и разбудить человечка) будет задачей непосильной. Он попытался пошевелиться, но все, чего добился - спящая мертвецким сном Райде еще и обхватила его руками, присосавшись как пиявка и окончательно лишив способности двигаться, даром что дух. Можно было бы остаться на месте и просто дождаться, пока букашка проспится, но та явно намеревалась "подавить" минуток 360, а Акура-Оу не просто не хотел спать - он всего несколько минут назад пообещал советнице, что скоро будет у нее в гостях и окажет кое-какие приятные знаки внимания. Возможность пошалить с треском обламывалась под 60-килограммовой тушкой хмельного ворлока. Хотя, впрочем... нужно ли за этой возможностью так далеко ходить? Говорят, cпящие человеческие женщины ничего не чувствуют. Почему бы не проверить?

Райде же, на самом деле скорее не спавшая, а погруженная в 10-балльный шторм в голове, от которого весь мир качался и вставал на дыбы, очень даже почувствовала прохладное прикосновение рук духа к талии и затем к лицу, сперва показавшееся ей каплями ледяной воды, упавшими на щеки. А когда что-то холодное пробежалось по ее губам и с силой раскрыло их, будто легким ветерком лаская изнутри, она сквозь мутно-сонное опьянение приняла это за муху, настойчиво лезущую в рот, и попыталась рукой стряхнуть ее; но рука наткнулась на что-то, более-менее плотное и крупное. Впрочем, оно отступило, и девушка не стала больше отмахиваться. Напрасно. Вскоре легкие прикосновения вернулись, становясь все настойчивее и мешая засыпать. Холодок пробежался по щеке, спустился на шею и щекочуще побежал к талии, где змеей обвил тело девушки и нахлынул волной, Обнимая. Демон невольно увлекся, проверяя реакцию своей "слуги", и вот уже его поцелуи становились все чаще и резче, от лица и губ медленно опускаясь ниже, а руки обследовали обмякшее сейчас и полностью, как казалось, лишенное сопротивления женское тело. Однако так только казалось. То, что сам Акура-Оу считал за жаркие и страстные поцелуи, Райде ощущала как пробегающий по коже и возбуждающий щекотку холодок. А щекотка мешала ей сделать то, чего она сейчас больше всего хотела - крепко заснуть. Что-то враждебное чудилось ей в непонятных прикосновениях. Поэтому, с трудом подавляя качку в голове, Райде принялась изо всех сил отмахиваться руками и ногами. Правда, это больше походило сейчас на мучения перевернувшейся черепахи. Но Акура-Оу, пару раз отхвативший женской ладошкой по лицу и ногой в пах, решил, что мангаке не нравится его инициатива. Это сильно удивило демона, которому казалось, что любая женщина должна умереть от счастья уже только потому, что такой великий екай обратил на нее свое внимание. Более того - он озадачился, а что, собственно, не так сделал? Вроде бы, изменив своим привычкам, в этот раз даже не подвергал свою жертву пыткам и не причинял боли, вонзая острые когти в нежную плоть. Так почему же она так, ксо побери, больно дерется?

Разочарованно оставив свое занятие, Король потянулся к нетбуку и решил попытать счастья в вирт-пространстве: уж очень было шаловливое настроение, так и хотелось затискать какую-нибудь юную тян. На счастье, тут же подвернулась советница. Обрадовавшись, Король завел с ней разговор, достаточно быстро свернув тему в нужное русло. Сначала девушка смущалась и хихикала, но когда екай попытался пылко поцеловать ее, то реакция советницы оказалась чуть ли не более бурной, чем у мангаки.

- В-вы чего это удумали? А ну прекратите! - вскричала, покраснев, Лис и виртуально стукнула собеседника по лбу.

- Я ? это... - нетрезво попытался объяснить свои действия рогатый. - Это типа... у вас людей... как бы нежность называется. Вроде да? Или я что-то путаю.

- Нифига не нежность, - возмутилась Катя, подозрительно глядя на Короля.

Тот смутился. Да что опять не так? И эта странно себя ведет.

- Обычно тян это очень нравится, - недоумевал он.

Но советница ничего внятного не ответила.

- Нежность должна быть нежной, - только и сказала она. И подумав, добавила: - Ах вы... маньяк...

- Маньяк? - совсем уж удивился Акура-Оу.- Ну не знаю. Обычно женщинам нравится! Ты какая-то странная.

Вздохнув, поделился "наболевшим":

- Вот и Райде-сан тоже странная. Ей тоже такие обычные вещи не нравятся почему-то.

Катя вновь прищуренно взглянула на Короля.

- Так ведь это не правильно, - словно объясняя маленькому ребенку прописные истины, сказала она.

Акура-оу обрадовался пониманию:

- Конечно! Неправильно! Это должно нравиться!

- Да нет, вы меня не поняли! - настойчиво возразила девушка.

Вместо ответа Акура-Оу приблизился и снова поцеловал ее, уже более страстно:

- Так лучше?

На секунду советница онемела. Затем покраснела и возмущенно пискнула:

- Да что вы себе позволяете? Н-не трогайте меня!

- Я позволяю себе усе, что хочу! - радостно сообщил Король, наплевав на возмущения Кати.

- Это вообще не правильно! - простонала она вымученно.

- Да, вот и вы со мной согласны, - вновь понял ее по-своему демон. - Совершенно неправильно, когда девушке не нравятся поцелуи.

- Неправильно то, что вы делаете, - Замирая от смущения, кое-как выдавила советница.

- Да? - поднял бровь хозяин замка. - А как правильно целоваться? Я, может, человечков не понимаю... понятно теперь, почему ей не нравилось. Оказывается, я неправильно что-то делаю. Надо почитать книжку... как там эта книженция у вас называется?

На секунду пьяный инфернал задумался, Но вскоре оживился, к ужасу советницы.

- А, вспомнил! Камасутра вроде... где-то тут валялась... Пойду, почитаю.

И впрямь, в ящике кровати у Райде хранилась коллекционная камасутра, некогда подаренная ей Лисом в качестве сувенира с намеком. Не то чтобы она ею пользовалась, но дорожила как памятью. Вездесущий демон как-то умудрился ее узреть и краем сознания запомнить. Теперь, во хмелю, нужная информация всплыла в голове, как по мановению волшебной палочки.

- Нееет! - не на шутку перепугалась Катя. - Только не это! Нельзя! Не надо эту книжку читать!

Но было уже поздно. Нетбук отставили в сторону. Зловещий фолиант был извлечен на свет божий, и в тихой комнате, озаренной светом новогодних свечей, громко зашуршали узорчатые страницы, несколько раз даже раздался хруст - это екай пожелал вырвать особо понравившиеся страницы, чтобы тут же на месте их и опробовать: букашка на его коленях наконец уснула крепчайшим сном и едва ли теперь что-то бы почувствовала. И все бы ничего, но Камасутра - довольно объемный трактат, а Короля, уже изрядно пьяного, с каждой страницей все больше начало тянуть ко сну...

Райде проснулась от легкого холода и еще оттого, что солнечные лучи били прямо в лицо. Утро первого января в кои-то веки выдалось солнечным и нежным. Девушка зажмурилась, борясь со сном, и улыбнулась своим мыслям. Она почти не помнила вчерашнюю ночь, спасибо рому, по крайней мере ни ругань с Лисом, ни неприятные разговоры не запомнились, а запомнилось, как наряжали дом вдвоем с демоном; как шатались по улице в стельку веселые; а потаенные глубины памяти (или все же фантазии?) даже выдали воспоминания о легком ветерке, касавшемся ее губ, шеи, груди, талии. Мангаке вдруг захотелось представить себе, пофантазировать немного, что это был не просто ветерок, а кое-чьи холодные руки, и на сердце окончательно потеплело, окрасив утро в светлые и ласковые тона.

Но, открыв глаза, Райде не смогла сдержать вскрика. Фантазии фантазиями, а она застыла и не могла толком ни потянуться, ни пошевелиться, потому что рядом лежал, Обвив ее руками и сладко улыбаясь во сне, мужчина. Более того - к стыду своему, Райде обнаружила, что тоже крепко обнимает его, а их лица находятся совсем рядом - так, что почти соприкасаются губами. Этим мужчиной был... в груди будто заработал с перебоями испорченный мотор. Нет! Нет... этого не может быть... в панике Райде принялась перебирать одно за другим медленно всплывавшие из головы воспоминания, пытаясь понять, как так могло получиться, но память упорно отказывалась выдавать хоть что-либо на эту тему. Бедняга боялась пошевелиться и разбудить этот спящий вулкан - бог его не знает, как сам он отреагирует на факт, что так сопливо обнимался во сне с Райде. И не раздавит ли ее за это, как таракана на кухне. Ничего же не было? Нет? Не могло быть? Но память и подсознание подленько молчали, оставив ее маяться в неизвестности. Оставалось только лежать и покорно ждать конца. Можно было и насладиться ситуацией. Но разве можно наслаждаться, зная, что в любой момент свирепый екай проснется и охотно уничтожит источник своего стыда! Как назло, часы на полке издевательски тикали, отсчитывая минуты до конца света...

Наконец янтарные глаза открылись и пристально уставились на Райде. Перетекшее в них, видимо, еще из сладкого сна удовольствие быстро сменилось внезапным осознанием, недоумением и затем очи демона наполнились до краев пылающим пламенем. Однако, Он не пошевелился и не убил девушку. Акура-Оу лежал и молча изучал ее своим жутким пронзительным взглядом. Райде замерла, как маленькая напуганная мышь в когтях матерого кота. Похоже, демон занимался тем же, чем и мангака за несколько минут до того - он изо всех сил пытался вспомнить. Но, видимо, и ему память отказала, потому что в конце концов он обреченно вздохнул, cел на кровати и принялся натягивать привычные штаны. Неловкое молчание разрывал только неумолимый тик часов. Райде молча любовалась стройным точеным торсом одевающегося Короля. Тот же вел себя как ни в чем не бывало. Только,выходя из комнаты, на секунду остановился и оглянулся, избегая прямого взгляда в глаза.

- Накуролесил я... - озадаченно произнес он сам себе, тихо, чтобы Райде не услышала, взором изучая кровать и ковер на стене. И вышел.

Только теперь Райде наконец смогла выдохнуть спокойно. Не убил.

Что бы это могло значить?

Остаток дня прошел совершенно как обычно. Похмельный и злой Король периодически на кого-нибудь кидался, высмеивал неуклюжесть Райде, лопал тоннами персики и таскал из холодильника салат с ветч... уже без ветчины. Райде отвлекала родных, давая демону возможность прийти в себя, прежде чем идти куда-то из дома. Тот же делился в группе впечатлениями от Нового года (теми, что мог вспомнить), не упоминая, впрочем, щекотливое происшествие. Но неловкое молчание так и повисало между ними теперь неразразившейся грозовой тучей. Райде не решалась спросить его: так все-таки, что было-то? И насколько серьезно? А Акура-Оу... он не решался спросить об этом даже сам себя. Потому что очень боялся услышать ответ от памяти. Он никогда не стеснялся женщин и считал вполне нормальным по пьянке с ними спать, но почему-то в этот раз ощущал себя как-то досадно, неловко и маятно. Эти чувства были новыми и непривычными для демона, и Король старался бороться с ними путем простого игнорирования.

Что, впрочем, стало невозможным, когда он обнаружил на кровати порванную книжку с бесследно исчезнувшими страничками. И как-то сразу догадался о ее назначении. Акура-Оу сел на кровать и принялся медленно листать страницы, вспоминая, вспоминая, вспоминая ночь... только тогда его постигло настоящее облегчение.

- Успокойся и можешь забыть про этот случай, - бросил он неловко мнущейся сзади мангаке и кинул ей драную книжку, попав прямо в руки. - Я все вспомнил. Я уснул за книгой.

Король ожидал облегчения от этого осознания - но вместо него почему-то ощутил странный привкус разочарования и пустоты. Он печатным шагом вышел, оставив Райде наедине с порванной реликвией.

Девушка в полной тишине гладила цветастые листы камасутры, слегка злясь на то, что вырванные страницы, похоже, безвозвратно утеряны. И сердце ее будто провалилось в колодец, стуча там гулко, тихо и немного огорченно. Значит, ничего не было... а она уж себе напридумывала! Вот дура-то! Райде горько усмехнулась своим мыслям. Сколько можно биться об одни и те же грабли? Такая как она, может выступать как максимум в роли дакимакуры - подушки для обнимания. Тем более для него - великого, прекрасного и ужасного рыжеволосого екая-убийцы. Нечего строить себе слишком много иллюзий. Просто случайность. Но сердце не хотело мириться с "просто случайностью". Пока на глаза Райде не попался ее же рисунок - подарок Королю с Новым Годом, сделанный вчера. Помощница Акура-Оу с горечью поджала губы, натягивая вымученную улыбку. Ну конечно же. Она просто наколдовала эту ситуацию, разумеется, такое не могло произойти само! Все точь-в-точь как на ее рисунке: Король, сладко улыбаясь, обнимает ее под новогодними ветками. Иногда она просто ненавидела свой дар...