Сетевая библиотекаСетевая библиотека

Холли Блэк Отважная

Дата публикации: 08.07.2011
Тип: Текстовые документы RTF
Размер: 2.59 Мбайт
Идентификатор документа: -25646637_3805901
Файлы этого типа можно открыть с помощью программы:
1. Microsoft Word из пакета Microsoft Office
2. Wordpad - входит в состав практически любой Windows
Для скачивания файла Вам необходимо подтвердить, что Вы не робот

Холли Блэк
Отважная

Зачарованная – 2

Премия Небьюла – 8374



Холли Блэк
Отважная

Моему мужу Тео , потому что ему нравятся девушки , умеющие постоять за себя .



Пролог

Меня научит лист , цветок
И блики пламени костра
Преображать печаль в поток
Живого серебра .
Сара Тисдейл . «Алхимия»


Дриада задыхалась от яда , и ее медленно текущие соки пылали . С дерева уже опали почти все листья , а немногие оставшиеся почернели и съежились . Она вытащила корни из почвы – и длинные воло систые плети содрогнулись от холодного воздуха поздней осени .
Железная ограда окружала ствол уже много лет , и присутствие металла было для дриады таким же привычным , как и другие мелкие недомогания . Железо обожгло ее , пока она перетаскивала через него корн и . Дриада упала на тротуар , и ее древесное сознание наполнилось болью .
Человек , прогуливавший двух собак , отшатнулся и налетел на стену дома . Такси остановилось , взвизгнув тормозами , и громко загудело .
Пока дриада поспешно отползала от металла , длинные ветви перевернули какой-то пузырек . Она уставилась на бутылочку из темного стекла , выкатившуюся на проезжую часть : из горлышка выливались последние кайли горького яда , но на полоске бумаги , залитой воском , виднелись знакомые каракули . В пузырьке должно было находиться обычное тонизирующее средство . Дриада снова попыталась встать .
Одна из собак залаяла .
Дриада чувствовала , как яд разливается по ней , перехватывая дыхание и затуманивая мысли . Она ползла , но уж е не могла вспомнить , куда именно . Темно-зеленые пятна , словно ссадины , выступали по всему ее стволу .
– Равус , – прошептала дриада , и кора у нее на губах растрескалась . – Равус…

Глава 1

Ну а здесь , знаешь ли , приходится бежать со всех ног , чтобы только о статься на том же месте ! Если же хочешь попасть в другое место , тогда нужно бежать по меньшей мере вдвое быстрее !
Льюис Кэрролл . «Алиса в Зазеркалье» Перевод Н . Демуровой .



Валери Рассел почувствовала , как к пояснице прикоснулось что-то холодное , и ра звернулась , инстинктивно нанося удар . Рука шлепнула о чью-то плоть . Банка газировки упала на цементный пол раздевалки и покатилась . Выливающаяся коричневая жидкость запузырилась , собираясь в лужицу . Остальные девчонки , переодевавшиеся в тренировочные кост ю мы , обернулись и захихикали .
Подняв руки в дурашливом испуге , Рут рассмеялась .
– Просто шутка , коза ты драная .
– Извини , – с трудом выдавила из себя Вэл , сдерживая резкий прилив злости и чувствуя себя идиоткой . – Что ты здесь делаешь ? Мне казалось , что на пот у тебя аллергия .
Рут уселась на зеленую скамейку . Она выглядела очень экзотично в старомодном смокинге и длинной бархатной юбке . Брови у Рут были тонкими нарисованными линиями , а глаза обведены черным карандашом и красными тенями , так что она походила на танцовщицу театра Кабуки . В ее лаково-черные волосы , более светлые у корней , были вплетены пурпурные ленточки . Рут глубоко затянулась гвоздичной сигаретой и выпустила струю дыма в сторону одной из подруг Валери по команде .
– Только если воняет от меня .
Вэл закатила глаза , но улыбнулась . Надо признать : ответ получился классный . Вэл и Рут дружили целую вечность – так давно , что Вэл привыкла оставаться незаметной , «нормальной» , той , кто оттеняет остроумные фразочки , а не бросает их . Ей нравилась эта роль : о на давала чувство уверенности . Робин при Бэтмене-Рут . Чубакка при ее Хане Соло .
Вэл наклонилась , сбрасывая спортивные туфли , и увидела себя в зеркале , установленном в дверце шкафчика : пряди оранжевых волос , торчащие из-под зеленой банданы .
Рут красила воло сы с пятого класса : сначала красками , которые можно было купить в супермаркете , потом – в безумные , прекрасные цвета вроде русалочье-зеленого и пуделино-розового . Вэл покрасила волосы всего один раз в золотисто-каштановый тон , немного темнее и ярче , чем е е собственный , но все равно мать наказала Вэл , запретив гулять . Тогда мать наказывала ее каждый раз , когда Вэл пыталась выглядеть взрослой . Маме не хотелось , чтобы Вэл покупала лифчики , носила короткие юбки и бегала на свидания , пока не перейдет в старшие к лассы . Но теперь девушка училась в выпускном классе , и мать вдруг начала засыпать ее косметикой и советами насчет свиданий . Вэл растерялась : она привыкла стягивать волосы банданами , носить джинсы и футболки и не хотела меняться .
– Я собрала кое-какую стати стику для проекта и начала подбирать имена нашему младенчику из теста . Я подумала : может , ты зайдешь сегодня к вечеру , чтобы мы им занялись .
Рут сняла с плеча огромную почтальонскую сумку . Передний клапан был измазан краской и усеян значками и наклейками : розовый треугольник , края которого начали отрываться , значок с надписью «Все еще не король» , значок поменьше , объявлявший : «Некоторые вещи существуют , даже если вы в них не верите» и еще дюжина других .
– Не смогу , – сказала Вэл . – После тренировки мы с Том ом идем на хоккейный матч в городе .
– Ты еще надеешься сделать из него настоящего парня , – сказала Рут , накручивая на палец одну из пурпурных косичек .
Вэл нахмурилась . Она не могла не заметить , каким резким становился голос Рут , когда та говорила про Тома .
– Ты думаешь , ему не хочется идти ? – спросила Вэл . – Он что-то сказал ?
Рут покачала головой и еще раз быстро затянулась сигаретой .
– Нет-нет . Ничего такого .
– Я думала , мы могли бы потом пойти в Виллидж , если будет время . Обойдем вокруг Святого Марка .
Все го за два месяца до этого , на городской ярмарке , Том встал на колени , языком смочил ей поясницу и нанес переводную картинку – тату , прижав листок к коже . А теперь ей едва удавалось заинтересовать его сексом .
– Город ночью . Романтично .
По тому , каким тоном Рут это проговорила , Вэл поняла , что подруга имеет в виду прямо противоположное .
– В чем дело ? Что происходит ?
– Ничего , – ответила Рут и начала обмахиваться ладошкой . – Я просто думаю о чем-то другом , типа сколько полуголых девиц собрались вместе !
Вэл кив нула , пытаясь ей поверить .
– Ты заглянула в регистрационные списки чатов , про которые я тебе говорила ? Нашла тот , в котором я отправила тебе статистику для нашего проекта насчет чисто женских семей ?
– Не успела . Я завтра ее найду , ладно ? – Вэл снова закати ла глаза . – Мать сидит в Интернете круглые сутки . У нее появился новый виртуальный поклонник .
Рут притворилась , что ее тошнит .
– В чем дело ? – спросила Вэл . – А мне казалось , ты сторонница любви онлайн . Разве не ты говорила , что это любовь разума ? Истинно духовный союз , не обремененный плотью ?
– Надеюсь , я такого не говорила ! – Рут прижала руку ко лбу , откинувшись назад в картинном обмороке . А потом она вдруг напряглась и резко села . – Эй , ты опять стянула хвост простой резинкой ? У тебя волосы посекутся . Дв игайся сюда . Кажется , у меня есть щетка и лента .
Вэл села верхом на скамейку впереди Рут , чтобы та смогла снять резинку .
– Ой ! Ты только хуже делаешь !
– А разве вам , спортсменкам , не положено быть мужественными ?
Рут расчесала Вэл волосы и продела их в мате рчатое кольцо , стянув так крепко , что Вэл услышала , как лопаются тонкие волоски у нее на затылке .
Дженнифер подошла к ним и оперлась на свою клюшку для лакросса Лакросс – командная игра , в которой две команды стремятся поразить ворота соперника резиновым мячом , пользуясь ногами и снарядом , представляющим собой нечто среднее между клюшкой и ракеткой
.
С этой некрасивой крупной девицей Вэл училась с детского сада . Джен всегда казалась неестественно чистой , начиная с блестящих волос и кончая ослепительно бе лыми гольфами и отглаженными шортами . А еще она была капитаном их команды .
– Эй , лесбо , вали отсюда .
– Боишься заразиться ? – ласково поинтересовалась Рут .
– Греби отсюда , Джен , – отозвалась Вэл не так остроумно и с опозданием на секунду .
– Здесь курить не положено , – сказала Джен , но смотрела при этом на треники Вэл .
Том нарисовал несмываемым маркером химеру на одной штанине . На второй были в основном девизы и всякая всячина , которые Вэл написала разноцветными фломастерами . Наверное , Джен считала этот костю м неподходящим для тренировок .
– Ладно . Мне все равно пора . – Рут затушила сигарету о скамейку , сделав в дереве лунку . – Пока , Вэл . Пока , развратная тихоня .
– Что с тобой ? – мягко спросила Дженнифер , словно ей на самом деле хотелось , чтобы Вэл была ее подругой . – Почему ты с ней общаешься ? Неужели ты не видишь , что она с прибабахом ?
Вэл уставилась на нее , домысливая то , чего Джен не произнесла вслух : «Ты тоже лесбиянка ? Ты м еня хочешь ? Мы тебя долго в команде терпеть не будем , если ты не подтянешься» .
Если бы жизнь была видеоигрой , Вэл пустила бы в ход свой силовой прием , чтобы подбросить Джен в воздух и размазать по стенке двумя ударами клюшки для лакросса . Но , конечно , если бы жизнь действительно была видеоигрой , Вэл , наверное , пришлось бы это делать в бикини и с гигантскими сиськами , составленными из подвижных многогранников .
В реальной жизни Вэл покусала губу и пожала плечами , но руки у нее сжались в кулаки . После вступлен ия в команду она уже участвовала в двух драках и третью позволить себе не могла .
– В чем дело ? За тебя всегда говорит подружка ?
Вэл ударила Джен кулаком в лицо .

Чувствуя боль в сбитых костяшках пальцев , Валери бросила рюкзак и клюшку для лакросса на завал енный вещами пол своей спальни . Покопавшись в вещах , она выхватила трусы и спортивный лифчик , который делал ее грудь еще более плоской , чем обычно . Потом , выбрав из груды одежды черные брюки и зеленый спортивный свитер с капюшоном , она прошагала обратно в коридор . Рифленые подошвы ступали по книжкам сказок , давно оставшимся без обложек , и оставляли грязные следы на разноцветных коробочках видеоигр . Девушка услышала , как под пятками захрустел пластик , и попыталась отшвырнуть хоть часть на безопасное расстоя н ие .
В ванной , дверь которой выходила в коридор , Вэл содрала с себя форму . Проведя мочалкой под мышками , она нанесла новый слой дезодоранта , потрогала сбитую кожу на руках и начала одеваться .
«Это был твой последний шанс» , – сказал тренер .
Она прождала соро к пять минут у него в кабинете , пока остальные тренировались , но как только он вошел , еще до того , как он открыл рот , ей стало понятно , что он скажет : «Мы не можем оставить тебя в команде . Ты нарушаешь атмосферу товарищества . Нам надо быть единым отрядом с одной целью : побеждать . Ты ведь понимаешь , правда ?»
В дверь стукнули всего раз – и тут же ее открыли . Ее мать стояла в дверях , не снимая идеально ухоженной руки с дверной ручки .
– Что ты сделала с лицом ?
Вэл втянула разбитую губу в рот , а потом посмотрела сь в зеркало . Она совсем про нее забыла .
– Ничего . Просто ударилась на тренировке .
– Ты ужасно выглядишь .
Ее мать протиснулась внутрь , встряхивая недавно мелированными стрижеными волосами , и они обе отразились в зеркале . Каждый раз , когда мать ходила в пар икмахерскую , ей усиливали мелирование , так что темно-русые волосы терялись в светлых прядях .
– Блин , вот спасибо ! – фыркнула Вэл , почти не обидевшись . – Я опаздываю . Опаздываю , опаздываю , опаздываю . Как белый кролик .
– Постой .
Мать повернулась и вышла из в анной . Взгляд Вэл последовал за ней по коридору до полосатых обоев и семейных фотографий : мать – вице-королева красоты , Валери в брекетах рядом с матерью на диване , бабушка и дедушка перед своим ресторанчиком , снова Валери , на этот раз со сводной сестрой н а руках в доме отца – улыбки на их застывших лицах выглядели мультяшными , открытые зубы казались слишком белыми .
Спустя несколько минут мать вернулась с косметичкой в черно-белую полоску .
– Не шевелись .
Валери нахмурилась , продолжая зашнуровывать свои люби мые зеленые кроссовки .
– Мне некогда . Том вот-вот придет .
Она забыла надеть часы , поэтому отогнула манжет маминой блузки и посмотрела на циферблат . Том уже сильно опаздывал .
– Том сможет сам себе открыть .
Мать Валери окунула палец в какой-то густой бежевый крем и начала легонько похлопывать им под глазами Вэл .
– Ссадина у меня на губе , – проворчала Вэл .
Она не любила макияж . Стоило ей засмеяться , у нее начинали слезиться глаза , и краска текла , как будто она плакала .
– Тебе не мешало бы немного подкраситься . В Нью-Йорке принято хорошо выглядеть .
– Ма , мы идем на хоккейный матч , а не на оперу .
Мать привычно вздохнула , как бы говоря , что со временем Вэл поймет , как сильно заблуждалась . Она нанесла на лицо Вэл тональную пуд ру , а поверх нее – бесцветную . Потом чуть подкрасила тенями веки . Вэл вспомнила школьный вечер прошлой весной и понадеялась , что мать не станет вновь превращать ее в сверкающую блестками куклу . В довершение всего губ Вэл коснулась помада . Ранка тут же заб о лела .
– Все ? – спросила Вэл , когда мать взялась за тушь для ресниц .
Скосив глаза на материнские часы , она поняла , что до поезда осталось примерно пятнадцать минут .
– Черт ! Мне пора . Куда он пропал ?
– Ты же знаешь Тома , – ответила мать .
– Что ты имеешь в ви ду ?
Она не понимала , зачем матери нужно делать вид , будто она знает ее друзей лучше , чем сама Вэл .
– Он же парень . – Мать покачала головой . – Безответственный .
Валери выудила из рюкзака мобильник и прокрутила телефонную книжку до его имени . Включился автоо тветчик . Она прервала связь , вернулась к себе в спальню и выглянула в окно , всматриваясь в даль , мимо ребят , скатывавшихся на скейтбордах с дощатого пандуса на соседнем дворе . Шумного автомобиля Тома она не увидела .
Вэл позвонила снова . И опять услышала ав тоответчик : «Это Том . Бела Лугоши умер , а я нет . Оставьте сообщение» .
– Тебе не стоит так настойчиво ему звонить , – сказала мать , входя за ней в комнату . – Когда он снова включит телефон , то увидит , сколько звонков пропустил и кто звонил .
– Мне наплевать , что он увидит , – ответила Вэл , нажимая кнопки . – И вообще , это был последний раз .
Мать покачала головой и , растянувшись на кровати дочери , начала обводить себе губы коричневым карандашом . Она настолько хорошо знала форму своего рта , что даже не потрудилась взять зеркальце .
– Том , – сказала Валери в телефон , как только включился его автоответчик , – я ухожу на электричку . Не трудись за мной заезжать . Встретимся на платформе . Если я тебя не увижу , то сяду на поезд и найду тебя у стадиона .
Ее мать нахмурилась .
– Нехорошо тебе ехать в город одной .
– Если мы не сядем на этот поезд , то опоздаем на матч .
– Ну , хотя бы возьми помаду .
Мать порылась в косметичке и протянула ей футлярчик .
– И как это поможет моей безопасности ? – проворчала Вэл , забрасывая рюкзак себе за спину .
Она продолжала сжимать телефон , и пластмасса нагрелась у нее в кулаке . Мать улыбнулась .
– Мне сегодня надо будет показывать дом . Ты ключи взяла ?
– Конечно , – ответила Вэл и поцеловала мать в щеку , оставив на ней винно-красный отпечаток и ощутив зап ах духов и лака для волос . – Если Том появится , передашь ему , что я уже ушла . И скажи ему , что он задница .
Мать улыбнулась , но в выражении ее лица оставалась какая-то неловкость .
– Подожди , – сказала она . – Тебе лучше его подождать .
– Не могу , – ответила В эл . – Я уже сказала ему , что ухожу .
С этими словами она сбежала по лестнице , выскочила из дома и быстро прошла по их маленькому дворику . До станции идти было недалеко , холодный воздух приятно бодрил . Хорошо было делать хоть что-то , а не просто ждать .
Асфальт на парковке при железнодорожной станции еще не просох после вчерашнего дождя , а хмурое небо обещало следующий . Пока Вэл шла через парковку , загорелись и зазвенели предупреждающие сигналы . Она вышла на платформу как раз в тот момент , когда поезд ос т ановился , выпустив поток горячего вонючего воздуха .
Валери замешкалась . А что , если Том забыл свой мобильник и дожидается ее дома ? Если она сейчас уедет , а он сядет на следующий поезд , они могут друг друга не найти . Оба билета были у нее . Она может оставит ь ему билет в кассе , но он не догадается туда обратиться . И даже если все пройдет нормально , Том все равно будет мрачный . Когда – и если – он наконец появится , то будет настроен только на ссору . Валери еще не знала , куда они пойдут , но надеялась , что им у д астся найти какое-то место , где бы они могли немного побыть вдвоем .
Она пожевала кожу на большом пальце , аккуратно откусила заусенец , а потом потянула крошечную полоску кожи и оторвала ее . Это доставило ей странное удовольствие , несмотря на то , что на пове рхности выступила капелька крови . Слизнув ее , Вэл почувствовала горьковатый привкус .
Двери поезда наконец захлопнулись , завершив ее сомнения . Валери посмотрела , как он отъезжает от станции , а потом медленно пошла домой . С облегчением и досадой она увидела , что машина Тома припаркована у дома рядом с «миатой» матери . Где он был ? Она ускорила шаги , распахнула дверь и застыла на месте . Сетчатая створка выскользнула у нее из пальцев и с шумом захлопнулась . Сквозь сетку Валери увидела , что мать расположилась на белом диване , расстегнув накрахмаленную голубую блузку ниже линии лифчика . Том стоял на коленях на полу , у нее между ног , наклонив голову с ирокезом , чтобы ее поцеловать . Его пальцы с облупившимся черным лаком на ногтях возились с пуговицами ее блузки . Об а вздрогнули при хлопке двери и повернулись к ней . Губы у Тома были вымазаны помадой . Почему-то взгляд Вэл скользнул мимо них к засохшим ромашкам , которые Том подарил ей в честь их четырехмесячного юбилея . Они так и простояли несколько недель на тумбочке с телевизором . Мать велела выбросить их , но Вэл забыла . И теперь сквозь стекло вазы она видела стебли , концы которых были погружены в затхлую воду и покрылись плесенью .
Мать Валери сдавленно вскрикнула и неловко встала , запахивая блузку .
– Вот черт ! – сказал Том , чуть не упав на бежевый ковер .
Вэл хотелось сказать что-то язвительное , что испепелило бы их на месте , но слова не приходили . Она повернулась и пошла прочь от дома .
– Валери ! – позвала мать , и голос ее прозвучал скорее отчаянно , чем повелительно .
Огл янувшись , Валери увидела , что мать стоит в дверях , а Том темной тенью маячит позади нее . Валери побежала , чувствуя , как рюкзак шлепает ее по бедру . Она остановилась только у вокзала . Там она присела на корточки на тротуаре и принялась вырывать вялые сорня к и , пока набирала номер Рут .
Рут взяла трубку . Голос ее звучал так , словно она только что смеялась :
– Алло ?
– Это я , – сказала Валери .
Она ожидала , что ее голос будет дрожать , но он звучал ровно , бесстрастно .
– Эй , ты где ? – спросила Рут .
Валери почувствова ла , что глаза у нее защипало от слез , но слова по-прежнему звучали твердо .
– Я кое-что узнала про Тома и мою мать…
– Вот черт ! – прервала ее Рут . Валери замолчала . От ужаса у нее отяжелели руки и ноги .
– Ты что-то знаешь ? Ты знаешь , о чем я говорю ?
– Я рад а , что ты узнала , – ответила Рут так поспешно , что ее слова почти натыкались друг на друга . – Я хотела рассказать , но твоя мама умоляла , чтобы я этого не делала . Она заставила меня поклясться , что я не скажу .
– Она тебе об этом рассказала ? – Вэл чувствовал а себя совершенной идиоткой , но у нее никак не получалось поверить , что она правильно поняла сказанное . – Ты знала ?
– Она ни о чем другом не могла говорить , когда узнала , что Том мне проговорился . – Рут рассмеялась , а потом неловко замолчала . – Не то чтобы это давно началось . Честно . Я сказала бы , но твоя мама пообещала , что сама это сделает . Я даже пригрозила , что расскажу , но она заявила , что будет все отрицать . Но я пыталась делать намеки .
– Какие намеки ?
У Вэл вдруг закружилась голова . Она закрыла глаза .
– Ну , я ведь посоветовала тебе посмотреть регистрационные списки чатов , помнишь ? Послушай , какая разница ! Я просто рада , что она тебе сказала .
– Она мне не говорила .
Наступило долгое молчание . Валери слышала дыхание Рут .
– Пожалуйста , не злись на меня , – наконец произнесла Рут . – Я просто не могла тебе сказать . Не хотела я , чтобы это шло от меня .
Вэл отключила телефон . Она пнула ногой пустую бутылку , посмотрела , как она катится в лужу , а потом топнула по луже . Отражение девушки расплылось . Единственным , ч то осталось четко видно , был ее рот – красная полоса на бледном лице . Она потерла его рукой , но краска только размазалась .
Когда пришел следующий поезд , Валери села в него , протиснулась на растрескавшееся оран жевое сиденье и прижалась лбом к прохладному окну . Телефон зазвонил , но она отключила его , не посмотрев на экран . Когда Вэл снова повернулась к окну , то увидела отражение своей матери . Ей понадобилась секунда , чтобы понять : она смотрит на себя в макияже . С горая от ярости , девушка быстро прошла в туалет .
Помещение было грязным , но просторным , с липким резиновым полом и жесткими пластиковыми стенами . Вонь мочи смешивалась с запахом искусственных цветов . Лепешечки использованной жвачки украшали стены .
Валери с ела на крышку унитаза и заставила себя расслабиться , глубоко вдыхая гнилостный воздух . Ногти ее больно впились в мягкую плоть рук , и благодаря этому она овладела собой и почувствовала себя немного лучше .
Вэл удивила сила ее ярости . Гнев затопил ее так , что ей стало страшно , что она начнет орать на кондуктора и пассажиров поезда . Она не могла представить , как выдержит всю поездку , и уже чувствовала себя совершенно измученной усилиями , которые ей приходилось тратить , чтобы держать себя в руках .
Вэл потерла ли цо и посмотрела на свою дрожащую ладонь , испачканную винно-красной помадой . Затем она расстегнула рюкзак и высыпала его содержимое на грязный пол раскачивавшегося на ходу поезда .
Ее фотокамера со стуком вывалилась на пол вместе с парой кассет пленки , школь ной книгой – «Гамлетом» , которого ей следовало уже давно прочесть , парой завязок для волос , смятой пачкой жвачки и дорожным туалетным набором , подаренным матерью на прошлый день рождения . Неловкими пальцами Вэл открыла его : пинцет , маникюрные ножницы и бр и тва заблестели в тусклом свете . Валери вытащила ножницы и прикоснулась к узким острым концам . Она выпрямилась , посмотрела в зеркало и , схватив прядь волос , принялась резать .
Когда она закончила , пряди лежали вокруг ее кроссовок , словно медные змейки . Вэл п ровела рукой по обритой голове , скользкой от розового жидкого мыла и в то же время шершавой , как кошачий язычок . Девушка глядела на свое отражение , ставшее чужим и некрасивым , на немигающие глаза и губы , сжавшиеся в узкую линию . Секунду она даже не могла п онять , о чем думает незнакомка в зеркале .
Бритва и маникюрные ножницы со звоном упали в раковину , когда поезд резко дернулся . Вода заплескалась в унитазе .
– Эй ! – крикнул кто-то из-за двери . – Что там происходит ?
– Минутку ! – откликнулась Вэл .
Она сполосну ла бритву под краном и засунула ее в рюкзак . Забросив его на плечо , она оторвала кусок туалетной бумаги , смочила в воде и присела на корточки , чтобы собрать волосы .
Когда Вэл выпрямилась , ее взгляд снова упал на зеркало . На этот раз оттуда на нее смотрел м олодой человек с такими нежными чертами лица , что ей показалось : он не сможет постоять за себя . Вэл моргнула , открыла дверь и вышла в коридор вагона .
Она вернулась на свое место , чувствуя , что пассажиры поспешно отворачиваются от нее . Уставившись в окно , В эл видела , как мимо проносятся пригородные лужайки . А потом поезд заехал в туннель , и в окне осталось только ее новое , непривычное отражение .

Поезд остановился у подземной платформы , и Валери вышла , вдохнув едкий дым выхлопа . Она поднялась по узкому нераб отающему эскалатору , протискиваясь между людьми . Станция «Пени» была заполнена пассажирами , которые спешили , не глядя друг на друга , и лотками , где продавались брелки и кулоны , шарфы и волоконно-оптические цветы , переливавшиеся разными оттенками . Валери д в игалась вдоль стены , миновав грязного нищего , спавшего под газетным листом , и группу девочек с рюкзаками , кричавших друг на друга по-немецки .
Ярость , которую она испытывала в поезде , исчезла , и Вэл шла по станции , словно лунатик .
Чтобы попасть к Мэдисон-ск вер-гарден , надо было подняться по еще одному эскалатору и пройти мимо вереницы такси и киосков , торговавших засахаренным арахисом и сосисками . Мужчина вручил ей какую-то листовку . Она попыталась ее вернуть , но он уже прошел дальше , и у Вэл остался листок бумаги , обещавший «живых девиц» . Она смяла его и засунула в карман .
Девушка протолкалась по узкому коридору , забитому людьми , и остановилась у билетной кассы . Молодой паренек за стеклом поднял голову , когда она просунула в окошко билет Тома . Вид у него был удивленный . Она решила , что ее бритая голова произвела сильное впечатление .
– Вы можете вернуть мне за него деньги ? – спросила Валери .
– У вас уже есть билет ? – уточнил он , щурясь , словно пытаясь сообразить , какую хитрость она задумала .
– Угу , – ответила она , – мой бывший парень , придурок такой , не смог пойти .
На лице кассира отразилось понимание , и он кивнул .
– Вас понял . Послушайте , я не могу вернуть вам деньги , потому что игра уже началась . Но если вы дадите мне оба , я найду вам место получше .
– Валяйте , – сказала Вэл и улыбнулась впервые за всю поездку .
Том уже отдал ей деньги за свой билет , и она обрадовалась возможности хоть немного отомстить ему таким образом .
Кассир передал Валери другой билет , и она прошла через турникет , проталкиваясь сквозь толпу . Люди с красными лицами переругивались . В воздухе пахло пивом .
Девушке хотелось посмотреть эту игру – ей очень нравилось , как хоккеисты , словно невесомые , легко двигались на льду , балансируя на острых лезвиях . После этого лакросс казался неуклюжим : просто толпа людей , топчущих траву . Но , направляясь от входа в сторону своего места , Вэл почувствовала , как ее желудок свело от ужаса . У «Рейнджерз» выдался отличный сезон , и игра была важна для всех зрителей , как раньше и для нее , но теперь Вэл просто убивала в ремя , пока не придется возвращаться домой .
Она нашла проход и стала пробираться внутрь . Большинство мест уже были заняты , так что ей пришлось протискиваться мимо группы краснолицых парней . Они вытягивали шеи , чтобы смотреть мимо нее , сквозь стеклянный барь ер на поле , где уже начался матч . На стадионе пахло холодом , как после снегопада . Но даже в моменты , когда ее команда неслась к воротам , мысли Вэл возвращались к матери и Тому . Ей не следовало уходить вот так . Вэл жалела , что не может проиграть все снова . Она даже не стала бы обращать внимание на мать , а просто дала бы Тому в морду . А потом , глядя на него , она бы сказала : «От нее я такого ожидала , но о тебе имела лучшее мнение» . Это было бы идеально .
Или , может , ей стоило расколотить окна машины Тома . Но во обще-то машина у него и так была просто грудой металлолома , так что , наверное , не стоило .
Вэл могла бы пойти к Тому домой и рассказать родителям про мешочек с травкой , который он прятал под пружинный матрас . С учетом этого и истории с ее матерью родственники , наверное , отправили бы его в какое-нибудь исправительное заведение для выродков – нар к оманов , которые трахают чужих мам .
Что касается матери , то наилучшей местью Вэл было бы позвонить отцу , подключить к громкой связи мачеху , Линду , и все им рассказать . Второй брак отца Вэл можно было бы назвать идеальным : они жили в уютном доме и воспитывал и двоих очаровательных слюнявых малышей . Вэл было противно общаться с ними . Но если бы она им все рассказала , эта история стала бы их собственностью . Они рассказывали бы ее всюду , где им вздумается , упрекали , бы мать Вэл при каждой ссоре , сообщили бы подро бности своим приятелям по гольфу . А пока эта история принадлежала Вэл , она собиралась сама ею распоряжаться .
Зрители взревели . Вокруг Вэл люди вскакивали с мест . Один из рейнджеров бросил кого-то из противников на лед и начал срывать с себя перчатки . Арбит р схватил рейнджера , и конек того , скользнув , разрезал щеку другого игрока . Когда их увели , девушка уставилась на кровь на льду . Рабочий в белой форме пришел и соскреб ее , а во время перерыва машина выровняла лед , но красное пятно осталось , словно кровь в п италась глубоко и ее уже невозможно было удалить . Даже когда ее команда забила последний победный гол и все вокруг стремительно встали , Вэл так и не смогла оторвать взгляд от пятна .
После матча Валери вышла с толпой на улицу . Железнодорожная станция находи лась в нескольких шагах , но она не могла даже думать о возвращении . Девушке хотелось оттянуть его , пока она не разберется во всем и не обдумает ситуацию . При одной мысли о том , чтобы сесть на обратный поезд , Вэл охватила тошнотворная паника , сердце отчаян н о забилось , а желудок свело спазмом .
Вэл побрела куда-то наугад и спустя некоторое время заметила , что цифры на вывесках с номерами домов стали совсем маленькими , здания – очень старыми , улицы сузились и машин почти не видно . Повернув налево – как ей показ алось , в сторону Уэст-Виллидж , – Вэл прошла мимо закрытого магазина одежды и рядов припаркованных машин . Она не знала , сколько было времени , но дело шло к полуночи .
Девушка мысленно снова и снова расшифровывала взгляды , которыми обменивались Том и ее мать : теперь выражение их глаз имело значение , несло подсказки , которые ей следовало бы заметить . Она вспомнила странное сочетание вины и честности на лице матери , когда та советовала подождать Тома . При этой мысли Вэл вздрогнула , словно ее тело пыталось сброс и ть с себя тяжкую ношу .
Она остановилась и купила кусок пиццы в сонном магазинчике , где у дальней стены сидела женщина с тележкой , заполненной бутылками , потягивала «Спрайт» через трубочку и тихо напевала . Горячий сыр обжег Вэл нёбо , а когда она взглянула н а часы , то поняла , что пропустила последний поезд домой .

Глава 2

Отчаянно бьется о сетку слепой мотылек ,
В безнадежном полете пытаясь
Все отдать за пьянящего света глоток .
К . Дж . Кеннеди . «Уличные мотыльки»


Валери дремала на холодных плитках пола под к артой подземки , положив голову на рюкзак . Она выбрала место для сна у кассы , решив , что ее никто не ограбит и не ударит ножом при людях .
Почти всю ночь Вэл провела в смутном состоянии между сном и бодрствованием , то на секунду отключаясь , то резко просыпая сь . Порой она выныривала из сна , не соображая , где находится . На станции стоял запах гниющего мусора и плесени . Лепной бордюр из перевитых тюльпанов над растрескавшейся краской напоминал о другой станции , «Спринт-стрит» , – старинной и великолепной . Провал и ваясь обратно в сон , Вэл попыталась представить себе эту станцию .
Самым странным было то , что девушка не боялась . Она чувствовала отстраненность от происходящего , словно лунатик , шагнувший с тропы нормальной жизни в лес , где может случиться все , что угодно . Ее гнев и обида остыли , превратившись в летаргию , которая свинцом залила руки и ноги .
Когда она в следующий раз с трудом разлепила глаза , над ней стояли люди . Она села , запустив пальцы одной руки в рюкзак , а другую подняв , словно защищаясь от удара . На н ее смотрели два полисмена .
– С добрым утром , – сказал один из них . У него были короткие седые волосы и кирпично-красное лицо , будто он слишком долго стоял на ветру .
– Угу .
Вэл ладонью стерла остатки сна с уголков глаз . У нее болела голова .
– Довольно дерьм овое место для отдыха , – сказал полисмен .
Пассажиры шли мимо , но почти никто не смотрел в ее сторону . Вэл прищурила глаза :
– И ?
– Сколько тебе лет ? – спросил его напарник .
Он был моложе , стройный , с темными глазами , и от него пахло табаком .
– Девятнадцать , – соврала Вэл .
– Документы есть ?
– Нет , – ответила Вэл , надеясь , что они не станут обыскивать ее рюкзак .
У нее было разрешение на вождение автомобиля вместо водительских прав , потому что она завалила экзамен по вождению , а эта карточка подтверждала , что е й всего семнадцать .
Он вздохнул .
– Здесь спать нельзя . Хочешь , отвезем тебя туда , где ты сможешь немного отдохнуть ?
Вэл встала , забрасывая рюкзак себе на плечо .
– У меня все нормально . Я просто дожидаюсь утра .
– Куда ты собралась ? – спросил полисмен постар ше , загораживая ей дорогу .
– Домой , – ответила Вэл , потому что ей показалось , что это прозвучит прилично .
Она поднырнула ему под руку и бросилась вверх по лестнице на Кросби-стрит . С колотящимся сердцем девушка поспешно проталкивалась сквозь толпу сонных л юдей , торопившихся на работу со своими рюкзачками и портфелями . Она бежала мимо рассыльных на мотоциклах и вереницы такси , через потоки пара , вырывавшегося из вентиляционных решеток . Наконец Вэл остановилась и оглянулась , но оказалось , что ее никто не пре с ледовал . Перейдя улицу на Бликер-стрит , она увидела двух панков , рисовавших на тротуаре мелом . У одного был радужный ирокез , чуть примятый сверху . Вэл осторожно обошла их рисунок и двинулась дальше .
Для Вэл Нью-Йорк всегда был местом , где мать крепко держа ла ее за руку . Она с детства запомнила сверкающие громады застекленных небоскребов , горячие чашки с лапшой быстрого приготовления , очереди на трамвай недалеко от театра . В этом театре давали утренние представления «Отверженных» для изучающих французский ш к ольников , которых привозили из пригородов на автобусах . Но сейчас , когда Вэл вышла на Макдугал , Нью-Йорк показался ей совсем другим по сравнению с ее прежним представлением . Она проходила мимо ресторанчиков , которые уже начинали приниматься за работу за з а крытыми дверями , мимо ограды из цепей , украшенных дюжиной с лишним замков , на каждом из которых была переводная картинка в виде детского личика , мимо магазина , где продавались только игрушки с дистанционным управлением . Маленькие , интересные места , говори в шие о громадности города и странности его обитателей .
Она нырнула в тускло освещенную кофейню под названием «Дьявольское кафе» . Внутри стены оказались оклеены красным бархатом . У прилавка стоял деревянный дьявол и держал серебряный поднос , прибитый к его р уке . Вэл купила большую порцию кофе с корицей , сахаром и сливками . Горячую чашку было приятно держать в холодных пальцах , и она сразу заметила , как у нее одеревенели руки и ноги и свело спину . Девушка потянулась , выгибая спину и поворачивая шею , пока не у с лышала , как внутри у нее что-то щелкнуло .
Вэл направилась в дальнюю часть кофейни и заняла вытертое кресло у столика , где шептались парень с крошечными дредами и девушка со свалявшимися блекло-голубыми волосами и в белых сапогах до колена . Парень один за д ругим разрывал пакетики с сахаром , высыпая их содержимое себе в чашку .
Девушка немного передвинулась , и Вэл заметила , что на коленях она держит рыжего котенка . Он вытянул лапку и ударил по язычку молнии на пятнистой шубке из кроличьего меха , надетой на дев ушке .
Вэл невольно улыбнулась . Девушка поймала ее взгляд , ответно ухмыльнулась и посадила котенка на стол . Тот жалобно мяукнул , понюхал воздух и пошатнулся .
– Постой , – сказала Вэл .
Сняв крышечку со своего кофе , она прошла к прилавку , налила в нее сливок и поставила перед котенком .
– Гениально ! – сказала голубоволосая . Вэл заметила , что у нее воспалился прокол в носу : кожа вокруг блестящего камушка набухла и покраснела .
– Как его зовут ? – спросила Вэл .
– Пока никак . Мы как раз это обсуждали . Если у тебя ест ь идеи , подскажи . Дэйв считает , что нам не надо заводить котенка .
Вэл отпила кофе . Ей ничего не приходило в голову . Казалось , что у нее отекли мозги и давят на череп . Она так устала , что перед глазами у нее все расплывалось , когда она моргала .
– А откуда о н ? Бездомный ?
Девица открыла рот , но парень положил руку ей на плечо :
– Лолли !
Он предупреждающе сжал пальцы , и они обменялись пристальными взглядами .
– Я его украла , – заявила Лолли .
– Зачем ты рассказываешь людям ? – спросил Дэйв .
– Я все людям рассказыва ю . Люди верят только тому , что могут осилить . Так я узнаю , кому можно доверять .
– Вы стащили его из магазина ? – спросила Вэл , разглядывая крошечное тельце котенка и изогнутый розовый язычок .
Лолли покачала головой , явно гордясь собой :
– Я бросила камень в витрину . Ночью .
– Почему ?
Вэл легко перешла на роль благодарного слушателя , поддакивая , как она это делала с Рут или Томом , и задавая вопросы , которые собеседник хотел бы услышать . Но на этот раз под знакомой привычкой скрывалась искренн яя заинтересованность . Лолли ни на кого не была похожа . Она казалась именно такой , какой хотелось быть Рут со всем ее позерством .
– Женщина , которой принадлежит зоомагазин , курила . Прямо в магазине . Можешь себе представить ? Такой нельзя доверять животных .
– Ты сама куришь , – покачал головой Дэйв .
– У меня нет зоомагазина , – отозвалась Лолли и повернулась к Вэл . – Голова у тебя круто смотрится . Можно мне потрогать ?
Вэл пожала плечами и наклонила голову . Ощущение было странным – не неприятным , а просто необыч ным , как если бы кто-то гладил ей подошвы ног .
– Я вЂ“ Леденчик , – сказала девица . Она повернулась к пареньку с дредами .
Он был худой и хорошенький , с азиатским разрезом глаз .
– А это Хилятик Дэйв .
– Просто Дэйв , – отозвался парень .
– А я – просто Вэл , – пре дставилась Вэл , выпрямляясь .
Было облегчением беседовать с кем-то после долгих часов молчания . И еще легче было говорить с людьми , которые ничего не знали о ней , Томе , ее матери или ее прошлом .
– Не краткая форма от Валентины ? – спросила Лолли , продолжая у лыбаться .
Вэл не могла понять , дразнит ее эта девица или нет , но если уж ее звали Лолли , то можно ли считать смешным имя Вэл ? Она просто покачала головой .
Дэйв хмыкнул и разорвал очередной пакетик сахара , высыпав кристаллики на стол и распределив на длинны е полоски , которые начал есть смоченным в кофе пальцем .
– Вы ходите в школу где-то рядом ? – спросила Вэл .
– Мы больше не ходим в школу , но мы здесь живем . Мы живем там , где нам хочется .
Вэл сделала еще глоток кофе :
– Что ты хочешь сказать ?
– Ничего она не хочет сказать , – вмешался Дэйв . – А как насчет тебя ?
– Я живу в Джерси . – Вэл посмотрела на молочно-серую жидкость у себя в чашке . На зубах хрустел сахар . – Наверное . Если я туда вернусь .
Она встала , чувствуя себя ужасно глупо и подозревая , что они над ней смеются .
– Сейчас приду .
Вэл пошла в туалет , умылась и прополоскала рот водой из-под крана . Когда она выплевывала воду , ясно увидела себя в зеркале : пятна веснушек вокруг рта и на щеках , включая одну прямо под левым глазом . Они походили на грязь , размазан ную по неровному загару , который Вэл приобрела , занимаясь спортом на улице . Ее недавно побритая голова казалась странно бледной , а кожа вокруг голубых глаз покраснела и опухла . Когда девушка вернулась из туалета , Лолли и Дэйв исчезли .
Вэл допила кофе и реш ила подремать в кресле , но в кафе стало людно и шумно , и у нее еще сильнее заболела голова . Она вышла на улицу .
Гей-трансвестит в скособоченном пышном парике гнался за такси , держа в руке пластмассовую туфлю . Когда таксист набрал скорость , он швырнул туфлю с такой силой , что она ударила в заднее стекло .
– Гребаный козел ! – заорал он , ковыляя за своей туфлей .
Вэл выбежала на мостовую , подобрала туфлю и вернула владельцу .
– Спасибо , котлеточка моя .
Вблизи Вэл заметила , что в его накладных ресницах блестят серебряные нити , а на скулах переливаются блестки .
– Из тебя выйдет чудесный принц . Славная прическа . Почему бы нам не притвориться , будто я – Золушка , чтобы ты мог надеть туфельку мне на ногу ?
– Э- э… ладно , – ответила Вэл .
Она села на корточки и застегнула пластмассовый ремешок , пока трансвестит покачивался , пытаясь сохранить равновесие .
– Отлично , куколка .
Он поправил парик . Выпрямившись , Вэл увидела , как хохочет Хилятик Дэйв , сидевший на металличе ской ограде на другой стороне узкой улицы . Лолли вытянулась на краю синего покрывала , украшенного росписью . На нем были разложены книги , подсвечники и одежда . При солнечном свете голубые волосы Лолли сияли ярче неба . Котенок растянулся рядом с ней , лапкой гоняя по земле сигарету .
– Эй , отважный принц Вэлиант !
Дэйв окликнул ее так , словно они были давними друзьями . Лолли помахала рукой . Вэл сунула руки в карманы и перешла к ним .
– Присаживайся , – предложила Лолли . – Я решила , что мы тебя напугали .
– Куда-то идешь ? – спросил Дэйв .
– Да нет , в общем-то .
Вэл села на холодный асфальт . Кофе наконец побежал у нее по жилам , и она почувствовала себя почти бодрой .
– А как насчет вас ?
– Продаем всякое , что Дэйв набрал . Поболтайся с нами . Наберем денег , а потом погудим .
– Ладно .
Вэл не знала , хочется ли ей гудеть , но была не прочь немного посидеть на тротуаре . Она взялась за рукав красной бархатной куртки :
– А откуда все эти вещи ?
– В основном выуживаем из мусорных контейнеров , – ответил Дэйв без улыбки . – Просто удивите льно , сколько люди готовы платить за то , что сами выбросили .
Вэл постаралась скрыть изумление . Ей хотелось показаться крутой и уверенной в себе .
– Могу поверить , – сказала Вэл . – Я как раз думала , какая славная куртка .
Похоже , ответ был правильный : Дэйв ши роко ухмыльнулся , показав обломанный передний зуб .
– А ты нормальная , – сказал он . – Так что ты говорила насчет того , что не вернешься ? О чем это ты ? Ты на улице ?
Вэл похлопала рукой по асфальту .
– Сейчас – да .
Они оба рассмеялись . Пока Вэл сидела рядом с ними , мимо проходили люди , но видели только девчонку в грязных джинсах и с бритой головой . Любой ученик ее школы мог бы пройти мимо , Том мог бы остановиться купить галстук , мать могла бы споткнуться на выбоине в тротуаре – и никто из них не узнал бы ее .
Ра змышляя о своей жизни , Вэл поняла , что часто слишком доверяла другим , была слишком пассивной , видела в окружающих хорошее , а в себе – самое дурное . И все же она снова связалась с чужими людьми и позволила себе идти за ними . Но в том , что Вэл делала сейчас , появилось нечто новое , наполнявшее ее странной радостью . Это напоминало ощущения , которые испытываешь , когда стоишь на высотном здании , наклоняешься вперед и смотришь вниз и адреналин ударяет тебя . Это было остро , страшно и совершенно необычно .
Вэл провела день с Лолли и Дэйвом , сидя у стены и болтая ни о чем . Дэйв рассказал им про одного своего знакомого , который напился до того , что на спор съел таракана .
– Он сожрал одного из наших нью-йоркских тараканов , которые размером с золотую рыбку . Паре нь его кусает , но он торчит у него изо рта и все еще дергается . Он его жует , жует – и наконец глотает . И там мой брат , Луис , а он такой психованный гений , прочел всю энциклопедию , пока сидел дома с ветрянкой , и говорит : «А знаешь , тараканы откладывают яйц а , даже когда уже умерли» . Ну , этот тип ему не верил , но потом начал вопить , что мы его убиваем . Он хватался за живот и орал , что уже чувствует , как они едят его изнутри .
– Это гадко , – сказала Вэл , но при этом так хохотала , что у нее глаза заслезились . – А бсолютно гадко .
– Нет , а дальше еще лучше , – хихикнула Лолли .
– Ага , – подтвердил Хилятик Дэйв . – Потому что он заблевал себе ботинки . И таракан прямо там – пережеванный весь , но ясно видно куски большого черного жука . И вот что : одна нога дергалась .
Вэл з авопила от отвращения и рассказала , как они с Рут попробовали курить котовник , решив , что забалдеют .
Когда они продали кошелек из поддельной крокодиловой кожи , две футболки и расшитый стеклярусом жакет , Дэйв купил им всем хот-доги , густо приправленные туше ной кислой капустой , острым соусом и горчицей .
– Пошли . Надо отпраздновать то , что мы вас нашли ! – заявила Лолли , вскакивая на ноги . – Тебя и котенка .
Продолжая жевать , Лолли потрусила по улице . Они прошли несколько кварталов , следуя за Лолли , пока не увид ели старика , сворачивавшего самокрутки на ступеньках жилого дома . Рядом с ним стоял грязный пакет , набитый другими пакетами . Руки у него были тощими , как прутики , а лицо морщинистое , как изюмина , но он поцеловал Лолли в щеку и очень вежливо поздоровался с Вэл . Лолли дала ему пару сигарет и смятую пачку купюр , и он встал и пошел через улицу .
– Что с ним такое ? – шепотом спросила Вэл у Дэйва . – Почему он такой худой ?
– Просто из-за крэка , – ответил Дэйв . Через несколько минут старик вернулся с бутылкой шерри- бренди в коричневом бумажном пакете .
Дэйв выудил из своей сумки почти пустую бутылку колы и наполнил ее спиртным .
– Чтобы копы к нам не цеплялись , – объяснил он . – Ненавижу копов .
Вэл отхлебнула из бутылки и почувствовала , как алкоголь обжег ей горло . Пере давая бутылку друг другу , они пошли по Третьей западной улице . Лолли остановилась перед лотком , на котором были выставлены сережки из бусин , нацепленные на пластмассовые подставки и звеневшие каждый раз , когда мимо проезжала машина . Она потрогала браслет и з крошечных серебряных колокольчиков . Вэл прошла к следующему лотку , где лежали благовония , образцы которых дымились на подносе из раковины морского гребешка .
– Что у нас тут ? – спросил мужчина из-за прилавка .
У него была кожа цвета полированного красного дерева , глаза темные и блестящие , как у ящерицы , и пахло от него сандалом . Вэл неопределенно улыбнулась и повернулась к Лолли .
– Скажи своим друзьям , чтобы они осторожнее выбирали , кому служить . О неудовольствии покупателя первыми узнают посыльные .
– Ясно , – ответила Вэл , отходя от прилавка .
Лолли подбежала к ней , позвякивая колокольчиками на запястье . Дэйв пытался заставить котенка лакать бренди из крышечки от бутылки .
– Тот тип , серьезно , странный , – сказала Вэл .
Когда она скосила глаза , то на секунду ей показалось , что у продавца благовоний из спины торчат длинные иглы , словно у дикобраза .
Вэл протянула руку за бутылкой .
Они бесцельно бродили по городу , пока не вышли к треугольному островку асфальта , на котором стояли скамейки – наверное , чтобы служащие е ли здесь в теплую погоду свой ленч , вдыхая влажный воздух и выхлопные газы . Они уселись на одну из них , отпустив котенка исследовать расплющенный трупик голубя . Там они долго передавали бутылку друг другу , и под конец у Вэл онемел язык , закололо зубы , а г о лова начала кружиться .
– Ты веришь в привидения ? – спросила Лолли .
Вэл на секунду задумалась над этим .
– Наверное , хотела бы .
– А как насчет всякого другого ?
Лолли замяукала и пошевелила пальцами , чтобы приманить котенка . Тот не обратил на это никакого вни мания . Вэл рассмеялась :
– Чего другого ? То есть я не верю в вампиров , оборотней , зомби и прочие вещи .
– А как насчет фейри ?
– Фейри типа…
Дэйв хихикнул :
– Типа чудовищ .
– Нет , – ответила Вэл , качая головой . – Не думаю .
– Хочешь узнать тайну ? – спросила Лолли .
Вэл придвинулась ближе и кивнула . Конечно , она хотела узнать тайну .
– Мы знаем , где есть туннель , в котором живет чудовище , – полушепотом сообщила Лолли . – Фейри . Мы знаем , где живут фейри .
– Что ?
Вэл решила , что плохо расслышала Лолли .
– Лолли ! – предостерегающе проговорил Дэйв , но язык у него заплетался . – Заткнись ! Луис рассвирепел бы , если бы услышал .
– Ты не имеешь права диктовать мне , что говорить , – тряхнула волосами Лолли и обхватила себя руками , впившись ногтями в кожу . – И вообще – кто ей поверит ? Могу спорить , что она и мне-то не поверила !
– Ребята , вы это серьезно ? – спросила Вэл .
Она так опьянела , что почти готова была этому поверить . Вэл попыталась вспомнить волшебные сказки , которые собирала с раннего детства и любила перечит ывать . Там редко фигурировали фейри или по крайней мере те существа , которых она привыкла считать фейри . В сказках говорилось о волшебницах-крестных , ограх , троллях и маленьких человечках , которые заключали сделки с маленькими детьми , предлагая им свою сл у жбу , а потом злобствовали из-за того , что их настоящее имя стало известно . Вэл вспомнила фейри из видеоигр , но там были эльфы , а она точно не знала , относятся ли эльфы к фейри .
– Расскажи ей , – велела Лолли Дэйву .
– А с чего это ты вдруг раскомандовалась ? – спросил Дэйв , но Лолли только ударила его кулачком в плечо и засмеялась .
– Ладно . Ладно , – кивнул Дэйв . – Мы с братом как-то занимались городскими исследованиями . Знаешь , что это такое ?
– Пролезали в те места , куда ходить не положено , – ответила Вэл . – В основном в старые помещения , так ? Вроде заброшенных зданий ?
У нее был двоюродный брат , который забирался во всякие странные нью-йоркские уголки , а потом вывешивал их фотографии на своем веб-сайте .
– Ага . В этом городе множество всякого , что большинство лю дей просто не могут видеть , – сказал Дэйв .
– Точно , – согласилась Вэл . – Белые аллигаторы . Люди-кроты . Анаконды .
Лолли встала и унесла котенка с того места , где он царапал когтями мертвую птицу . Она посадила его себе на колени и начала энергично гладить .
– Я так и думала , что ты не струсишь .
– А почему вы знаете такие вещи , которые больше никто не знает ? – спросила Вэл , стараясь оставаться вежливой .
– Потому что Луис – ясновидящий , – ответила Лолли . – Он их может видеть .
– А ты их можешь видеть ? – спросила Вэл у Дэйва .
– Только когда они мне позволяют , – ответил он и долгим взглядом посмотрел на Лолли . – Я окоченел .
– Пошли обратно к нам , – предложила Лолли , поворачиваясь к Вэл .
– Луису это не понравится .
Дэйв двинул ботинком , словно давил насекомое .
– Нам она нравится . Это главное .
– Куда ? – спросила Вэл .
Ее била дрожь . Хотя ей стало тепло от спиртного , дыхание у нее собиралось облачком , а руки то были ледяными на воздухе , то горячими , когда она засовывала их под рубашку и прижимала к телу .
– Увидишь , – ответила Лолли .
Они прошли еще немного , а потом спустились на станцию метро . Леденчик прошла через турникет , проведя своей карточкой , а потом передала ее через решетку Дэйву . Она посмотрела на Вэл :
– Идешь ?
Вэл кивнула .
– Вставай передо мной , – велел Дэйв , выжидая .
Вэл прошла к турникету . Он провел карточкой , а потом протолкнул девушку через турникет , тесно прижавшись к ней . Его тело оказалось туго свитыми мышцами , и она почувствовала запах дыма и нестираной одежды . Вэл засмеялась и чуть пошатнулась .
– Я с кажу тебе еще кое-что , чего ты не знаешь , – объявила Лолли , демонстрируя свои карточки . – Это метрокарты от зубочисток . Отламываешь от зубочистки маленькие кусочки и забиваешь их в машину . Люди платят , а карточек не получают . Это как ловушка для раков . По т ом приходишь и смотришь , что попалось .
– О ! – только и сказала Вэл .
Голова у нее кружилась от бренди и растерянности . Она не могла понять , что правда , а что – нет .
Леденчик и Хилятик Дэйв прошли в дальний конец платформы , но вместо того , чтобы остановиться там и ждать поезда , Дэйв спрыгнул в выемку , по которой шли рельсы метро . Кое-кто из пассажиров , ожидавших поезда , посмотрел в его сторону и тут же поспешно отвел взгляд , но большинство вообще ничего не заметили . Лолли неуклюже последовала за Дэйвом : села на край и позволила ему почти на руках опустить ее вниз . Она удерживала котенка , который теперь начал вырываться .
– Куда вы идете ? – спросила Вэл , но они уже исчезали в темноте .
Спрыгивая следом за ними на усеянный мусором бетон , Вэл подумала , какое это бе зумие – идти за двумя незнакомыми людьми в глубину подземки , но вместо того , чтобы бояться , она радовалась . Теперь она сама будет принимать все решения , даже если они окажутся губительными . Это было таким же приятным чувством , как когда рвешь листок бумаг и на крошечные кусочки .
– Следи , чтобы не дотронуться до третьего рельса , иначе поджаришься , – донесся голос Дэйва откуда-то из глубины туннеля .
Третий рельс ? Она опасливо посмотрела вниз . Центральный . Наверняка это центральный .
– А что , если подъедет поезд ? – спросила Вэл .
– Видишь эти ниши ? – крикнула Лолли . – Просто забейся в одну из них .
Вэл оглянулась на бетонную платформу метро – слишком высокую , чтобы залезть обратно . Впереди простиралась темнота , усеянная крошечными лампочками , которые не давали наст оящего света . Шуршащие звуки раздавались слишком близко , и Вэл даже показалось , что по ее ступне пробежали крошечные лапки . Она почувствовала панику , которую уже давно предвидела . Когда страх поглотил ее целиком , Вэл остановилась , оцепенев и потеряв спосо б ность двигаться .
– Пошли ! – донесся из темноты голос Лолли . – Не отставай .
Вэл услышала вдали шум поезда , но не смогла понять , далеко ли он и по какому туннелю идет . Она побежала догонять Лолли и Дэйва . Вэл никогда не боялась темноты , но тут все было по-др угому . Здешняя темнота казалась живым хищным существом , дышащим и изрыгающим смрад в окружающие ее туннели .
Запах грязи и влаги был удушающим . Вэл напрягала слух , стараясь уловить шаги своих новых знакомых . Она не спускала глаз с огней , словно это была дор ожка из хлебных крошек , выводящая из опасности .
Поезд пронесся по второй линии рельсов . Внезапный свет и яростный шум ошеломили Вэл . Девушка ощутила толчок воздуха , словно все в туннелях притягивалось к нему . Если бы поезд шел по ее стороне , она не успела бы отскочить в нишу .
– Сюда .
Голос прозвучал неожиданно близко . Вэл даже не смогла определить , кому он принадлежал : Лолли или Дэйву .
Девушка поняла , что стоит рядом с платформой , похожей на ту станцию , откуда они ушли , только здесь плиточные стены были пок рыты граффити . На платформе валялись матрасы , кучами лежали одеяла , диванные подушки и пуфы , по большей части разных оттенков горчично-желтого цвета . Огарки свечей давали тусклый мерцающий свет : некоторые были забиты в щербатые рты пивных банок , другие – в высокие стеклянные банки с лицом Девы Марии на этикетке . Парень с заплетенными в косу густыми волосами сидел рядом с японской жаровней , установленной в дальнем углу платформы . Один его глаз закрывало бельмо – белесое и странное пятно , темную кожу морщил с тальной пирсинг . В ушах у него висели яркие серьги , некоторые из них были толстыми , как червяки . Из обеих щек торчали стержни , словно для того , чтобы подчеркнуть линию скул . Одна ноздря была проколота , а в нижнюю губу было вдето кольцо . Когда он встал , Вэ л увидела , что на нем надеты дутая черная куртка и мешковатые рваные джинсы . Хилятик Дэйв начал подниматься по самодельной лестнице , сбитой из деревянных реек .
Вэл повернулась , оглядываясь по сторонам . Одна стена была расписана аэрозольной краской , и надпис ь на ней гласила : «На веки невечные» .
– Ее впечатлило ! – сказала Лолли .
Ее голос эхом отразился от стен туннеля .
Дэйв хмыкнул и пошел к огню . Он достал из своей сумки раздавленные сигаретные окурки и высыпал их в одну из щербатых кружек , а потом составил пирамиду из банок с персиками и кофе .
Парень с пирсингом закурил один из бычков и сделал глубокую затяжку .
– А это , блин , кто ?
– Вэл , – произнесла Валери прежде , чем Лолли успела ответить .
Вэл неловко переминалась с ноги на ногу , тревожно понимая , что не знает обратной дороги .
– Она моя новая подруга , – объявила Леденчик , устраиваясь в гнезде из одеял .
Парнишка с пирс ингом нахмурился .
– А что с ее волосами ? У нее что , рак ?
– Я их остригла , – объявила Вэл .
Почему-то это заставило парнишку с пирсингом и Дэйва рассмеяться . Лолли казалась очень довольной ею .
– Если ты сама не догадалась , это Луис , – сказала Лолли .
– Мало н ам тех , кто сам сюда добирается , так и вы еще стали экскурсоводами ? – возмущенно спросил Луис .
Ему никто не ответил , так что , возможно , вопрос был задан просто так .
Вэл почувствовала , как на нее наползает ужасная усталость . Она легла на какой-то матрас и н атянула себе на голову одеяло . Лолли еще продолжала говорить , но совместное воздействие бренди , уходящего страха и усталости оказалось непреодолимым . Домой она вполне может вернуться потом : завтра или через несколько дней . Когда угодно . Главное , чтобы это произошло не сейчас .
Когда Вэл уже начала дремать , котенок Лолли вскарабкался на нее , гоняясь за тенями . Она протянула к нему руку , запуская пальцы в короткую мягкую шерстку . Он был еще крошечный , но уже совершенно сумасшедший .

Глава 3

Нашла я теплые пещ еры средь лесов ,
Наполнила их чашками , эстампами , шкафами ,
Вещами всяческими , кипами шелков
И позвала на ужин эльфов с червяками .
Энн Секстой . «Ее родня»


Напрягая все мышцы , Вэл вынырнула из сна в полное бодрствование . Сердце отчаянно стучало ей в ребра . Она чуть не закричала , но все-таки успела остановиться , вспомнив , где находится . Видимо , уже наступил день , хотя в туннелях было по-прежнему темно : единственный свет исходил от оплывающих свечей . На втором матрасе свернулась Леденчик , прижавшись спиной к Луису . Одна его рука была заброшена на нее . Дэйв лежал по другую сторону от нее , закутавшись в грязное одеяло и наклонив голову к Лолли , как ветвь дерева тянется к солнцу .
Вэл глубже спрятала голову под стеганое одеяло , хотя от него и шел слабый запах кошачьей мочи . Ей нездоровилось , но она отдохнула .
Вдруг она вспомнила , как пару недель назад просматривала с Томом каталоги колледжей . Он говорил о Канзасском университете , гд е читали хороший курс по журналистике , а обучение не было безумно дорогим . «И смотри , – сказал он , – у них есть женская команда лакросса» , – как будто они и после школы планировали оставаться вместе . Она тогда улыбнулась и поцеловала его , продолжая улыбат ь ся . Ей нравилось его целовать : он всегда умело отвечал на поцелуй . Сейчас она чувствовала себя раненой , глупой и преданной .
Вэл хотелось снова заснуть , но не получалось , так что она просто тихо лежала . Потом ей нестерпимо захотелось писать и пришлось , расс тавив ноги , присесть над вонючим ведром , обнаруженным в углу . Она стянула с себя джинсы и трусы , стараясь балансировать на цыпочках и держать одежду как можно дальше от тела . Вэл успокаивала себя , что так бывает во время поездки по шоссе , где нет стоянок , и приходится уходить в лес . Ни туалетной бумаги , ни листьев тут не нашлось , так что она немного попрыгала на месте , надеясь отрясти все досуха .
Возвращаясь обратно , Вэл заметила , что Дэйв начал ворочаться , и надеялась , что не разбудила его . Она засунула но ги обратно под одеяло и теперь почувствовала , что острые запахи туннеля смешались в запах , который она не узнавала . Свет струился сквозь решетку , установленную на улице над ними , слабо освещая черные , испещренные грязью железные балки .
– Эй , ты проспала по чти четырнадцать часов , – сказал Дэйв , поворачиваясь на бок и потягиваясь .
Он был без рубашки , и , несмотря на сумрак , Вэл разглядела на его груди глубокий шрам от пулевого ранения , сильно стягивавший кожу . Дэйв подошел к жаровне и разжег ее с помощью спиче к и скомканных газет . Потом он поставил на нее кастрюльку , вытряхнул молотый кофе из жестянки и налил воды из пластмассовой бутылки из-под молока .
Наверное , она слишком долго его разглядывала , потому что он поднял голову и ухмыльнулся .
– Хочешь ? Молока нет , но сахара сколько угодно . Ковбойский кофе .
Кивнув , Вэл завернулась в одеяло . Дэйв налил ей через ситечко кружку кофе , и она с радостью взяла ее и согрела о нее сначала руки , а потом щеки . Рассеянно проведя рукой по голове , Вэл почувствовала короткую щети ну , словно тонкий наждак .
– Тебе стоит пойти со мной побираться , – сказал Хилятик Дэйв , глядя на матрасы с какой-то тоской . – Луис и Лолли готовы спать вечно , если им разрешить .
– А ты почему встал ? – спросила девушка и сделала глоток из кружки .
Кофе оказа лся горьким , с привкусом дыма , но Вэл поняла , что ей нравится его пить . Дэйв пожал плечами .
– Я старьевщик . Надо проверить , что выбросили цивилы .
Она кивнула .
– Это навык , как у свиней , которые вынюхивают трюфели . Он либо есть , либо его нет . Один раз я наш ел часы «Ролекс» вместе с какой-то рекламной рассылкой и подгоревшими тостами . Как будто кто-то смахнул все с кухонного стола прямо в мусор , не глядя .
Несмотря на то , что Дэйв сказал насчет их склонности спать , Лолли застонала и выскользнула из-под руки Лу иса . Глаза у нее были почти закрыты , а поверх вчерашней одежды она набросила грязный халат , скроенный как кимоно . Она была красивая – такая , какой Вэл не сможет стать никогда : пышная и крепкая одновременно .
Лолли толкнула Луиса . Он заворчал и перевернулся , приподнявшись на локтях . У стены что-то зашевелилось , и котенок подошел к ним и уткнулся головой в руку Луиса .
– Кстати , это кошка . Ты ей нравишься , видишь ? – сказала Лолли .
– А ты не боишься , что ее сожрут крысы ? – спросила Вэл . – Она вроде еще маленькая .
– Не слишком , – мрачно отозвался Луис .
– Перестань , ты же только вчера дал ей имя .
Лолли подняла котенка и посадила его к себе на колени .
– Ага , – сказал Дэйв . – Полли и Лолли .
– Полигимния , – уточнил Луис .
Вэл подалась вперед :
– А кто такая эта Полигимн ия ?
Дэйв налил еще одну кружку кофе – для Луиса .
– Полигимния – это какая-то греческая муза . Не знаю , кто точно . Спроси у него .
– Не имеет значения , – сказал Луис , поджигая сигаретный окурок .
Дэйв пожал плечами , словно извиняясь за то , что столько знает :
– Наша мама была библиотекарем .
Вэл толком не знала персонажей греческой мифологии : она только смутно помнила , что в девятом классе слышала что-то про «Одиссею» .
– А кто теперь ваша мама ?
– Никто . Она умерла , – ответил Луис . – Наш папа ее застрелил .
Вэл суд орожно сглотнула и хотела пролепетать какие-то извинения , но Хилятик Дэйв заговорил первым .
– Я думал , что тоже стану библиотекарем . – Дэйв посмотрел на Луиса и продолжил : – В библиотеке хорошо думать . Так , как здесь . – Он снова повернулся к Вэл . – А ты зн ала , что я первым нашел это место ?
Вэл покачала головой .
– Отрыл его . Я вЂ“ властитель отбросов , повелитель помоек .
Лолли рассмеялась , и улыбка Дэйва стала шире . Казалось , собственная шутка стала нравиться ему больше , после того как Лолли оценила ее .
– Не хо тел ты быть библиотекарем , – сказал Луис , качая головой .
– Луис всю мифологию знает . Например , Гермеса . Расскажи ей про Гермеса .
Лолли сделала глоток кофе .
– Он психопомп , – сказал Луис и бросил на Вэл мрачный взгляд , словно угрожая ей , если она вздумает с просить , что это значит . – Он путешествует между миром живых и мертвых . Типа курьера . Вот что Лолли хотела , чтобы я сказал . Но давай на минуту об этом забудем . Ты спросила насчет крыс , которые могут сожрать Полли . Что ты знаешь о крысах ?
Вэл покачала голов ой .
– Ничего особенного . Кажется , одна перебежала через мою ногу по дороге сюда .
Лолли фыркнула , и даже Дэйв улыбнулся , но лицо Луиса оставалось напряженно-серьезным . Его голос зазвучал как заклинание , словно он повторял это раньше уже много раз .
– Крыс тр авят , отстреливают , ловят в капканы , избивают – точно так же , как бездомных людей , как нас . Крыс все ненавидят . Людям противно , как они двигаются , как скачут и постукивают лапками о пол . Крысы всегда отвратительны .
Вэл отвернулась и смотрела в темноту . Каз алось , Луис ждет ее реакции , но она не знала , как правильно откликнуться . Она даже не была уверена , что понимает , о чем он на самом деле говорит .
Он продолжил :
– Но они сильные . Их зубы прочнее железа . Они могут прогрызть что угодно : деревянные балки , ошту катуренные стены , медные трубы . Все , кроме стали .
– Или алмаза , – сказала Лолли с ухмылкой .
Похоже , ее эта речь нисколько не смутила .
Луис почти не подал вида , что слышал слова Лолли . Его взгляд по-прежнему был устремлен на Вэл .
– Раньше здесь , в городе , л юди устраивали их бои в специальных ямах . Крыс заставляли драться с хорьками , с собаками , с людьми . Вот какие они сильные .
Дэйв улыбнулся , словно эти слова имели тайное значение для него .
– И при этом они сообразительные . Ты когда-нибудь видела крысу в мет ро ? Иногда они входят в вагон на одной остановке и высаживаются на следующей . Они совершают поездку .
– Я такого никогда не видела ! – фыркнула Лолли .
– А меня не интересует , что ты когда-то видела или не видела . – Луис посмотрел на Дэйва , который перестал к ивать , а потом повернулся к Вэл : – Я могу петь хвалы крысам все утро , день и ночь , но это не изменит твоего отношения к ним , так ведь ? Но что , если я сказал бы , что в мире есть такое , что относится к тебе так же , как ты – к крысам ?
– А что это такое ? – спросила Вэл , вспоминая , о чем говорила ей Лолли накануне вечером . – Ты имеешь в виду фе…
Она замолчала , потому что ногти Лолли впились ей в руку .
Луис долго смотрел на нее .
– И еще одно про крыс . Они неофобы . Понимаешь , что это значит ?
Вэл покачала голо вой .
– Они не доверяют незнакомцам , – пояснил Луис без улыбки . – И мы тоже .
Тут он встал , выбросил докуренную сигарету на рельсы и поднялся по ступенькам , уводившим со станции .

«Какая задница !» Вэл дергала выбившуюся из брюк нитку , распуская ткань . «Мне н адо возвращаться домой» , – подумала она .
Но никуда не пошла .
– Не обращай на него внимания , – сказала Лолли . – Из-за того , что он может видеть вещи , которых нам не видно , он считает себя лучше нас .
Она подождала , чтобы Луис скрылся из вида , а потом взяла к оробочку для ленча с изображением розовой кошки на крышке . Открыв защелку , она вынула оттуда свернутую футболку и , раскатав ее , разложила содержимое : шприц , старинную посеребренную ложку со стершимся кое-где покрытием , пару колготок телесного цвета , неско л ько запечатывающихся пластиковых пакетиков с янтарного цвета порошком , отливавшим в тусклом свете бледной голубизной . Лолли спустила рукав своего халата , и Вэл увидела на сгибе ее локтя черные отметины , словно кожа в этих местах обуглилась .
– Остынь , Лолли , – сказал Хилятик Дэйв . – Не при ней . Не это .
Лолли откинулась на гору подушек и сумок и посмотрела на Вэл .
– Мне нравятся иглы . Мне нравится ощущать сталь под кожей . Можно словить легкий кайф , вкалывая воду . Можно вкалывать даже водку . Идет прямо в кровь . Можно здорово напиться и дешевле будет .
Вэл потерла руку .
– Это не намного больнее того , как ты меня оцарапала .
Ей следовало бы ужаснуться , но весь ритуал заворожил ее . Это что-то напомнило , только Вэл не понимала , что именно .
– Извини . Луис был в таком настроении , что мне не хотелось , чтобы он начинал еще и про фейри .
Лолли скорчила гримасу и начала подогревать над зажигалкой немного воды и порошка . Смесь закипела в ложке . Ноздри Вэл наполнились сладким запахом , напоминающим жженый сахар . Лолли набрала р аствор в шприц , постучала по нему , собирая вверху пузырьки воздуха , и вытолкнула их со струей жидкости . Перетянув руку выше локтя колготками , Лолли медленно ввела кончик иглы в один из синяков .
– Теперь я волшебница , – заявила Лолли . В этот момент Вэл сооб разила , что этот процесс напомнил ей , как мать накладывает макияж : раскладывает косметику , а потом использует средства по очереди . Сначала тональный крем , потом пудру , тени для век , карандаш для век , румяна… Все происходило спокойно и последовательно , как торжественная церемония . Слияние этих двух картин сильно ее смутило .
– Тебе не следовало делать это при ней , – повторил Дэйв , указывая на Вэл движением подбородка .
– А ее не колышет . Правда , Вэл ?
Вэл не могла понять , что думает . Она еще никогда не видела , чтобы кто-то делал себе укол так профессионально , словно врач .
– Ей не положено видеть , – сказал Дэйв .
Вэл наблюдала , как он встал , начал расхаживать по платформе и наконец остановился под надписью из керамической мозаики , которая гласила : «За все надо пла тить» . Ей показалось , что у него за спиной темнота изменяет свою форму , расползается , словно капля туши , попавшая в воду . Казалось , Дэйв тоже это увидел . Глаза у него широко раскрылись .
– Не делай этого , Лолли .
Сумрак словно сливался в нечеткие формы , от к оторых у Вэл по рукам побежали мурашки . Размытые рога , пасти , набитые зубами , длинные , как ветви , когти образовались и снова растворились .
– В чем дело ? Страшно ? – презрительно спросила Лолли у Дэйва , а потом снова повернулась к Вэл . – Он собственной тени боится . Вот почему мы называем его Хилятик .
Вэл ничего не ответила : она продолжала смотреть на движущуюся темноту .
– Пошли , – сказал Дэйв Вэл , нетвердо идя к лестнице . – Надо идти проверять мусор .
Лолли преувеличенно надула губы .
– Вот уж нет ! Это я ее нашла . Вэл моя новая подруга , и я хочу , чтобы она осталась здесь и поиграла со мной .
«Поиграла» с ней ? Вэл не знала , о чем говорит Лолли , но ей не понравилось , как это прозвучало . В этот момент Вэл больше всего хотелось выбраться из эт их давящих тесных туннелей и оказаться подальше от двигающейся тени . Сердце у нее колотилось так быстро , что она боялась , как бы оно не выскочило из груди , словно кукушка из часов .
– Мне надо выйти подышать .
Она встала .
– Останься , – лениво сказала Лолли . – Ты не поверишь , как тебе будет весело .
Ее волосы показались Вэл гораздо более яркими , чем всего мгновение назад , – их пронизывали аквамариновые тени . Воздух вокруг Лолли мерцал маревом , как над улицей в жаркий солнечный день .
– Пойдем , – позвал ее Дэйв .
– Почему ты всегда такой скучный ?
Лолли закатила глаза и прикурила от жаровни . Половина сигареты моментально сгорела , но девушка все равно затянулась . Голос у нее стал медленным и нечетким , но взгляд сонных глаз оставался суровым .
Дэйв начал подниматься по желтой служебной лестнице , и Вэл быстро пошла за ним , чувствуя непонятный страх . Наверху Дэйв поднял решетку , и они оказались на тротуаре . Выйдя на яркий свет дневного солнца , Вэл поняла , что оставила на платформе свой рюкзак с обратным билетом внутри . О н а полуобернулась к решетке , но в нерешительности застыла . Ей хотелось забрать рюкзак , но Лолли вела себя так странно… Все стало ужасно странным . Но , может быть , даже запаха наркотика было достаточно , чтобы заставить тени двигаться ? Она мысленно пробежалас ь по списку веществ , которых следовало избегать , – его им дали на уроке по охране здоровья : героин , «ангельская пыль» , кокаин , особый К . Она немного знала про них . Никто из ее знакомых не заходил дальше курения травки или выпивки .
– Идешь ? – окликнул ее Дэй в . Впервые увидев его при ярком свете , Вэл заметила стершиеся подошвы его ботинок , пятна на джинсах , тугие мышцы на худых руках .
– Я оставила мой… вЂ“ начала она , но потом передумала . – Не важно .
– Лолли просто такая , – сказал он с грустной улыбкой , глядя на тротуар , а не в глаза Вэл . – Ее ничто не изменит .
Вэл посмотрела на большое здание на другой стороне улицы и на бетонную площадку , где они стояли , – с высохшим и растрескавшимся прудом и брошенной тележкой для покупок .
– Если этим путем так легко забратьс я , почему мы шли через туннели ?
Дэйв , похоже , смутился и секунду молчал .
– Ну , в финансовом районе в пять часов в пятницу довольно много народу , а в субботу он почти пустой . Ни к чему вылезать посреди тротуара , когда вокруг миллионы людей .
– И это все ? – с просила Вэл .
– И я тебе не доверял , – добавил Дэйв . Вэл попыталась улыбнуться , потому что надеялась , что теперь он немного верит ей , но она могла думать только об одном : что случилось бы , если в какой-то момент , идя по туннелям , он вдруг решил бы , что не м ожет ей доверять .

Вэл копалась в мусорном контейнере . Запахи пищи по-прежнему вызывали у нее позывы на рвоту , но после предыдущих двух мусорных свалок она уже немного к ним привыкла . Отодвинув горы измельченной бумаги , Вэл обнаружила только несколько досо к , утыканных гвоздями , пустые коробки из-под компакт-дисков и сломанную рамку для фотографии .
– Эй , смотри-ка ! – окликнул ее Хилятик Дэйв от соседнего контейнера .
Он вынырнул в морском бушлате с надорванным рукавом и с пенопластовой коробкой из ресторана , которая была почти до верху полна лапши в соусе «Альфредо» .
– Хочешь ? – спросил он , запихивая в рот изрядную порцию лапши .
Вэл с отвращением покачала головой , но засмеялась .
Прохожие с портфелями и сумками направлялись с работы домой . Казалось , никто не ви дел Вэл или Дэйва . Можно было подумать , что они стали невидимками , частью отбросов , которые перебирали . Именно об этом Вэл слышала по телевизору и читала в книгах . Предполагалось , что такой образ жизни унижает человека , но Вэл чувствовала себя освобожденн о й . Никто не смотрел на нее и не судил , хорошо ли подобраны предметы ее одежды или с кем она дружит . Ее вообще не видели .
– А разве сейчас не слишком поздно искать что-то стоящее ? – спросила Вэл , спрыгивая .
– Нет , утро – самое хорошее время . Примерно в это время в рабочие дни конторы выбрасывают мусор из офисов . Посмотрим , что тут есть , а потом выйдем около полуночи , когда рестораны выбрасывают вчерашний хлеб и овощи . А потом , на рассвете , снова надо обойти жи л ые районы до приезда грузовиков .
Она изумленно посмотрела на него .
– Но ведь нельзя это делать каждый день , так ?
– Где-нибудь всегда выбрасывают мусор .
Вэл посмотрела на пачку журналов , связанных бечевкой . Пока ей не попалось ничего , что показалось бы стоя щим .
– А что конкретно мы ищем ?
Дэйв доел лапшу и швырнул коробку обратно в контейнер .
– Бери всю порнографию . Ее всегда можно продать . И все крутое , наверное . Если что-то кажется тебе крутым , скорее всего , еще кто-то тоже так подумает .
– Как насчет этого ?
Она указала на ржавое железное изголовье кровати , прислоненное к стене дома в переулке .
– Ну , – сказал он , словно стараясь ее не обидеть , – это можно было бы оттащить в один из модных магазинчиков : они красят такие штуки и перепродают за большие деньги , – но они не заплатят нам столько , чтобы стоило трудиться . – Он посмотрел на темнеющее небо . – Черт . Мне надо кое-что забрать , пока не стемнело . Мне , может , придется отнести посылочку .
Вэл взяла изголовье . Ржавчина измазала ей руки , но ей удалось взвалить чу гунное литье на плечо . Дэйв был прав . Она поставила тяжелое изголовье обратно .
– Что за посылочку ?
– Эй , смотри-ка ! – Дэйв присел на корточки и вытащил коробку , набитую любовными романами . – Пожалуй , это что-то нужное !
– Кому ?
– Их , наверное , можно продать , – ответил он .
– Да ?
Мать Вэл читала любовные романы , так что девушка привыкла к виду этих обложек : женщина с распущенными длинными волосами в объятиях мужчины , красивое здание вдали . Заглавия печатали замысловатым шрифтом с завитушками , а на некоторых кн ижках блестело золотое тиснение . Вэл готова была спорить , что ни в одной из этих книг не писали , как трахать парня собственной дочери . Хотелось бы ей увидеть такое на какой-нибудь обложке : молодого паренька и старую даму со слишком ярким макияжем и морщин а ми у рта .
– Зачем кому-то читать это дерьмо ?
Дэйв пожал плечами , зажал коробку под мышкой и открыл одну из книг . Он не читал вслух , но губы у него шевелились , когда он просматривал страницу .
Они какое-то время шли молча , а потом Вэл указала на книгу у него в руке :
– О чем она ?
– Пока не знаю , – ответил Дэйв недовольным голосом .
Он уткнул лицо в книгу , и они еще какое-то время шли в молчании .
– Посмотри !
Вэл указала на деревянный стул без сиденья .
Дэйв придирчиво осмотрел его .
– Нё-а . Его мы не продадим . Есл и только ты не хочешь взять его себе .
– А что мне с ним делать ? – спросила Вэл .
Дэйв пожал плечами и повернул в черную чугунную калитку . Роман он бросил обратно в коробку . Вэл приостановилась , чтобы прочесть табличку : «Сьюард- парк» . Высокие деревья затеняли почти всю заброшенную детскую площадку . Асфальт был покрыт ковром желтых и бурых листьев . Они миновали пересохший фонтан с каменными тюленями , которые , наверное , летом пускали струи воды . Скульптура волка выглядывала из зар о слей побуревшей травы .
Хилятик Дэйв прошел мимо этого , не останавливаясь : он направился к отдельной огороженной площадке рядом с филиалом Нью-Йоркской публичной библиотеки и протиснулся в дыру в ограде . Вэл пролезла за ним и очутилась в миниатюрном японско м садике , заполненном горками гладких черных булыжников , сложенных в кучи разной высоты .
– Подожди здесь , – велел он .
Он рассыпал одну из каменных горок и достал небольшой сложенный листок . Спустя пару секунд он пролез обратно через ограду и развернул запи ску .
– Что здесь говорится ? – спросила Вэл . Ухмыльнувшись , Дэйв протянул ей листок . Он оказался чистым .
– Смотри , – сказал он .
Скомкав листок , Дэйв подбросил его в воздух . Он взлетел над дорожкой и начал падать , а потом внезапно изменил направление , словно подхваченный ветерком . На глазах изумленной Вэл бумажный комок покатился , пока не остановился прямо под детской горкой .
– Как ты это сделал ? – спросила Вэл . Дэйв запустил руку под горку и извлек оттуда перемотанный липкой лентой пакет .
– Только не рассказ ывай Луису , ладно ?
– Ты это по любому поводу говоришь ?
Вэл смотрела на предмет у Дэйва в руках .
Это была бутылка из-под пива , запечатанная расплавленным воском . На горлышке висел обрывок бумаги , закрепленный на разлохмаченной бечевке . Внутри бутылки пересы пался карамельно-коричневый песок , отливавший фиолетовым .
– А в чем фишка ?
– Послушай , если ты не собираешься верить Лолли , я не стану тебя уговаривать . Она и так уже сказала тебе слишком много . Но допустим , что ты на минуту поверила Лолли и что Луис может видеть целый мир , который не виден нам всем , и еще , скажем , что он выполняет кое-какие их поручения .
– Их ?
Вэл не могла понять , не сговорились ли они просто запудрить ей мозги .
Дэйв сел на корточки и , быстро проверив положение солнца на небе , распечатал б утылку так , что воск на горлышке растрескался . Он пересыпал часть содержимого в пластиковый мешочек вроде того , из которого Лолли высыпала наркотик , и засунул мешочек в передний карман джинсов .
– Слушай , а что это ? – спросила Вэл , но теперь ее голос стал н еуверенным .
– Могу честно сказать , что ни хрена не знаю , – ответил Дэйв . – Слушай , мне надо пойти в центр и занести вот это . Ты можешь пойти со мной , только держись подальше , когда мы туда доберемся .
– А Лолли вколола себе в руку именно это ? – спросила Вэл .
Дэйв явно колебался .
– Слушай , – добавила Вэл , – я ведь могу спросить у Лолли .
– Нельзя верить всему , что говорит Лолли , – заявил Дэйв .
– А что ты этим хочешь сказать ? – возмущенно спросила Вэл .
– Ничего .
Дэйв тряхнул головой и зашагал по дорожке . Вэл пр ишлось идти за ним следом . Она не была уверена , что сможет найти обратную дорогу на заброшенную платформу , если он не выведет ее туда , а чтобы пойти куда-то еще , ей нужен рюкзак .
Они поехали по маршруту «Ф» до Тридцать четвертой улицы , там пересели на лини ю «Б» и ехали до Девяносто шестой улицы . Пока вагон с грохотом несся по туннелям , Хилятик Дэйв держался за горизонтальную перекладину и подтягивался .
Вэл смотрела в окно поезда , наблюдая , как мимо проносятся огоньки , отмечающие расстояние , но спустя какое- то время ее внимание переключилось на других пассажиров . Жилистый негр с коротко остриженными волосами бессознательно покачивался под музыку из своего наладонника , держа одной рукой пачку рукописей . Девушка , сидевшая рядом с ним , тщательно вырисовывала у с ебя на руке перчатку из чернильных спиралей . Привалившийся спиной к дверям высокий мужчина в сером костюме в полоску сжимал свой портфель , с ужасом глядя на Дэйва . Казалось , что у каждого человека была цель поездки , и только Вэл оставалась щепкой , крутивш е йся в реке , и даже не знала толком , в каком направлении движется . Она только знала , что делать , чтобы ее закружило еще сильнее .
От станции они прошли несколько кварталов до края Риверсайд- парк – бесформенного зеленого пятна , спускавшегося к шоссе и реке за ним . На другой стороне улицы стояли городские дома с кружевными чугунными решетками на окнах и дверях . Дверные проемы и лестницы обрамляли бетонные блоки со сложной резьбой , складывавшей с я в фантастических драконов , львов и грифонов , которые с усмешками смотрели на нее в отраженном свете уличных фонарей . Они прошли мимо фонтана , где каменный орел с треснувшим клювом мрачно взирал поверх грязно-зеленого пруда , забитого листвой .
– Просто под ожди здесь , – велел ей Дэйв .
– Почему ? – спросила Вэл . – В чем проблема ? Ты уже рассказал кучу дерьма , которого мне знать не следовало .
– Я же сказал : тебе не положено идти со мной .
– Ладно . – Вэл сдалась и села на край фонтана . – Я буду здесь .
– Отлично , – сказал Дэйв и побежал через улицу к двери без железной решетки .
Он поднялся по белым ступенькам , положил коробку с любовными романами и нажал кнопку звонка рядом с нарисованным аэрозольной краской грибом . Вэл стала рассматривать скульптуры химер , установ ленные на крыше здания . На ее глазах одна вдруг встряхнулась , словно птица на жердочке : каменные перья зашуршали и снова легли неподвижно . Вэл уставилась на нее – и через секунду химера застыла .
Вэл вскочила и пошла через улицу , окликая Дэйва . Но как раз к огда она дошла до лестницы , черная дверь открылась и в дверном проеме возникла женщина в длинной белой рубашке . Ее спутанные коричнево-зеленые волосы выглядели немытыми , а кожа под глазами была темной , как синяки . Из-под подола рубашки , там , где должны бы л и находиться ступни , выглядывали копыта .
Вэл замерла на месте . Дэйв повернул голову , обжег Вэл яростным взглядом , а потом вынул из сумки пивную бутылку .
– Зайдете внутрь ? – спросила женщина на копытах .
Голос у нее был хриплый , словно она много кричала . Каз алось , она не обратила внимания , что печать на бутылке сломана .
– Ага , – ответил Дэйв .
– А кто твоя подруга ?
– Вэл , – ответила Вэл , стараясь не глазеть на женщину . – Я новенькая . Дэйв показывает мне , что к чему .
– Она может подождать здесь , – сказал Дэйв .
– Ты считаешь меня такой невоспитанной ? Холодный ветер продует ее до костей .
Женщина открыла дверь шире , и Вэл с довольной ухмылкой зашла следом за Дэйвом внутрь . Там оказались выложенный мрамором вестибюль и лестница с перилами из старого полированного де рева . Женщина на копытах повела их по скупо обставленным комнатам , мимо фонтана , где плавали серебристые вуалехвосты , такие бледные , что сквозь чешую у них просвечивали розовые внутренности , через музыкальный салон , где на мраморном столе находилась небол ь шая арфа с двойными струнами , и наконец привела в гостиную . Она уселась на кремовую кушетку с вытертой парчовой обивкой и жестом пригласила их присоединиться . Рядом стоял низкий столик , а на нем – стакан , заварочный чайник и потускневшая ложка . Женщина с к опытами ложкой отмерила немного янтарного порошка в стакан , долила горячей водой и сделала большой глоток . Она поморщилась от неприятного вкуса , а когда подняла взгляд , то глаза ее засияли странным , ярким блеском . Вэл не удержалась и перевела взгляд на ко з ьи копытца женщины . Было нечто непристойное в короткой густой шерсти , покрывавшей ее стройные щиколотки , в гладкости черного рога , в двух расходящихся пальцах .
– Иногда лекарство может оказаться причиной болезни , – проговорила женщина с копытами . – Дэвид , обязательно передай Равусу , что было еще одно убийство .
Дэйв уселся на пол , выкрашенный под черное дерево .
– Убийство ?
– Вчера ночью погибла Дании Ягодка . Бедняжка , она как раз выходила из своего дерева . Ужасно , как эта железная ограда окружала ее корни . Ж елезо , должно быть , обжигало ее всякий раз , как она через нее переступала . Ты доставлял ей , так ?
Дэйв тревожно пошевелился .
– На прошлой неделе . В среду .
– Вполне возможно , что ты последним видел ее живой , – сказала женщина с козьими ногами . – Будь осторож ен . – Она взяла стакан и выпила еще немного раствора . – Пошли слухи , что твой хозяин торгует ядом .
– Он мне не хозяин . – Дэйв встал . – Нам надо идти .
Женщина с козьими ногами тоже встала .
– Конечно . Пройди со мной , я с тобой расплачусь .
– Ничего не ешь и н е пей , иначе влипнешь еще сильнее , чем сейчас , – прошептал Дэйв Вэл , уходя за женщиной в другую комнату .
Вэл нахмурилась и прошла к горке . За стеклянной дверцей оказался большой цельный кусок , похожий на обсидиан . Рядом лежали еще какие-то предметы , не мен ее странные . Кусок коры , сломанная палка , острый репейник , похожий на шишку с бритвенно-острыми чешуйками .
Через несколько секунд Дэйв и женщина с козьими ногами вернулись . Она улыбалась . Вэл попыталась рассмотреть ее , не глядя ей в глаза . Если бы раньше кто-то спросил у Вэл , что бы она сделала , увидев сверхъестественное существо , она ни за что не ответила бы , что не станет делать вообще ничего . Ей не удавалось определить , что именно она видит , и понять , чудовище ли это . Пока они выходили из дома , Вэл слышала , как кровь стучит у нее в голове и отчаянно колотится сердце .
– Блин , я же сказал тебе , чтобы ты оставал ась там ! – прорычал Дэйв , махнув рукой на фонтан на другой стороне улицы .
Вэл слишком растерялась , чтобы разозлиться .
– Я увидела , как что-то – скульптура – двигается . – Она указала наверх , на крышу здания и почти ночное небо , но говорить внятно не могла . – А потом я подошла , и… Что она такое ?
– Блин ! – Дэйв ударил в каменную стену кулаком , так что костяшки его пальцев содрались до крови . – Блин ! Блин !
Он пошел по улице , вжав голову в плечи , словно ему навстречу дул сильный ветер . Вэл догнала его и схватила за руку .
– Скажи мне ! – потребовала она , до боли сжимая его руку .
Дэйв попытался вырваться , но не смог . Вэл оказалась сильнее .
Он посмотрел на нее странным взглядом , словно оценивал расстановку сил .
– Ты ничего не видела . Там нечего было видеть .
Вэл возму щенно уставилась на него .
– А что ответила бы Лолли ? Фейри , да ? Только фейри на свете не бывает !
Дэйв захохотал . Она отпустила его и сильно толкнула . Коробка с романами упала , книги в бумажных переплетах высыпались на мостовую .
Он посмотрел на них , а потом – снова на Вэл .
– Чертова сука ! – сказал он и плюнул на землю .
Вся ярость и напряжение последнего дня вскипели в Вэл . Руки сжались в кулаки . Ей хотелось что-то ударить .
Дэйв наклонился , поднял коробку и , уложив выпавшие книги обратно , процедил :
– Радуйся , что ты девчонка .

Глава 4

Нельзя на гоблинов смотреть ,
Плоды их покупать :
Не знаем мы , что за земля
Нужна , чтоб их питать .
Кристина Россетти . «Ярмарка гоблинов»


На обратном пути , пока они ехали в метро , Вэл сидела на пластиковом сиденье далеко от Дэйва . Она откинула голову на схему метро под плексигласом и пыталась представить , как у человека могли вырасти копыта . Она уже видела тени , двигавшиеся сами по себе , и б утылки с коричневым песком , имевшие какое-то отношение к убитым дриадам . Вэл определенно поняла , что она больше не желает быть слепой и глухой дурой , которая не замечала , что ее мама и парень трахаются , пока не увидела это своими глазами . Она хотела знать правду .
Когда Вэл подошла к парковке на Леонард-стрит , она увидела Луиса : он сидел на парапете и пил что-то из синей стеклянной бутылки . Девчонка в разных тапочках и с раздутым животом сидела рядом с ним , держа сигарету в трясущихся пальцах . Подойдя ближе , Вэл увидела на щиколотках новой девчонки болячки , из которых сочился гной . Улицы уже почти опустели , и только охранница время от времени выходила на тротуар , а потом снова исчезала в здании .
– Почему ты еще здесь ? – спросил Луис , глядя на нее снизу вверх .
Вэл смутил взгляд его мутного глаза .
– Просто скажи мне , где Лолли , и меня здесь не будет , – ответила Вэл .
Луис указал подбородком на решетку в земле . В этот момент к ним подошел Дэйв .
Девчонка уронила свою сигарету и потянулась за ней . Ее пальцы коснулис ь горящего конца , но она , похоже , этого даже не заметила , неловко вставив ее обратно в рот .
– Что ты сделал ? – спросил Луис у Дэйва , сжимая зубы . – Что случилось ?
Дэйв уставился на припаркованные вдоль улицы машины .
– Я не виноват .
Луис закрыл глаза .
– Бли н , ты такой идиот !
Дэйв говорил что-то еще , но Вэл уже шла к служебному входу – решетке в тротуаре , из-под которой они с Дэйвом вылезли сегодня днем . Она встала на четвереньки , подняла свободный край решетки и спустилась на ступеньки .
– Лолли ? – крикнула о на в темноту .
– Я здесь , – послышался сонный ответ . Вэл побрела по матрасам и одеялам туда , где спала прошлой ночью . Ее рюкзака на месте не оказалось . Она спихнула часть грязной одежды на платформу . Рюкзака не было .
– Где моя сумка ?
– Вот что получается , е сли доверяешь бродягам , – засмеялась Лолли и подняла рюкзак . – Здесь он . Остынь .
Вэл расстегнула молнию рюкзака . Все ее вещи были внутри : бритва все так же была забита волосами , тринадцать долларов по-прежнему лежали в кошельке рядом с билетом на поезд . Да же жевательная резинка оказалась на месте .
– Извини , – сказала Вэл и села .
– Не доверяешь нам ? – ухмыльнулась Лолли .
– Послушай , я кое-что видела , но не знаю , что это было . И хватит мне мозги трахать .
Лолли села , обхватив согнутые в коленях ноги . Глаза у н ее широко открылись , а ухмылка растянулась еще шире .
– Ты видела кого-то из них !
Образ женщины с козьими ногами тревожно скользнул в сознании Вэл .
– Я знаю , что ты собираешься сказать , но я не думаю , что это была фейри .
– А что тогда это было , по-твоему ?
– Не знаю . Может , мои глаза меня подвели . Чушь какая-то получается .
Вэл села на перевернутый деревянный ящик из-под мандаринов . Он затрещал , но не сломался .
– Верь тому , что можешь выдержать .
– Да , но я хочу сказат ь – фейри ? Типа : «Похлопайте , если верите в чудеса» ?
Лолли фыркнула .
– Ты одну видела . Вот ты мне и скажи .
– Я и говорю . Я сказала тебе , что не знаю , что я видела . Женщину с козьими ногами ? И как ты что-то вколола себе в руку ? И как танцевала бумага ? И все это должно складываться во что-то одно ?
Лолли нахмурилась .
– Откуда ты знаешь , что это на самом деле ? – спросила Вэл .
– Из-за тролльего туннеля , – ответила Лолли . – Никак иначе не объяснишь .
– Тролльего ?
– Луис заключил с ним договор . Это случилось , когда стреляли в Дэйва и их маму . Мать умерла еще до приезда «скорой» , а Дэйв какое-то время был в больнице . Луис пообещал троллю , что будет служить ему год , если он спасет Дэйву жизнь .
– Так Дэйв разносит посылки для него ? – спросила Вэл .
– Он взял тебя с собо й ? – Лолли хмыкнула . – Господи , хуже его шпиона на свете не найти !
– А почему мне ничего нельзя было говорить ? Какое Луису дело до того , что я знаю ? Ты ведь правильно сказала Дэйву : мне никто не поверит .
– Луис говорит , что об этом никто не должен знать , д аже Дэйв . По его словам , они очень разозлятся . Но когда он стал разносчиком у Равуса , кое-кто из других фейри тоже стал давать ему поручения . Дэйв выполняет часть работы на тролля .
– Моя подруга Рут раньше выдумывала всякие вещи . Она говорила , что у нее ес ть друг Захарий , который живет в Англии . Она показывала мне письма , полные мрачных стихов . Но на самом деле Рут сама писала себе письма , распечатывала их и врала . Я про лгунов знаю все , – добавила Вэл . – И я не то чтобы не верила тому , что ты говоришь , но что , если Луис тебе врет ?
– А что , если и так ? – спросила Лолли . Вэл ощутила сильную вспышку ярости .
– А ничего . Где этот троллий туннель ? Мы найдем его сами .
– Я знаю дорогу , – сказала Лолли . – Я выследила Луиса до входа .
– Но внутрь ты не заходила ?
Вэл в стала .
– Нет . – Лолли тоже встала и начала отряхивать юбку . – Я не хотела заходить туда одна , а Дэйв отказался со мной идти .
– А какой он , по-твоему , тролль ? – спросила Вэл , пока Лолли копалась в тряпках и пакетах на платформе .
Вэл вспомнила сказку о трех козочках и игру «Уор Крафт» , где зеленые тролли с ирокезами носили секиры и , если по ним кликали достаточно долго , говорили : «Не хочешь купить сигару ?» и «Поздоровайся с моим дружком» . Все это казалось совершенно нереальным , но мир определенно стал бы кру ч е , если бы в нем существовало нечто настолько нереальное .
– Нашла ! – объявила Лолли , демонстрируя карманный фонарик , дававший тусклый и неровный свет . – Его надолго не хватит .
Вэл спрыгнула на рельсы .
– А мы быстро .
Вздохнув , Лолли спустилась следом за ней .
Когда они шли по туннелю , фонарик заливал черные стены янтарным светом , освещая сажу на стенах и электрические провода , протянутые по туннелю . Казалось , будто они движутся по кровеносным сосудам города .
Они миновали действующую платформу , где люди дожида лись поезда . Лолли помахала тем , кто смотрел на них , а Вэл наклонилась и подняла выброшенные батарейки от нескольких CD- плееров . Продолжая идти , она проверила все батарейки по очереди , пока не нашла две пригодные , и вставила их в фонарик . Теперь он освеща л горы мусора , выхватывал зеленый блеск крысиных глаз и стены , кишевшие тараканами . Вэл услышала пронзительный свист .
– Поезд ! – заорала Вэл , толкая Лолли в стенную нишу – узкий проем , покрытый толстым слоем грязи .
Пыль завихрилась в воздухе за секунду до того , как по другой нитке рельсов пронесся поезд . Лолли хрипло захохотала и придвинула лицо вплотную к лицу Вэл .
– Как-то ясным днем посредине ночи , – продекламировала она , – двое мертвых пареньков поссорились очень .
– Прекрати ! – сказала Вэл , отстраняясь от нее .
– Спиной к спине они лицом встали , выхватили сабли и друг в друга стреляли . Глухой полисмен тот шум услыхал и двух мертвых пареньков в момент перестрелял . – Лолли засмеялась . – А что ? Эти стишки мне мать чит ала . Ты их никогда раньше не слышала ?
– Жутковатое дерьмо .
У Вэл подгибались коленки , но они продолжили путь по бесконечным извилистым туннелям . Наконец Лолли указала на отверстие , проломленное в бетонных блоках .
– Сюда , – сказала она .
Вэл сделала шаг , но Лолли издала какой-то звук .
– Вэл… вЂ“ начала она , но сразу же замолчала .
– Если ты боишься , можешь подождать здесь . Я войду и сразу же вернусь обратно .
– Я не боюсь , – возразила Лолли .
– Ладно .
Вэл прошла в грубый бетонный проем .
Там оказался коридор , тускл ый из-за влажного тумана , с кальциевыми отложениями , свисавшими вниз хрупкими известковыми сосульками . Она сделала еще несколько шагов – и холодная вода пропитала ее кроссовки и низ джинсов . Свет фонарика упал на рваные , обвисающие лохмотьями полосы полиэ т илена прямо по ходу туннеля . Они шевелились на легком сквозняке , словно тюлевые занавески или привидения . Это движение немного пугало . Шлепая по лужам , Вэл поднырнула под полиэтилен и оказалась в большом зале , заполненном корнями . Они висели повсюду : длин н ые опушенные щупальца колыхались в воде , толстые стержни корней пробивали бетонный свод , становились тоньше и разветвлялись подобно венам . Но самым странным было то , что на них , как на ветвях , висели плоды . Бледные шары росли на волосистых сплетениях , не с огреваемые солнцем и не питаемые почвой . Вэл подошла ближе . Кожура каждого оказалась молочно-белой и полупрозрачной , с розоватым отсветом , словно их сердцевина была красной .
Лолли дотронулась до одного из них .
– Они теплые , – сказала она .
И в этот момент В эл увидела ржавую лестницу , перила которой были обернуты промокшей тряпкой . Девушка нерешительно остановилась возле ступеней . Оглянувшись на перевернутое дерево , она попыталась убедить себя , что оно просто странное , а не сверхъестественное . Но это уже не и мело значения . Поворачивать назад было слишком поздно .
Вэл начала подниматься по ступенькам . Каждая гулко гудела , а сверху лился рассеянный свет . Когда над ними грохотали поезда , мелкая порошкообразная пыль падала , словно дождь , налипая полосками на сочащи еся влагой стены . Девушки поднимались по винтовой лестнице все выше и выше , пока не оказались возле большого створчатого окна , занавешенного старыми одеялами , закрепленными на гвоздях . Вэл перегнулась через перила и отодвинула ткань . Она удивилась , увидев баскетбольную площадку , жилые дома , шоссе и реку за ним , сверкавшие , словно ожерелье из огоньков . Она оказалась внутри Манхэттенского моста !
Вэл пошла дальше и наконец попала в большую открытую комнату , где вдоль потолка тянулись трубы и толстые кабели , а вдоль стен стояли тяжелые деревянные приставные лестницы . Казалось , это помещение было предназначено для ремонтников . Книги громоздились на самодельных полках и пыльными стопками лежали на полу . Старые тома , зачитанные и потрепанные . Лист фанеры лежал пов е рх нескольких шлакобетонных блоков , образуя рабочий стол . Вдоль одного края стояли банки из-под варенья , а сбоку был прислонен меч , который выглядел как стеклянный .
Вэл сделала шаг к нему и протянула руку – и в этот момент на нее что-то упало .
Оно оказалос ь холодным и бесформенным , словно тяжелое мокрое одеяло , и тянулось , чтобы ее накрыть . Оно заслонило ей обзор и стало душить . Вэл вскинула руки , царапая влажную поверхность , чувствуя , как она поддается под ее острыми , коротко остриженными ногтями . Она сму т но слышала крик Лолли , словно он доносился издалека . В глазах у Вэл поплыли темные пятна , и она вслепую потянулась за мечом . Ее ладонь скользнула по лезвию , которое оставило на пальцах неглубокий порез , и нащупала рукоять .
Вэл постаралась встать тверже и н анесла удар по собственному плечу . Нечто соскользнуло с нее , и на головокружительный миг к Вэл вернулась способность дышать . Орудуя стеклянным мечом , словно клюшкой для лакросса , она стала рубить белую бескостную тварь , которая волнами переливалась ей нав с тречу . Растянутое лицо и плоские черты твари делали ее похожей на рыхлую бумажную куклу . Она задергалась на земле , а потом замерла .
У Вэл дрожали руки . Она попыталась унять дрожь , но руки продолжали трястись даже после того , как она сжала кулаки , запустив ногти в основание ладони .
– Что это было ? – спросила Лолли . Вэл встряхнула головой :
– Откуда мне знать ?
– Нам надо торопиться , – сказала Лолли , подходя к столу и загружая несколько банок себе в сумку .
– Что ты делаешь ? – спросила Вэл . – Двигаем отсюда !
– Л адно , ладно , – бормотала Лолли , перебирая бутылки . – Уже иду .
Вэл подошла ближе к столу и посмотрела на банки из-под варенья . В одной лежали связанные в пучки травы , другая была наполнена дохлыми осами , а в третьей оказалось нечто похожее на узлы из красных мармеладных шнурков . На некоторых крышках присутствовали этикетки : черемуха , иссоп , полынь , мак . В центре фанерного листа лежала мраморная разделочная доска с колючими зелеными шариками и жестяным серповидным ножом . К стене были приколоты разн ы е предметы : конфетный фантик , серая лепешка жвачки , потушенный сигаретный окурок . Перед ними висела лупа , увеличивавшая не только сами предметы , но и рукописные этикетки у каждого . «Дыхание» , – гласила одна . «Любовь» , – объявляла другая .
Лолли резко втянул а в себя воздух . Вэл , не раздумывая , обернулась , автоматически поднимая меч . Кто-то высокий и поджарый , похожий на баскетболиста , стоял у входа , а затем согнулся , чтобы пройти в дверной проем . Когда он выпрямился , прямые волосы , черные , как чернила , обрам л яли его серовато-зеленое лицо . Два выступающих вперед нижних резца торчали из челюсти , а их кончики впивались в мягкую верхнюю губу . Его глаза расширились , и в них появилось выражение , которое могло означать страх или ярость , но Вэл почувствовала , что ее з авораживали черные радужки , припорошенные по краям золотом , как глаза у лягушки .
– Ну-ну , – басовито прорычал тролль . – Что тут у нас ? Пара грязных уличных девчонок .
Он сделал два шага к Вэл , и она неловко попятилась , путаясь в собственных ногах . Ее охвати ла паника .
Обутой в сапог ногой тролль подтолкнул бескостную тварь .
– Как я вижу , вы пробились мимо моего охранника . Невероятно !
На нем было застегнутое на пуговицы черное пальто , закрывавшее его от шеи до середины икр , а под ним – черные брюки , и это толь ко подчеркивало шокирующе зеленый цвет кожи у потертых манжет и ворота , где ткань граничила с плотью . Кожа имела жуткий зеленый оттенок , как под медным браслетом , если его долго не снимать .
– И вы прихватили еще кое-что из моего имущества .
От страха у Вэл перехватило дыхание , и она не могла пошевелиться . Девушка смотрела , как по клинку стекает млечная кровь , и чувствовала , что у нее снова начали дрожать руки .
– Только один человек знает про это место . Так что вам сказал Луис ? – Тролль шагнул по направлению к ним , и его голос был тихим и яростным . – Он заставил вас пойти сюда ? Он сказал , что здесь живет чудовище ?
Вэл посмотрела на Лолли , но та была потрясена и молчала .
Тролль провел кончиком языка по своему резцу .
– Но чего Луис хотел добиться ? Вот в чем вопр ос . Хорошенько вас напугать ? Хорошенько напугать меня ? Или дать мне хорошенько пообедать ? Вполне вероятно , что , по мнению Луиса , я захочу вас съесть . – Он помолчал , словно в ожидании , что они станут это отрицать , и продолжил : – Вы думаете , я захочу вас съ е сть ?
Вэл подняла клинок .
– Да неужели ? Подумать только ! – Но тут его голос перешел в мощный рев : – Но , конечно , вы всего лишь пара неудачливых воришек .
Инстинкты Вэл одержали верх над разумом . Она бросилась к выходу – к троллю . Когда он потянулся за ней , о на пригнулась , поднырнула под его руку и промчалась через полоски полиэтилена . Вэл уже добежала до середины лестницы , когда до нее донесся крик Лолли .
Вэл застыла на месте . Над головой у нее по мосту грохотали поезда , в руке она продолжала сжимать стеклянн ый меч и не могла решить , что же делать . Ведь именно из-за нее Лолли вообще оказалась здесь . Это Вэл пришла в голову глупая мысль доказать себе , что фейри существуют на самом деле . Ей следовало повернуть назад , когда она увидела то дерево . Ей вообще нельз я было сюда приходить . Вдохнув глубже , она побежала обратно , вверх по лестнице .
Лолли лежала на полу . По лицу у нее текли слезы , тело странно обмякло . Тролль держал ее за запястье и , кажется , что-то требовал .
– Отпусти ее ! – решительно произнесла Вэл .
Голос ее звучал совершенно незнакомо – как будто это говорил кто-то посторонний .
– Не думаю .
Тролль сорвал с плеча Лолли сумку и перевернул ее . Несколько монет запрыгали по деревянному полу , покатились вместе с бутылками , полными черного песка , иглами , ржавым н ожом , пластинками жвачки , сигаретными окурками и пудреницей , которая треснула при ударе о дерево , рассыпав пудру по полу . Он потянулся за одной из бутылок , и длинные пальцы почти коснулись горлышка .
– Зачем вам понадобилось…
– Больше ничего твоего у нас не т . – С этими словами Вэл шагнула вперед и подняла клинок . – Пожалуйста .
– Да неужели ? – Он хмыкнул . – Тогда что же у тебя в руках ?
Вэл посмотрела на меч , сверкавший под люминесцентными лампами , словно сосулька , и удивилась . Она забыла , что клинок принадлеж ит ему . Опустив острие к полу , она хотела его бросить , но побоялась остаться совсем безоружной .
– Возьми его . Возьми , и мы уйдем .
– Ты не в том положении , чтобы мне приказывать , – ответил тролль . – Положи меч . Бережно . Эта вещь намного ценнее , чем ты .
Вэл колебалась . Она наклонилась , словно собираясь положить меч . Не отпуская его , она продолжала наблюдать за троллем .
Тролль резко вывернул Лолли палец , и она закричала .
– Пусть он болит каждый раз , когда она потянется за тем , что ей не принадлежит , – промолвил тролль и схватил второй палец . – И пусть тебе будет больно думать , что ты – причина ее боли .
– Стой ! – крикнула Вэл , роняя меч на деревянный пол . – Я останусь , если ты ее отпустишь .
– Что ? – Его глаза прищурились , потом одна черная бровь вопрос ительно выгнулась . – Ну , не храбрая ли ты ?
– Она моя подруга , – сказала Вэл . Тролль замолчал , и его лицо сделалось странно невыразительным .
– Твоя подруга ? – равнодушно повторил он . – Хорошо . Ты заплатишь за ее глупость , как и за свою собственную . Таково б ремя дружбы .
Видимо , в глазах Вэл промелькнуло облегчение , потому что на его лице появилась легкая жестокая улыбка .
– Сколько времени за нее не жалко ? Месяц службы ? Год ?
У Лолли глаза блестели от слез .
Вэл кивнула . Конечно . Что угодно . Как он скажет . Им на до только уйти , а потом ее обещание не будет ничего значить .
Тролль вздохнул .
– Ты прослужишь мне месяц – по одной неделе за каждый украденный предмет . – После паузы он добавил : – Чего бы мне ни понадобилось .
Она содрогнулась , и он улыбнулся .
– Каждый день в сумерках ты будешь приходить в Сьюард-парк . Там под волчьей лапой ты будешь находить записку . Если не выполнишь того , что там будет сказано , тебе придется плохо . Ты поняла ?
Вэл кивнула . Он выпустил руку Лолли . Она заелозила по полу , засовывая свои вещи обратно в сумку .
Тролль вытянул длинный палец .
– Подойди к тому столу . На нем стоит настойка с надписью «Солома» . Принеси ее мне .
Вэл начала возиться с банками , разбирая причудливый почерк : льнянка , горец , рута , золототысячник , чернобыльник . Она подняла ба нку с этикеткой «Солома» : раствор в ней был густым и мутным .
Он кивнул :
– Да , эта . Неси ее сюда .
Она послушалась и подошла к нему , только теперь заметив , что его пальто из шерстяной ткани сильно поношено и трачено молью .
Изогнутые рожки прорастали сквозь в ерхнюю часть его ушей , и их кончики казались окостеневшими .
Он взял банку , открыл ее и зачерпнул немного содержимого . Вэл отшатнулась : от раствора пахло гнилой листвой .
– Стой ! – приказал он ей , словно собаке на дрессировке .
Злясь на собственный страх , но не в силах его превозмочь , Вэл застыла на месте . Он провел подушечками пальцев по ее губам , намазывая их составом из банки . Девушка напряглась , ожидая , что его кожа окажется жирной или отвратительной , но она была просто теплой .
А потом он пристально посмот рел ей в лицо , и она вздрогнула .
– Повтори условия своего обещания .
Вэл послушалась .
Говорили , что видеоигры вредны , потому что приучают равнодушно относиться к смерти , и размазанные по экрану внутренности воспринимаются как знак своего успеха . В эту минут у Вэл решила , что настоящий минус игр – это то , что игроку положено перепробовать все . Если видишь пещеру , ты в нее заходишь . Если встречается таинственный незнакомец , ты с ним заговариваешь . Если попадается карта , ты следуешь по маршруту . Но в играх у те б я сто миллионов миллиардов жизней , а у Вэл была всего одна .

Глава 5

Он сидел , свой клюв сомкнувши , ни пером не шелохнувши . И шепнул я вдруг , вздохнувши : «Как друзья с недавних пор . Завтра он меня покинет , как надежды с этих пор» . Каркнул Ворон : « Nevermore!»
Эдгар Аллан По . «Ворон» Перевод М . Зенкевича



Когда Вэл и Лол ли , спотыкаясь , вышли из моста на улицу , городские огни ярко горели и толпы людей направлялись в бары и рестораны .
Мужчина , спавший на разломанной картонке , перевернулся и плотнее закутался в пальто . Его движение заставило Вэл резко вздрогнуть : мышцы ее та к стремительно сократились , что плечам стало больно . Лолли баюкала сумку , словно плюшевую игрушку , обнимая руками ее и себя .
Странное дело : когда случается что-то безумное , трудно бывает проследить за ходом доводов , побуждений и мыслей , которые привели к э тому сумасшествию . Хотя Вэл стремилась найти доказательства существования фейри , реальность оказалась ошеломляющей . Сколько же фейри существует и какие еще чудеса могут существовать ? Ведь в мире , где фейри – это факт , могут встретиться и демоны , вампиры и л и морские чудовища ! Как такие вещи могут при этом не оказываться на первых полосах всех газет в мире ?
Вэл вспомнила , как отец читал ей , еще совсем маленькой , «Трех козликов» : «Топ-топ , топ-топ , шел самый маленький козлик» . Этот тролль был совершенно не пох ож на картинку из книжки . А кто-нибудь из них похож ? «Это кто там топает по моему мосту ?»
– Посмотри на мой палец ! – сказала Лолли , придерживая его согнутой в лодочку ладонью другой руки . – Он сломал мой чертов палец !
Палец распух и был выгнут в суставе по д странным углом . Вэл вспомнила , как упала на руки на площадке для лакросса , когда неудачно поскользнулась . Тогда ее возили к врачу , от которого пахло йодом и сигарным дымом .
– Это , наверное , вывих . У меня такое раньше было . Надо его вправить и наложить ши ну .
– Эй , – резко бросила Лолли , – я не просила , чтобы ты была моим рыцарем-защитником ! Я сама могу о себе позаботиться . Ты не обязана была что-то обещать чудовищу и теперь не должна делать вид , будто врач .
– Ты права . – Вэл толкнула ногой сплющенную алюми ниевую банку и наблюдала , как она прыгает по асфальту – словно камушек по воде . – Тебе не нужна никакая помощь . У тебя все схвачено .
Лолли пристально посмотрела в витрину магазина электроники , где телевизоры показывали их лица .
– Я этого не говорила .
Вэл п рикусила губу , ощущая послевкусие снадобья тролля . Она вспомнила его золотистые глаза и глубокую , жаркую ярость в его голосе .
– Прости . Мне надо было просто тебе поверить .
– Ага , надо было , – подтвердила Лолли , но с улыбкой .
– Слушай , мы можем сделать шину из какой-нибудь ветки или еще чего-то . Привяжем ее шнурком .
Вэл села на корточки и стала расшнуровывать свою кроссовку .
– У меня есть идея получше , – отозвалась Лолли , сворачивая в какой-то переулок . – А что , если я забуду про боль ? – Она привалилась к гр язным кирпичам и вытащила из сумки свою ложку , иглу , зажигалку и прозрачный пакетик порошка . – А шнурок мне все равно нужен .
Вэл представила себе движущиеся тени , вспомнила янтарный порошок , но понятия не имела о том , что произойдет дальше .
– А что это ?
– «Никогда» , – ответила Лолли . – Так Луис называет это зелье , потому что тут три правила : никогда больше раза в день , никогда больше щепотки зараз и никогда чаще двух дней подряд .
– А кто их придумал ?
– Дэйв и Луис , наверное . Когда они поселились на улицах , Луис начал работать посыльным у фейри – у них бывают поручения , которые должен кто-нибудь выполнять , – а Дэйв помогал ему с доставкой . Один раз он взял чуть-чуть порошка , смешал с водой , как они это делают , и выпил . Это снадобье дает фейри защиту или еще ч то-то , чтобы железо так сильно на них не действовало , а мы ловим кайф . Какое-то время мы его пили , но гораздо лучше вкалывать в вену или нюхать , как это делает Дэйв .
– Защиту ?
– Ну , ореол – то , как они выглядят или меняют вид других вещей . Волшебство , наве рное .
– И какое оно ?
– «Никогда» ? Как будто тебя захлестывает прилив и уносит далеко в море , – сказала Лолли . – Тебя ничто больше не достает . Ни до чего нет дела .
Лолли втянула жидкость в шприц . Вэл гадала , удастся ли ей когда-нибудь почувствовать , будто н ичто ее не трогает . Это было похоже на забытье . Или безмятежность .
– Нет ! – сказала Вэл , и Лолли замерла . Вэл улыбнулась :
– Сделай сначала мне .
– Правда ? – Лолли ухмыльнулась . – Ты захотела ?
Вэл кивнула , выпрямила руку и протянула ее к Лолли .
Лолли перевяз ала Вэл руку , вытеснила из шприца пузырьки и вогнала иглу так аккуратно и точно , что Вэл почти ничего не почувствовала . Боль была очень слабой – даже меньше , чем при порезе бритвой .
– Знаешь , – сказала Лолли , – наркота заставляет все вроде как смещаться , к ружиться и переворачиваться вверх тормашками , но с нашим зельем ты сама можешь перевернуть вверх тормашками все остальное . Как еще можно такое сделать ?
Вэл никогда не обращала особого внимания на сгиб локтя , но теперь он казался таким же незащищенным , как запястье или горло . Она потерла синяк , появившийся после укола . Кровь почти не выступила .
– Не знаю . Наверное , никак .
Лолли кивнула , словно была довольна ответом . Пока она подогревала новую порцию , Вэл обнаружила , что ее отвлекает звук пламени и ощущение , что ее собственные вены начали извиваться , словно у нее под кожей появился клубок змей .
– Я… – начала было Вэл , но тут эйфория расплавила ее .
Мир превратился в мед , густой и сладкий . Она забыла , что собиралась сказать , и на секунду вообразила , что навсегда лишилась дара речи . А что , если она больше никогда не вспомнит , что хочет сказать ?
– Твои вены пьют волшебство , – донесся откуда-то издалека голос Лолли . – Теперь ты сможешь сделать так , чтобы происходило все , чего захочешь .
Огонь охватил Вэл , смывая холо д и унося страдания . Она не ощущала больше стертого пальца на ноге , боли в животе , туго напряженных мышц на плечах . Ее страх растаял , уступив место силе . Тайные обиды , гнев и смятение Вэл исчезали под действием радостной и стремительной силы , пульсирующей внутри ее .
– Видишь ? Больше не больно , – сказала Лолли .
Она взялась за вывихнутый палец и повернула . Он щелкнул и встал на место .
Все окружающее казалось слишком четким и ярким . Вэл внезапно ощутила , что растворяется в узорах грязи на тротуаре , леденцово-ц ветастых неоновых вывесках , в запахах далекого печного дыма , выхлопных газов и кипящего кулинарного жира . Огонь жег изнутри ее руки , но ласково , словно заливал светом . Она чувствовала себя бесконечно легкой и неудержимой . Все было странным , прекрасным и п е реполненным возможностями . Лолли по-шакальи ухмылялась .
– Я хочу кое-что тебе показать .
– Так всегда бывает ? – спросила Вэл , хотя разум подсказывал ей , что Лолли не в состоянии понять ощущения Вэл .
– Да , – ответила Лолли . – О да !
Лолли повела Вэл по улице , к шедшему им навстречу азиату с коротко подстриженными седеющими волосами . Сначала при их приближении он попятился , но потом что-то заставило его успокоиться .
– Мне нужны деньги , – сказала Лолли . Он улыбнулся , засунул руку в карман штормовки и вытащил бумажник . Оттуда он достал несколько двадцаток .
– Этого хватит ? – спросил он .
Его голос звучал странно : мягко и изумленно .
Лолли подалась к нему и поцеловала в щеку :
– Спасибо .
Вэл по чувствовала , как ветер рвется с Гудзона , но обжигающий холод уже не прикасался к ней . Самый яростный порыв казался похожим на ласку .
– Как тебе это удалось ? – спросила она , испытывая только удивление , а не тревогу .
– Ему захотелось , – ответила Лолли . – Им всем хочется , чтобы у нас было все , чего мы пожелаем .
Девушки шли по улице , обращаясь к прохожим с просьбами , и получали все , что хотели . Женщина в юбке с блестками отдала им последнюю сигарету , парень в бейсболке без единого слова снял свою куртку , женщин а в плаще бронзового цвета вынула из ушей блестящие золотые серьги .
Лолли запустила руку в урну и вытащила оттуда банановую кожуру , мокрую бумагу , осклизлый хлеб и стаканчики с собравшейся туда водой .
– Смотри , что будет , – сказала она .
В ее руках отбросы превратились в кексы , такие белые и славные , что Вэл потянулась за одним из них .
– Нет , – остановила ее Лолли . – Это для них .
На ходу она вручила кекс старику , и тот сожрал его , словно животное , и протянул руку за следующим , и еще за одним , словно это была самая вкусная еда на свете . Вэл засмеялась – от удовольствия и ощущения власти над ним . Она подняла камень и превратила его в печенье . Старик съел и его , облизав Вэл руку , чтобы подобрать крошки . Его язык щекотал ей ладонь , и она рассмеялась еще сильнее .
Они прошли еще несколько кварталов . Вэл все время замечала поразительные вещи , которых не видела раньше : глянец на крылышках таракана , бегущего по решетке , ухмылку на каменном лице барельефа над подъездом , сломанные стебли цветов у винного магазинчика .
– М ы пришли , – объявила Лолли , указывая на закрытый магазин .
В окне манекены позировали в узких юбках с рисунками из комиксов или лежали на стильных красных диванчиках , держа в руке бокалы с узором в горошек .
Вэл подошла к витрине и ударила по стеклу ногой . О но пошло паутиной трещин , но не проломилось . Сигнал тревоги пару раз прокудахтал и замолчал .
– Попробуй вот этим , – посоветовала Лолли , поднимая пластмассовую соломинку .
У нее в руке соломинка превратилась в тяжелый холодный ломик .
Вэл восторженно улыбнула сь и ударила по стеклу с агрессивностью , вызванной ненавистью к Тому , матери и к себе самой , гневом на тролля в башне и яростной злобой на весь мир , который ни разу не дал ей поблажки . Она колотила по стеклу , пока оно не свернулось , словно искореженный ме т алл .
– Мило .
Лолли ухмыльнулась и пролезла через витрину . Как только Вэл тоже оказалась внутри , стекло встало на место без трещин , как новенькое .
В магазине зажегся свет и заиграла музыка .
Каждое новое волшебство , казалось , только подпитывало силу Вэл , а н е истощало ее .
Под действием чар она чувствовала себя все более веселой и отчаянной . Вэл уже даже не могла определить , кто из них что именно творил .
Лолли сбросила ботинки прямо посредине магазина и примерила платье из зеленого атласа . Вэл заметила , что бо сые ноги подруги покрыты свежими мозолями .
– Ну как , славно ?
– Еще как . – Вэл взяла себе чистое нижнее белье и джинсы , бросив свою старую одежду на вытянутую руку манекена . – Посмотри на это дерьмо , Лолли . Эти джинсы стоят сто восемьдесят долларов , а вид у них совершенно никакой . Это просто джинсы .
– Они зато бесплатные , – заявила Лолли . Вэл подобрала себе одежду , а потом села в забавное кресло и стала наблюдать , как Лолли примеряет наряды . Когда она кружилась по залу , набросив на голову расшитую бисером шаль , Вэл обратила внимание на полку рядом с креслом .
– Ты видишь вот это ? – спросила Вэл , взяв в руку пронзительно-зеленую винную рюмку . – Ну не уродство ли ? Кто же станет платить деньги за такую гадость ?
Лолли улыбнулась , протягивая руки за шляпой с бахромой из розовых перьев .
– Люди покупают то , что им велят покупать . Он и не видят , что это уродство . Или , может , видят , но думают , что с ними что-то не так , раз они так думают .
– Тогда их нужно защитить от них самих , – заявила Вал и швырнула рюмку на пол .
Она разбилась , и стеклянные осколки брызнули во все стороны .
– Любой ск ажет , что эти штуки гадкие . Гадость , гадость , гадость !
Лолли засмеялась и хохотала все время , пока Вэл разбивала все рюмки до последней .

Возвращаясь с Лолли к станции «Уорт-стрит» , Вэл чувствовала растерянность и не понимала , что произошло . По мере того к ак зелье выходило из нее , она ощущала себя все более вялой и безразличной , словно волшебный огонь выжег в ней что-то очень важное .
Вэл припоминала и магазин , и людей , которые ели пищу из ее рук , и как они с Лолли шли по улицам , но не могла сообразить , где взяла одежду . Она смутно помнила вихрь лиц , подарков и улыбок , но он был таким же нереальным , как и чудовище , которое они встретили до этого .
Когда Вэл осмотрела себя , то увидела новые высокие черные сапоги , более теплые , чем ее кроссовки , футболку с изобр ажением геральдического льва , черные брюки с массой карманов на молниях и черную куртку , которая была велика ей . Она с тревогой думала о том , что ее старая одежда , брошенная где-то , исчезла . Сапоги при ходьбе натирали Вэл ноги , но куртке она была рада . Ка з алось , девушки забрели далеко в Сохо , и теперь , когда в теле Вэл не осталось волшебного зелья , она мерзла гораздо сильнее , чем раньше .
Когда они протиснулись в служебный вход и спустились по лестнице , Вэл разглядела в полумраке нескольких человек . Неверное мерцание свечей выхватывало скулу , очертание подбородка , завернутую в пакет бутылку , которую один из них подносил ко рту . Здесь оказалась девица с раздувшимся животом , завернувшаяся в одеяло вместе с кем-то еще .
– Вот и вы ! – сказал Хилятик Дэйв . Голос Дэ йва звучал невнятно , а когда свет от свечи упал на его лицо , Вэл увидела , что губы у него отвисли , как у совершенно пьяного .
– Иди посиди со мной , Лолли , – позвал он . – Иди , садись сюда .
– Нет , – отозвалась она , пробираясь к Луису . – Ты не можешь мне прика зывать .
– Ничего я не пытаюсь тебе приказывать , – произнес он , и теперь голос у него стал заискивающим . – Неужели ты не знаешь , что я тебя люблю , бэби ? Я на все для тебя готов . Смотри . Смотри , что я сделал .
Он поднял руку . Имя Лолли было написано у него на руке кровоточащими буквами .
Вэл содрогнулась . Лолли только засмеялась .
Луис зажег сигарету , и горящая спичка осветила его сердитое , хмурое лицо .
– Почему ты мне не веришь ? – спросил Дэйв .
– А я верю , – ответила Лолли пронзительным голосом . – Мне просто на плевать . Ты скучный . Может , я и любила бы тебя , не будь ты таким занудой !
Луис вскочил на ноги и указал сигаретой сначала на Лолли , а потом на Дэйва .
– Просто заткнитесь на фиг !
Вы оба . Он повернулся и яростно взглянул на Вэл , словно во всем была ее вина .
– Кто они ? – спросила Вэл , махнув рукой в сторону пары , закутанной в одеяло . – Мне казалось , что здесь никому не положено бывать .
– Никому и не положено здесь бывать , – ответил Луис , усаживаясь рядом с братом . – Ни тебе , ни мне , ни им .
Вэл закатила глаза , но , как ей показалось , в полутьме он этого не заметил . Придвинувшись к Лолли , она прошептала :
– А когда меня нет , он такой же идиот ?
– Все не так просто , – прошептала в ответ Лолли . – Они раньше здесь жили , но Дирка выставили отсюда , а Таня перебралась в какое-то заброшенное здание в Куинсе .
Луис сел ближе к брату и что-то негромко ему сказал . Дэйв вскочил , сжимая кулаки .
– Тебе всегда все достается ! – закричал он Луису .
По щекам у не го струились слезы , из носа текло .
– Чего ты от меня хочешь ? – спросил Луис . – Я эту девицу не трогал ! Я не виноват , что тебя высекли .
– Я вам не вещь ! – заорала Лолли со страшным выражением лица . – Не смейте говорить обо мне , будто я вещь !
– А пошла ты ! – крикнул Дэйв . – Я же скучный . Я трус . Наступит день , когда ты пожалеешь , что так говорила .
Девушка в одеялах села , быстро моргая :
– Чего ?
– Идем , – сказал Луис , беря Дэйва за локоть . – Пойдем отсюда , Дэйв . Ты просто напился . Тебе нужно проветриться .
Дэйв стряхнул руку брата :
– Пошел ты !
Вэл встала . Темнота туннелей расплывалась перед ее глазами под действием последних капель наркотика . Ноги двигались словно резиновые , а подошвы горели . Но она не хотела участвовать в этих отвратительных скандалах .
– Не труд итесь . Мы отсюда уходим .
Лолли поднялась за ней по лестнице .
– Почему он тебе так нравится ? – спросила Вэл .
– Нисколько он мне не нравится . – Лолли даже не пыталась спрашивать , кого Вэл имеет в виду . – У него глаз испорчен . Он слишком худой и ведет себя ка к старик .
Вэл пожала плечами и засунула большой палец в петлю на поясе своих новых брюк .
Она замолчала и смотрела , как ее сапоги наступают на трещины в тротуаре . Лолли вздохнула .
– Он должен был меня умолять .
– Должен был , – согласилась Вэл .
Они прошли по Байард-стрит , мимо бакалейных лавочек , где продавались пакеты с рисом , бледно-золотистые яблоки , бамбуковые ростки в банках с водой и огромные колючие плоды , подвешенные к потолку и окруженные жужжащим роем черных мушек . Затем начались магазинчики , где пр е длагали темные очки , бумажные фонарики , связки бамбуковых стеблей , перевитые золотыми лентами , и ярко-зеленых пластмассовых драконов – подделок под резной нефрит .
– Давай остановимся , – предложила Лолли . – Я голодная .
От одного упоминания о еде у Вэл в жив оте забурчало . Страх скрутил ей желудок , и она поняла , что ничего не ела с прошлого вечера .
– Давай .
– Я покажу тебе , как добыть еду .
Лолли выбрала ресторанчик , где висело несколько уток с загнутыми вокруг проволоки шеями . Красная глазурь сочилась из их пу стых глазниц . Внутри люди стояли в очереди , чтобы выбрать еду из кастрюль , над которыми поднимался пар . Лолли заказала горячий чай и яичные рулеты . Продавец за прилавком не говорил по-английски , но бросил им на поднос нужную еду , прибавив к ней почти дюжи н у пакетиков с соусом .
Они сели за столик . Лолли осмотрелась , надорвала пакетик с соусом для утки и вылила его на свой рулет , а потом сверху добавила горчицу . Она едва заметно кивнула в сторону соседнего столика , где стояло несколько тарелок .
– Видишь , там оставили еду ?
– Угу .
Вэл впилась зубами в рулет . По губам у нее размазался жир . Вкусно было невероятно .
– Погоди . – Лолли встала , подошла к тарелке с недоеденной свининой под кисло-сладким соусом , взяла ее и вернулась к их столику . – Обход столиков . Поняла ?
Вэл фыркнула , немного смутившись .
– Не могу поверить , что ты такое сделала !
Лолли улыбнулась , но улыбка быстро погасла , сменившись серьезным выражением .
– Иногда получается , что делаешь много странных вещей , и даже самой не веритс я .
– Наверное , – медленно проговорила Вэл .
В конце концов , ей тоже не верилось , что она провела ночь на заброшенной станции метро с компанией бездомных ребят . Ей не верилось , что , вместо того чтобы орать и рыдать , узнав про мать и Тома , она обрила голову и пошла на хоккейный матч . Ей не верилось , что она сидит здесь и хладнокровно доедает чужой обед , хотя совсем недавно видела чудовище .
– Я переехала жить к своему парню , когда мне было тринадцать , – сказала Лолли .
– Правда ? – откликнулась Вэл .
Еда успокаива ла ее , помогала поверить , что жизнь продолжается , несмотря на существование фейри . По-прежнему работали китайские ресторанчики , и пищу в них готовили по-прежнему острую , жирную и вкусную .
Лолли поморщилась .
– Моего парня звали Алекс . Ему было двадцать два . Мать решила , что он извращенец , и запретила мне с ним встречаться . В конце концов мне надоело прятаться , и я просто ушла .
– Дерьмо ! – сказала Вэл , не зная , что еще можно ответить . Когда ей было тринадцать , мальчишки казались такими же таинственными и недо стижимыми , как звезды на небе . – И что дальше ?
Лолли проглотила два кусочка свинины и запила их чаем .
– Мы с Алексом все время ссорились . Он торговал наркотиками у нас на квартире и не хотел , чтобы я их пробовала , даже когда вкалывал их себе прямо у меня н а глазах . Он был еще хуже , чем родители . А потом нашел себе другую девицу , а мне велел выкатываться .
– И ты вернулась домой ? – спросила Вэл .
Лолли покачала головой .
– Возвращаться не получается , – сказала она . – Ты изменяешься и вернуться не можешь .
– Я мо гу , – автоматически возразила Вэл , но мысль о тролле и своем обещании не давала ей покоя .
Теперь , в светлом и жарком ресторанчике , это казалось нереальным , но все равно гвоздем сидело в сознании .
Лолли секунду помолчала , словно обдумывая ее слова .
– Знаешь , что я устроила Алексу ? – спросила она с озорной улыбкой . – У меня остались ключи . Я вернулась , когда никого дома не было , и все там разгромила . Я все выбросила в окно : его одежду , ее одежду , телевизор , его наркотики – каждую гребаную вещичку , которую то л ько удалось найти , я вышвырнула на улицу .
Вэл восхищенно захохотала . Она без труда вообразила , какое лицо было бы у Тома , если бы она устроила ему такое . Она представила себе на дорожке у дома его новенький компьютер , развалившийся на части , наладонник , ра збитый на мелкие кусочки , одежду , разбросанную по газону .
– Ого-о-о ! – проговорила Лолли с напускной наивностью . – Тебе так понравилась эта история , что у тебя наверняка тоже есть что рассказать про какого-то собственного парня .
Вэл открыла рот , еще точно не зная , что скажет . Впервые после ухода из дома она чувствовала себя нормально и не хотела все испортить . У нее язык не поворачивался произнести нужные слова .
– Мой парень спал с моей мамой , – наконец выдавила Вал .
Лолли хохотала так , что даже поперхнулас ь , а потом вдруг замолчала , устремив на Вэл широко раскрытые , недоверчивые глаза .
– Правда ? – спросила она .
– Правда , – подтвердила Вэл , странно довольная тем , что ей удалось потрясти даже Лолли . – Они решили , что я села на электричку , и стали обжиматься прямо на диване . У него все лицо было в помаде .
– Ох , гадость ! Гадость !
Губы Лолли скривились в искреннем насмешливом отвращении . Вэл тоже засмеялась , потому что неожиданно это действительно стало смешно . Вэл хохотала так долго , что у нее заболел живот , стало трудно дышать и слезы потекли по щекам . Было ужасно утомительно так смеяться , но девушке казалось , будто она приходит в себя после ночного кошмара .
– И ты собираешься вернуться домой после этог о ? – спросила Лолли .
Вэл совершенно обессилела от смеха .
– Мне придется , так ведь ? То есть – даже если я останусь здесь на какое-то время , я не могу всю оставшуюся жизнь провести в туннеле .
Осознав смысл сказанного , Вэл посмотрела на Лолли , ожидая , что та обидится , но оказалось , что она положила голову на руки и задумалась .
– Тогда тебе надо позвонить маме , – проговорила наконец Лолли и указала на вход . – Там есть телефон-автомат .
Вэл была потрясена . Меньше всего она ждала от Лолли такого совета .
– У меня е сть мобильник .
– Ну так звони маме .
Вэл с ощущением страха достала телефон и включила его . Экран зажегся , высвечивая все растущее число звонков , оставшихся без ответа . Он остановился на шестидесяти семи . Текстовое сообщение было только одно . Его послала Ру т , и в нем говорилось : «Где ты ? Твоя ма психует» .
Вэл включила функцию «Ответить» . «Все еще в городе» , – набрала она и остановилась , не зная , что написать дальше . Что она собирается делать дальше ? Может ли она на самом деле вернуться домой ?
Собравшись с ду хом , она переключилась на устные сообщения . Первое было от мамы : ее голос звучал тихо и придушенно : «Валери , где ты ? Я просто хочу знать , что с тобой все в порядке . Сейчас очень поздно , и я звонила Рут . Она сказала мне , что говорила тебе . Я… я не знаю , ка к объяснить… или выразить , как я раскаиваюсь» . Наступила долгая пауза . «Я знаю , что ты на меня очень зла . И имеешь полное право сердиться . Только , пожалуйста , дай кому-нибудь знать , что у тебя все нормально» .
Было странно слышать голос матери после всего , ч то произошло . У Вэл сжалось внутри от обиды , ярости и острого смущения . Близость с одним и тем же парнем раздевала ее больше чем догола . Она стерла послание и включила следующее . Оно было от отца Вэл . «Валери ? Мама очень встревожена . Она сказала , что вы п о ссорились и ты убежала . Я знаю , какой бывает твоя мать , но ты ничего не исправишь тем , что не ночуешь дома . Я считал , что ты умнее» . На заднем плане было слышно , как ее единокровные сестры верещат , перекрывая звук мультиков .
Затем раздался незнакомый устал ый мужской голос : «Валери Рассел ? Это полисмен Монтгомери . Ваша мать сообщила , что вы пропали после недоразумения между вами . Никто не заставит вас делать , чего вы не хотите , но очень прошу позвонить и сообщить , что с вами» . Он оставил свой телефон .
Следую щим сообщением было молчание , нарушаемое всхлипываниями . Затем прозвучал срывающийся голос матери : «Где ты ?»
Вэл отключила сообщение . Было ужасно слушать , как переживает мать . Ей следует вернуться домой . Может , все будет нормально : если Вэл не станет пригл ашать домой парней , мать какое-то время не будет ее трогать . До окончания школы Вэл осталось меньше года . А потом ей больше никогда не придется жить дома .
Она перевела записную книжку на «Дом» и нажала кнопку . Пока телефон звонил , у Вэл заледенели пальцы . Лолли разложила остатки лапши рисунком , который мог быть солнцем , цветком или плохо изображенным львом .
– Алло , – сказала мать Вэл тихим голосом . – Доченька ?
Вэл разорвала связь . Мобильник почти тут же зазвонил , и она его отключила .
– Ты ведь знала , что я не смогу это сделать ! – обвиняющим тоном сказала она Лолли . – Знала ведь ?
Лолли пожала плечами .
– Лучше понять это сейчас . Стоит ли слишком далеко уходить , чтобы потом все равно вернуться ?
Вэл кивнула , чувствуя новый , острый страх . Она впервые поняла , что , вероятно , никогда не сможет вернуться домой .

Глава 6

Реальность – это то , что остается , даже когда вы перестаете в это верить .
Филип К . Дик


Вэл разбудил визг проносящегося мимо поезда . Несмотря на холод , ше рстяная куртка приклеилась к телу , покрывшемуся липким потом . В голове пульсировала боль , рот горел , и , несмотря на еду , съеденную накануне , от голода у Вэл подводило живот . Дрожа , она плотнее завернулась в одеяло и свернулась , подтянув ноги к животу .
Вэл пыталась вспомнить вчерашний день – то , что произошло до ужина в ресторанчике и звонка домой . В памяти всплыли чудовище и меч , сделанный из стекла , а потом укол в руку и прилив силы , наполнявший ее желаниями . Она села и осмотрела свою новую одежду , подтве р дившую , что ее воспоминания составлены не из обрывков полузабытых видений . Действительно , у Дэйва кровоточила рука , и незнакомые люди выполняли приказы Вэл , и магия существовала на самом деле . Девушка потянулась за своим рюкзаком , радуясь , что не бросила е го вместе со старыми вещами .
Лолли в своей новой одежде спала , свернувшись калачиком . Дэйва и Луиса не было .
– Лолли ?
Вэл подползла к ней и потрясла за плечо .
Лолли перевернулась , отбросила с лица голубые волосы и издала тихий раздраженный возглас . Дыхание у нее было кислое .
– Уйди , – пробормотала она , натягивая грязное одеяло на лицо .
Вэл с трудом поднялась на ноги . В глазах у нее стоял туман . Она взяла свой рюкзак и заставила себя пройти через темноту на ночные улицы Манхэттена . В вечернем небе плыли ярки е облака , в воздухе густо пахло озоном , словно к городу стремительно приближалась гроза . Девушка ощущала чувство удовлетворения , несмотря на страх . «Я это сделала , – думала Вэл . – Я сама это с собой сделала» .
Она чувствовала себя иссохшей , растрескавшейся и хрупкой , как один из редких листочков , которые ветер гонял в парке . Оказалось , что если содрать спорт , учебу и нормальную жизнь , то почти ничего не остается . Ее тело ныло , будто избитое , словно прошедшим вечером ее одолело нечто чужое и жуткое и выжгло е й все внутренности .
Большие глотки холодного воздуха успокоили желудок , но рот Вэл стал гореть сильнее .
Ей невольно вспомнились слова той твари : «Ты служишь мне месяц . Каждый день в сумерках будешь приходить в Сьюард-парк . Там под лапой волка найдешь запис ку . Если не выполнишь то , что в ней говорится , тебе придется плохо» . Она уже опоздала .
Вэл подумала о густом растворе , который тролль размазал по ее губам , ощутила приступ дрожи и неожиданно резко поднесла руку ко рту . На ощупь губы оказались сухими и расп ухшими , но она не обнаружила ни ранки , ни царапины .
Вэл зашла в лавочку и на мелочь , оказавшуюся на дне рюкзака , купила стаканчик воды со льдом , надеясь , что это охладит рот . Выйдя из магазина , она села на тротуар и положила в рот кубик льда . Рука дрожала так сильно , что девушка не решилась поднести стакан к губам .
Какая-то женщина , вышедшая из винного магазина по соседству , посмотрела на Вэл и бросила ей в стаканчик с водой несколько монет . Вэл подняла голову , удивилась и хотела возмутиться , но женщина уже шла дальше .

К тому моменту , когда Вэл вынула сложенный листок бумаги из-под волчьей лапы , рот у нее болел , как рана . Она села на корточки рядом с пересохшим фонтаном и прислонилась к металлическому ограждению , пока онемевшие пальцы неловко разворачивали листок .
Она ожидала увидеть пустую страницу , которую придется смять и бросить , как это сделал Дэйв , но на бумаге оказались слова , написанные такими же кудрявыми буквами , как и адрес на бутылке с янтарным песком :
«Спустись под опору Манхэттенского моста и т рижды постучи по дереву , которое поселилось там , где деревьев быть не должно» .
Вэл сунула записку в карман и при этом натолкнулась рукой на какой-то предмет : это оказался серебряный зажим для банкнот с огромным необработанным куском бирюзы в центре . Под за жимом оказались двадцатка , две пятерки и не меньше дюжины долларовых бумажек .
Это она взяла деньги ? Или Лолли ? Вэл не смогла вспомнить . Вэл никогда еще ничего не воровала . Один раз она вышла из книжного отдела торгового центра , держа в руке постер с «Рейнд жерз» , и , только когда дошла с друзьями до эскалатора , поняла , что не заплатила за него . Это так впечатлило друзей Вэл , что она сделала вид , будто это было специально , но потом ей стало так противно , что она даже не повесила этот постер .
Вэл попыталась всп омнить прошлый вечер и те ужасные вещи , которые , похоже , действительно вытворяла , но ей казалось , что она вспоминает историю , рассказанную кем-то другим . Голова была как в тумане , а тело требовало новой порции волшебного зелья .
Она пошла дальше , превозмога я боль и ужас , и двинулась по Маркет-стрит , проходя мимо азиатских лавочек и чайной , перед которой стояла группа смеющихся подростков . По отношению к ним Вэл почувствовала такое отчуждение , словно ей исполнилось сто лет . Девушка потянулась к рюкзаку : боль ш е всего на свете ей захотелось позвонить Рут и услышать знакомый голос , который напомнил бы ее прежнее «я» . Но рот слишком сильно болел .
Свернув на Черри , она прошла еще немного и оказалась так близко от Ист-ривер , что здания перестали загораживать вид на реку . На воде блестело отраженное сияние моста и дальнего берега . Баржа , стоявшая поблизости , оказалась пятном темного пространства , разбиваемого немногочисленными огнями на носу .
Мост высился прямо перед ней . Каждая опора напоминала башню замка : грубая ка менная кладка , порыжевшая от ржавых ручейков , которые стекали с металлических опор . Каменную стену прорезали узкие окна высоко над землей .
Разбитое стекло хрустело под сапогами Вэл , пока она проходила под изящной аркой перехода . Тротуар провонял застоявшейся мочой и отбросами . С одной стороны оказалась проволочная сетка , преграждавшая проход на стройку , где находилась гора песка . С другой ст о роны , совсем близко , оказался заложенный кирпичом дверной проем . Под ним Вэл увидела пенек , корни которого зарывались глубоко в цемент .
«Дерево !» Вэл вяло лягнула пенек .
Древесина была влажной и темной от грязи , а корни погружались в бетонный тротуар , слов но проходили глубоко под туннели и трубы , проникая к скрытой там плодородной почве . Вэл подумала : «Может , на этом дереве растут бледные плоды ?»
Было очень странно видеть здесь пенек , прижавшийся к стене так , словно они родня . Но , возможно , это было не боле е странно , чем мысль о том , что она провалилась в волшебную сказку . В видеоигре включился бы пиксельный вихрь красок и на экране зажглась бы надпись , предупреждающая , что мир реальности остается позади . «Портал в страну фейри . Хотите войти ? Да или нет ?»
Вэ л опустилась на колени и три раза постучала по пеньку . Влажное дерево под костяшками пальцев почти не издавало звука . Из пенька выбежал паучок .
Громкий звук заставил Вэл поднять голову . Трещина появилась на камне над пеньком , словно по нему ударили . Она вы прямилась , протянула руку и провела пальцем по линии , но как только палец прикоснулся к стене , куски камня растрескались и отвалились , открыв грубый проход .
Вэл вошла на площадку : ступеньки шли и вверх , и вниз . Когда она оглянулась , за спиной увидела сплош ную стену . Внезапный приступ ужаса чуть не захватил ее целиком , и только боль заставила двигаться дальше .
«Топ-топ» .
– Эй ! – крикнула она , направляясь вверх по лестнице .
Двигать губами было нестерпимо больно .
«Топ-топ» .
На площадке появился тролль .
«Кто эт о топает по моему мосту» .
– Большинство людей пришли бы раньше . – Его резкий , хриплый голос заполнил лестничную клетку . – Как же у тебя должен болеть рот , чтобы ты наконец явилась .
– Не так уж сильно , – ответила Вэл , стараясь не морщиться .
– Поднимайся , вр унишка .
Равус повернулся и пошел в свои апартаменты . Вэл стала поспешно подниматься по пыльным ступенькам .
В большом помещении , похожем на чердак , мерцали толстые свечи , расставленные по полу . От их света тени шевелились на стенах и становились громадными и пугающими . Поезда грохотали над ними , холодный ветер врывался в окна .
– Держи . – На ладони шестипалой руки тролль протянул Вэл белый камешек . – Соси его .
Она схватила камешек и сунула в рот : боль нарастала так сильно , что было не до вопросов и сомнений . Камешек холодил язык и сначала показался соленым , а потом стал безвкусным . Боль , а вместе с ней и тошнота стали медленно уходить , но Вэл почувствовала упадок сил .
– Что мне надо сделать ? – спросила она , языком перекладывая гальку за щеку , чтобы можно было говорить .
– Пока расставь по полкам книги . Возможно , в них был какой-то порядок , но поскольку я забыл его принцип , то не рассчитываю , что его найдешь ты . Ставь туда , куда они влезут .
Повернувшись , тролль отошел к рабочему столу и начал процеживать жидкость из кастрюльки , набитой веточками и листьями .
Вэл взяла из пыльной стопки один том . Книга оказалась тяжелой , кожаный переплет растрескался и вытерся на сгибах . Девушка открыла ее . Она увидела рукописный текст и рисунки растений , изображенные акварелью и че рнилами . «Амарант , – прочла Вэл про себя . – Сплетите в корону , чтобы ускорить излечение того , кто ее носит . Если он сплетен в венок , то подарит невидимость» . Она закрыла книгу и запихнула ее на полку из кирпичей и фанеры .
Расставляя разбросанные книги трол ля , Вэл катала камешек во рту , словно леденец . Она успела рассмотреть захламленное жилище : изъеденные молью армейские одеяла , грязный ковер и порванные мешки для мусора , которые служили занавесками . Свет даже от уличных фонарей не проникал внутрь . Изящная чайная чашка в цветочек , наполовину заполненная несвежей жидкостью , стояла у порванного кожаного кресла . Представив себе , как тролль держит в своих когтях тонкую чашечку , Вэл смешливо фыркнула .
– Знание слабостей своей жертвы – вот интуитивная гениальность великих лжецов , – проговорил тролль , не поднимая взгляда , и голос его звучал сухо . – Хотя наш народ очень различается – по расам и по местам обитания , мы все схожи в одном : не можем прямо говорить то , что неверно . Однако я поймал себя на том , что меня за в ораживает ложь – даже до того , что хочется в нее верить .
Вэл не ответила .
– Ты считаешь себя умелой лгуньей ? – спросил он .
– Не особенно , – ответила Вэл , – Скорее , я преуспевающая простофиля .
Он ничего на это не сказал .
Взяв очередную книгу , Вэл заметила , что стеклянный меч висит на стене . Клинок был недавно протерт , и , глядя сквозь него , она могла видеть камни , причем каждая выбоина была увеличена и искажена , словно находилась под водой .
– Не сделан ли он из сахарной гла зури ? – Голос тролля раздался рядом , и Вэл поняла , что смотрит на меч очень долго . – Изо льда ? Из хрусталя ? Из стекла ? Вот о чем ты думаешь , так ведь ? Как нечто столь хрупкое с виду не ломается ?
– Я просто думала о том , какой он красивый , – ответила Вэл .
– На этой вещи проклятие .
– Проклятие ? – переспросила Вэл .
– Он подвел моего близкого друга , что стоило ему жизни . – Тролль провел по всей длине меча крючковатым ногтем . – Более надежный клинок остановил бы его противника .
– А кто… кто был противником ? – сп росила она .
– Я , – ответил тролль .
– Π!
Вэл не знала , что сказать . Хотя тролль выглядел спокойным , в его словах звучало предостережение . Девушка вспомнила слова матери : «Когда мужчина говорит тебе , что причинит боль , верь этому . Они всегда предостерегают и говорят правду» . Вэл поспешно прогнала эти мысли : ей не нужны были советы матери .
Тролль вернулся к столу и взял с него три пивные бутылки , закрытые пробками и залитые воском . Сквозь темное стекло Вэл не могла определить цвет содержимого , но мысль о том , что там может оказаться такой же янтарный песок , что бежал по ее жилам накануне вечером , обожгла кожу морозом предвкушения .
– Первая доставка – в парк на Вашингтон-сквер , троице фейри .
Крючковатый ноготь указал на приклеенную к стене скотчем карту пяти окр угов и почти всего района Нью-Йорк и Нью-Джерси . Она подошла ближе и заметила , что в разные участки карты воткнуты тонкие черные булавки .
– Вторую можно оставить перед пустующим домом , вот здесь . Этот… получатель может не захотеть показаться . Третью достав ишь в заброшенный парк , вот здесь . – Тролль указал на какую-то улицу в Вильямсбурге и продолжил : – Там , у камней и воды , есть небольшие травянистые холмы . Существо , которое ты должна найти , будет дожидаться тебя у берега реки .
– А что означают булавки ? – с просила Вэл .
Он бросил на нее быстрый взгляд исподлобья и , казалось , секунду колебался , прежде чем ответить .
– Смерть . Наш народ обычно не умирает в городах : большинство из нас находятся в изгнании или прячутся от других фейри . Жить в окружении такого коли чества железа опасно . Но эти смерти были другими . Я пытаюсь их разгадать .
– А что я разношу ?
– Лекарство , – ответил он . – Для тебя оно бесполезно , но оно уменьшает у фейри боль при соприкосновении с железом .
– Мне надо будет что-то у них брать ?
– Об этом м ожешь не беспокоиться , – ответил тролль .
– Послушай , – сказала Вэл , – я не отказываюсь , но мне никогда раньше не приходилось жить в Нью-Йорке . То есть я приезжала сюда за разными вещами и гуляла по Виллидж , но не смогу найти все эти места , всего раз взглян ув на карту .
Он рассмеялся .
– Конечно не сможешь . Если бы у тебя были волосы , я связал бы три узла , один на каждую доставку . Но раз их нет , давай мне руку , – Вэл протянула руку ладонью вверх , готовясь моментально отдернуть ее , если он вынет что-нибудь остр ое .
Засунув пальцы в один из карманов пальто , тролль вытащил моток зеленых ниток .
– Левую руку , – сказал он .
Она протянула ему другую руку и стала смотреть , как он накручивает нитку сначала вокруг указательного , среднего , а потом и безымянного пальцев , зав язывая узел на каждом .
– И зачем это нужно ? – спросила она .
– Это поможет тебе с доставкой .
Вэл кивнула , рассматривая пальцы . Разве это могла быть магия ? Она ожидала чего-то блестящего и сверкающего , а не такой повседневности . Нитки – это просто нитки . Ей хотелось еще поспрашивать об этом , но она побоялась , что это окажется невежливым , и потому спросила еще об одном , что ее занимало :
– А почему железо тревожит фейри ?
– У нас его нет в крови , как у вас . А д ругих объяснений я не знаю . Совсем недавно короля Зимнего Двора отравили всего несколькими стружками . Его имя было Нефамаэль , и он хотел сделать железо союзником : носил железный обруч на лбу , позволяя глубокому ожогу зарубцеваться , пока плоть не стала так о й крепкой , что больше рубцов не появлялось . Но это не укрепило ему горло . Король умер , подавившись железом .
– А что это за Дворы ? – спросила Вэл .
– Когда в одном месте собирается достаточно много фейри , они часто организуют группы . Вы могли бы считать их б андами , но волшебный народ обычно называет их Дворами . Они занимают какую-то территорию и часто воюют с соседними Дворами . Есть Светлые Дворы , которые мы называем Летними , и Темные , или Зимние . На первый взгляд можно подумать , что Летние Дворы – добрые , а Зимние – злые , но это было бы во многом – хотя и не во всем – ошибочным .
Вэл содрогнулась .
– Я буду заниматься доставкой одна ? Или кто-то будет ходить со мной ?
Его золотистые глаза сверкали в свете пламени .
– Из остальных ? Луис – единственный человеческий курьер , который у меня был . Ты думала о ком-нибудь еще ?
Вэл помотала головой , не зная , что ей следует говорить .
– Это не имеет значения . Я буду просить , чтобы ты выполняла эти задания одна и не говорила о них ни с кем из… остальных .
– Ладно , – сказала Вэл .
– Ты находишься под моей защитой , – сказал тролль , протягивая ей одну из бутылок . – Однако я должен кое-что сказать тебе о фейри . Не задерживайся с ними и не бери ничего , что они предлагают , в особенности еду .
Она подумала о заколдованном камне , которым н акормила старика , и кивнула – мрачно и пристыженно .
– Положи в сапог вот этот окопник . Он поможет тебе пройти путь быстро и безопасно . А вот бурачок , чтобы хранить тебя от очарования . Можешь спрятать его в карман .
Вэл взяла растения , сняла левый сапог и за пихнула туда окопник . Она почувствовала , как он прилип к носку , странно успокаивая и тревожа одновременно .
Когда Вэл снова вышла на улицу , то почувствовала натяжение нитки , обмотанной вокруг указательного пальца . Волшебство ! Она улыбнулась и пошла в направ лении , куда ее потянула нитка .

Ночь еще не наступила , когда Вэл добралась до парка на Вашингтон-сквер . По дороге она остановилась и потратила украденные деньги на сэндвич с ветчиной , но оказалось , что ее все еще тошнит , так что пришлось выбросить его , не съев и половины . Девушка даже купила у уличного торговца новую рубашку , чтобы сменить свою , заляпанную рвотой , и умылась в фонтане с ледяной водой , у которой был вкус ржавчины и мелких монет .
Три бутылки неизвестно с чем позвякивали в рюкзаке и казались го раздо тяжелее , чем на самом деле , из-за сильной усталости Вэл . Ей ужасно хотелось откупорить одну и отведать содержимого , чтобы вернуть себе силы и бесстрашие вчерашнего вечера , но тревога удерживала от этого .
Идя через парк мимо студентов университета в я рких шарфах , мимо людей , спешащих на ужин или прогуливающих крошечных собачек в попонках , Вэл поняла , что не представляет , кого именно следует искать . Нитка потянула ее к компании школьников в дорогих костюмах для катания на роликах , которые вскарабкались на одну из внутренних оград . Один парнишка с непослушными волосами , в клетчатой рубашке и просторных джинсах стоял на верхней перекладине и улюлюкал трем девчонкам , прислонившимся к толстому дереву . Они были босые , с волосами цвета меда .
Нитка подтащила ее к девчонкам и развязалась .
– Э-э… привет , – сказала Вэл . – Кажется , у меня есть что-то для вас .
– Я чую на тебе чары , густые и сладкие , – ответила одна из них с серыми , как свинец , глазами . – Будь осторожна , а то такую девушку могут утащить под холм . Мы о ставили бы вместо тебя кусок дерева , и все рыдали бы над ним , потому что у них не хватило бы ума заметить разницу .
– Не говори ей гадостей , – сказала вторая , накручивая на палец прядь волос . – Она не виновата в том , что слепая и немая .
– Вот , – сказала Вэл , пихая бутылку в руки девчонки , которая молчала . – Принимайте свое лекарство как умные девочки .
– О , да у нее есть язычок ! – воскликнула девочка с серыми глазами .
Третья только улыбнулась и посмотрела на парнишку на ограде .
Вторая проследила за направлением ее взгляда .
– А он хорошенький , – сказала она .
Вэл с трудом могла различить этих девчонок . У всех были длинные , гибкие руки и ноги и волосы , которые развевались при малейшем ветерке . В тонких одеждах и с босыми ногами фейр и должны были бы мерзнуть , но казалось , что они совершенно не чувствовали холода .
– Хочешь потанцевать с нами ? – спросила у Вэл одна из девочек-фейри .
– Ему хочется с нами потанцевать , – широко улыбнулась сероглазая фейри мальчишке . – Потанцуй с нами , посл анница , – произнесла третья фейри . Голос у нее напоминал кваканье , и , когда она говорила , Вэл показалось , что видит черный язык .
– Нет , – ответила Вэл , вспоминая предостережения тролля и бурачок в кармане . – Мне надо идти .
– Ничего , – сказала сероглазая фе йри , трогая асфальт пальцем босой ноги . – Ты придешь к нам еще раз , когда не будешь так сверкать чарами . По крайней мере , я надеюсь , что придешь . Ты почти такая же хорошенькая , как он .
– Я совсем не хорошенькая , – возразила Вэл .
– Как знаешь , – отозвалась девчонка .

Проходя мимо заколоченных многоквартирных домов и винных магазинчиков с выбитыми стеклами , Вэл не представляла , с чем ей ожидать встречи . Здание , к которому ее потянула нитка на пальце , тоже было заколочено , но Вэл с изумлением увидела , что на к рыше цветет сад . Длинные плети растений свисали с краев , а наверху росли подросшие деревья , и все это было заключено в алюминиевую клетку , венчавшую здание . Вэл подошла туда , где когда-то находилась дверь . Теперь она была затянута плющом . На втором этаже в место окон остались только зияющие дыры в кирпичной кладке , поэтому ей почти удалось заглянуть в комнаты .
Когда она поднялась на растрескавшиеся ступени крыльца , на среднем пальце развязалась нитка и упала в траву рядом с домом . Девушка вытащила из рюкзака бутылку и поставила ее , как указал тролль .
Что-то зашуршало в траве , и Вэл вскрикнула , отскочив назад и внезапно заметив , как странно все затихло . Машины по-прежнему проносились мимо , но звуки города заглохли . Коричневая крыса высунула голову из травы . Ее черные бусинки-глазки напоминали отполированные камешки , розовый носик дергался . Вэл облегченно засмеялась .
– Эй , привет , – сказала она , садясь на корточки . – Мне сказали , что ты можешь разгрызать медь . Это нечто .
Крыса повернулась , и Вэл побежала обратно в траву . Какая-то фигура вышла из тени , подхватила грызуна и посадила себе на широкое плечо .
– Кто… вЂ“ начала Вэл – и вдруг замолчала .
Он вышел на свет – существо , почти такое же высокое , как тролль , но массивнее . Его рога загибались назад , как у барана , а густая коричневая борода по краям отливала зеленым цветом . Он был одет в куртку из лоскутов и сапоги ручной работы .
– Зайди и погрейся , – предложил он , поднимая запечатанную бутылку . – У меня есть к тебе вопросы .
Вэл кивнула , но ее взгляд скользнул в стор ону улицы : она сомневалась , стоит ли попытаться убежать . Рука фейри тяжело опустилась девушке на плечо , и он провел ее к задней части здания , к двери , подвешенной на верхнюю петлю . Внутри Вэл увидела части манекенов , сваленные у стен : пирамида голов в одн о м углу , стена рук самых разных оттенков – в другом . Гора париков в центре комнаты на полу походила на большого спящего зверя .
Крошечное существо с крыльями мотылька порхало в воздухе с иголкой в руке и опустилось на мужской торс , чтобы шить на нем леи лет , Вэл испуганно осмотрелась , отмечая все , что можно было бы использовать как оружие , и попятилась , чтобы завести руку за спину и схватить . Ей не нравилась перспектива обороняться пластмассовой ногой от фейри , но , если придется , она это сделает , даже без на д ежды на успех . Но в тот момент , когда пальцы Вэл сомкнулись на одной из искусственных рук , она поняла , что держит в руке только одну кисть .
– Что это такое ? – громко спросила она , надеясь , что фейри ничего не заметил .
– Я делаю чучела , – ответило рогатое с ущество , усаживаясь на ящик из-под молока , прогнувшийся под ним . – Мы с Иглинкс – лучшие по эту сторону океана .
Фейри с мотыльковыми крылышками зажужжала . Вэл попыталась , не оборачиваясь , положить кисть манекена на полку у себя за спиной , но не сумела . Ей пришлось засунуть кисть в задний карман брюк , под куртку .
– Сама королева Летнего Двора , Силариаль , пользуется нашими продуктами .
– Ого ! – сказала Вэл , поскольку он явно рассчитывал произвести впечатление .
А потом , в наступившем молчании , она вынуждена был а спросить :
– Чучела ?
Он улыбнулся , и Вэл заметила , что зубы у него пожелтевшие и довольно острые .
– Это то , что мы оставляем , когда кого-то крадем . Конечно , традиционные поленья , палки и прочее – они тоже нормально работают , но манекены намного лучше . Бол ее убедительные даже для тех редких людей , у которых есть немного волшебства , или Зрения . Конечно , как я думаю , тебя это мало утешает .
– Конечно , – согласилась Вэл .
Она вспомнила , как девочки в парке сказали : «Мы оставим кусок дерева» . Уж не это ли они имели в виду ?
– Порой мы подменяем человеческого ребенка кем-то из фейри , но эта глупость меня не касается . – Тут он посмотрел на Вэл , и ей показалось , что он видит ее насквозь . – Мы жестоки с теми , кто идет нам наперекор . Мы портим посевы , высушиваем молоко в материнской груди и отнимаем силу у рук или ног при малейшей обиде . Но порой мне кажется , что мы еще хуже поступаем с теми , кто заслужил наше расположение .
Он сел и взял в руки бутылку со снадобьем . В отблесках пламени Вэл увидела , что глаза у него совершенно черные , как у его крысы .
– А теперь ответь мне , – произнес он , – это яд ?
– Я не знаю , что это , – сказала Вэл . – Не я его составляла .
– Среди волшебного народа было немало смертей .
– Я что-то об этом слышала .
Он хмыкнул .
– Они все пили раствор Равуса , чтобы прогнать железную болезнь . И незадолго до своей смерти все получили лекарство от такого же посыльного , как ты .
Вэл вспомнила продавца благовоний , который на д нях заговорил с ней . Что он тогда сказал ? «Скажи своим друзьям , чтобы они осторожнее выбирали , кому служить» .
– Ты считаешь , что Равус… – Она на секунду задержала это имя на языке . – Ты думаешь , что Равус – отравитель ?
– Я не знаю , что думать , – сказал рог атый фейри . – Ну так отправляйся дальше , посыльный . Я найду тебя снова , если понадобится .
Запах попкорна привлек Вэл , когда она проходила мимо старого кинотеатра . Она нащупала у себя в кармане пачку денег – больше чем достаточно , чтобы зайти внутрь . Однако желание посмотреть фильм казалось невероятным , словно для того , чтобы зайти в зал , ей пришлось бы пересечь непреодолимую границу между этой жизнью и прежней .
Когда Вэл была младше , они с матерью по воскресеньям ходили в кино . Сначала они смотрели фильм , к оторый хотела Вэл , а потом – тот , который выбирала мать . Обычно получалось , что это были фильм-ужастик и слезливая мелодрама . Они сидели в темном зале и шептали друг другу : «Спорим , это сделал он ! А следующей умрет она . Как можно быть такими тупыми ?»
Вэл п одошла к афишам просто из упрямства . Шли в основном художественные фильмы , о которых она даже не слышала , но ее взгляд остановился на афише с названием «Игра» . Там был изображен привлекательный парень в костюме валета червей , с татуированным сердцем на го л ом плече . Он держал в руке карту с Пажом Кубков .
Вэл вспомнила , как Том раскладывал колоду Таро на кухонном столе .
– Вот что тебе препятствует , – сказал он , переворачивая карту с изображением женщины с завязанными глазами , которая держала в каждой руке по мечу . – Двойка мечей .
– Никто не может предсказать будущее , – заявила Вэл , – особенно с помощью того , что можно купить в магазине .
Мать тогда подошла к ним и улыбнулась Тому .
– А мне ты не разложишь карты ? – спросила она .
Том расплылся в ответной улыбке , и они начали разговаривать о привидениях , кристаллах и прочей мистической дребедени . Вэл следовало бы понять уже тогда . Но она налила себе стакан газировки , уселась на табурет и стала смотреть , как Том предсказывает ее матери будущее , в котором сам намерен играть роль .
Девушка поднялась по ступенькам , купила билет на полуночный сеанс и прошла в буфет . Там было пустынно . Металлические столики стояли вокруг пары коричневых кожаных диванов . Вэл плюхнулась на один из диванов и стала смотреть наверх , на люстру , с веркавшую в центре потолка , изображавшего небо . Несколько минут она просто отдыхала , любуясь блеском и наслаждаясь чудесным теплом , а потом заставила себя пройти в туалет . До начала фильма оставалось полчаса , и ей хотелось привести себя в порядок .
Смяв в к омок бумажные полотенца , Вэл тщательно обтерлась , выстирала трусы мылом и натянула их на себя влажными , прополоскала горло водой . Потом она села в одной из кабинок , прислонила голову к крашеной металлической стене и закрыла глаза , подставив лицо потоку го р ячего воздуха из вентиляции . «Всего секундочку , – сказала Вэл себе . – Я встану через секундочку» .

Над ней склонилась женщина с темными глазами и худым лицом :
– Что с тобой ?
Вэл вскочила на ноги – и уборщица с криком отшатнулась , выставив перед собой швабр у .
Смущенная Вэл схватила рюкзак и бросилась к выходу . Она протиснулась через металлический турникет , пока к ней направлялись билетеры в пиджаках .
Совершенно растерявшись , Вэл увидела , что на улице еще темно . Она проспала кино ? Или заснула всего на минутку ?
– Сколько сейчас времени ? – спросила она у пары , пытающейся поймать такси .
Женщина нервно посмотрела на часы , словно Вэл собиралась сдернуть их у нее с запястья .
– Почти три .
– Спасибо , – промямлила Вэл .
Хотя она проспала меньше четырех часов , сидя на унитазе , на улице девушка обнаружила , что чувствует себя гораздо лучше . Головокружение почти прошло , а от запаха азиатских блюд из круглосуточного ре сторанчика , расположенного в нескольких кварталах от кинотеатра , в животе забурчало от голода . Она направилась в сторону ресторанчика .
Черный джип с затемненными стеклами остановился рядом с Вэл , окно открылось . Впереди сидели двое мужчин .
– Эй , – окликнул ее тот , кто сидел на месте пассажира , – ты не знаешь , где болгарская дискотека ? Мне казалось , она на Кэнал-стрит , но мы что-то запутались .
Его аккуратно уложенные муссом волосы были мелированы .
Вэл покачала головой .
– Сейчас она уже все равно закрыта .
Вод итель перегнулся через пассажира . Он был темноволосый и темнокожий , с большими влажными глазами .
– Мы просто ищем , где поразвлечься . Любишь развлекаться ?
– Нет , – ответила Вэл . – Я просто собираюсь пойти поесть .
Она указала на псевдояпонский фасад ресторан чика , радуясь тому , что он близко , и остро ощущая , что вокруг пустынные улицы .
– Я бы не отказался от жареного риса , – сказал блондин .
Джип тронулся , двигаясь за ней вдоль тротуара .
– Полно , мы обычные парни . Мы не извращенцы какие-нибудь .
– Послушайте , – сказала Вэл , – не хочу я развлекаться , ясно ? Оставьте меня в покое .
– Ясно , ясно . – Блондин посмотрел на своего приятеля , а тот пожал плечами . – Но нам можно хотя бы тебя подвезти ? Здесь опасно ходить одной .
– Спасибо , но у меня все нормально .
Вэл прикидыв ала , сможет ли она убежать и не кинуться ли сейчас наутек , чтобы получить фору . Но она продолжала идти , словно ей не страшно , а они – просто два славных заботливых парня , уговаривающие ее сесть к ним в машину .
В сапоге у Вэл лежал окопник , в кармане – бура чок , а под рубашкой навыпуск была спрятана пластмассовая кисть от манекена , но она толком не представляла , как все это ей поможет .
Машина остановилась , Вэл услышала щелчок отпирающихся дверей и приняла решение . Повернувшись к открытому окну , она улыбнулась и сказала :
– А почему вы решили , что меня можно не бояться ?
– Я уверен , что ты опасная , – многозначительно ответил водитель , расплываясь в улыбке .
– А что , если я скажу вам , что только что отрезала у одной курочки руку ? – спросила Вэл .
– Что ? – непонимающ е уставился на нее блондин .
– Нет , правда . Видите ?
Вэл забросила кисть манекена к ним в окно . Она упала водителю на колени , и тот завопил .
В суматохе Вэл бросилась через улицу к ресторанчику .
– Уродка гребаная ! – заорал блондин . Они отъехали от тротуара , завизжав шинами .
С отчаянно бьющимся сердцем Вэл вошла в уютное тепло «Доджо» . Со вздохом облегчения усевшись за стол , она заказала огромную миску горячего супа мисо , холодную кунжутную лапшу , обильно политую арахисовой глазурью , и жареную курятину с имби рем , которую ела прямо руками . Закончив еду , девушка готова была уснуть за столиком .
Но она должна была сделать третью доставку .

Казалось , что по этой улице вообще не ходят . На тротуарах валялись кучи мусора , осколки стекла , высохшие презервативы , рваные колготки . Из-за запаха росы на тротуаре , ржавой ограде и редкой траве и пустынных улиц Вильямсбург казался невероятно далеким от Манхэттена .
Вэл нырнула под цепь ограды . На парковке было пусто , и она увидела канаву между растрескавшимся асфальтом и невысок ими холмиками . Вэл слезла в нее , используя как тропинку , чтобы пройти туда , где черные камни отмечали границу между берегом и рекой .
Там что-то лежало . Поначалу Вэл показалось , что это груда высыхающих водорослей и брошенный пластиковый пакет , но , подойдя ближе , она увидела женщину с зелеными волосами , лежащую на камнях лицом вниз , наполовину на берегу , наполовину в воде . Подбежав , Вэл увидела , что над ней с жужжанием вьются мухи , а хвостом играет течение и чешуйки в свете уличных фонарей блестят серебром .
Это был труп русалки .

Глава 7

К ним обращусь , чтобы мне помогали ,
– К братцу свинцу и сестрице стали .
Зигфрид Сэссон . « „ Старый охотник “ и другие стихотворения»


Впервые Вэл увидела умершее существо в торговом центре возле дома отца . Тогда ей было двенад цать лет . Она бросила монетку в фонтан на площадке с продуктовыми отделами и пожелала пару кроссовок . Через несколько минут девочка передумала и побежала обратно , чтобы найти свою монетку и загадать другое желание . Вернувшись , она увидела , как в спокойной воде плавает вялое тельце воробья . Вэл опустила руки в воду и подняла птичку – вода вылилась из клювика , как из чашки . От воробья отвратительно пахло – как от мяса , которое надолго оставили оттаивать в холодильнике . Она несколько секунд смотрела на воробь я , пока не поняла , что он мертвый .
Пока Вэл бежала по улицам к Манхэттенскому мосту , она вспоминала утонувшую птичку . Теперь девушка во второй раз столкнулась со смертью .
Волшебная дверь под мостом открылась точно так же , как в прошлый раз , но теперь , войдя на темную площадку , Вэл увидела , что кто-то спускался вниз по лестнице , и только когда свечка , прикрытая рукой , осветила серебряные кольца , продетые в губу , и нос , и глаза , она поняла , что это Луис . В неверном свете он казался не менее удивленным , чем Вэ л , и ужасно измученным .
– Луис ? – спросила Вэл .
– Я надеялся , что ты давно уехала . – Голос Луиса звучал тихо и безжалостно . – Думал , что ты убежала обратно , к мамочке и папочке в пригород . Вы все , сучки с мостов и туннелей , только это и знаете : убегать , ког да становится трудно . Убегаете в большой и злой город , а потом смываетесь домой .
– А пошел ты ! – сказала Вэл . – Ты про меня ничего не знаешь .
– Ну и что ? Ты тоже ни черта не знаешь про меня . Считаешь , что я вел себя мерзко , а на самом деле я делал тебе одн о только хорошее .
– Что ты против меня имеешь ? Ты возненавидел меня с той минуты , как я пришла !
– Любая подружка Лолли обязательно разворошит все дерьмо . Ты так и сделала . Мне пришлось всю ночь терпеть допрос разъяренного тролля – и все из-за вас , двух суч ек . И ты еще спрашиваешь , чем я недоволен ?
У Вэл от гнева загорелось лицо , несмотря на то , что на лестнице было холодно .
– Вот что я думаю : единственное , что в тебе необычно , – это твое Зрение . Ты говоришь про фейри всякие мерзости , но в восторге потому , что только ты их видишь . Вот почему ты так гадко ревнуешь ко всем , кто поговорит с кем-то из них .
Луис уставился на Вэл , словно она дала ему пощечину .
Вэл ехидно ухмыльнулась и добавила , осознав свои слова только после того , как они сорвались с губ :
– И я знаю еще кое-что . Пусть крысы и могут прогрызать дорогу через медь или еще что , но единственная причина , по которой они выживают , это то , что их миллионы и миллионы . Вот что ос обенного в крысах : они все время трахаются и рожают миллиарды крысят .
– Стой ! – сказал Луис , вскинув руку так , словно хотел защититься от ее слов .
Гнев внезапно вышел из него , словно из проткнутого воздушного шарика , и он тихо заговорил :
– Хорошо . Да . Для Равуса и остальных фейри люди выглядят именно так : жалкие твари , которые размножаются как сумасшедшие и умирают так быстро , что не успеваешь даже разглядеть разницу между ними . Послушай : я уже бог знает сколько часов провел , отвечая на вопросы , после того как выпил какое-то питье , которое заставило меня говорить правду . И все из-за того , что вы с Лолли сюда вломились . Я устал и зол . – Он потер лицо ладонью . – Ты не первая беглянка , которую Лолли приводит домой , между прочим . Ты не понимаешь , с чем шутишь .
В эл совершенно смутил изменившийся тон Луиса .
– О чем ты ?
– Была еще одна девчонка , пару месяцев назад . Лолли решила привести ее под землю . Как раз в тот момент Лолли пришло в голову , что снадобьями можно колоться . Лолли и та девчонка , Нэнси , хотели уколоть ся наркотиком , но денег у них не было . И тогда Лолли стала искать , что еще можно вколоть , и они взяли немного этой штуки из бутылки , которую должен был доставить Дэйв . И вдруг они начали говорить , будто видят всякие вещи , которых тут нет , и , что еще хуже , Дэйв тоже стал видеть всякое дерьмо . Нэнси сбил поезд , а она ухмылялась до той секунды , пока он на нее не наехал .
Вэл отвела взгляд от мерцающей свечи и уставилась в темноту .
– Это похоже на несчастный случай .
– Конечно , это был несчастный случай ! Но Лолли страшно понравилось это зелье , несмотря на все это . И она приучила Дэйва его принимать .
– А она знала , что это ? – спросила Вэл . – Она знала про фейри ? Про Равуса ?
– Знала . Я рассказал про Равуса Дэйву , потому что Дэйв мой брат , хоть он и идиот . А он расск азал Лолли , потому что она его дразнит , а Дэйв готов на все , лишь бы произвести на нее впечатление . А Лолли рассказала Нэнси , потому что Лолли не умеет держать рот на замке .
Вэл вспомнила нервный смех Лолли .
– Ну и чего страшного , если она это станет расск азывать ?
Луис вздохнул .
– Посмотри на это . – Он указал на белесый зрачок своего глаза . – Отвратительно , так ? Однажды , когда мне было восемь , мать взяла меня с собой на рыбный рынок в Фултон . Она покупала перелинявших крабов , торговалась с продавцом . И она очень увлеклась , потому что обожала торговаться , а я вдруг увидел , как какой-то тип несет охапку кровавых тюленьих шкур . Он меня видит и широко ухмыляется . А зубы у него , как у акулы : маленькие , острые и редкие .
Вэл стиснула перила так , что у нее под ногтя ми раскрошилась краска .
– «Ты можешь меня видеть ?» – спрашивает он . А я – глупый мальчишка и киваю . Мать стоит рядом со мной , но ничего не замечает . «Ты видишь меня обоими глазами ?» – хочет он знать . Теперь мне становится страшно , и это единственное , что м ешает сказать ему правду . Я указываю на свой правый глаз . Он бросает шкуры , и они отвратительно шмякаются , падая все разом .
Воск стек по свече прямо на большой палец Луиса , но он не вздрогнул и не перехватил свечу . Воск потек сильнее и равномерно закапал н а ступеньки .
– Этот тип хватает меня за плечо и сует большой палец мне в глаз . И пока он это делает , его лицо даже не меняется . Мне ужасно больно , я кричу – и тут мать наконец поворачивается и видит меня . И знаешь , что они с тем продавцом рыбы решили ? Что я как-то сам выцарапал себе глаз . Что я на что-то наткнулся . Что я сам себя ослепил .
У Вэл на руках волоски встали дыбом , а по спине побежали мурашки : так бывало всегда , когда ей становилось особенно не по себе . Она подумала про тюленьи шкуры и про труп ру салки , который видела у реки , но решила , что от этих ужасов все равно никуда не денешься .
– Зачем ты мне это рассказываешь ?
– Потому что со мной все не просто , – ответил Луис . – Один неверный шаг – и они решат , что второй глаз мне тоже не нужен . Дэйв с Лол ли этого никак не хотят понять .
Его голос понизился до шепота , и он наклонился ближе .
– Они играются с этим снадобьем , крадут у Равуса , хотя считается , что я расплачиваюсь по долгам . А потом приводят тебя . – Он замолчал , но Вэл увидела у него в глазах пани ку . – И ты тут все разворошила . И Лолли с этим дерьмом становится не лучше , а хуже .
Тролль вышел на лестничную площадку и посмотрел вниз на Вэл . Его голос зазвучал низко и гулко , как барабан .
– Не могу понять , зачем ты вернулась . Тебе что-то нужно ?
– Последняя доставка , – пробормотала она . – Это была… русалка ? Она умерла .
Он застыл , молча уставившись на нее . Вэл судорожно сглотнула .
– Кажется , она умерла уже довольно давно .
Равус начал спускаться по лестнице . Полы его пальто развевались .
– Покажи мне .
Пока он приближался , его лицо изменилось : зеленый цвет кожи поблек , а черты лица сдвинулись . Теперь он стал похож на человека , на долговязого паренька чуть старше Луиса . Но у паренька оказались странные золотистые глаза и лохматые черные волосы .
– Ты не из менил свои… вЂ“ заговорила Вэл .
– Так всегда с ореолом , – сказал Равус , перебивая ее . – Всегда остается намек на то , чем ты был . Ступни , развернутые в противоположную сторону , хвост , выемка в спине . Какое-то указание на твою истинную природу .
– Я уже ухожу , – заявил Луис . – Я шел к выходу .
– У нас с Луисом состоялся интересный разговор про тебя и про то , как проходила наша встреча , – сказал тролль .
Было очень странно слышать этот низкий звучный голос от молодого парнишки .
– Ага , – подтвердил Луис с иронией в голосе . – Он вел разговор . А я пресмыкался .
Равус в ответ улыбнулся , но даже в человеческом обличье его зубы , особенно резцы , казались слишком длинными .
– По-моему , эта смерть касается и тебя , Луис . Отложи сон еще ненадолго , и давай посмотрим , что нам удас тся выяснить .

Когда Равус , Вэл и Луис добрались до берега , было тихо , только волны плескались о камни на кромке воды . Тело по-прежнему лежало там : волосы колебались подобно водорослям , ожерелья из ракушек и жемчуга обвивали шею , словно удавки , бледное лиц о походило на отражение луны в воде . Крошечные рыбки метались вокруг ее тела и то и дело заплывали в приоткрывшиеся губы .
Равус опустился на колени , обхватил затылок русалки длинными пальцами и приподнял голову . Ее рот открылся еще шире , обнажив тонкие пол упрозрачные зубы , которые , казалось , были сделаны из хрящей . Равус приблизил лицо к русалке , будто собирался ее поцеловать . Вместо этого он два раза осторожно принюхался , а потом бережно опустил ее обратно в воду .
Он устремил на Луиса мрачный взгляд , потом снял пальто и расстелил его на земле . После этого тролль повернулся к Вэл :
– Если ты возьмешься за хвост , мы сможем переложить ее на ткань . Мне нужно унести ее к себе в кабинет .
– Ее отравили ? – спросил Луис . – Ты знаешь , что ее убило ?
– У меня есть теори я , – ответил Равус . Влажной рукой он убрал с лица волосы , а потом зашел в воды Истривер .
– Я помогу , – предложил Луис , делая шаг к нему .
Равус покачал головой .
– Тебе нельзя . Все это железо , которое ты так упрямо носишь , может обжечь ей кожу . Я не хочу , чт обы улики были загрязнены больше необходимого .
– Железо дает мне безопасность , – сказал Луис , дотрагиваясь до кольца в губе . – По крайней мере относительную .
Равус улыбнулся .
– Самое малое – оно спасло тебя от тяжелой обязанности .
Вэл зашла в воду и поднял а скользкий хвост . Его края расползались , как ветхая ткань . Рыбья чешуя , отваливаясь и налипая Вэл на руки , блестела в лунных лучах , как расплавленное серебро . На боку русалки обнажилась бледная плоть : в этом месте рыбы уже начали ее объедать .
– Что за жалкий спектакль тут играют ?! – произнес чей-то голос , донесшийся из ложбины между двумя дюнами .
Равус посмотрел в темноту .
– Грейан…
Вэл узнала существо , которое вышло оттуда : изготовитель манекенов с позеленевшей бородой . Но за ним показались и др угие создания , которых она не знала , – фейри с длинными руками и почерневшими пальцами , с птичьими глазами и кошачьими мордами , с потрепанными крыльями , прозрачными , как дым , или яркими , как неоновые вывески в баре .
– Еще одна смерть , – сказал один из приш едших , и ему откликнулся тихий ропот .
– Не это ли ты рассылаешь ? – спросил Грейан .
Раздался взрыв смущенного смеха .
– Я пришел , чтобы выяснить все , что возможно , – ответил Равус .
Он кивнул Вэл . Вдвоем они переложили тело на пальто . Вэл затошнило , когда она поняла , что рыбный запах исходит от плоти , до которой она дотрагивается .
Грейан сделал шаг вперед . В свете уличных фонарей его рога казались белыми .
– И чтобы увидеть , что выяснилось .
– На что ты намекаешь ? – требовательно спросил Равус .
В своем человечес ком обличье он был худым и высоким , но рядом с массивным Грейаном выглядел совсем не внушительно .
– Ты отрицаешь , что ты убийца ?
– Стой ! – сказал один из толпы , с телом таким длинным и тонким , что Вэл даже не смогла его назвать . – Мы его знаем . Он делал по лезные снадобья для всех .
– Знаем ли мы его ? – Грейан подошел ближе и из складок растрескавшегося плаща из коричневой кожи извлек два коротких изогнутых серпа с лезвиями из темной бронзы . – Он был отправлен в изгнание за убийство .
– Осторожнее , – сказало к акое-то крошечное существо . – Ты ведь не хочешь , чтобы нас всех сейчас судили по тому , какова причина нашего изгнания .
– Ты знаешь , что я не могу отказаться именоваться убийцей , – сказал Равус . – Так же как я знаю , что только трус угрожает мечом тому , кто принес клятву больше не поднимать клинка .
– Красивые слова . Ты по-прежнему считаешь себя придворным , – заявил Грейан . – Но здесь тебе хитрый язык не поможет .
Одно из существ ухмыльнулось Вэл . Глаза у него были как у попугая , а пасть полна похожих на пилу з убов . Вэл наклонилась и подняла кусок трубы , который валялся среди камней . Он оказался таким холодным , что обжег ей пальцы .
Равус протянул Грейану раскрытые ладони .
– Я не хочу с тобой воевать .
– Тогда ты погиб .
Он замахнулся одним из серпов на Равуса .
Тро лль увернулся от серпа и вырвал меч из руки другого фейри , зажав в кулаке острый клинок . Алая кровь потекла из его ладони . Губы тролля изогнулись в усмешке , словно от удовольствия , а ореол исчез .
– Вам нужно то , что я делаю , – бросил Равус .
Ярость исказила его лицо , сделав черты ужасающими ; клыки впились в верхнюю губу . Он слизнул кровь , и его глаза вспыхнули злобой и весельем . Он крепче сжал клинок , еще глубже вонзив лезвие в ладонь .
– Я раздаю снадобье без ограничений , но даже если бы я был отравителем , в ы все равно жили бы только благодаря моей милости .
– Я не буду жить по твоей милости !
Грейан снова направил на Равуса лезвия серпов .
Равус взмахнул рукоятью меча , отражая нападение . Они стали кружиться , обмениваясь ударами . Оружие Равуса было плохо уравновешено , потому что он держал меч за клинок , и стало скользким от крови . Грейан быстро наносил удары своими короткими бронзовыми серпа м и , но каждый раз Равус успевал их парировать .
– Хватит ! – крикнул Грейан . Фейри с длинным , закрученным в петли хвостом бросился вперед и схватил Равуса за руку . Другой шагнул к ним , держа серебряный нож в форме листа .
В этот момент Грейан направил удар на запястье Равуса – и Вэл рванулась вперед , даже не осознав , что делает . Ею управлял инстинкт . Все тренировки с командой лакросса и видеоигры вдруг как-то соединились – и она ударила железной трубой Грейану в бок . Труба попала в цель с мягким , сочным шипени е м , на секунду лишив его равновесия . А потом Грейан развернулся к девушке , с силой опуская вниз оба бронзовых клинка . Вэл едва успела поднять трубу и упереться ногами – и клинки нанесли удар по металлу , рассыпав искры . Она повернулась – и Грейан изумленно и пристально разглядывал ее , прежде чем вонзить бронзовые лезвия ей в ногу .
Вэл ощутила жуткий холод , а все звуки извне утихли , словно у нее заложило уши . Нога даже не слишком сильно болела , хотя ее разорванные брюки уже пропитались кровью .
В прежней жизни Вэл , когда она занималась спортом и не верила в фейри , они с Томом после школы играли в видеоигры и маялись дурью в отремонтированном полуподвале его дома . Ее любимая игра называлась «Мстящие души» . Главный персонаж , Акара , носила кривую саблю , которая по з воляла ей сносить головы одновременно трем противникам и получать массу очков . Очки изображались в верхней части экрана как голубые шары , которые превращались в красные с громким треском , когда Акару ранили . Вот и все , что происходило . При ранениях Акара н е замедляла движений , не спотыкалась , не орала и не падала в обморок . Вэл поступила именно так .

Кто-то очень сильно сжимал Вэл руку . Она чувствовала , как ногти больно впиваются ей в кожу . Боль пронизывала ее всю целиком . Вэл открыла глаза .
Какой-то молодо й человек склонился над ней , и сначала она не поняла , кто это . Девушка отпрянула , стараясь отодвинуться подальше . А потом разглядела чернильно-черные волосы , опухшие губы и глаза с золотыми пятнышками . Луис стоял поодаль .
– Вэл , – сказал Луис . – Это Равус . Равус .
– Не трогай меня , – попросила Вэл . Ей хотелось , чтобы боль ушла . Горькая улыбка скользнула по его губам , пальцы на ее руке разжались .
– Ты могла умереть , – тихо проговорил Равус .
Вэл истолковала это как хороший знак : на самом деле она не умирает .

Вэл проснулась , ощущая тепло и сонливость . На секунду ей показалось , что она в постели у себя дома . Она решила , что проспала и опоздала на уроки , а потом подумала , что , наверное , болеет . Когда Вэл открыла глаза , то увидела мерцающий свет свечей и темную к р ышу высоко над собой . Она была закутана в кокон из надушенных лавандой одеял и лежала на горе из подушек и ковриков . Ровный гул уличного движения наверху звучал почти как дождь .
Вэл приподнялась на локте . Равус стоял у рабочего стола и нарезал кусок какого- то темного вещества . Несколько секунд она наблюдала , как длинные ловкие пальцы держат ручку ножа , а потом выпростала ногу из-под одеяла . Нога оказалась обернутой листьями и забинтованной высоко у бедра . Тролль обернулся и посмотрел на нее .
– Ты проснулась .
Девушка покраснела , смущенная тем , что он снимал с нее запачканные брюки .
– А где Луис ?
– Он вернулся в туннели . Я готовлю тебе питье . Сможешь его выпить ?
Вэл кивнула .
– Это какое-то снадобье ?
Он фыркнул :
– Это просто какао .
– О ! – отозвалась Вэл , чувств уя себя ужасно глупо , и снова посмотрела на него . – У тебя рука не забинтована .
Равус поднял руку : на ладони не было даже шрама .
– На троллях все быстро заживает . Меня трудно убить , Вэл .
Она посмотрела на его руку , на стол с ингредиентами и тряхнула голово й .
– Как оно действует – волшебство ? Как ты берешь обычные вещи и превращаешь их в волшебные ?
Он бросил на нее пристальный взгляд , а потом снова принялся нарезать коричневую плитку .
– По-твоему , я это делаю ?
– А разве нет ?
– Я ничего не делаю волшебным , – сказал он . – Я мог бы , наверное , но в небольших количествах и без особой действенной силы . Это мне не по силам . Это не по силам почти никому , за исключением высокого лорда или леди фейри . – Тут он обвел рукой свой рабочий стол . – Эти вещи – затвердевшие кусочки старой жвачки , разнообразные обертки и банки , окрашенные помадой сигаретные окурки – уже волшебные . Такими их сделали люди . – Он поднял серебряную обертку из-под жвачки . – Вот зеркало , которое никогда не разбивается . – Он взял салфетку , на которой отпечатался напомаженный рот . – Поцелуй , который никогда не кончается . Сигарета . Это дыхание мужчины .
– Но зеркала и поцелуи тоже не волшебные .
Тут он рассмеялся .
– Так ты не веришь , что поцелуем можно превратить зверя в принца или разбудить мертвого ?
– И я ошибаюсь ?
– Нет , – ответил он иронично . – Ты совершенно права . Но , к счастью , этот напиток не должен сделать ничего такого .
Вэл улыбнулась этим словам и подумала , что замечает все его взгляды , вздохи , малейшие изменения выражения лица . И она с тревогой с таралась понять , что это может означать .
– Почему ты всегда выглядишь именно так ? – спросила она . – Ты ведь мог бы выглядеть как угодно . Походить на любого .
Равус нахмурился , положил пестик и обошел стол . Она ощутила трепет , который отчасти был вызван стра хом .
Вэл беспокоило , что она лежит на его постели неодетая , но ей не хотелось вставать .
– А , ты имеешь в виду ореол ? – Тролль помедлил . – Сделать себя не таким страшным ? Менее отвратительным ?
– Ты вовсе не… вЂ“ начала Вэл , но он поднял руку – и девушка замол чала .
– Моя мать была прекрасна . Несомненно , у меня более широкое понимание красоты , чем у тебя .
Вэл ничего не сказала , но кивнула . Ей не хотелось слишком задумываться над тем , есть ли у нее широкое понимание красоты . Ей всегда казалось , что оно довольно у зкое и включало мать и других людей , которые прилагали слишком много усилий во имя красоты . Она всегда немного презрительно относилась к красоте , потому что красота , по мнению Вэл , требовала в обмен жертвовать слишком важным .
– У нее в волосах были сосульк и , – продолжил он . – Такие холодные , что покрывались изморозью , соединявшей ее косы в хрустальные камни , которые постукивали , когда она двигалась . Их надо было видеть при свечах . Этот лед светился , словно состоял из пламени . Хорошо , что мать не могла выде р живать солнечный свет – иначе она освещала бы небо .
– А почему она не могла выдерживать солнечный свет ?
– Никто из моей расы не может . На солнце мы превращаемся в камень и остаемся такими до ночи .
– Это больно ?
Он покачал головой , но ничего не ответил .
– Н есмотря на красоту , мать никогда не показывала моему отцу истинный облик . О , с ореолом она тоже была прекрасна , но то была приглушенная красота . И мои братья и сестры – мы тоже носили ореол .
– Он был смертным ?
– Смертным . Ушел за один вздох фейри . Так гово рила моя мать .
– Но тогда ты…
– Тролль . Кровь фейри передается целиком .
– А он знал , кто она ?
– Отец притворялся , будто не знает , кто мы все , но должен был догадываться или хотя бы заподозрить , что мы не люди . Он владел лесопилкой , где распиливали и сушили древесину с нескольких сот акров леса , который ему принадлежал . Ясень , осину , березу , дуб , иву . Можжевельник , сосну , тис . У отца в городе была другая семья , но мать притворялась , что не знает об этом . Было много всякого притворства . Она следила , чтобы до с ки у отца получались хорошие и ровные . Они были отлично оструганы , не коробились и не гнили . Фейри… Мы ни в чем не знаем меры . Когда любим , мы – сама любовь . Такой была и мать . Но взамен она просила , чтобы он ударял в колокол на холме , чтобы дать ей знать о своем приходе . Однажды отец забыл позвонить в колокол .
Тролль встал , прошел за кипящим молоком и перелил его в чашку из китайского фарфора . До Вэл донесся аромат корицы и шоколада .
– Он увидел нас всех такими , какими мы были на самом деле . – Равус сел рядом с Вэл , так что длинные полы пальто расстелились по полу . – И убежал , чтобы никогда не возвращаться .
Она взяла у него чашку и сделала осторожный глоток . Какао оказалось слишком горячим и обожгло язык .
– И что случилось потом ?
– Большинство людей удовлетворились бы таким концом рассказа . Потом случилось то , что вся любовь матери превратилась в ненависть . Даже дети после этого стали для нее ничем – просто напоминанием об отце .
Вэл подумала о своей матери и о том , как она никогда не сомневалас ь в том , что любит мать . Конечно , она любила мать . Но теперь Вэл ее ненавидела . Девушке казалось неправильным , что одно чувство так легко переходит в другое .
– Ее месть была ужасной .
Равус посмотрел на свои руки , и Вэл вспомнила , как он поранил их , держа м еч за клинок . Она подумала , что его ярость была такой сильной , что тролль даже не заметил боли . И еще ей стало интересно , любит ли он так же , как его мать .
– Моя мать тоже была очень красива , – сказала Вэл .
Ей хотелось добавить что-нибудь еще , но один глот ок горячего шоколада наполнил ее таким сладким покоем , что она снова скользнула в сон .
Вэл разбудили голоса . Женщина с козьими копытцами стояла в комнате и тихо разговаривала с Равусом .
– Бездомную собаку я бы еще поняла , – говорила она . – Но это ? Ты слишк ом мягкосердечен .
– Нет , Мабри , – ответил Равус – Нисколько . – Он посмотрел в сторону Вэл . – По-моему , она хочет умереть .
– Тогда , может быть , ты способен ей помочь , – сказала Мабри . – У тебя получается помогать смерти .
– Ты пришла сюда , чтобы измазать мен я в моих собственных нечистотах ? – спросил он .
– Это было бы достаточно веским поводом . Но пришла еще одна смерть , – произнесла Мабри , словно не услышав его . – Кто-то из морского народа в Ист-ривер . Ее тело нашел человек , но его уже сильно объели рыбы , так что я не ожидаю громкого скандала .
– Я это знаю , – сказал Равус .
– Ты слишком много знаешь . Ты знал их всех . Каждого , кто умер , – заявила Мабри . – Ты убийца ?
– Нет , – ответил он . – Все погибшие – изгнанники Летнего Двора . На это следует обратить внимание .
– И всех отравили , – откликнулась Мабри . – Вот на что обратили внимание .
Равус кивнул .
– Изо рта русалки пахло крысиным ядом .
Вэл заглушила изумленный возглас , уткнувшись лицом в одеяла .
– Народ считает тебя виновным , – сказала Мабри . – Слишком большое со впадение , что все мертвые были твоими клиентами и умерли в считанные часы после получения снадобья от одного из человеческих посыльных .
– После того как Зимний Двор не получил десятины , десятки темных фейри ушли из земель Никневин . Не понимаю , почему сочли более вероятным , что я превращусь в отравителя .
– Теперь это земли лорда Ройбена . – Голос Мабри наполнился эмоциями , которые Вэл не удавалось определить . – До тех пор , пока Силариаль позволит ему ими владеть .
Равус фыркнул , а Вэл подумала , что смогла разг лядеть в нем нечто скрытое , чего не видела раньше . На нем был старомодный длиннополый сюртук , выглядевший слишком новым . Она поняла , что это костюм , и внезапно к Вэл пришла уверенность в том , что Равус намного моложе , чем ей показалось вначале . Она не зна л а , как стареют фейри , но решила , что он слишком старается показаться Мабри опытным и искушенным .
– Меня не интересует , кто сейчас занимает места короля и королевы Зимнего Двора , – сказал он . – Пусть бы они все поубивали друг друга , чтобы нам не приходилось с ними соперничать .
Мабри мрачно посмотрела на него .
– Не сомневаюсь , что тебе этого хотелось бы .
– Я собираюсь отправить послание королеве Силариаль . Я знаю , что она не обращает внимания на народ , живущий в такой близости от городов , но даже она не останется равнодушной к убийствам изгнанников Летнего Двора . Это все же происходит на ее землях .
– Нет , – поспешно возразила Мабри уже другим тоном , – думаю , что это неразумно . Внимание Высших только усложнит дело .
Равус вздохнул и посмотрел в сторону Вэл .
– Должен признаться , мне это трудно представить .
– Подожди еще немного , прежде чем посылать вести , – сказ ала Мабри .
Он вздохнул .
– Ты была добра , что предостерегла меня , что бы ты обо мне ни думала .
– Предостерегла ? Я просто пришла позлорадствовать ! – заявила она и удалилась из комнаты , простучав копытами по ступенькам .
Равус повернулся к Вэл .
– Можешь больше не притворяться , будто спишь .
Вэл села , хмуря брови .
– Ты считаешь ее недоброй , – сказал Равус , стоя к ней спиной .
Вэл ужасно хотела увидеть выражение его лица : ей было трудно расшифровать его интонацию .
– Но это я виноват в том , что она заточена здесь , в этом городе зловонного железа , и у нее есть другие , еще более важные причины меня ненавидеть , – продолжил он .
– Какие причины ?
Равус помахал рукой над свечой , и из дыма сформировалось лицо молодого мужчины – слишком красивое , чтобы быть человеческим .
– Тэ мсон , – сказал Равус .
Бледно-золотые волосы касались шеи существа и были небрежно отброшены назад со лба , и он рассеянно улыбался .
Вэл ахнула : она еще никогда не видела , чтобы чары использовались таким образом .
Остальной облик Тэмсона сформировался из пуст оты : он носил доспехи , сделанные из древесной коры – грубой и усеянной лишайником . У пояса висел стеклянный меч , который казался текучим , словно эту невероятную форму придали воде .
– Он был моим первым и лучшим другом при Летнем Дворе . Его не отталкивало т о , что я не переношу солнца . Тэмсон навещал меня в темноте и рассказывал забавные истории о том , что происходило в течение дня . – Равус нахмурился . – Не уверен , что я составлял приятную компанию .
– Значит , стеклянный меч принадлежал ему ?
– Для меня эта вещ ь слишком хрупкая , – ответил Равус .
Рядом с Тэмсоном появилась другая туманная фигура , на этот раз знакомая , хотя в первую секунду Вэл ее не узнала . Коричневые волосы женщины-фейри были пронизаны зеленью , словно лиственный ковер в лесу , а из-под подола кра сного платья выглядывали козьи копытца . Она пела балладу , и ее звучный гортанный голос наполнял слова обещанием . Тролль указал на нее :
– Мабри , возлюбленная Тэмсона .
– Она тоже дружила с тобой ?
– Кажется , она пыталась , но на меня было трудно смотреть , – от ветил Равус .
Призрак Тэмсона положил руку на плечо Мабри , она повернулась к нему , и песню прервали их объятия . Поверх ее плеча дымное изображение Тэмсона смотрело на Равуса глазами , горящими как угли . Губы Равуса изогнулись в улыбке .
– Он говорил о ней без конца .
Тэмсон заговорил :
– Волосы у нее цвета пшеницы в разгар лета , кожа цвета кости , губы нежные , как дым .
Вэл не знала , считал ли Равус эти описания точными . Она больно прикусила себе щеку .
– Тэмсону хотелось произвести на нее впеча тление , – продолжил Равус – Он попросил меня стать его напарником в поединке , чтобы он смог продемонстрировать свое искусство . Я высокий и , наверное , могу казаться яростным . Королева Летнего Двора любит поединки больше всех других забав . Она организовывал а турниры , на которых волшебный народ показывал свои умения . Я только пришел ко Двору и не любил соперничать . Мне доставляла радость моя работа – алхимия . Ночь была жаркая , я это помню . Я вспоминал Исландию , прохладные леса моей юности . Мабри и Тэмсон не п е реставали шептать какие-то слова . Я услышал , как он сказал : «Я видел тебя с ним» . Хотел бы я знать , что именно видел Тэмсон , хотя я догадываюсь .
Равус повернулся к занавешенному окну .
– Хотя фейри ничего не делают вполсилы , мы бываем капризными . Каждая эмо ция – это напиток , который следует испить до дна , но порой мне кажется , что кислое мы любим не меньше , чем сладкое . При Летнем Дворе не считали , что если Мабри встречалась с Тэмсоном и он ее любил , то ей нельзя флиртовать с кем-то еще . Доспехи Тэмсона был и изготовлены из коры и заколдованы , поэтому становились прочнее железа .
Тролль замолчал , закрыл глаза , а потом продолжил :
– Он был искуснее меня , но рассеян – а я ударил первым . Меч… он рассек кору , словно бумагу .
Вэл увидела , как в дыму заколдованной свеч и упало лезвие меча и вокруг него буквально рассыпались доспехи . Тэмсон смотрел удивленно , крик Мабри разорвал воздух – пронзительный и резкий , словно она на секунду раньше других поняла , что случилось . Этот призрачный звук разнесся по пыльной комнате .
– Я тролль . Когда я сражаюсь , меня охватывает ярость . Возможно , кто-то другой смог бы сдержать удар . Я не сумел . Я все еще держал рукоять своего меча , словно она приросла к руке и ее невозможно было выпустить . Клинок окрасился его кровью . Почему он снял чары со своих доспехов ?
Равус посмотрел на Вэл , и на секунду ей показалось , что он ждет ответа . Затем его взгляд скользнул в сторону и устремился в никуда , а чары рассеялись . Голос Равуса стал тихим и хриплым .
– И все-таки он , должно быть , решился на это . Ни у кого не было причин желать ему зла . Я знал , что он страдает , но подумал , что это пройдет , как проходит все . И , себялюбиво , я радовался , что Мабри его разочаровала . Мне не хватало его общества . Я решил , что он снова станет моим . Тэмсон должен был разглядет ь во мне эту вульгарность – иначе зачем он избрал меня средством своей смерти ? Вэл не знала , что ответить . Она складывала в мыслях фразы : «Твоей вины здесь не было . Все думают ужасные , эгоистические вещи . Это наверняка была случайность» . Но все слова казал и сь бессмысленными . Это были только звуки , которыми можно заполнить тишину . Когда тролль заговорил снова , девушка поняла , как долго молча спорила с собой .
– Фейри считают смерть дурным вкусом . – Он невесело рассмеялся . – Когда после гибели Тэмсона я объявил , что ухожу в город , отправляюсь в изгнание сюда , им угодно было позволить мне это . Они не столько винили меня в его смерти , сколько считали запятнанным ею . Силариаль , королева Летнего Двора , приказала Мабри сопровождать меня , чтобы мы могли горевать вмес т е . Миазмы смерти тоже прилипли к ней и беспокоили окружающих . Так что ей пришлось сопровождать меня , убийцу ее возлюбленного , и здесь она должна оставаться , пока мне не надоест добровольное изгнание или пока я не умру .
– Это ужасно , – сказала Вэл , и по его молчанию поняла , какими глупыми и беспомощными оказались ее слова . – То есть я хочу сказать , конечно , все это ужасно , но я думала о том , что ее послали с тобой . Это жестоко .
Он фыркнул – почти рассмеялся .
– Я бы вырезал у себя сердце , если бы у Тэмсона он о снова забилось в груди . Даже на одну секунду . Никакой приговор меня не смутил бы . Но для Мабри наказание и изгнание вдобавок к горю оказались невыносимыми .
– А каково здесь ? Я имею в виду – быть изгнанником в городе ?
– Я нахожу это трудным . Меня постоянн о отвлекает груз запахов , шум . Здесь повсюду яд , а железо настолько близко , что кожа зудит , а горло горит . Могу только представить себе , что чувствует Мабри .
Вэл протянула ему руку , и он взял ее , проведя пальцами по мозолям . Она заглянула ему в лицо , пытая сь передать свое сочувствие , но Равус внимательно рассматривал ее ладонь .
– Откуда они у тебя ? – спросил он .
– Что ?
– У тебя огрубели руки , – пояснил тролль . – Мозоли .
– Это лакросс .
Равус кивнул , но по его лицу Вэл увидела , что он не понял . Она могла бы с казать все , что угодно , и он все равно кивнул бы так .
– У тебя руки рыцаря , – проговорил он наконец и отпустил ее .
Вэл потерла кожу , не поняв , то ли она пытается стереть ощущение его прикосновения , то ли вернуть его .
– Тебе опасно продолжать доставку , – ск азал Равус .
Он прошел к одному из застекленных шкафов и вытащил банку , в которой трепетал крылышками мотылек . Потом достал крошечный свиток бумаги и начал что-то мелко на нем писать .
– Я у тебя в таком большом долгу , который трудно отплатить , но я могу освободить тебя от службы .
Вэл посмотрела в полумрак , где поблескивал стеклянный меч , почти такой же темный , как и стена за ним . Она вспомнила кусок трубы у себя в руке , кайф от адреналина и ясность цели , которые приходили к ней на площадке для лакросса или во время драки .
– Я хочу и дальше заниматься доставкой , – сказала Вэл . – Но ты можешь кое-что сделать , чтобы мне отплатить , хотя , наверное , и не захочешь . Научи меня пользоваться мечом .
Свернув бумагу , Равус прикреплял ее к ножке мотылька .
– Это умение принесло мне мало радости .
Вэл ждала , ничего не отвечая . Пока он не сказал «нет» .
Он закончил дело и дунул , отправляя маленькое насекомое в полет . Мотылек полетел не очень уверенно : возможн о , ему мешал кусочек бумаги .
– Ты хочешь кого-то убить ? Кого ? Грейана ? Или , может быть , ты хочешь умереть ?
Вэл покачала головой :
– Я просто хочу узнать , как это делается . Я хочу научиться .
Он медленно кивнул .
– Как пожелаешь . Тебе кое-что причитается , и ты вправе просить .
– Так ты меня научишь ? – спросила Вэл .
Равус снова кивнул .
– Я сделаю тебя такой грозной , как ты пожелаешь .
– Я вовсе не хочу… – возразила она , но он поднял руку .
– Я знаю , что ты очень храбрая , – сказал он .
– Или глупая .
– И глупая . Храбр ая и глупая , – улыбнулся Равус , но его улыбка быстро погасла . – Но ничто не помешает тебе стать непобедимой , как только ты научишься .

Глава 8

Черное молоко рассвета , мы пьем тебя ночами , пьем тебя по утрам и пьем тебя вечерами , мы пьем , и мы пьем .
Пол Си лан . «Фуга смерти»


Дэйв , Лолли и Луис сидели на одеяле на асфальте , разложив перед собой часть находок Дэйва . Из-под ткани высовывался картон , который они использовали как прокладку между собой и холодом , сочившимся из тротуара . Дэйв положил голову на ко лени Лолли , и она катала в ладонях его дреды , закручивая и растирая их у корней . Лолли остановилась , вытащила что-то из волос , раздавила ногтями и смазала пальцы помадой из жестянки , стоявшей у ее ноги . Дэйв на секунду открыл глаза , а потом закрыл снова , с ловно испытывал блаженство .
Нога Лолли , обутая в шлепанец , пятнистая и красная от холода , гладила бедро Луиса . Перед ним лежала открытая книга , и он смотрел в нее , щурясь в меркнущем свете .
– Привет , ребята ! – сказала Вэл , робко приближаясь к ним , словно два или три дня отсутствия снова сделали ее чужой .
– Вэл !
Лолли выскользнула из-под Дэйва , которому пришлось перекатиться на локти , чтобы не удариться головой о тротуар . Она бросилась к Вэл и обхватила ее обеи ми руками .
– Эй , а мои волосы ? – закричал Дэйв .
Вэл обняла Лолли , ощутив запах нестираной одежды , пота и сигарет , и ее захлестнула волна облегчения .
– Луис рассказал нам , что случилось . Ты просто бешеная !
Лолли улыбнулась Вэл , словно это было высочайшей по хвалой .
Взгляд Вэл скользнул по Луису , который оторвал взгляд от своей книги и тоже улыбнулся , отчего его лицо стало красивым . Он покачал головой .
– Точно , бешеная . Схватилась с гребаным огром . Полоумная Лолли , Хилятик Дэйв и Бешеная Вэл . Вы – компания уро дов .
Вэл отвесила торжественный поклон , склонив голову , а потом уселась на одеяло .
– Скорее уж Полоумный Луис , – сказала Лолли , шутливо пиная его ногой в шлепанце .
– Одноглазый Луис , – сказал Дэйв . Луис усмехнулся :
– Лупоглазый Дэйв .
– Принцесса Луис , – ск азал Дэйв , – и принц Вэл Отважный .
Вэл засмеялась , вспомнив , что Дэйв так ее уже называл .
– А как насчет Дэйва-С-Дредами ?
Луис подался вперед , схватил брата за голову , и оба покатились по одеялам .
– А как насчет Маленького Братика ? Маленький Братик Дэйв !
– Эй , – сказала Лолли . – А как же я ? Я хочу быть принцессой , как Луис !
Тут мальчишки перестали бороться и расхохотались . Вэл села на одеяло и картон . Холодный воздух пощипывал ей руки даже сквозь куртку . До Нью-Джерси казалось невообразимо далеко , а учеба п редставлялась странным и нелепым ритуалом . Она умиротворенно улыбнулась .
– Луис говорит , что кто-то решил , будто мы травим фейри ? – спросила Лолли .
Она набросила себе на плечи еще одно одеяло и потянулась за помадой для волос .
– Или что это делает Равус , – отозвалась Вэл . – Равус сказал что-то насчет того , чтобы прекратить доставку . Он считает , что это станет слишком опасно для нас .
– Можно подумать , его это действительно заботит , – проворчал Луис . – Готов спорить , что он изобразил глубокую и вежливую благо дарность , но ты для него все равно крыса , Вэл . Просто крыса , которая показала очень удачный трюк .
– Я это знаю , – соврала Вэл .
– Если он и захочет , чтобы мы прекратили доставку , то только заботясь о своей заднице .
Луис смотрел вдаль , мимо нее , но в выражен ии его лица было что-то , заставившее ее усомниться , что он полностью уверен в своих словах .
– Наверняка отравитель – сам Равус , – сказал Дэйв . – А нам поручил грязную работу . Мы ведь не знаем , что именно разносим .
Вэл повернулась к нему .
– Не думаю . Пока я там была , приходила женщина с козьими ногами – Мабри . Он сказал ей что-то насчет послания Летней королеве . Наверное , если Двор – это шайка , то город почему-то считается территорией королевы . Короче , зачем бы ему писать ей , если он виновен ?
Дэйв сел , высвободив из пальцев Лолли свой дред .
– Он нас собирается подставить . Луис только что сказал : мы все для него крысы . Когда возникает проблема , ты просто травишь всех крыс , и дело с концом .
Вэл с тревогой вспомнила , что русалку убил именно крыси ный яд . Отравить крыс . Крысиная отрава . Однако , бросив взгляд на Луиса , она увидела , что он равнодушно пытается откусить нитку , выбившуюся из его перчатки со срезанными пальцами .
Луис поднял глаза и встретился взглядом с Вэл , но его лицо ничего не выражало .
– Странно , – сказал он , – вы пихаете себе в носы и руки столько дерьма , а ни разу не попали на яд .
– Ты считаешь , это мы сделали ? – спросила Лолли .
– Это ведь ты ненавидишь фейри , – заявил Дэйв , подав голос одновременно с Лолли , так что их слова прозвуча ли хором . – Это ведь ты видишь всякое дерьмо .
Луис вскинул руки .
– Блин , не так быстро ! Я не думаю , что кто-то из нас отравил фейри . Но я должен согласиться с Вэл . Тогда вечером Равус задал мне очень много вопросов . Он заставил меня… – Луис бросил хмурый в згляд на Лолли . – Часть касалась того , как вы двое заползли в его жилье . Но он напрямую спросил меня , не отравитель ли я , не знаю ли я , кто это , не платил ли мне кто-нибудь за то , чтобы я что-то устроил с доставкой . Зачем бы он это делал , если бы сам убра л тех фейри ?
Вэл кивнула . Хотя мысль о том , что фейри отравили крысиным ядом , ее беспокоила , она помнила , какое лицо было у Луиса при встрече внутри моста . Она не сомневалась , что его подробно допросили . Конечно , не исключено , что их подставляют – если не Р авус , то кто-то другой .
– А что , если использовать ореол так , чтобы выглядеть как кто-то из нас ?
– А зачем бы они стали так делать ? – изумилась Лолли .
– Чтобы следы вели к нам .
Луис кивнул .
– Нам следовало бы прекратить доставку . Пусть преступник ищет друг их дураков , которых можно подставить .
Дэйв почесал руку там , где виднелись следы бритвы .
– Мы не можем прекратить доставку !
– Не будь гребаным торчком , – бросил Луис .
– Вэл ведь может раздобыть наше зелье . Правда , Вэл ? – сказала Лолли , бросая на нее хитрый взгляд из-под белесых ресниц .
– О чем ты ? – спросила Вэл , но ей показалось , что ее голос звучит чересчур возмущенно .
Она почувствовала себя виноватой , хотя и не понимала почему , и взглянула на палец Лолли – прямой , словно его никогда не выворачивали из су става .
– Тролль у тебя в долгу , так ведь ?
Голос Лолли стал низким , почти чувственным .
– Наверное . – Вэл вспомнила запах порошка , кипевшего в ложке , и это наполнило ее пугающим томлением . – Но он свой долг заплатил . Он научит меня сражаться мечом .
– Да ну ?
Дэйв бросил на нее странный взгляд .
– Тебе надо бы поостеречься , – сказал Луис .
Его слова почему-то вызвали у Вэл странное беспокойство . Чтобы не встречаться с Луисом взглядом , она уставилась на зеркало в треснувшей раме , лежавшее на одеяле . Всего нескольк о секунд назад девушка чувствовала себя великолепно , но теперь ей в сердце заползла тревога и оставалась там свинцовым грузом .
Лолли вдруг встала .
– Все ! – объявила она и потрепала косички Дэйва , которые зашуршали , словно змейки . – Забудем об этом . Пора поиграть в «как будто» .
– У нас мало осталось , – сказал Дэйв , но сразу же встал и начал собирать вещи , выложенные на одеяло .
Все четверо заползли под решетку , ведущую в туннель .
Луис хмуро смотрел , как Лолли достает янтарный порошок и свои приспособления .
– Это ведь не для смертных , знаешь ли . Это совсем для других .
В почти полной темноте Дэйв поднес к носу кусочек фольги , подставив под нее зажигалку , и порошок задымился . Он глубоко втянул дым в себя и серьезно посмотрел на Лолли :
– Если что-то считается плохим поступком , это не значит , что ты его не совершишь .
Взгляд Дэйва переместился к Луису , и по выражению его лица Вэл почувствовала , что он на самом деле что-то скрывает .
– Дай и мне , – попросила Вэл .

Дни шли , словно лихорадочный сон . В дневное время Вэл занималась доставками , а потом приходила к Равусу , внутрь моста , и там , в сумрачных комнатах , он показывал , как работать мечом . А после занятия , ночами , она вкалывала себе в вену зелье и вместе с Дэйвом и Лолли делала все , что хот е ла . После этого они спали или немного выпивали , чтобы сгладить ломку , наступавшую после кайфа , когда мир снова возвращался к своему обычному состоянию .
И все труднее становилось помнить о повседневных вещах , таких как еда . Благодаря чарам корочки хлеба пре вращались в пиршественные столы , прогибавшиеся от яств , но сколько бы Вэл их ни ела , она всегда была голодна .

– Покажи мне , как ты держишь клюшку , – попросил Равус во время первого урока .
Вэл взяла обломок метлы , словно клюшку для лакросса : двумя руками н а расстоянии примерно в тридцать сантиметров друг от друга .
Он передвинул ее руки ближе друг к другу и ниже .
– Если бы ты так взяла меч , то поранила бы руку о клинок .
– Да , такое сделал бы только идиот , – отозвалась Вэл , чтобы посмотреть на его реакцию .
Ра вус отреагировал только легким изгибом губ .
– Я знаю , что вес сейчас распределяется неравномерно , но с , мечом так не пойдет . Вот . – Он снял со стены стеклянный меч и вложил его Вэл в руку . – Почувствуй вес . Видишь ? Он сбалансирован . Баланс – это самое важн ое .
– Баланс , – повторила она , покачав меч у себя на ладони .
– Это навершие , – сказал он , указывая на каждый элемент по очереди , – это захват , это рукоять , гарда . Когда держишь меч , то край , повернутый к твоему , противнику , – это лезвие . Тебе следует держа ть меч так , чтобы острие следовало за твоим противником . А теперь встань так , как стою я .
Вэл постаралась скопировать его стойку : ноги расставлены и чуть согнуты , одна ступня чуть выдвинута вперед .
– Почти правильно .
Тролль поправил положение ее тела , не о бращая внимания на то , куда притрагивается . У Вэл загорелось лицо , когда он подвинул ее ноги , но еще сильнее она смутилась от своих ощущений . Для него ее тело было инструментом – и только .
– А теперь , – сказал он , – покажи мне , как ты дышишь .

Иногда Вэл , Дэйв , Луис и Лолли обсуждали странные вещи , которые они видели , или существ , с которыми разговаривали . Дэйв рассказал , как один раз дошел до самого Бруклина , а там его принялось гонять по парку существо , у которого на лбу росли короткие рожки . Он закричал и бросился бежать , уронив бутылку с чем-то-там , и даже не оглянулся . Луис рассказал о том , как бегал по городу в поисках цветов для придурка , который жил около музея Клойстерс и собирался за кем-то приударить . И за свои труды Луис получил бутылку вина , ко т орая никогда не пустела , если не заглядывать ей в горлышко . И , похоже , она была по-настоящему волшебная , а не зачарованная , потому что работала даже для Луиса .
– А что еще они тебе дают ? – спросила Вэл .
– Удачу , – ответил Луис – И умение разрывать чары фейри . Волшебный народ ничем не помог папе . Я все собираюсь сделать сам .
– А как разрывают чары ? – поинтересовалась Вэл .
– Солью . Светом . Супом из яичной скорлупы . Это зависит от чар . – Луис сделал еще глоток из бутылки и потрогал пальцем металлический стержень , который проходил сквозь его щеку . – Но в основном железом .

На следующем уроке никакой работы мечом не было – только стойка и шаги . Вэл двигалась вперед и назад по пыльным доскам пола , наставив половинку метлы на Равуса , ид я в атаку и отступая . Он поправлял ее , когда она делала слишком большой шаг , нарушала равновесие или криво направляла носок . Вэл досадливо прикусывала щеку и продолжала двигаться , сохраняя между ними дистанцию , словно в ожидании боя , который так и не начи н ался .
Неожиданно Равус повернулся вбок , вынудив ее неловко за ним последовать .
– Скорость , чувство момента и равновесие . Вот качества , присущие умелому воину .
Вэл заскрипела зубами – и снова неудачно шагнула .
– Перестань думать , – посоветовал он .
– Я должн а думать ! – возразила Вэл . – Ты же сам сказал , что мне надо быть сосредоточенной .
– Когда думаешь , ты медлишь . Тебе нужно двигаться одновременно со мной . А сейчас ты просто следуешь за мной .
– Откуда мне знать заранее , куда ты собираешься пойти ? Это глупо .
– Это ничем не отличается от предвидения , куда может направиться любой противник . Откуда ты знаешь , в каком направлении скорее всего отправят мяч на лакроссе ?
– Ты знаешь про лакросс только то , что я сама тебе рассказала , – проворчала Вэл .
– То же самое я мог бы сказать про тебя и бой на мечах . – Равус остановился . – Ну вот . Ты это сделала . Ты была так занята тем , что огрызалась , что даже не заметила , как получилось .
Вэл нахмурилась : она была очень раздражена , но ей было слишком приятно , чтобы возражать .

Лолли , Дэйв и Вэл шли по улицам Вест-Виллидж , превращая листья в разноцветных лягушек , которые беспорядочно прыгали в разные стороны , заставляя прохожих целоваться и творя всяческие другие безобразия , какие приходили им в голову .
Вэл посмотрела на другую с торону улицы , сквозь тюлевые занавески квартиры на первом этаже , на люстру с подвешенными резными фигурками обезьянок , переливавшуюся хрустальными капельками в форме слез .
– Я хочу туда зайти , – объявила Вэл .
– Давай , – отозвалась Лолли .
Дэйв подошел к две ри и нажал кнопку звонка . Домофон на двери с жужжанием заработал , и искаженный голос произнес нечто неразборчивое .
– Я хочу чизбургер , – сказал Дэйв с громким смехом , – молочный коктейль и чипсы с луком .
Голос заговорил снова , громче , но Вэл все равно не п онимала слов .
– Не так , – проворчала она , отталкивая Дэйва в сторону .
Она нажала звонок и не отпускала его , пока к двери не подошел пожилой дядька . На нем были застиранные вельветовые брюки и футболка , обтягивавшая небольшое брюшко . На кончике носа у него сидели очки .
– В чем дело ? – сердито спросил он . Вэл почувствовала , как зелье кипит у нее в венах , играя , словно шампанское .
– Я хочу зайти , – произнесла она .
Лицо мужчины обмякло , и он шире открыл дверь . Вэл улыбнулась ему и прошла в квартиру .
Стены были покрашены желтой краской , и на них висели картины в позолоченных рамках . Какая-то женщина растянулась на диване , держа бокал с вином . Когда Вэл вошла , женщина вздрогнула и облила блузку красной жидкостью . Маленькая девочка сидела на ковре у ног женщины и смотрела по телевизору программу , где дрались ниндзя . Девочка обернулась и улыбнулась .
– Тут так славно , – сказала Лолли от дверей . – Кто так живет ?
– Никто , – ответил Дэйв . – Они нанимают уборщиков и , может , дизайнера , чтобы те украшали их жизнь .
Вэл прошла на кухню и открыла холодильник . Там лежали коробки с доставленной из ресторанчика едой , несколько сморщенных яблок и пакет обезжиренного молока . Она откусила кусочек яблока , которое оказалось коричневым , мучнистым и сладким . Вэл удивилась , поч ему никогда раньше не ела коричневых яблок .
Лолли взяла со столика бутылку вина и отпила прямо из горлышка , так что вино потекло у нее по щекам и подбородку .
Продолжая жевать яблоко , Вэл подошла к дивану , где оторопело сидела женщина . Уютная квартира с мод ной мебелью и счастливой семьей напомнила Вэл дом отца . Ей не было там места – как не было места и здесь . Вэл была для них слишком сердитой , беспокойной и неряшливой .
И как она собиралась рассказать отцу , что делали мать с Томом ? С тем же успехом Вэл могла бы признаться , что плоха в постели , например . Но если ничего не рассказать , то его новая жена просто сочтет ее типичным проблемным подростком , убежавшим из дома в поисках трудной любви . «Видишь , – скажет ему Линда , – она точь-в-точь как ее мать» .
– Я всег да тебе не нравилась , – сказала Вэл женщине на диване .
– Да , – механически повторила женщина . – Ты всегда мне не нравилась .
Дэйв толкнул мужчину в кресло и повернулся к Лолли .
– Мы можем заставить их уйти , – заявил он . – Это так просто . А мы могли бы здесь жить .
Лолли села рядом с малышкой и схватила локон ее темных волос :
– Что ты смотришь ?
Девочка пожала плечами .
– Хочешь пойти поиграть с нами ?
– Конечно , – сказала малышка . – Передача скучная .
– Давай сначала нарядимся , – предложила Лолли , уводя девочку в другую комнату .
Вэл повернулась к мужчине . Он сидел в кресле и казался послушным и довольным . Его внимание переключилось на телевизор .
– Где твоя другая дочь ? – спросила Вэл .
– У меня только одна , – ответил он с легким недоумением .
– Тебе просто хочется з абыть другую . Но она все равно здесь .
– У меня есть еще одна дочь ?
Вэл села на подлокотник кресла и наклонилась к нему , понизив голос до шепота :
– Она – символ впечатляющего бардака , которым был твой первый брак . Каждый раз , когда видишь , какая она взросла я , ты вспоминаешь , какой старый . Дочь заставляет тебя испытывать неясную вину , типа , тебе следовало бы знать , каким видом спорта она занимается или как зовут ее лучшую подругу . Но ты не хочешь знать все эти вещи . Если бы ты знал , то тебе не удавалось бы о ней забывать .
– Ого ! – сказал Дэйв , поднимая почти полную бутылку коньяка . – Луису это понравилось бы .
Лолли вернулась в гостиную в кожаном пиджаке цвета топленого масла и нитке жемчуга . У девочки в волосах торчали шпильки с блестящими стразами .
– Но ты-то хоть счастлива ? – спросила Вэл у женщины .
– Не знаю , – ответила она .
– Как ты можешь не знать ? – закричала Вэл .
Она схватила стул и швырнула его в телевизор . Экран треснул , и все подскочили .
– Ты счастлива ?
– Не знаю , – снова повторила женщина .
Вэл опрокинула книжный шкаф , и малышка испуганно завопила . За дверью послышались крики .
Дэйв начал хохотать .
Свет люстры отражался в подвесках , разбрасывавших яркие искры по стенам и потолку .
– Пошли отсюда , – сказала Вэл . – Они ничего не знают .

Котенок м яукал не переставая , запускал в Лолли острые коготки и прыгал на нее .
– Заткнись , Полли , – проворчала девушка , переворачиваясь и натягивая на голову толстое одеяло .
– Может , ей скучно , – сонно сказала Вэл .
– Она голодная , – сказал Луис . – Блин , да покорми ты ее наконец !
Полли с воплем прыгнула Лолли на спину , ударяя лапами по ее волосам .
– Слезь , – крикнула Лолли котенку . – Пойди и налови крыс . Ты уже взрослая , и живи сама по себе .
Визг металла , скрежещущего по металлу , и тусклый свет возвестили о приближен ии поезда . Рокот заглушил кошачий крик .
В последнюю секунду , когда уже вся платформа была залита светом , Лолли столкнула Полли на рельсы прямо перед поездом . Вэл вскочила – но было уже поздно . Кошка исчезла , металлическое тело поезда прогрохотало мимо .
– З а каким чертом ты это сделала ? – крикнул Луис .
– Все равно она вечно повсюду гадила , – ответила Лолли , сворачиваясь в клубок и закрывая глаза .
Вэл взглянула на Луиса , но тот молча отвел глаза .

Когда Равус добился от Вэл правильной стойки , он начал показыв ать ей выпады , заставляя повторять , пока у нее не начинали болеть руки и ноги . Вэл не раз приходила к убеждению , что он считает ее дурой , или решала , что он просто не умеет учить . Тролль продолжал отрабатывать с ней каждый выпад , пока он не становился авт о матическим , такой же привычкой , как обкусывание ногтей или уколы в руку .
– Выдыхай ! – кричал он . – Делай выдох одновременно с ударом !
Она кивала и старалась не забывать об этом и выполнить все .

Вэл нравилось копаться в мусоре вместе с Хилятиком Дэйвом и б родить по улицам . Она получала удовольствие от охоты и редких удивительных находок вроде стопки стеганых одеял с серебряной подкладкой , которыми перевозчики обкладывали мебель . Они нашли целую кучу таких одеял у контейнера и благодаря этому не замерзали д а же в конце ноября . Однажды им попался крутой телефон с диском , за который кто-то отдал десять баксов . Но по большей части они были слишком оглушены наркотиком , чтобы совершать привычные обходы . Все равно проще было брать то , что нужно . Достаточно было тол ь ко попросить .
Часы . Фотоаппарат . Золотое кольцо .
И эти вещи продавались лучше , чем старое барахло .

Наконец Равус разрешил Вэл соединять выпады и вести учебные бои . Благодаря своим длинным рукам Равус все время имел преимущество . Он был безжалостен : метла сбивала Вэл с ног , прижимала к стенам , опрокидывала стол , когда Вэл пыталась спрятаться за ним . Инс т инкт , годы занятий спортом и полное отчаяние позволяли ей изредка проводить удары .
Когда ее палка ударила его в бедро , было чудесно видеть выражение его лица : ярость , сменившуюся изумлением , а потом , мгновенно , радостью .
Разойдясь , они начали снова , кружас ь друг возле друга . Равус сделал ложный выпад , Вэл его парировала – но в этот момент комната вдруг начала кружиться . Она привалилась к стене . Его палка ударила ее в бок . От резкой боли девушка ахнула .
– Что с тобой ? – крикнул он . – Почему ты не остановила удар ?
Вэл заставила себя выпрямиться , всаживая ногти в ладони и прикусывая щеку . У нее все еще кружилась голова , но она решила , что сможет это скрыть .
– Не знаю… голова…
Равус с размаху ударил метлой о стену , расщепив дерево и поцарапав камень . Бросив обло мки палки , он снова повернулся к Вэл , и его черные глаза горели , словно сталь в горне .
– Тебе не следовало просить у меня уроки ! Я не могу сдерживать удары . Ты пострадаешь от моей руки .
Она нетвердо отступила , глядя , как обломки палки плывут у нее перед гл азами .
Он сделал глубокий судорожный вдох и успокоился .
– Возможно , тебя лишает равновесия волшебство в этой комнате . Я часто чую его на тебе – на коже и в волосах . Наверное , ты слишком часто здесь бываешь .
Вэл покачала головой и подняла свою палку , приняв начальную стойку .
– Я уже в порядке .
Тролль пристально посмотрел на нее .
– Тебя ослабляют чары или то , чем ты занимаешься там , на улице ?
– Это не имеет значения , – ответила она . – Я хочу биться .
– Когда я был ребенком , – проговорил он , не торопясь занять позицию , – мать научила меня драться руками и только потом показала , как пользоваться оружием . Она и мои братья и сестры били меня метлой , забрасывали снегом и льдом , пока я не впадал в ярость и не начинал атаку . Боль не считалась уважительной причиной , и болезнь тоже . Все это должно было питать мою ярость .
– Я не пытаюсь найти уважительные причины !
– Нет-нет , – отозвался Равус . – Я говорил не об этом . Сядь . Ярость не превращает тебя в отличного бойца – она делает тебя неуравновешенной . Мне следовало бы зам етить , что ты больна , но я увидел только слабость . Это мой недостаток , и я не хочу , чтобы он стал твоим .
– Мне противно , что не получается лучше , – сказала Вэл , тяжело опускаясь на табурет .
– У тебя получается хорошо . Тебе противно , что не получается отлич но .
Она рассмеялась , но смех получился неискренним . Ее огорчало , что мир никак не желает перестать кружиться , но еще сильнее расстраивал его гнев .
– А почему ты составляешь снадобья , хотя мог бы быть мечником ?
Он улыбнулся .
– Когда я покинул земли матери , я оставил меч позади . Мне хотелось делать что-то свое .
Она кивнула .
– Хотя кое-кто из волшебного народа пришел бы в ужас , но я научился составлению снадобий от человека . Она варила лекарства , снадобья и готовила припарки для смертных . Ты , возможно , думаешь , что люди больше так не умеют , но есть места , где делают . Эта женщина всегда была со мной отчужденно вежлива , словно считала , что умиротворяет какого-то непредсказуемого духа . По-моему , она знала , что я не смертный .
– А как насчет зелья , названного «Никог да» ? – спросила Вэл .
– Насчет чего ?
Она поняла , что он не слышал такого названия и вряд ли знает , что это снадобье делает с людьми .
Вэл тряхнула головой , словно пытаясь отогнать эти слова .
– Магии фейри . Как ты делаешь снадобья волшебными ?
– А , ты об этом . – Он простодушно улыбнулся . – Волшебную сторону я уже знал .

В туннелях Вэл отрабатывала удар , при котором выворачивала руки так , словно выжимала кухонное полотенце . Она снова и снова повторяла широкую восьмерку и переброс меча из руки в руку , как девушки- черлидеры с флагами в перерывах между таймами . Невидимые противники плясали в подвижных тенях , всегда более быстрые и ловкие , с идеальным чувством равновесия и темпа .
Девушка думала о тренировках лакросса , когда делала передачу с обратной стороны клюшки , и сравнивала ее с ложными выпадами мечом и переменой рук . Она вспомнила , как училась отправлять мяч на палку клюшки , рассчитывать отскок от стены , ловить мяч за спиной или между ногами .
Вэл попробовала эти движения с половинкой метлы . Просто чтобы проверит ь , можно ли так сделать , и посмотреть , нельзя ли из этого извлечь урок . Она подбросила банку из-под газировки с помощью самодельной рукояти на палке , а потом ударила по ней ногой , отправив в своих мысленных противников .

Вэл посмотрела на отражение своего лица в окне . Кожа была подобна бесконечно податливой глине . Вэл могла изменить ее как угодно – сделать глаза огромными , словно у персонажа из мультиков , или туго натянуть кожу на скулах , острых , как ножи .
Ее лоб пошел волнами , губы истончились , нос стал дл инным и крючковатым . Сделать себя прекрасной было легко , но это ей надоело , а вот делать себя карикатурной было бесконечно интересно . Для этого существовало так много способов !

Вэл играла в игру , где ее замуровывали в башне некроманта и приходилось бежать по нескончаемым лестницам . По пути она подбирала снадобья . Некоторые делали ее меньше , а некоторые – очень высокой , чтобы можно было проходить во всевозможные двери . Иногда в какой-нибудь высокой башне сидел алхимик – так высоко , что он не видел , что про и сходит внизу . Где-то появлялось и чудовище , но иногда алхимик был чудовищем , а чудовище – алхимиком . Вэл держала в руке меч , но он не изменялся , когда изменялась она , поэтому оказывался то крошечной зубочисткой на ладони , то громадной штукой , которую прих о дилось тащить за собой .
Когда Вэл открыла глаза , то увидела , что лежит на тротуаре . Бедра и спина у нее болели , на щеке отпечатался узор цементной плитки . Люди проходили мимо сплошным потоком . Она снова пропустила тренировку .
– Что случилось с этой дамой ? – произнес детский голос .
– Она просто устала , – ответила какая-то женщина .
Это была правда : Вэл устала . Она закрыла глаза и снова вернулась в игру . Ей необходимо было найти чудовище .

Иногда Вэл , измученная прошедшей ночью , приходила с остатками зелья в ж илах . При этом глаза у нее казались обожженными по краям , словно их посыпали золой , а во рту пересыхало от жажды , которую не удавалось утолить . Она старалась , чтобы руки оставались твердыми , унимала дрожь , которая выдала бы усталость . Пропуская удар , деву ш ка пыталась сделать вид , что это никак не связано с головокружением или тошнотой .
– Ты нездорова ? – спросил Равус как-то утром , когда она была особенно слаба .
– Я в полном порядке , – соврала Вэл . Ей казалось , что у нее высохли вены . Она чувствовала , как он и пульсируют , как болят затвердевшие черные болячки на внутренней стороне локтей .
Тролль сел на край рабочего стола и указал на ее лицо палкой для тренировок , словно это был жезл волшебника . Вэл автоматически подняла руку , но если бы он захотел нанести уда р , она , без сомнения , не успела бы парировать его .
– Ты очень бледна . Твоя защита просто безнадежна…
Он не стал заканчивать фразу .
– Наверное , я немного устала .
– Даже губы у тебя бледные , – сказал он , очерчивая их в воздухе деревянным клинком .
Его взгляд был пристальным , немигающим . Вэл страстно желала признаться ему в краже снадобья , в том , как они творят чары , в наполняющих ее непонятных запутанных чувствах , но вместо этого шагнула к Равусу , и он прекратил жестикулировать и отодвинул меч в сторону .
– Мне просто холодно , – тихо проговорила она .
В последнее время девушка все время мерзла , но стояла зима , так что , наверное , это не было странно .
– Холодно ? – откликнулся Равус .
Он взял ее руку и начал растирать ладонями , напряженно глядя на них .
– Лучше ? – недоверчиво спросил он .
Вэл стало жарко , даже сквозь ткань рубашки его прикосновение одновременно успокаивало и возбуждало . Не задумываясь , она подалась к нему . Его ноги раздвинулись , и грубая черная ткань зашуршала по джинсам Вэл , когда она придвинулась еще ближе .
Полузакрыв глаза , тролль слез со стола . Их тела соприкасались , он продолжал держать ее за руки . А потом вдруг застыл .
– В чем… вЂ“ начала девушка , но он резко оттолкнул ее .
– Тебе лучше уйти , – сказал Равус и отошел к окну . – Возвращайся , когда с танет лучше . Нам обоим ни к чему тренироваться , когда ты нездорова . Если тебе что-то нужно , я могу…
– Я сказала , что со мной все в порядке , – повторила Вэл громче , чем собиралась .
Она подумала о матери . Может быть , она именно так приставала к Тому ? И , може т быть , сначала он тоже от нее отворачивался ?
Пока Равус продолжал стоять лицом к окну , она взяла полную бутылку зелья и спрятала в рюкзак .

Вечером Лолли и Дэйв поздравили Вэл с добычей и так громко кричали , что люди стали останавливаться у решетки наверх у . Луис сидел в полутьме , жуя продетое в язык кольцо и храня молчание .
На следующее утро она рухнула на грязный матрас , как делала это почти каждый день , и провалилась в глубокий сон без сновидений , как будто у нее никогда не было другой жизни , кроме этой .

Глава 9

Кто угнетает желание , справляется только со слабым ;
Угнетатель же , то есть рассудок , берет власть и правит безвольным .
Уильям Блёйк . «Бракосочетание небес и ада» Перевод С . Степанова .



Вэл проснулась , потому что кто-то тянул застежку ее джи нсов . Она почувствовала прикосновение пальцев к талии и движение расстегивающейся пуговицы .
– Слезь с меня ! – потребовала она , еще даже не поняв , что над ней нависает Дэйв .
Вэл вывернулась из-под него и села . Она вспотела , несмотря на холодный ветер , дующи й из решетки наверху . Во рту было сухо , как в пустыне .
– Давай , – прошептал он . – Ну пожалуйста .
Вэл посмотрела на пальцы и увидела облезший голубой лак на ногтях , как у Лолли . На ногах у нее оказались белые сапоги Лолли , а на плечи падали блекло- голубые волосы .
– Я не она ! – недоуменно сказала Вэл сонным хриплым голосом .
– Ты могла бы притвориться , – сказал Дэйв . – И я могу быть , кем ты захочешь . Преврати меня в кого угодно .
Вэл тряхнула головой , догадавшись , что он зачаровал ее в Лолли . Ей стало интересно , делал ли он такое с другими и знала ли об этом Лолли . Идея менять облик и притворяться другой , была отвратительной , но под действием остатков наркотика порочность показалась ей привлекательной . Вэл ощутила радость – головокружительное наслажден и е выбора , который являлся столь очевидной ошибкой .
«В кого угодно» . Она посмотрела на Лолли и Луиса , которые спали рядом друг с другом , но не соприкасались . Вэл вообразила у Дэйва лицо Луиса . Это получилось легко : их лица не так уж сильно различались . Выра жение лица Дэйва изменилось , сделавшись скучающим и раздраженным – типичным для Луиса .
– Я так и знал , что ты выберешь его , – сказал Дэйв .
Вэл опустила голову и удивилась , когда лицо ей закрыли упавшие волосы . Она успела отвыкнуть от волос и без них больше не чувствовала себя обнаженной .
– Я никого не выбирала .
– Но ты это сделаешь . Тебе хочется это сделать .
– Может быть .
В сознании Вэл изменила фигуру над ней на более знакомую . Лохматые светлые волосы Тома рассыпались вокруг его лица , а когда он улыбнулся , на щеках у него появились ямочки . Она даже почувствовала привычный запах лосьона после бритья . Девушка подалась навстречу ему , охваченная иллюзией , что вернулась домой . Том над ней вздохнул с облегчением , а его руки скользнули ей под рубашку .
– Я знал , чт о тебе одиноко .
– Не было мне одиноко , – машинально возразила Вэл , отстраняясь .
Она не знала , солгала ли ему . Было ли ей одиноко ? Она вспомнила о неспособности фейри лгать и задумалась , знают ли они вообще , что такое правда .
При мысли о фейри кожа Тома поз еленела , волосы почернели и упали на плечи , и Вэл увидела Равуса . Длинные пальцы Равуса прикасались к ее коже , горячие глаза смотрели на нее .
Она застыла : собственный интерес показался ей отвратительным . Он склонил голову с любопытным выражением лица .
– Ты меня не хочешь , – сказала Вэл , сама не зная , адресованы ли эти слова иллюзорному Равусу , возникшему перед ней , или Дэйву .
Он прижался губами к ее губам , и она ощутила укол зубов и содрогнулась от желания и ужаса .
Как она могла не догадаться о том , что хоч ет этого , когда теперь ей не хотелось ничего иного ? Вэл сознавала , что на самом деле это не Равус и что мерзко притворяться , будто это он , но все равно позволила стянуть джинсы со своих бедер . Сердце гулко стучало в груди , словно она бежала , словно ей угр о жала опасность , но девушка подняла руки и запустила пальцы в чернильно-черные волосы . Его длинное тело опустилось на нее , и она стиснула пальцами его спину , сосредоточила взгляд на ямке у его шеи и сверкающем золоте его прищуренных глаз и постаралась не с л ушать сопения Дэйва . Этого было почти достаточно .
На следующий день , когда Равус заставлял Вэл повторять серию выпадов с деревянным мечом , она наблюдала за его замкнутым , отстраненным лицом и отчаивалась . Прежде ей удавалось внушать себе , что она не испыты вает к нему никаких особенных чувств , но теперь возникло ощущение , будто она прикоснулась к соблазнительному яству и мечтает о пире , которого никогда не будет .

Возвращаясь от моста , около конечной станции автобуса Вэл прошла мимо проституток – трех девиц , дрожавших в своих мини-юбочках . Девица в коротком пальто из искусственного меха и с размазанной помадой двинулась навстречу Вэл с улыбкой , но потом отвернулась . Большие смеющиеся компании проходили мимо , и воздух вокруг был туманным от их дыхания .
У следу ющего квартала она перешла на другую сторону улицы , чтобы оказаться подальше от бородатого мужчины в мини-юбке и разношенных башмаках с развязанными шнурками . Из-под его юбки шел пар : он мочился прямо на тротуар .
Вэл пробиралась по улицам к входу в метро . Приближаясь к парковке , она увидела Лолли , которая спорила с какой-то девицей . У девушки были длинные черные волосы , башмаки на платформе , шубка из непонятного меха и колючий рюкзачок . На секунду Вэл ощутила странное чувство растерянности . Девушка казалас ь знакомой , но настолько выбивалась из привычной среды , что Вэл не удавалось ее узнать .
Лолли подняла голову . Девушка повернулась , проследила за направлением взгляда Лолли – и ее рот изумленно открылся . Она направилась к Вэл , зажав под мышкой пакет муки . То лько заметив , что на пакете нарисована рожица , Вэл поняла , что смотрит на Рут .
– Вэл ? – Рут дернула рукой , словно собиралась коснуться Вэл , но в последнюю минуту передумала . – Bay! Твои волосы . Тебе надо было сказать , что ты собираешься их отрезать . Я бы т ебе помогла .
– Как ты меня нашла ? – ошеломленно спросила Вэл .
– Благодаря твоей подруге . – Рут скептически оглянулась на Лолли . – Она ответила по твоему телефону .
Вэл механически потянулась к рюкзаку , хотя уже поняла , что телефона там не окажется .
– Я его отключила .
– Знаю . Я миллиард раз тебе звонила . Твой автоответчик забит . У меня просто крыша ехала .
Вэл кивнула , не зная , что сказать . Она вдруг заметила въевшуюся в джинсы грязь , черные полумесяцы под ногтями , провонявшее тело – торопливое мытье в р аковинах мало помогало .
– Послушай , – сказала Рут , – я тут привела кое-кого , чтобы с тобой познакомить .
Она продемонстрировала мешочек с мукой . Кто-то (скорее всего , сама Рут ) густо обвел нарисованные глаза черными тенями и раскрасил крошечные сжатые губки сверкающим голубым лаком для ногтей .
– Наш малыш . Знаешь , как ему тяжело приходится , когда одна из мамочек исчезла . И мне тоже трудно быть родителем-одиночкой и заполнять все таблицы для класса гигиены и здоровья , – неуверенно улыбнулась Рут . – Мне очень жаль , что я была такой задницей . Мне надо было рассказать тебе про Тома . Я начинала , типа , миллион раз . Но мне никак не удавалось произнести все слова .
– Теперь это не важно , – ответила Вэл . – Мне наплевать на Тома , и я тебя не виню .
– Послушай , – сказала Рут , – здесь жутко холодно . Нам нельзя зайти куда-нибудь ? Я тут поблизости видела чайную .
Неужели было холодно ? Вэл привыкла мерзнуть в те моменты , когда не пользовалась зельем , и считала нормальными онемевшие пальцы и мозг , превращавшийся в ледышки .
– Лад но , – ответила она .
Лицо Лолли было довольным . Она зажгла сигарету и выпустила из ноздрей две струи белого дыма .
– Я скажу Дэйву , что ты скоро вернешься . Ни к чему ему волноваться за новую подружку .
– Что ?
Секунду Вэл не могла понять , о чем говорила Лолли . То , что Вэл спала с ним , казалось совершенно нереальным , происходившим глубокой ночью в опьянении сна и чар .
– Он говорит , что вы двое прошлой ночью потрахались .
Казалось , Лолли рада этому , но она не могла знать , что в тот момент Вэл выглядела как Лолли . Это наполнило Вэл стыдом и облегчением .
Теперь Вэл поняла , почему Рут оказалась здесь , почему Лолли украла ее мобильник и устроила эту встречу . Она наказывала Вэл .
Вэл решила , что вполне этого заслуживает .
– Ничего особенного . Просто заняли чем-то время . – Вэл помолчала . – Ему просто хотелось заставить тебя ревновать .
Лолли явно изумилась , а потом вдруг смутилась .
– Я не думала , что он тебе нравится вот так .
Вэл пожала плечами .
– Скоро вернусь .
– Кто это ? – спросила Рут , пока они шли к чайной .
– Лолли , – от ветила Вэл . – В целом она ничего . Я живу с ней и ее друзьями .
Рут кивнула .
– Ты могла бы вернуться домой , знаешь ли . Могла бы пожить у меня .
– Не думаю , чтобы твоей маме это понравилось .
Вэл открыла деревянную дверь со стеклянными панелями и окунулась в за пах сладкого молока . Они сели за столик у задней стены , пристроившись на небольших ящиках из розового дерева , которые заменяли в чайной стулья . Рут забарабанила пальцами по стеклянной столешнице , словно не могла справиться с волнением .
Подошла официантка , и они заказали чай «Черная жемчужина» с молоком , тосты со сгущенкой и кокосовым маслом и рогалики с зеленью . Прежде чем отойти от столика , она долго разглядывала Вэл , словно прикидывая , смогут ли они оплатить заказ .
Вэл глубоко вздохнул а и справилась с желанием погрызть ногти .
– Так странно , что ты здесь .
– У тебя больной вид , – сказала Рут . – Ты слишком худая , и глаза словно подбитые .
– ߅
Официантка поставила заказ на стол , помешав Вэл договорить . Радуясь возможности отвлечься , Вэл ткн ула в свой напиток толстой синей соломинкой , а потом откусила большой кусок липкой тапиоки и глотнула сладкого чая с молоком . Вэл делала все очень медленно . Руки и ноги у нее отяжелели , и даже жевать тапиоку было утомительно .
– Я знаю , ты собиралась сказат ь , что все в полном порядке , – произнесла Рут . – Только скажи мне , что ты правда меня не возненавидела .
Вэл почувствовала , как что-то у нее внутри дрогнуло , и наконец смогла начать объяснение .
– Я больше не злюсь . Но чувствую себя такой доверчивой дурой , а мать… Я просто не могу вернуться . По крайней мере пока . И не пытайся меня уговорить .
– А когда ? – спросила Рут . – Где ты живешь ?
Вэл молча покачала головой и положила в рот еще кусок тоста . Еда таяла у нее во рту , исчезала раньше , чем она успевала понять , что съела ее . За столиком рядом компания нарядных девчонок взорвалась смехом . Два индонезийца оглянулись на них с раздражением .
– Так как ты назвала паренька ? – спросила Вэл .
– Что ?
– Нашего мучного младенчика . От которого я сбежала и оставила без алимент ов .
Рут улыбнулась .
– Себастьяном . Нравится ?
Вэл кивнула .
– Ну а вот что тебе , наверное , не понравится , – сказала Рут . – Я не вернусь домой , если ты не поедешь со мной .

Как Вэл ни старалась , ей не удалось уговорить Рут уехать . Решив наконец , что на Рут по действует вид их жилища , Вэл привела ее на заброшенную платформу . В присутствии подруги Вэл снова ощутила зловоние пота и мочи , горелую сладость наркотика , заметила кости животных на рельсах и горы одежды , которые никто не убирал , потому что они кишели на с екомыми . Лолли разложила свои принадлежности и начала вытряхивать янтарный порошок в ложку . Дэйв уже был на взлете : дым от его сигареты изображал персонажей мультиков , которые гонялись друг за другом с кувалдами .
– Ты меня разыгрываешь , – сказал Луис . – По пробую загадать . Еще одна бездомная кошка , которую Лолли сбросит на рельсы .
Рут растерянно оглядывалась по сторонам .
– В-вэл ? – Голос Рут задрожал .
– Это моя лучшая подруга Рут , – сказала Вэл и поняла , как по-детски это звучит . – Она приехала меня искать .
– А я думал , что твои лучшие друзья – это мы .
Дэйв нагло ухмыльнулся , и Вэл пожалела , что позволила ему к себе прикасаться и думать , будто у него есть над ней какая-то власть .
– Мы все лучшие друзья , – заявила Лолли , бросив на него сердитый взгляд , и закин ула одну ногу на Луиса , так что ее сапог оказался у него между ног . – Самые наилучшие друзья .
Лицо Дэйва жалко сморщилось .
– Если бы ты была ей подругой , то не затащила бы в это дерьмо , – сказал Луис Вэл , резко отодвигаясь от Лолли .
– Сколько здесь человек ? Выходите туда , где я вас увижу ! – внезапно приказал хриплый голос .
Вниз по лестнице спускались двое полисменов . Лолли замерла . Ложка у нее в руке находилась слишком долго над пламенем , и снадобье стало подгорать и чернеть . Дэйв захох отал странным безумным смехом и не мог остановиться .
Лучи фонариков прорезали полумрак станции . Лолли уронила горячую ложку , и лучи сошлись на ней , а потом передвинулись , ослепив Вэл . Она прикрыла глаза ладонью . Одним из полисменов была женщина , и лицо у н ее выглядело суровым .
– Вы все ! Встать к стене , руки на голову !
Один луч поймал Луиса , и мужчина-полисмен толкнул его ногой .
– Двигайся . Шевелись . Нам сообщали , что здесь поселились подростки , но я не верил .
Вэл медленно поднялась и отошла к стене . Рут вст ала рядом с ней . Вэл было так тошно от чувства вины , что она с трудом держалась на ногах .
– Извини , – прошептала она .
Дэйв продолжал неподвижно стоять в центре платформы . Его трясло .
– В чем дело ? – крикнула женщина-полисмен . – К стене !
И тут ее речь переш ла в лай . На том месте , где она стояла , появился огромный черный ротвейлер , из пасти которого текла пена .
– Какого черта ? – Второй полисмен обернулся и достал пистолет . – Это ваш пес ? Отгоните его .
– Это не наш пес , – проговорил Дэйв со странной улыбкой .
П ес повернулся к Дэйву , рыча и лая . Но Дэйв только рассмеялся .
– Массолино ! – заорал полисмен . – Эй , Массолино !
– Кончай дурить ! – крикнул Луис . – Дэйв , что ты делаешь ?
Рут опустила руки и схватила Вэл , больно царапая ее ногтями :
– Что тут происходит ?
Сверк ая клыками , собака двинулась к полисмену . Он наставил на нее пистолет – собака остановилась и заскулила . Полисмен неуверенно остановился .
– Где моя напарница ?
Лолли захихикала , и полисмен резко обернулся в ее сторону , а потом снова перевел взгляд на собаку .
Вэл сделала шаг вперед . Рут продолжала цепляться за ее руку с такой силой , что было больно .
– Дэйв , – прошипела Вэл . – Хватит . Давай выметаться . Как ты меня учил .
– Дэйв ! – закричал Луис .
Тут собака повернулась и прыгнула к тому месту , где они стояли . Вы сунутый язык в темноте казался красной полосой .
Два резких хлопка сменились тишиной . Вэл открыла глаза , не соображая , когда она их закрывала . Рут завизжала .
На платформе лежала женщина-полисмен , и из ее шеи и бока лилась кровь . Другой полисмен с ужасом смо трел на пистолет у себя в руке . Вэл застыла , слишком ошеломленная , чтобы двигаться . Ноги у нее словно налились свинцом . Ее разум искал решение , какой-нибудь способ исправить то , что сделано . «Это все иллюзия , – сказала она себе . – Дэйв просто подшутил над всеми нами» .
Лолли спрыгнула на пути и бросилась бежать . Под ее ногами хрустел гравий . Луис схватил Дэйва за руку и потянул к туннелям .
– Нам надо отсюда убираться , – крикнул он .
Полисмен поднял голову . Вэл спрыгнула с края платформы , Рут последовала за ней . Луис и Дэйв уже исчезали в темноте .
Позади грохнул выстрел . Вэл не оглядывалась . Она бежала по путям , держа Рут за руку , словно они были маленькими детьми , которым надо перейти через дорогу . Рут два раза сжала ей пальцы , и Вэл услышала , что она начала рыдать .
– Полисмены никогда ничего не понимают , – заявил Дэйв , когда они перешли в туннелях на шаг . – У них есть норма арестов , и больше ни о чем они не думают . Они нашли наше мест о и собирались просто его запереть , чтобы никто больше не мог пользоваться , и какой в этом смысл ? Мы никому не мешали тем , что жили внизу . Это наше место . Мы его нашли .
– О чем ты говоришь ? – спросил Луис . – О чем ты думал там , на месте ? Ты совсем сбрендил ?
– Я не виноват , – сказал Дэйв , который никак не мог замолчать . – И ты не виноват . Никто не виноват .
– Это правда , – проговорил Луис дрожащим голосом . – Никто не виноват .

Они вышли на станцию Кэнел-стрит , вспрыгнули на платформу и сели на первый подошедш ий поезд . Вагон был почти пустой , но они все равно стояли , привалившись к дверям . Рут перестала плакать , но тушь оставила на щеках темные разводы , а щеки и нос покраснели . Дэйв , казалось , находился в трансе и не смотрел никому в глаза . Вэл не могла себе п р едставить , что он в этот момент испытывал . Впрочем , она даже не понимала собственных чувств .
– Сегодня переночуем в парке , – сказал Луис . – Мы с Дэйвом так делали , пока не нашли туннель .
– Я отведу Рут на вокзал «Пени» , – неожиданно объявила Вэл .
Она думал а об убитой женщине из полиции , и воспоминание лежало на душе грузом , который становился тяжелее с каждым шагом , уводящим их от трупа . Она не хотела , чтобы Рут шла на дно вместе с остальными .
Луис кивнул .
– И ты уедешь с ней ?
Вэл колебалась .
– Я одна на по езд не сяду ! – яростно выпалила Рут .
– Мне надо кое с кем попрощаться , – сказала Вэл . – Я не могу просто исчезнуть .
Они сошли на следующей остановке , с помощью метрокарт от зубочисток добрались до вокзала «Пени» и прошли посмотреть расписание . В зале ожида ния Лолли купила кофе и суп , к которым никто не притронулся .
– Приходи ко мне сюда через час , – сказала Рут . – Поезд уйдет через пятнадцать минут после этого . Ты ведь успеешь попрощаться с этим парнем , правда ?
– Если я не вернусь , ты должна сесть на поезд , – сказала Вэл . – Обещай мне .
Рут кивнула . Лицо у нее было бледным .
– Если ты пообещаешь вернуться .
– Мы будем у замка в Центральном парке , – объявила Лолли . – Если ты опоздаешь на поезд .
– Я не опоздаю , – ответила Вэл , бросая взгляд на Рут .
Лолли покрутил а ложкой в супе , но ко рту ее не поднесла .
– Знаю . Это я просто так сказала .
Спотыкаясь , Вэл вышла на холодную улицу . Когда она добралась до моста , было еще достаточно светло , чтобы видеть Ист-ривер – темно-коричневую воду , похожую на кофе , который долго к ипятили . Сердце у Вэл болело , мышцы на руках скрутило судорогами . Она вдруг вспомнила , что не принимала дозы с прошлого вечера . «Никогда больше двух дней подряд» . В какой-то момент это правило было забыто , и новым правилом стало каждый день , а иногда и ча щ е .
Вэл постучала по пеньку и скользнула внутрь моста , но , несмотря на опасности дневного света , Равуса дома не оказалось . Вэл собиралась оставить записку , но почувствовала такую усталость , что решила немного подождать . Когда она устроилась в кожаном кресле , запахи старой бумаги , кожи и фруктов успокоили ее . Слегка раздвинув занавески , она откинула голову и просидела так целый час , ни о чем не вспоминая и глядя , как солнце опускается все ниже . Равус не приходил , а девушка чувствовала себя все хуже и хуже . М ы шцы , которые сначала ныли , как после тренировки , теперь горели , словно в ночном кошмаре .
Вэл перебрала все бутылки с настойками и микстурами , переставив их как попало и устроив беспорядок , но не обнаружила ни единой крупинки зелья , чтобы прогнать боль .

Какая-то семья заканчивала пикник , когда Вэл шаркающей походкой вошла в Центральный парк : мама упаковывала недоеденные бутерброды , долговязая дочка толкала одного из братьев . Вэл заметила , что мальчишки – близнецы . Ей всегда казалось , что в близнецах есть что-то пугающее , словно настоящим мог быть только один из них . Отец бросил взгляд на Вэл и отвернулся , переводя его на длинные голые ноги велосипедистки . Он медленно пережевывал еду .
Вэл двигалась медленно – ее ноги ныли – мимо заросшего озера , где в сумер ках дрейфовала пустая лодка . Пожилая пара прогуливалась по берегу рука об руку . Их с пыхтением обгонял бегун в узеньких шортах с МРЗ-плеером , подпрыгивающим на поясе . Нормальные люди с нормальными проблемами .
Дорожка шла через окруженный стенами дворик , ст ены которого украшали резные узоры из ягод и птиц . Лозы были сделаны так искусно , что казались настоящими . Вэл остановилась и прислонилась к дереву . Его корни были открыты и переплетались словно вены , кора на стволе была влажной и темной от замерзшего сок а . Девушка шла довольно долго , но никакого замка не увидела .
Мимо Вэл проходили трое парнишек в брюках , сидящих низко на бедрах . Один стучал баскетбольным мячом по спине приятеля .
– А где замок ? – крикнула она им .
Один из мальчишек покачал головой :
– Нет та кого .
– Она говорит о замке Бельведер , – сказал второй , указывая рукой вбок , почти в ту сторону , откуда она пришла . – Через мост и за рощу .
Вэл кивнула . «Через мост и лесок» . Превозмогая боль , она продолжала идти и предвкушала укол иглы и сладкое облегчени е , которое он принесет . Вэл вспомнила , как Лолли сидела у огня с ложкой в руке , и у нее перехватило дыхание при мысли , что наркотик остался там , в туннелях , с мертвой женщиной из полиции . А потом ей стали омерзительны собственные мысли , которые так ее тре в ожили .
Рощу пересекали дорожки , заканчивавшиеся тупиками или поворачивавшие наподобие петель . Некоторые тропинки , вероятно , проложили специально , другие протоптали пешеходы , которым надоело искать путь по запутанному маршруту . Вэл брела по дорожке , шурша л истьями и ветками , спрятав руки в карманы и защипнув кожу сквозь тонкую подкладку куртки , словно , доставляя телу боль , она могла получить облегчение .
Под укрытием негустых ветвей двое мужчин сплелись в объятиях : один в костюме и пальто , второй – в кожаных брюках и короткой военной куртке .
Возле озера на холме возвышался большой серый замок с высоким шпилем , окруженный деревьями . Он выглядел великолепным древним сооружением , чужим и странным на фоне мерцающих в сумерках огней города . Подойдя ближе , Вэл замет ила , что за окнами стоят чучела животных и их черные глазки наблюдают за ней сквозь стекло .
– Эй ! – позвал знакомый голос .
Вэл оглянулась и увидела Рут возле одной из колонн . Не успела она придумать , что ответить , как заметила Луиса , растянувшегося на площ адке , откуда открывался вид на озеро и бейсбольное поле . Он целовал Лолли , глубоко проникая в ее приоткрытый рот .
– Я так и знала , что ты не собиралась появиться , – сказала Рут , качая головой .
– Ты обещала , что сядешь на поезд , даже если я не приду , – отоз валась Вэл , пытаясь говорить строго , но слова ее прозвучали беспомощным оправданием .
Рут скрестила руки на груди :
– Ну и пусть .
– А где Дэйв ? – спросила Вэл , осматриваясь .
В парке темнело , и она не видела его поблизости . Рут пожала плечами и потянулась за стаканчиком , стоявшим у ног .
– Он ушел , чтобы подумать или еще зачем-то . Луис пошел за ним , но вернулся один . Наверное , у него крышу снесло . Черт , у меня и у самой крыша поехала : та женщина превратилась в собаку ! Я сама видела .
Вэл не знала , как объяснить Рут , чтобы та поняла , и не испортить ситуацию еще больше . Было гораздо лучше считать , будто сотрудница полиции превратилась в собаку , а не что ее превратили .
– Дэйву это не понравится .
Вэл указала подбородком на Лолли и Луиса , решив вообще ничего не говори ть о волшебстве .
Рут поморщилась .
– Какая гадость . Эти мерзкие трахальщики .
– Я не понимаю . Она все время на него вешалась , а он выбрал именно неподходящий момент , чтобы этим заняться ?
Вэл не могла понять , что случилось . Луис был задницей , но брата любил . Не похоже на него : оставить Дэйва бродить по Центральному парку , а самому обжиматься с девчонкой .
Рут нахмурилась и протянула Вэл стаканчик .
– Они твои друзья . Вот , выпей чаю . Отвратительно сладкий , но хотя бы теплый .
Вэл глотнула , ощущая , как жидкость согревает ей горло . Она старалась не замечать , как у нее дрожит рука .
Луис отстранился от Лолли и криво ухмыльнулся Вэл .
– Эй , ты когда явилась ?
– У вас нет наркоты ? – выпалила Вэл . Ей казалось , что она не в силах дольше терпеть эту боль . Даже челюсти у нее свело судорогой .
Луис покачал головой и посмотрел на Лолли .
– Нет , – сказала она . – Я ее уронила . А ты ничего не взяла у Равуса ?
Вэл перевела дыхание , стараясь не поддаться панике .
– Его там не оказалось .
– Ты не видела Дэйва , когд а сюда шла ? – спросила Лолли .
Вэл покачала головой .
– Пошли устраиваться , – предложил Луис . – Уже стемнело , и нас не увидят .
– А Дэйв нас найти сможет ? – спросила Рут .
– Конечно , – ответил Луис . – Он знает , где искать . Мы и раньше здесь ночевали .
Вэл стисн ула зубы в бессильном раздражении , но последовала за остальными . Они перелезли через калитку у боковой стены замка и расположились у его основания на каменной площадке , над которой нависала стена , образуя укрытие . Вэл заметила , что они уже застелили площа д ку картоном .
Луис сел на землю , а Лолли привалилась к нему , прикрыв глаза .
– Я насобираю завтра припасов получше , – пообещал он и наклонился , чтобы прижаться губами к ее губам .
Рут обняла Вэл рукой и вздохнула .
– Не могу в это поверить .
– Я тоже , – сказала Вэл , потому что внезапно вся сцена показалась ей сюрреалистической и абсурдной .
То , что Рут собралась ночевать на картонке в Центральном парке , было даже более невероятным , чем существование фейри .
Луис запустил руки Лолли под юбку , а Вэл пила остывающий чай , стараясь не обращать внимания на чмоканье и хихиканье . Повернув голову , она увидела , что штанина широких брюк Луиса высоко задралась и стали видны следы ожогов под коленом – признак того , что он все-таки употреблял зелье .
Когда дыхание Рут стало сонно- ровным , а вздохи Лолли и Луиса участились , Вэл прикусила щеку изнутри и погрузилась в муки ломки .

Глава 10

Порою нужен яд – и все ж он мерзок .
Уильям Шекспир . «Ричард II» , акт 5, сц . 6 Перевод М . Донского .



Ночь тянулась , но Вэл не становилось легче . Судороги сводили мышцы так сильно , что она встала и выползла из укрытия , чтобы можно было дергаться и изгибаться , как требовало тело . Она прошла по камням и вернулась в рощу , сбрасывавшую засохшие листья , кое-гд е сохранившиеся на ветках . Вэл росла , считая Центральный парк самым опасным местом в Нью-Йорке . Девушка думала , что за каждым кустом прячутся извращенцы и убийцы , поджидая неосторожных прохожих , и помнила бесчисленные сообщения в новостях о зарезанных и за д ушенных жертвах . Но сейчас парк казался просто безмятежным .
Девушка подобрала палку и стала отрабатывать выпады , направляя кончик деревяшки в дупло толстого вяза , пока не сообразила , что пугает белок , которые там жили . От резких движений у нее закружилась голова и появилась легкая тошнота , а когда Вэл тряхнула головой , ей показалось , что на соседней дорожке двигаются огни .
В этот момент ветер усилился и воздух изменился , как это бывает перед грозой , но когда она присмотрелась , то ничего не увидела . Хмуря бр ови , Вэл на всякий случай присела на корточки и стала ждать , не пройдет ли кто-то рядом .
Ветер пронесся мимо , чуть не стащив рюкзак с плеча . На этот раз она была уверена , что слышала смех . Вэл обернулась , но увидела только толстые стебли плюща , ползущего п о соседнему дереву , зеленому и полному жизни , словно до зимы было еще очень далеко .
Тут налетел следующий порыв ветра , выбил стаканчик у нее из рук и разлил остывший чай .
– Прекрати это ! – заорала Вэл , но в наступившей тишине слова казались бесполезными и даже опасными .
Свист заставил девушку повернуть голову . На пеньке сидела женщина , состоящая целиком из плюща .
– Я чую чары , тонкие , словно снежная пороша . Ты одна из нас ?
– Нет , – ответила Вэл , – я не фейри .
Женщина наклонила голову в легком поклоне .
– Пос той . Мне нужна… вЂ“ начала Вэл , но не знала , как договорить .
Ей нужна была доза . Ей было необходимо достать зелье , но она понятия не имела , есть ли у фейри название для него .
– Ты из лакомок ? Бедняжка , как далеко ты забрела от празднеств ! – Женщина из плюща прошла мимо Вэл , направляясь к мосту . – Я покажу тебе дорогу .
Вэл не поняла , о чем говорит женщина , но последовала за ней , потому что Лолли и Луис обманывали Дэйва у нее на глазах , а ей не хотелось это видеть , потому что мертвые глаза сотрудницы полиции сл овно следили за ней в темноте , и главным образом потому , что сейчас Вэл стремилась избавиться от боли . А на празднестве фейри она рассчитывала найти какой-нибудь способ облегчить страдания .
Женщина из плюща привела Вэл обратно к озеру , на террасу с резными стенами из птиц и ветвей и фонтаном в центре . Фейри , будто живая статуя из зелени , прошуршала по плиткам . С воды накатывался туман , серебристой дымкой повисая в воздухе и двигаясь дальше слишком стремительно , чтобы быть природным . У Вэл защипало кожу , но она слишком устала и наполнилась болью , чтобы что-то делать . Она только отшатнулась , когда туман выплеснулся , словно прилив , у темного берега .
Он опустился вокруг нее , теплый и тяжелый , окружив Вэл странным ароматом гниения и сладости . Музыка призраком ско льзнула по воздуху – звон колокольчиков , стон , пронзительные ноты флейты . Вэл неуверенно шла вперед , сопровождаемая завихрениями тумана . Совсем близко она услышала смех и повернулась . Местами туман отступил , и Вэл смотрела на совершенно иной пейзаж .
Террас а осталась на месте , но из камня выросли лозы , превратившиеся в необузданные вьющиеся растения , покрытые странными цветами и тонкими , как иголки , колючками . Птицы слетели со своих каменных гнезд , клевали налившийся виноград , свисающий с лестничных перил , и ссорились с пчелами размером с кулак из-за яблок , усеивавших причал .
А еще там появились фейри . Их было гораздо больше , чем , по мнению Вэл , могло выжить в городе , заполненном железом : фейри со странными глазами и острыми ушами , в юбках , сотканных из крапи вы и таволги , в футболках и жилетах с вышитыми розами и вообще без всего , с блестевшей в лунном свете кожей . Вэл прошла мимо создания с ногами , которые оказались ветками , а лицо было вырезано из коры , мимо человечка , который разглядывал ее в театральный б и нокль с линзами из голубого стекла , мимо мужчины с полосой шипов вдоль горбатой спины , от которого пахло сандаловым деревом . Каждое волшебное существо казалось ярким , как пляшущее пламя , и свободным , как ветер . В лунном свете их глаза горели жарко и пугаю щ е , и Вэл почувствовала страх .
Вдоль берега озера были расстелены полотнища , затканные золотом и заваленные всевозможными деликатесами . Финики , айва и гранаты лежали на тарелках из сухих листьев , а рядом стояли графины с сапфировыми и яшмовыми винами . Бискв иты , обсыпанные поджаренными желудями , окружали насаженных на вертела голубей и чашки с густым сиропом . Рядом с ними высилась горка белых яблок Равуса : их красное нутро просвечивало сквозь бархатистую кожицу , обещая Вэл отдых от боли .
Она забыла свой страх .
Схватив яблоко , она вгрызлась в теплую , сладкую мякоть . Кусочек плода скользнул ей в горло , словно обрывок кровавого мяса . Борясь с тошнотой , она кусала еще и еще . Кожица яблока лопалась под ее острыми зубами , и сок тек по подбородку . Плод не действовал как наркотик , но лишил чувствительности ноги и руки и прогнал дрожь .
С чувством облегчения Вэл уселась у берега озера в тот момент , когда существо из мха и лишайника на секунду вынырнуло на поверхность с бьющейся во рту рыбой , а потом скрылось снова . Сытая и усталая , Вэл наблюдала за толпой . К своему изумлению , она заметила , что она здесь не единственная из людей . Девочка – совсем юная , наверняка еще школьница – положила голову на колени синей фейри с черными губами , которая вплетала ей в косички крошечные колокольчики и клевер . Мужчина в твидовом пиджаке , с седеющими волосами стоял на коленях рядом с зеленой девушкой с мокрыми волосами из мха . Два молодых человека ели дольки белых яблок с острия ножа и лизали лезвие , чтобы собрать весь сок .
Они и есть лаком ки ? Люди-рабы , готовые сделать что угодно ради крупинки наркотика , даже не представляющие , что можно вколоть его в вену или втянуть дым в нос . «Никогда , – сказала себе Вэл . – Никогда больше . Никогда . Никогда больше . Никогда . Никогда . Страна Никогда» : Ей с о всем не нужно заставлять тени танцевать . Она не должна постоянно выбирать неправильный путь , радуясь , что она решает собственные проблемы . Какими бы неразумными ни были ее решения , они все равно не устраняют остальных трудностей .
Еще один фейри спустился п о лестнице – половину его лица покрывал лиловый синяк , а кожа казалась рябой и местами пузырилась . Одно ухо и часть шеи были словно грубо вылеплены из глины . Когда он шел по террасе , часть фейри отошли от него подальше .
– Железная болезнь , – произнес кто- то .
Повернувшись , Вэл увидела одну из золотоволосых фейри из парка Вашингтон-сквер . Ноги у нее по-прежнему были босыми , но щиколотку обвивала нитка из ягод остролиста .
Вэл содрогнулась .
– Это выглядит , будто у него ожог .
– Некоторые говорят , что такое случ ится со всеми , если мы не останемся жить в парке или не вернемся туда , откуда пришли .
– Вас сюда изгнали ?
Девушка-фейри кивнула .
– Один из моих возлюбленных был также возлюбленным знатного лорда . Тот решил , что не хочет делиться вниманием возлюбленного , и подстроил так , будто я украла штуку ткани . Это была волшебная материя , на которой ожившие рисунки показывают истории . Она очень дорогая , поэтому ткач придумал изощренное и суровое наказание . Мы с сестрами отправились в изгнание до тех пор , пока не докажем мою невиновность . А что ты ?
Вэл наклонилась вперед , представляя себе великолепную ткань , и вопрос фейри застал ее врасплох .
– Наверное , можно сказать , что я тоже в изгнании , – пробормотала она , огляделась и спросила : – А здесь всегда так ? Все изгнанники пр иходят сюда каждую ночь ?
Фейри с волосами цвета меда рассмеялась .
– О да . Если пришлось остаться у Железнобоких , то можно хотя бы сюда приходить . Как будто ты снова при дворе . И конечно , здесь ловят сплетни .
Вэл улыбнулась .
– Какие сплетни ?
Она снова верну лась к роли спутника и автоматически задавала вопросы , на которые собеседнику хотелось отвечать . Слова фейри заглушали ее собственные беспокойные мысли .
Девица ухмыльнулась .
– Ну , самая интересная сплетня – что королева Летнего Двора Силариаль здесь , в жел езном городе . Говорят , что она собирается разобраться с отравлениями . Похоже , Мабри – одна из изгнанных Высших – что-то знает . Все слышали , что они встречались .
Вэл впилась ногтями в ладонь . Не обвинила ли Мабри Равуса ? Девушка вспомнила покинутое жилище Р авуса внутри моста и нахмурилась .
– О , смотри ! – прошептала фейри . – Вот она . Видишь , как все пятятся и притворяются , будто не умирают от желания попросить подтвердить слухи .
Вэл встала .
– Я ее спрошу .
Не дав фейри с медовыми волосами возразить , Вэл стала пробираться между волшебным народом . На Мабри было надето платье кремового цвета , а зелено-коричневые волосы она закрепила на макушке гребнем , сделанным из раковины . Он показался Вэл знакомым , но она не смогла вспомнить , где его видела .
– Красивый гребень , – сказала она , глядя на Мабри .
Мабри вынула его из прически , позволив волосам рассыпаться по спине , и адресовала Вэл широкую соблазнительную улыбку .
– Я тебя знаю . Ты служаночка , к которой привязался Равус . Возьми эту безделицу , если она тебе нравится . Мо жет , у тебя для нее отрастут волосы .
Вэл молча провела пальцами по прохладной поверхности раковины и решила , что подарок , врученный с таким ехидством , не заслуживает благодарности .
Мабри вытянула палец и прикоснулась к уголку губ Вэл .
– Вижу , что ты отведа ла того , что пила твоя кожа .
Вэл вздрогнула :
– Откуда ты знаешь ?
– У меня привычка знать многое , – ответила Мабри и , отвернувшись , отошла , не дав Вэл возможности задать ей ни одного вопроса .
Вэл попыталась пойти следом за Мабри , но кто- то из фейри с волосами из длинных водорослей и улыбкой , полной недоброго озорства , преградил ей дорогу .
– Моя милочка , дай испить твоей красоты .
– Да ты шутишь , – сказала Вэл , пытаясь протиснуться мимо него .
– Нисколько , – заявил он . – Я могу сделать так , чтобы далее твои сны были про желание .
Вэл внезапно и необъяснимо ощутила , как в животе у нее возникло желание и загорелось лицо . Вдруг чьи-то пальцы сомкнулись у нее на горле , и низкий хриплый голос проговорил тихо рядом с ее ухом :
– И на что теперь годит ся все твое обучение ?
– Равус ? – спросила Вэл , хотя узнала его голос .
Незнакомый фейри поспешно исчез , но Равус продолжал обхватывать пальцами ее шею ..
– Здесь опасно . Тебе следовало быть осторожнее . А сейчас я хочу , чтобы ты попыталась высвободиться .
– Ты же не учил меня… – начала она , но тут же замолчала , устыдившись того , что ее слова звучали как нытье .
Он учил ее сейчас . Ведь он же дал ей время подумать , какие приемы можно применить . И он не душил ее . Он давал ей время , чтобы победить .
Вэл расслабилась , прижимаясь спиной к его груди и с силой вдавливая в него бедра . От неожиданности он разжал руку – и Вэл освободилась . Равус схватил ее за плечо , но она повернулась и прижалась губами к его губам .
Губы тролля оказались шершавыми и обветренными . Она почувст вовала , как его клыки вонзились ей в нижнюю губу . Равус издал низкий гортанный возглас и закрыл глаза . Его рот открылся под ее губами . От запаха холодного влажного камня у нее закружилась голова . Один поцелуй перешел в другой , и все было безупречно , совер ш енно правильно и реально .
Он резко отстранился и повернул голову , чтобы не смотреть на нее .
– Действенно , – проговорил тролль .
– Я подумала , что ты хотел , чтобы я тебя поцеловала . Иногда мне казалось , что я могу это видеть .
Сердце стучало у Вэл в груди , ще ки жег румянец , но она с радостью услышала , что голос ее звучит спокойно .
– Я не хотел , чтобы ты… – медленно произнес Равус . – Я не хотел , чтобы ты это видела .
Она чуть не рассмеялась .
– Ты кажешься таким изумленным . Неужели тебя никогда раньше никто не це ловал ?
Вэл хотелось повторить поцелуй , но она не решалась .
Его ответ был холодным :
– В редких случаях .
– Тебе это нравилось ?
– Тогда или сейчас ?
Вэл набрала воздуха и протяжно выдохнула .
– Оба раза . И то , и другое .
– Мне это понравилось , – мягко сказал он .
В этот момент Вэл вспомнила , что он не способен лгать . Она провела рукой по его щеке .
– Поцелуй меня в ответ .
Равус поймал ее руку и до боли сильно стиснул пальцы .
– Довольно , – зарычал он . – Какую бы игру ты ни вела , прекращай ее немедленно .
Вэл вырвала руку , мгновенно опомнившись , и отступила на несколько шагов назад .
– Извини . Я думала…
По правде говоря , она уже не помнила , что именно думала и почему эта мысль показалась ей такой удачной .
– Пошли , – сказал он , не глядя на нее . – Я отведу тебя обратно в туннели .
– Нет ! – заявила Вэл . Он остановился .
– Было бы неразумно оставаться здесь , что бы ты ни…
Вэл покачала головой .
– Я не про это . Кто-то нашел наше место . Мне некуда возвращаться .
Ее голос звучал устало , и даже она сама это услышала . Ей уже так давн о было совершенно ни к чему и незачем возвращаться .
– Мы оба знаем , что я чудовище .
– Неправда…
– Тебе не к лицу прикрывать гнилое мясо медом . Я знаю , что я такое . Чего ты хочешь от чудовища ?
– Все , – серьезно ответила Вэл . – Мне очень жаль , что я тебя поц еловала : это было эгоистично и расстроило тебя , но не требуй , чтобы я притворилась , будто мне этого не хотелось .
Тролль растерянно смотрел , как девушка делает шаг к нему .
– Я не очень-то умею объяснять , – сказала она . – Но я считаю , что у тебя красивые гла за . Мне нравится , что в них золото . Мне нравится , что они не похожи на мои . Свои я вижу все время , и они мне надоели .
Он коротко хохотнул , но не сдвинулся с места .
Вэл подняла руку и дотронулась до его бледно-зеленой щеки .
– Мне нравится все , что делает те бя чудовищем .
Его длинные пальцы погрузились в розовато-оранжевую щетину ее волос , когтистые ногти осторожно легли ей на кожу .
– Я боюсь , что все , к чему я прикасаюсь , портится .
– Я не боюсь испортиться , – заявила Вэл . Уголок рта Равуса чуть приподнялся . Ж енский голос , резкий , словно удар колокола , разорвал воздух .
– Ты все-таки за ней послал !
Вэл стремительно обернулась . Мабри стояла во дворике , и пряди ее волос развевались на ветру . Взгляды всех фейри устремились к Равусу в предвкушении новых сплетен .
Рук а Равуса опустилась Вэл на поясницу . Она едва ощущала у себя на позвоночнике загнутые концы его ногтей . Ровным голосом он ответил Мабри :
– Пусть милосердие леди Силариаль и ужасает , но у меня нет иного выхода , кроме как воззвать к нему . Я знаю , что она явилась говорить с тобой . Возможно , когда королева увидит , как ты несчастна и как много от тебя пользы , она возьмет тебя обратно ко Двору .
Губы Мабри изогнулись в г орькой улыбке .
– Мы все должны уповать на ее милосердие . Но сейчас я хочу оказать тебе добрую услугу за то , что ты для меня сделал .
Вэл сунула руку в задний карман , чтобы вернуть Мабри ее гребень . Пока она его вытаскивала , зубцы оцарапали ей руку . Обернуты е водорослями жемчужины и крошечные крылышки из панцирей морских ежей украшали верхнюю часть гребня . Глядя на него , Вэл вдруг вспомнила русалку : ожерелье из нитей жемчуга и морских птичек , мертвые глаза , глядящие на Вэл , и волосы , плавающие по поверхности воды , лишенные гребня под пару ожерелью .
Держа гребень в онемевших пальцах , Вэл поняла , что он был снят с трупа .
– Мабри дала мне это , – сказала Вэл . Равус равнодушно взглянул на гребень , явно не придавая ему никакого значения .
– Он с русалки , – сказала Вэ л . – Она взяла это с русалки .
Мабри фыркнула :
– Тогда как он оказался у тебя в руке ?
– Я же сказала , – повторила Вэл . – Она дала его…
Мабри повернулась к Равусу , ловко прерывая Вэл :
– Ты знал , что она у тебя ворует ? Снимает вершки с твоих снадобий , как дом овой , который отпивает сливки из бутылки молока ? – Мабри схватила Вэл за руку и подняла вверх рукав , чтобы Равус мог увидеть черные отметины на сгибе локтя , словно кто-то тушил о ее руку сигарету . – И посмотри , что она делала : заталкивала себе в вены наш б альзам . А теперь , Равус , скажи мне , кто отравитель . Ты готов страдать за ее ошибки ?
Вэл протянула руку к Равусу . Он отстранился .
– Что ты сделала ? – спросил он и плотно сжал губы .
– Да , я колола себе снадобья , – призналась Вэл .
Отрицать это сейчас было бес смысленно .
– Зачем тебе это понадобилось ? – спросил он . – Я считал , что они безвредные , просто снимают у волшебного народа боль .
– Это вещество… оно дает тебе… оно делает людей… такими , как фейри .
Вэл прочитала ответ на его лице : «Тебя не пугало , что я чуд овище , потому что ты сама чудовище» .
– Я был о тебе лучшего мнения , – проговорил Равус . – Я был о тебе самого высокого мнения .
– Мне очень жаль , – откликнулась Вэл . – Пожалуйста , позволь мне объяснить .
– Люди , – бросил он с отвращением . – Лжецы , все вы . Те перь я понимаю ненависть матери .
– Может , я и лгала про это , но я не лгу про гребень . Я не лгу !
Тролль схватил Вэл за плечо . Его пальцы были такими тяжелыми , что ей показалось , будто ее стиснули камни .
– Теперь я понимаю , что ты во мне полюбила . Снадобья .
– Нет ! – возразила Вэл .
Когда Вэл посмотрела Равусу в лицо , то увидела свирепого незнакомца . Его когтистый большой палец надавил на пульсирующую у нее на шее жилку .
– Думаю , тебе пора уйти .
Вэл медлила .
– Просто позволь мне…
– Уходи ! – крикнул он , оттолкнув ее , и сжал пальцы в кулак – такой тугой , что его когти вонзились в ладонь .
Вэл попятилась . Горло ее жгло огнем . Равус повернулся к Мабри .
– Скажи , что ты радуешься , что отомстила мне . По крайней мере , скажи мне это .
– Нисколько , – о тветила Мабри с кислой улыбкой . – Я просто оказала тебе услугу .
Вэл побрела обратно по дорожке , прошла сквозь стену тумана , через рощу и поднялась к замку . Слезы застилали ей глаза , сердце болело . И там , глядя на далекое мерцание городских огней , Вэл вдруг подумала о матери . Что она чувствовала , когда Том и Вэл исчезли ? Хотелось ли ей вернуться назад и все изменить , если была бы возможность ?
Поднимаясь вверх по камням , Вэл заметила красный огонек гвоздичной сигареты Рут еще до того , как увидела их временное пристанище . Когда Вэл приблизилась , Рут встала .
– Я решила , что ты снова меня бросила .
Вэл посмотрела на спящих Лолли и Луиса . Луис изменился : глаза у него были обведены темными кругами , а кожа сильно побледнела .
– Я просто решила пройтись .
Рут сделала ещ е одну долгую затяжку , и с сигареты начали сыпаться искры .
– Ага , конечно . И твой друг Дэйв тоже просто захотел пройтись .
Вэл вспомнила празднество и подумала , что Дэйв мог бы там оказаться вместе с лакомками , растерянно бродящий среди своих капризных госп од .
– Я… я… – Вэл села совершенно разбитая и закрыла лицо руками . – Я лажанулась . Я страшно , страшно лажанулась .
– О чем ты ?
Рут села рядом с Вэл и положила руку ей на плечо .
– Слишком трудно объяснить . Существуют фейри , как настоящие фейри из «Последней ф антазии» , и их отравили , и этот состав , который я принимала , – он типа наркотика , но вроде как волшебный .
Вэл почувствовала , как слезы текут по лицу , и смахнула их рукой .
– Знаешь , – сказала Рут , – люди не плачут , когда им грустно . Все так думают , но это н еправда . Люди плачут , когда им досадно или они подавлены .
Вэл вдруг заметила , что все еще крепко сжимает в кулаке гребень русалки , но он развалился на части . Просто тонкие пластины раковин – и больше ничего . Нет оснований считать , что он что-то доказывал .
– Послушай , я признаю , что твои слова звучат немного безумно , – сказала Рут . – Ну и что с того ? Даже если ты полностью бредишь , нам все равно надо разобраться с твоим бредом , так ? Воображаемая проблема нуждается в воображаемом решении .
Вэл уронила голову Р ут на плечо и успокоилась впервые с тех пор , как увидела мать с Томом . Она забыла , как важна для нее поддержка подруги .
– Ладно , так начинай сначала .
– Когда я приехала в город , я действовала на автопилоте , – рассказывала Вэл . – У меня были билеты на матч , и поэтому я на него пошла . Понимаю , что это звучит глупо . Даже во время игры я думала , что это сумасшествие , словно я из тех людей , которые убивают своего шефа , а потом садятся за компьютер , чтобы закончить отчет . Когда я наткнулась на Лолли и Дэйва , мне просто хотелось потеряться , стать ничем , пустышкой . Это звучит нехорошо и по-дурацки , я понимаю .
– Очень поэтично , – ухмыльнулась Руг . – Как в средневековом романе .
Вэл закатила глаза , но улыбнулась .
– Они познакомили меня с фейри , и вот тут все перестает звучать нормально .
– С фейри ? Типа эльфов , гоблинов и троллей ? Вроде тех , что у Брайана Фрауда в «Горячей теме» ?
– Послушай , я…
Рут подняла руку .
– Я просто проверила . Ладно , Фейри . Я готова это принять .
– У них проблемы из- за железа , и есть эта штука , которую Лолли зовет «Никогда больше» . Это такое зелье – наркотик . Он не дает им слишком разболеться . Люди могут… принимать его… и создавать иллюзии и заставлять других чувствовать то , что ты хочешь . Мы делали поставки для Раву с а – это он умеет делать зелье – и брали немного для себя .
Рут кивнула .
– Ясно . Так Равус – фейри ?
– Вроде того , – подтвердила Вэл . Она увидела искры смеха в глазах Рут и была благодарна подруге , что та сдержалась .
– Кое-кто из волшебного народа погиб от яд а , и они обвинили Равуса . По-моему , этот гребень принадлежал одной из погибших фейри . Он был у Мабри , и я просто не понимаю , что это значит . Все так странно . Дэйв превратил полисмена в собаку специально , а Мабри сказала Равусу , что мы у него воровали , и о н решил , что я имею какое-то отношение к убийствам , и я не принимала наркотик уже два дня , и у меня все тело болит .
Это была правда : боль снова вернулась , далекая , но усиливающаяся . Временное облегчение , которое дал волшебный плод , не помешало венам требова ть новой дозы .
Рут обняла Вэл за плечи и прижала к себе .
– Дерьмо . Ладно , это безумие . Что мы можем сделать ?
– Мы можем в этом разобраться , – сказала Вэл . – У меня есть всякие улики , я просто не знаю , как их соединить .
Вэл посмотрела на обломки гребня и сн ова вспомнила русалку . Равус сказал , что фейри убил крысиный яд , но крысиный яд – опасное и неудобное средство для отравления фейри . Опытный алхимик , Равус знал это . И зачем ему убивать нескольких безвредных фейри ?
Это мог сделать человек . Человека-посыльн ого ждали , он не вызывал никаких подозрений .
Вэл вспомнила первую рассылку , в которой она участвовала , и бутылку с порошком , которую открыл Дэйв , сломав воск . Разве Мабри не должна была встревожиться ? При всех этих отравлениях разве это не было так же опас но , как принять аспирин из пузырька , где вскрыта заводская упаковка ? Так мог сделать только тот , кто знал отравителя , или сам отравитель .
И Мабри знала , что Вэл пользуется снадобьем . Кто-то ей рассказывал .
– Но почему ? – спросила Вэл вслух .
– Почему что ? – переспросила Рут . Вэл встала и начала ходить по камням туда и обратно .
– Я думаю… Каков результат отравлений ? У Равуса очень серьезные проблемы .
– И что ? – поинтересовалась Рут .
– А то , что Мабри хочет ему отомстить , – ответила Вэл .
Конечно : месть за смер ть ее возлюбленного . Месть за изгнание .
Значит , Мабри . Мабри и пособник-человек . Дэйв был явным кандидатом , поскольку даже не потрудился скрыть , что взял снадобье у Мабри . Но зачем ему убивать фейри ?
Это мог быть и Луис . Он ненавидел фейри за то , что они л ишили его глаза . Он надевал на себя металл , чтобы защититься . И использовал наркотик , что доказывали отметины у него под коленом , хотя и отрицал это . Но для чего он делал это , если не мог видеть чары ? И почему его не тревожит , что Дэйв куда-то исчез ? Поче м у именно сейчас ему понадобилось развлекаться с Лолли , когда она запала на него еще до того , как Вэл с ней познакомилась ? Он был так спокоен . Казалось , будто он знает , где его брат . Эта мысль заставила Вэл замереть .
– Вот что мы должны сделать , – объявила Вэл . – Мы пойдем к Мабри домой , пока она на празднестве , и найдем доказательства , что именно она стоит за отравлениями .
Доказательства могли бы убедить Равуса , что Вэл не виновата , и показать остальным , что он вовсе не отравитель . Доказательства спасут его , и он ее простит .
– Ладно , – отозвалась Рут , закидывая на плечи рюкзачок . – Пошли помогать твоим воображаемым друзьям .

Глава 11

Ударьте по стеклу – и оно не проживет и секунды , берегите его – оно проживет века .
Г . К . Честертон . «Ортодоксия»


Вэл и Рут добрались до Риверсайд-парк в холодные предрассветные часы . Небо было темное , улицы затихли . У Вэл по-кроличьи быстро колотилось сердце , и она не замечала ни промозглого воздуха , ни позднего часа . Рут дрожала и плотнее заворачивалась в свою шубк у из искусственного меха , когда от воды прилетали порывы ветра . От слез по щекам у нее полосами размазался макияж , но когда Рут улыбалась Вэл , та видела прежнюю , уверенную в себе подругу .
Парк оказался пустым : только небольшая группа людей жалась у стены . О ни курили , судя по запаху , травку . Вэл прошлась взглядом по зданиям на другой стороне парка , но все они показались незнакомыми . Она отыскала замусоренный фонтан , у которого стояла тогда , но дверь дома напротив оказалась другого цвета , а окна были забраны р ешетками .
– Ну ? – спросила Рут .
Вэл переступила с ноги на ногу .
– Я точно не знаю .
– Что мы будем делать , если ты его найдешь ?
Подняв глаза , Вэл заметила химеру почти на прежнем месте , и облик каменного чудовища подтвердил ей , что это здание перед ней и ес ть жилище Мабри . Возможно , девушку просто немного подвела память .
– Останься на стреме , – приказала Вэл , направляясь через улицу к дому .
У нее громко стучало сердце . Она понятия не имела , во что вовлекает Рут и себя . Рут поспешно пошла за ней .
– Отлично . Н а стреме . Я буду стоять на стреме . Еще один пункт , который можно будет занести в анкету для колледжа . И что , если я кого-то увижу ?
Вэл обернулась :
– На самом деле я толком не знаю .
Пристально осмотрев здание , Вэл ухватилась за одно из колец на водосточной трубе и подтянулась на стену . Это было все равно как карабкаться на дерево или подниматься по канату в спортзале .
– Что ты делаешь ? – крикнула Рут пронзительным голосом .
– А для чего , по-твоему , мне нужна была стрема ? А теперь заткнись .
Вэл полезла выше , у пираясь ступнями в кирпичную кладку здания , цепляясь пальцами за крепления водосточной трубы , которая стонала и прогибалась под ее весом . Добравшись до подоконника , она ухватилась рукой за челюсть химеры . Ее морда – помесь курицы с терьером – повернулась в бок , глаза расширились от изумления или возбуждения . Вэл успела отдернуть руку за доли секунды до того , как каменные зубы со стуком сомкнулись . Потеряв равновесие , девушка мгновение извивалась в воздухе . Весь ее вес пришелся на водосточную трубу , за котор у ю она удерживалась одной рукой . Алюминий прогнулся , вырываясь из креплений .
Вэл засунула ногу между кирпичей и с силой оттолкнулась вверх , подпрыгнув и лихорадочно цепляясь за карниз . Она услышала тоненький вскрик Рут снизу – и в эту секунду ухватилась за подоконник . Секунду Вэл просто висела , боясь пошевелиться . А потом она подтянулась за оштукатуренный край и толкнула окно . Оно не поддалось , и Вэл испугалась , что оно окажется запертым или залитым краской , но , когда она толкнула сильнее , створка поддалась . Забравшись внутрь , за переплетение занавесок , Вэл оказалась в спальне у Мабри . Пол был из сверкающего мрамора , кровать с ворохами мятого шелка и атласа стояла под шатром из ивовых ветвей . Одна половина постели выглядела чистой , но другая была покрыта гря з ью и ветками ежевики .
Вэл секунду рассматривала это ложе , а потом вышла в коридор . Там оказалось несколько дверей , за которыми находились пустые комнаты и лестница из мореного дерева . Она спустилась по ней и прошла в гостиную . Единственными звуками в жилищ е были скрип половиц и плеск фонтана .
Гостиная оказалась точно такой , как она запомнила , но мебель стояла иначе , а одна из дверей словно стала больше . Вэл вышла из квартиры в общий коридор , позаботившись о том , чтобы поставить упор , не дававший двери Мабри захлопнуться . Она повернула замок на входной двери и резко ее распахнула . Секунду Рут изумленно смотрела на нее с тротуара , а потом вбежала в дом .
– Ты с ума сошла ! – сказала Рут . – Мы только что вломились в какой-то шикарный дом .
– Он защищен чарами , – о тветила Вэл . – Наверняка .
Вэл впервые заметила две двери , которые , как она сначала решила , вели в другие квартиры . Одна располагалась напротив дверей Мабри , а вторая – в конце площадки . С учетом размера комнат и лестницы у Мабри в квартире и того , как здан ие выглядело снаружи , скорее всего , эти двери вообще никуда не вели . Вэл тряхнула головой , приводя мысли в порядок . Это не имело значения . Важно было только найти какие-нибудь улики , которые бы свидетельствовали о причастности Мабри к убийствам , что-то та к ое , что ясно указало бы на то , что она отравила фейри . И это надо было доказать не только Равусу , но и Грейану и всем остальным , кто считал Равуса виновным .
– Здесь хотя бы тепло , – проговорила Рут , входя в квартиру и делая круг по сверкающему мраморному п олу . Ее голос эхом разнесся по почти пустым комнатам . – Раз уж мы стали домушниками , я пойду и посмотрю , что можно украсть из холодильника .
– Мы здесь для того , чтобы найти доказательства , что она отравительница . Это так , кстати , чтобы ты подумала , прежде чем совать себе в рот что попало .
Рут пожала плечами и прошла мимо Вэл .
В углу гостиной оказалась горка . Вэл заглянула сквозь стекло . Там оказался кусочек коры , оплетенный ярко- малиновыми волосами , фигурка балерины с руками на талии и в красных , как розы , туфельках , отбитое горлышко бутылки и увядший и побуревший цветок . Странные предметы , чтобы хранить их как сокровища .
Это заставило Вэл почувствовать всю безнадежность своего пр едприятия . Как она опознает улики , даже если их увидит ? Равус мог бы узнать эти предметы , понять их предназначение и , возможно , даже вспомнить их историю , но Вэл в них разобраться не могла . Трудно было представить Мабри сентиментальной , но она должна была быть такой когда-то , до того как гибель Тэмсона ожесточила ее .
– Эй ! – окликнула ее Рут из соседней комнаты . – Посмотри сюда !
Вэл пошла на голос . Рут находилась в музыкальном салоне , рядом с маленькой арфой , установленной на оттоманке из странной розоватой кожи . Рама инструмента была сделана из позолоченного дерева , покрытого растительным орнаментом , а каждая струна имела свой оттенок . Большинство были коричневые , золотые или черные , но несколько оказались красными , а одна – лиственно-зеленой .
Рут стояла на коленях рядом с арфой .
– Не надо… вЂ“ сказала Вэл , но пальцы Рут уже прикоснулись к золотистой струне .
Комнату мгновенно наполнил плач .
– Я вЂ“ фрейлина королевы Никневин , – произнес странный звучный голос , полный слез . – Я была ее фавориткой и наперсницей и получала удовольствие , терзая других . У Никневин была одна игрушка , которую она очень ценила , – рыцарь из Летнего Двора . Его слезы ненависти дарили ей больше наслаждения , чем возгласы любви других . Меня отвели к королеве , и она требовала , чтобы я признала с ь , что у меня с ним интрига . Я отрицала это . Тогда она показала пару его перчаток и велела , чтобы я рассмотрела вышивку по краю . Это оказался аккуратный узор , вышитый моими волосами . Были и другие доказательства : свидетели наших встреч , записка его рукой с клятвами верности . Все это было неправдой . Я упала , умоляя Никневин о пощаде и обезумев от страха . И когда меня вели на смерть , я видела , как другая фрейлина , Мабри , улыбается . Сверкая глазами , она вытянула пальцы , чтобы вырвать у меня прядь волос . И теп е рь я должна рассказывать мою историю вечно .
– Никневин ? – переспросила Рут . – И кто это такая ?
– Кажется , это прежняя королева Зимнего Двора , – ответила Вэл .
Она провела пальцами сразу по нескольким струнам . Раздался нестройный хор голосов : каждый из них р ассказывал свою горькую историю и упоминал о Мабри .
– Все это волосы . Волосы жертв Мабри .
– Довольно страшное дерьмо… вЂ“ начала Рут .
– Ш-ш , – остановила ее Вэл .
Один из голосов показался знакомым , но она не смогла вспомнить , когда раньше его слышала . Она сн ова дернула золотую струну .
– Когда-то я был придворным на службе у королевы Силариаль , – произнес мягкий мужской голос . – Я жил ради игр , развлечений , поединков и танцев . А потом я полюбил , и все эти вещи потеряли значение . Моей единственной радостью ста ла Мабри . Мне было желанно только то , что радовало ее . Я купался в ее наслаждении . А потом , в один праздный день , когда мы собирали цветы и сплетали гирлянды , я заметил , что она ушла в сторону . Я последовал за ней и услышал , как она разговаривала с тварью из Зимнего Двора . Они казались хорошими знакомыми . Тихим голосом Мабри передавала ему сведения , которые собрала для Зимней королевы . Мне следовало бы разгневаться , но я слишком испугался за нее . Если бы Силариаль узнала , последствия для Мабри стали бы ужа с ными . Я обещал любимой , что никому ничего не скажу , но попросил ее немедленно скрыться . Она пообещала мне это и горько плакала из-за того , что обманула меня . Через два дня мне предстояло встретиться на турнире с моим другом . Когда я надел доспехи , они пок а зались мне странными , более легкими , но я не обратил внимания . Мабри сказала , что вплела в них свои волосы – как подарок на память . Когда мой друг нанес удар , доспехи смялись , и меч рассек меня целиком . Я почувствовал шелк ее волос на щеке и понял , что ме н я предали . И теперь я должен рассказывать мою историю вечно .
Вэл тяжело села , уставившись на арфу . Мабри – шпионка Зимнего Двора ! Она сама убила Тэмсона . Равус просто стал ее инструментом .
– Кто это был ? – спросила Рут . – Ты его знала ?
Вэл покачала головой .
– Но Равус знал . В этой истории меч был в его руках .
Рут прикусила губу .
– Это так сложно . Как мы сможем разобраться ?
– Мы уже кое в чем разобрались , – ответила Вэл .
Она встала и ушла в соседнюю комнату . Это оказалась просторная кухня . Однако в ней не бы ло ни плиты , ни холодильника , а только одна мойка на полу из блестящей плитки . Вэл открыла один из шкафчиков , но там стояли пустые банки .
Вэл вспомнила об ореоле Равуса и золотистых глазах , выдававших его . Что-то вызывало беспокойство в этих безупречных ко мнатах : отсутствие пыли , упавшего волоска , пятнышка грязи и тишина , кроме звука шагов и плеска фонтана . Но если это чары , то она понятия не имела , что под ними скрыто .
Рут тоже вошла на кухню , и Вэл заметила , что у нее из рюкзака понемногу высыпается какой- то белый порошок .
– Что это ? – спросила Вэл .
– Что ? – Рут посмотрела на свою спину , на пол , сбросила рюкзачок и рассмеялась :
– Похоже , я порвала брезент и проткнула дырку в нашем малыше .
– Вот черт ! Это хуже , чем сказочная дорожка из хлебных крошек . Мабри поймет , что мы здесь были .
Рут села на корточки и принялась сгребать муку ладонями . Но вместо того , чтобы собраться горкой , мука поднялась белым облаком , которое опадало тонким слоем пыли .
При взгляде на муку Вэл осенило .
– Постой-ка ! Эй , кажется , мне придется совершить детоубийство .
Рут пожала плечами и вытащила пакет .
– Наверное , всегда можно завести другого .
Вэл разорвала бумажную упаковку и начала посыпать пол мукой .
– Здесь должно показ аться что-то , чего мы не можем увидеть .
Рут схватила горсть белого порошка и бросила его в сторону двери . Вэл швырнула еще одну горсть . Вскоре в воздухе повисла плотная пелена муки . Она обсыпала им волосы , а при дыхании налипала на язык .
Когда мука покрыла всю квартиру , девушки обнаружили вместо фонтана с рыбками сломанную трубу , из которой вода выливалась в ведра и растекалась по полу , просевшие гипсокартонные листы на потолке , расколотые кафельные плитки на стенах и россыпь мышиного помета на полу .
– Смот ри .
Рут , похожая на привидение , прошла к одной из стен . Мука прилипла почти ко всей стене , но осталось большое чистое пятно .
Вэл бросила в пятно еще муки , но вместо того , чтобы прилипнуть , она словно куда-то провалилась .
– Нашли ! – Вэл ухмыльнулась , подняв сжатый кулак . – Чудо-близнецы включили свои силы !
Рут в ответ улыбнулась , ударив по кулаку Вэл своим .
– В виде двух психов !
– Говори за себя , – отозвалась Вэл и нырнула в дыру .
Там , в сумрачной комнате , завешанной бархатными портьерами , находился Луис . Он лежал на ковре с узором в виде гранатов и дрожал , хотя был закутан в шерстяное одеяло . На его голове выступила кровь , а несколько косичек оказались срезанными .
Сначала Вэл изумленно уставилась на него .
– Луис ? – наконец смогла выдавить она . Он поднял взгл яд , щурясь , словно при ярком свете .
– Вэл ? – Он поспешно сел . – А где Дэйв ? С ним все в порядке ?
– Не знаю , – рассеянно ответила она . – Что ты здесь делаешь ?
Ее мозг продолжал лихорадочно работать .
– Разве ты не видишь , что я прикован к полу ? – спросил Луи с .
Он вывернул свои запястья , и она увидела , что вокруг них обернуты его туго натянутые косички .
– К полу ? – тупо переспросила Вэл . – А как же ковер ?
Луис рассмеялся .
– Надо полагать , тебе это место кажется красивым .
Вэл обвела взглядом низкие диванчики , книжные полки , заставленные томиками сказок в тканевых переплетах , великолепный ковер и расписные панно на стенах .
– Это одна из самых роскошных комнат , какие я видела .
– Штукатурка на стенах потрескалась , на потолке п ротечка , а весь угол почернел от грибка . И здесь нет никакой мебели и уж конечно никакого ковра – только дощатый пол , из которого кое-где торчат ржавые гвозди .
Вэл посмотрела на мягкий свет , лившийся из оловянной лампы под абажуром с бахромой .
– Тогда что же вижу я ?
– Ореол , что же еще ?
Рут заглянула в комнату .
– Что проис… Луис ?
– Постой . А откуда нам знать , что ты на самом деле Луис ? – спросила Вэл .
– А кем еще я могу быть ?
Рут вошла , но оставила одну ногу в проеме , словно опасаясь , что он в любую секунду может закрыться .
– Мы только что оставили тебя в парке , и ты спал .
Луис опустил голову обратно на пол .
– Ага . Ну , когда я в последний раз видел Рут , она собиралась на поезд . Я ушел с Лолли и Дэйвом в парк . Мы выбрали место для ночевки рядом с замком . Лолл и дремала , облокотившись на меня , и тут Дэйв вдруг встал и ушел . Я знал , что он не в себе . Черт , у меня у самого крыша ехала . Я подумал , может , ему хочется побыть одному . Но потом Дэйв не вернулся , и я пошел его искать . Я увидел , как он идет обратно по ро щ е . И он был не один . Сначала мне показалось , что это какой-то парень – вроде как пытается с ним познакомиться , – но потом разглядел , что у него вместо волос перья . Я побежал к ним – и в эту секунду множество крошечных ладоней закрыло мне рот и здоровый гл а з , меня схватили за руки и за ноги и потащили . Я слышал , как эти твари хихикали , поднимая меня в воздух . А брат сказал : «Не беспокойся . Это совсем ненадолго !» Я не знал , что и думать , и не представлял , что окажусь здесь .
– Ты видел Мабри ? – спросила Вэл . – Она что-нибудь говорила ?
– Почти ничего . Ее тревожило что-то . Кто-то к ней приходил , и она из-за этого злилась .
– Нам нужно кое-что тебе рассказать , – начала Вэл .
Луис замер , сжав губы в узкую полоску .
– Что ? – спросил он , и его голос прозвучал так тихо , что у Вэл защемило сердце .
– Мы считали , что пропал Дэйв . Он исчез . Кто-то притворился тобой .
– Так вы пришли сюда искать Дэйва ?
– Мы пришли искать улики . Я считаю , что Мабри стоит за всеми смертями фейри .
Луис нахмурил брови .
– Погодите ! Где мой брат ? Он в беде ?
Вэл покачала головой .
– Не думаю . Тот , кто притворился тобой , проводит время , трахая Лолли . Не думаю , что это актуально для фейри , но вот для Дэйва – определенно .
Луис вздрогнул , но промолчал .
– Нам надо торопиться , – напомнила Рут , гладя Вэл по го лове и приминая пальцами щетину отрастающих волос . – Хотя та сучка и не может связать тебя волосами , это не значит , что нам стоит тут задерживаться .
– Правильно .
Вэл склонилась над Луисом , разглядывая косички , которые привязывали его к полу . Она попыталась их разорвать или развязать , но они оказались прочными , словно из стали .
– Мабри срезала их ножницами , – сказал Луис . – Эта гадина чуть скальп с меня не сняла .
– По-твоему , ножницы перерезали бы косички ? – спросила Рут .
Вэл кивнула .
– У нее должна быть возможность снять собственные чары . Как ты думаешь , где могут быть ножницы ?
– Не знаю , – ответил Луис . – Они к тому же могут выглядеть не как ножницы .
Вэл встала и в ышла в гостиную , заглянула в фонтан , где мука успела раствориться , а потом прошла к горке .
– Ты ничего не видишь ?
Рут вытащила один из ящиков и вывалила его содержимое на пол .
– Ничего .
Вэл заглянула в горку , снова обратив внимание на балерину : ее согнутые руки образовывали кольца , носки пуантов были кроваво-красного цвета . Засунув руку в шкафчик , Вэл взяла ее , продела пальцы в кольца и потянула . Ноги фигурки стали сдвигаться и раздвигаться , точь-в-точь как ножницы .
– Бери арфу , – сказала Вэл . – Я освобожу Луиса .

Перед самым рассветом они пробрались обратно через рощу и подошли по ветвящимся тропкам туда , где оставили Лолли и лжеЛуиса . При ходьбе струны арфы бренчали , но Рут приглушала звуки , крепко прижимая инструмент к груди . Подойдя ближе , Вэл , Рут и Луи с увидели , что фальшивый Луис не спит .
Голос Лолли звучал пискляво и дрожал .
– Тут так холодно , а ты горишь в лихорадке !
Лже-Луис посмотрел на них . Его глаза почернели по краям , губы стали темными , а кожа белой , как бумага . Лицо , покрытое потом , казалось с деланным из пластика . Дрожащими пальцами он подносил сигарету к губам . Дым почему-то не выходил из его ноздрей .
– Дэйв ! – сказал настоящий Луис . Его голос звучал ровно и бесстрастно , как у Вэл , когда она увидела свою мать с Томом . Лолли уставилась на Луиса , а потом – на его двойника .
– Что… что происходит ?
– Ты не увидела разницы , правда ? – спросил у Лолли фальшивый Луис .
Его лицо стало изменяться , черты медленно перестраивались , становясь чертами Дэйва . Но почерневшие глаза и губы и блеск на коже остались .
Она ахнула .
Он захохотал как сумасшедший и хрипло сказал :
– Ты даже не увидела разницы , а ведь никак не хотела дать мне шанс !
– Ах ты , дерьмо !
Лолли ударила Дэйва по щеке . А потом она била его еще и еще , звонко шлепая по рукам , которые он поднял , чтобы за крыться .
Луис схватил ее за руки , но Дэйв снова начал хохотать .
– Ты думала , что ты меня знаешь ? Я вЂ“ Хилятик Дэйв ? Дэйв-Трусишка ? Дэйв-Идиот ? Дэйв , который нуждается в защите брата ? Ни в чем я не нуждаюсь ! – Он посмотрел Луису в лицо . – Ты такой умный , пра вильно ? Такой умный , что даже ничего не понял ! Так кто из нас дебил , а ? У тебя найдется ученое словцо , чтобы сказать , какой ты тупица ?
– Что ты сделал ? – спросил Луис .
– Он заключил договор с Мабри , – ответила Вэл . – Так ведь ?
Дэйв улыбнулся , но это больше походило на судорожную гримасу , словно губы растянулись слишком сильно . Когда он заговорил , Вэл могла видеть только черноту позади его зубов , словно смотрела в темный туннель .
– Ага , я заключил договор . Мне не нужно Зрение , чт обы увидеть , когда у меня есть что-то , что кому-то нужно . – Он утер лоб , и его глаза расширились еще сильнее . – Я хотел…
Внезапно Дейв рухнул , дергаясь в конвульсиях . Луис встал на колени рядом с ним и отвел ему со лба дреды , а потом резко отдернул Руку .
– Он слишком горячий . Будто кожа в огне .
– Это зелье , – сказала Вэл . – Дейв употреблял его чаще раза в день : приходилось принимать его постоянно , чтобы оставаться в этом облике .
– В кино людей с сумасшедшим жаром кладут в ванну со льдом , – предложила Рут .
– Да ? Когда у них передозировка снадобьем фейри ? – огрызнулась Лолли .
– Хватай его , – сказала Вэл . – Озеро достаточно холодное .
Луис просунул руки брату под мышки .
– Осторожнее . Тело у него очень горячее .
– Возьми мои перчатки , – предложила Рут , стянула их с рук и передала Вэл .
Поспешно надев перчатки , Вэл схватила Дэйва за щиколотки . Они были горячие , как кастрюля с кипятком . Девушка подняла ему ноги . Дэйв оказался легким , словно был внутри пустым .
Вдвоем они спустились по ступенькам и прошли по тропинке че рез рощу к воде . Горячее тело Дэйва обжигало кожу Вэл даже сквозь перчатки . Он крутился и извивался , словно боролся с какой-то невидимой силой . Вэл стискивала зубы и не выпускала его .
Луис вошел в воду , и Вэл последовала за ним . Леденящий холод сковал им н оги , а руки , наоборот , жгло огнем .
– Ладно , давай вниз , – сказал Луис . Они опустили Дэйва в воду . От его тела пошел пар . Вэл выпустила Дейва и направилась к берегу , но Луис продолжал держать брата , не давая его голове погрузиться в воду , словно священник , производящий крещение .
– Помогает ? – окликнула их Рут . Луис кивнул , растирая лицо Дэйва . Вэл видела , что рука Луиса стала ярко-розовой , но не могла понять , обжегся он или замерз .
– Лучше , но его надо везти в больницу .
Лолли вошла в воду и уставилась на Дэй ва .
– Ты , чертов дебил ! – крикнула она . – Как можно быть таким идиотом ? – Вид у нее вдруг стал растерянным . – Зачем он делал это ради меня ?
– Ты не должна винить себя , – сказала Вэл . – Будь я на твоем месте , мне , наверное , хотелось бы его убить .
– Не могу понять , что я чувствую , – призналась Лолли .
– Вэл , – сказал Луис . – Нам надо пойти и попросить Равуса о помощи .
– Равуса ? – переспросила Лолли .
– Он уже один раз спас ему жизнь , – ответил Луис .
Вэл представила лицо Равуса – замкнутое , с потемневшими от яро сти глазами . Она вспомнила все , что знала о Мабри , и то , как платил Дэйв за ее помощь .
– Не знаю , захочет ли он это сделать сейчас .
– Я отвезу Дэйва в больницу , – предложила Лолли .
– Поезжай с ней , ладно ? – попросила Вэл Рут . – Пожалуйста .
– Я ? – Рут явно изумилась . – Да я его даже не знаю !
Вэл наклонилась к ней .
– Но я знаю тебя .
Рут возвела глаза к небу .
– Ладно . Но ты у меня в долгу . Ты должна мне месяц безмолвного служения .
– Я должна тебе даже год служения , – ответила Вэл и зашла в воду , что бы помочь Луису поднять брата .
Они медленно добрались до улицы . Первое такси , которое они попытались остановить , начало тормозить , но , увидев Дэйва , шофер уехал , не разрешив Лолли открыть дверцу . Следующая машина остановилась , и водитель не обратил внимани я на то , что две девушки сели на заднее сиденье , а Луис уложил корчащегося Дейва им на колени .
– Держи , – сказала Рут , передавая Вэл арфу .
– Мы о нем позаботимся , – пообещала Лолли .
– Я приеду , как только смогу .
Луис секунду колебался , прежде чем закрыть д верь .
Такси тронулось , и , пока оно отъезжало , Вэл смотрела на бледное лицо Рут сквозь заднее стекло и пыталась разобрать слова , которые она произносила .

Глава 12

Был сладок и на губах пылал
Ее поцелуя горячий ток ,
Как пред алтарем огня фиал ,
Иль кровоточ ащий граната бок ,
Иль опрокинутый в цветок
Густого вина бокал .
Оскар Уайльд . «В золотой комнате : Гармония»


Запряженный экипаж остановился под аркой мостовых опор . Отсюда было далеко до парка или другого места , где положено быть каретам , а светло-гнедая л ошадь выглядела беспокойной в бледных лучах рассвета . Кучера при ней не оказалось .
– Ты считаешь , кто-то ехал в экипаже до супермаркета ? – спросила Вэл .
– Это не лошадь , – отозвался Луис , оттаскивая Вэл подальше .
Глаза у него покраснели , а губы растрескали сь от холода .
– Радуйся , что не видишь , как оно выглядит на самом деле .
Это была обычная лошадь с широкой провислой спиной и массивными копытами . Вэл прищурила глаза , так что вся картина стала расплываться , но все равно не поняла , что им енно увидел Луис . Однако она решила его не расспрашивать .
– Пошли .
Держась противоположной стены , она проскользнула под арку . Луис шел за ней . Она постучала по пеньку , но в тот момент , когда они протиснулись в проем , Взл услышала , как кто-то с топотом спус кается по лестнице .
Они не успели скрыться и чуть не столкнулись с Грейаном .
Его руки были покрыты алой кровью , которая капала с кончиков пальцев и свертывалась на пыльных ступеньках . В одной руке он сжимал оба бронзовых ножа . Они тоже блестели от крови .
– Все сделано , – устало проговорил огр . – Людишки , я хочу дать вам урок , чтобы вы больше не лезли в дела фейри .
– Где Равус ? – спросила Вэл . – Что случилось ?
– Хочешь еще раз сразиться со мной , смертная ? Твоя преданность похвальна , хотя и неуместна . Прибере ги отвагу для более достойного противника . – Он протиснулся мимо нее и спустился до конца лестницы . – У меня нет желания приносить сегодня новую смерть .
Все сузилось до этой секунды , до этого слова . Смерть .
«Не может быть !» – сказала себе Вэл , хватаясь за стену , чтобы не упасть . Мгновение ей казалось , что она не сможет пройти остаток пути наверх . Она этого не вынесет .
Луис медленно поднялся по лестнице до площадки , а потом вернулся обратно и прижал палец к губам :
– Она там .
Вэл начала торопливо подниматься , и Луис придержал ее , стиснув пальцы на ее руке .
– Тише ! – прошипел он .
Вэл кивнула , не осмеливаясь спросить про Равуса . Вдвоем они осторожно поднялись по ступенькам . Облачко пыли поднималось при каждом шаге , железные ступени скрипели , а струны арфы позвяк ивали . Вэл надеялась , что эти звуки теряются в грохоте транспорта на мосту . Когда они почти дошли до площадки , она услышала беспокойный голос Мабри :
– Где ты его держишь ? Я знаю , что ты здесь хранишь яд . Ну же , окажи мне последнюю услугу !
Вэл затаила дыхан ие в ожидании ответа Равуса , но тот молчал . Луис казался мрачным .
– Раньше ты всегда так рвался мне угодить ! – с горечью продолжила Мабри .
В комнате что-то упало – Вэл показалось , что она услышала звон бьющегося стекла .
Девушка тихо прошла вперед и раздвин ула полиэтиленовую занавеску . Рабочий стол Равуса был перевернут , книги и бумаги разбросаны по всей комнате . Спинка кресла была разодрана сзади , и оттуда вывалились перья и пенопласт . Несколько свечей мерцали на полу в окружении ручейков воска . На каменны х стенах виднелись глубокие борозды . Равус лежал на полу на спине , положив руку на грудь , и из-под его пальцев сочилась кровь . Темные влажные полосы окрасили пол , словно Равус по нему ползал . Мабри наклонилась над ящиком шкафа и одной рукой копалась в его с одержимом , а в другой держала блюдо , на котором лежало что-то красное .
Вэл прокралась ближе , не обращая внимания на предостерегающий жест Луиса . Страх за Равуса заставил ее забыть обо всем .
– Знаешь , сколько мне пришлось ждать твоей смерти ? – спросила Мабр и , и теперь ее голос звучал отчаянно . – Наконец-то я освобождаюсь от изгнания ! Я свободна и вернусь к Летнему Двору и работе . Но теперь все наслаждение , которое я надеялась получить от твоей смерти , у меня украдено . Кто-то должен отвечать за убийство фейр и . И в этом ты оказал мне услугу . Никто не любит незавершенности .
Мабри взяла из шкафа какой-то сосуд и глубоко вздохнула .
– Придется обойтись этим . Моя новая госпожа нетерпелива и хочет , чтобы все было закончено до середины зимы . Не забавно ли , что после с тольких лет службы , при всей твоей верности , именно меня решили сделать ее агентом при Зимнем Дворе ? Я не ожидала , что королева Летнего Двора захочет иметь двойного агента ! Возможно , мне понравится работать на Силариаль . В конце концов , она показала себя н е менее безжалостной , чем моя собственная милая королева .
Вэл раздвинула полиэтиленовую занавеску и проскользнула в комнату . Равус повернул голову к стене , на которой висел меч Тэмсона , но золотые глаза потускнели и затуманились . В его груди зияла глубокая рана , которую наполовину прикрывала ладонь , словно в смерти он давал какое-то обещание . В комнате стоял странный отвратительно-сладкий запах , от которого Вэл затошнило .
«Положа руку на сердце , клянусь – чтоб мне умереть на этом месте !»
Вэл сотрясалась от дрожи , и ей уже не было дела до Мабри , до политики и планов . Ни до чего , кроме Равуса .
Она не могла оторвать взгляд от крови , которая запятнала уголки его губ и окрасила зубы в розовый цвет . Кожа у него стала очень бледной , однако зеленоватый оттенок сохра нился .
Мабри резко обернулась . На блюде , которое она держала в руке , лежал кусок плоти , вырванный из груди Равуса . Его сердце . Вэл почувствовала , что вот-вот потеряет сознание . Ей хотелось кричать , но горло свело судорогой .
– Луис , – произнесла Мабри . – Твоему брату будет неприятно узнать , что тебе так быстро надоело мое гостеприимство .
Вэл полуобернулась . Луис стоял у нее за спиной , и на его щеке дрожал мускул .
– И моя арфа ! – В голосе Мабри звучала озорная радость , которая совершенно не сочеталась с т ем , что творилось вокруг , с разбитой мебелью и кровью . – Равус , посмотри , что принесли твои слуги . Музыку !
– Зачем ты с ним разговариваешь ? – крикнула Вэл . – Разве ты не видишь , что он умер ?
При звуке ее голоса Равус чуть повернул голову .
– Вэл ? – простона л он .
Вэл вздрогнула и попятилась от тела . Он не мог говорить ! Надежда в ней боролась с ужасом , и она почувствовала , как к горлу подступает тошнота .
– Ну же , Луис , – пригласила Мабри , – сыграй на ней . Я уверена , что ему будет спокойнее , если он узнает .
Луи с дернул струну – и по комнате разнесся нежный голос Тэмсона , рассказывающего свою историю . В ту секунду , когда Тэмсон произнес слово «предали» , стеклянный меч упал со стены , и в его глубине образовалась трещина , словно во льду озера .
– Тэмсон , – тихо прои знес Равус .
Он приподнял голову , и его глаза были полны ненависти , но рука заскользила в крови , не давая опоры телу . Он со стоном упал обратно .
Губы Мабри изогнулись , и она снова вернулась к Равусу .
– Ах , стоило видеть твое лицо , когда ты рассек его мечом ! Твои волосы станут следующей струной на моей арфе , оплакивающей эту жалкую историю на вечные времена !
– Отойди от него ! – сказала Вэл , подбирая отломившуюся ножку стола .
Мабри высоко подняла блюдо .
– Правда удивительно , что тролли какое-то время способны жить без сердца ? У него останется еще примерно час , если я его не потороплю . Но если ты не уйдешь с дороги , я брошу сердце на землю .
Вэл замерла , уронив деревяшку .
– Вот и хорошо , – сказала Мабри . – Я оставляю его в твоих умелых руках .
Ее копыта простучали вниз по лестнице , подол платья волочился следом .
Вэл упала на колени рядом с Равусом . Длинный когтистый палец поднялся , чтобы прикоснуться к ее лицу . Его мягкие губы и зубы стали темно-малиновыми .
– Я хотел , чтобы ты пришла . Мне не следовало бы , но я хоте л .
– Скажи мне , что тебе подать , – попросила Вэл . – Какие травы надо смешать ?
Он покачал головой , и его дыхание наполнилось хрипами .
– Это не вылечить .
– Тогда я пойду и верну твое сердце , – жестко заявила Вэл .
Она вскочила , поднырнула под полиэтилен и поб ежала вниз . Вэл ударилась о стену , протискиваясь на улицу , и холодный воздух обжег ей лицо . Мабри и экипаж исчезли .
Все кружилось – безумно , одуряюще , неуправляемо , и она ничего не могла сделать . Не было никакого пути . Никакого плана .
Единственное , над чем у Вэл оставалась власть , была она сама . Она могла бы убежать отсюда , выждать , пока не станет такой холодной и оцепеневшей , что перестанет чувствовать вообще . Но в любом случае именно она станет принимать решения и контролировать ситуацию . Ей не придется с мотреть , как Равус умирает .
Сев на корточки прямо у стены , она захлебывалась сухими рыданиями . Это было похоже на рвоту , когда в желудке уже ничего не осталось . Вэл впилась ногтями себе в запястье , и боль помогла ей прийти в себя . Она заставила себя замолчать и подняться обратно по л естнице . Луис стоял на коленях рядом с Равусом , и их пальцы переплетались .
– Амарантовый шнур , – хрипло говорил тролль , и на его губах образовался красный пузырь , – сон младенца , аромат лета . Сплети их в диадему для брата и своими руками надень ему на голо ву .
– Я не знаю , как найти эти вещи , – отозвался Луис срывающимся голосом .
Вэл посмотрела на них , а потом на стену с пыльными занавесками .
– Прости меня , – сказала она .
Равус повернулся к ней , но девушка не стала дожидаться ответа . Она потянула занавески , срывая их , – и комнату залил свет . В воздухе заплясали пылинки .
– Что ты делаешь ? – закричал Луис . Не отвечая ему , Вэл бросилась к следующему окну .
Равус приподнялся на локте . Его кожа уже стала серой . Он открыл рот , чтобы заговорить , но губы застыли , чуть приоткрывшись . Слова остались непроизнесенными . Он превратился в камень – в статую , созданную руками какого-то свихнувшегося скульптора , а размазанная кровь – в гравий .
Луис подбежал к Вэл , которая срывала остальные занавески .
– Ты с ума сошла ?
– Нам нужн о время , чтобы помешать Мабри ! – крикнула в ответ Вэл . – Он не умрет , пока каменный . Он не умрет до сумерек !
Луис медленно кивнул .
– Я думал , что мог бы… Я не догадался про солнце .
– Равус сможет сам сплести диадему для Дэйва , когда придет в себя . Ведь ты его об этом просил , правда ?
Вэл подняла меч Тэмсона , который так ярко сверкал в лучах солнца , что она не могла смотреть на него . Она держала рукоять обеими руками .
– Мы найдем Мабри и спасем обоих .
Луис отошел от нее на шаг .
– Я считал , что волшебные мечи не ломаются .
Вэл села на пол по-турецки , положив меч на колени . Под стеклом виднелась трещина , но когда она провела пальцами по поверхности , то та оказалась гладкой .
– Мабри сказала что-то насчет того , что она – агент Зимнего Двора .
– Двойной агент . – Луис задумчиво начал крутить большим и указательным пальцами шарик на верхней губе . – И она искала яд .
– Фейри в парке говорили , что Силариаль приходила и встречалась с Мабри . Они решили , что у Мабри имелись какие-то улики . А может , они заключили сделку ?
– Дог оворились , что она кого-то отравит ?
– Так , – проговорила Вэл . – Если Силариаль знала , что в отравлениях изгнанников Летнего Двора виновата Мабри , Мабри оказалась в ее власти . Чтобы спасти шкуру , ей пришлось бы сделать все , что бы Силариаль ни приказала . Да же вернуться к своему Двору и кого-то убить .
– Их отравил мой брат , да ? – спросил Луис .
– Что ?
– Дэйв работал для Мабри : он приносил фейри яд , чтобы казалось , будто в их смерти виновен Равус . А в качестве благодарности Дэйву она связала меня и держала у се бя . Вот что ты имела в виду , когда говорила , что Силариаль виновата . Ты хотела сказать , что она всем руководила , но отравителем был кто-то другой .
– Я этого не говорила . Мы этого не знаем .
Луис поднял руку и начал перебирать косички . Вырвав несколько выбив шихся волос , он стал молча накручивать их на пальцы .
– Я удивлена , что тебя это трогает , – огрызнулась Вэл , давая выход бессильному гневу . – Вот уж не думала , что ты сочтешь убийство фейри чем-то важным !
– Ты меня считала убийцей , да ?
Луис отвернулся от нее .
Вэл понимала , что ведет себя жестоко , но слова слетали с губ словно живые , как пауки , червяки и жуки , спешившие вылезти из ее рта .
– Конечно считала . Все твои разговоры о том , что фейри опасные – а потом вдруг , ну надо же , их травят крысиным ядом ! Если бы ты догадался , что Дэйв – отравитель , то что бы сделал ? Стал бы его останавливать ?
– Конечно стал бы ! – отрезал Луис .
– А , перестань ! Ты же ненавидишь фейри !
– Я их боюсь ! – крикнул Луис , а потом глубоко вздохнул и заговорил ровным г олосом . – У отца было Зрение , и это свело его с ума . Мама умерла . Брат в ступоре . А я в семнадцать – одноглазый бродяга . Страна фейри – это сплошной праздник .
– Ну , так открывай шампанское , – сказала Вэл , подойдя к нему так близко , что почувствовала жар ег о тела , и обвела рукой комнату . – Еще один из них мертв .
– Я совсем не то говорил . – Луис отвернулся от нее .
Яркий свет смывал с его лица все краски . Он подошел к телу Равуса , протянул руку , чтобы потрогать камень , и тут же отдернул ее , словно мог обжечься .
– Я просто не знаю , что мы можем сделать .
– Кого , по-твоему , должна отравить Мабри для Силариаль ? Это наверняка кто-то из Зимнего Двора .
– Равус называл его Ночным .
Вэл прошла к карте , висевшей на стене в кабинете Равуса . Там , за пределами подробной схем ы Нью-Йорка , далеко от булавок , отмечавших каждую смерть , были две черные метки : одна в глубине штата Нью-Йорк , вторая – в Нью-Джерси . Она прикоснулась к булавке , воткнутой в Джерси .
– Это здесь .
– Но кого ? Мы в этом совершенно не разбираемся !
– Разве не т ам появился новый король ? – спросила Вэл . – Мабри говорила что-то о середине зимы . Может быть , она должна была обеспечить именно его смерть ?
– Может быть .
– Но даже если не он – это не имеет значения . Нам нужно только узнать , где она находится .
– Но людям не положено бывать при Дворах , особенно при Зимнем . Даже большинство фейри отказываются там появляться .
– Мы должны отправиться туда и забрать сердце Равуса . Если мы этого не сделаем , он умрет .
– И что мы будем делать ? Явимся туда и попросим , чтобы нам его отдали ?
– Более или менее , – ответила Вэл . Вставая , она увидела , что на полу рядом со стеблями асфодели и плодами шиповника лежит крошечный пузырек с наркотическим зельем . Она подняла его .
– А это зачем ? – спросил Луис , хотя наверняка прекрасно знал ответ .
Вэл вспомнила Дэйва , но даже его образ с высохшей кожей и почерневшими губами не уменьшил ее жажды наркотика . Снадобье может ей понадобиться . Оно необходимо ей уже сейчас . Одна щепотка – и вся эта боль пройдет .
Но пока девушка запихнула пузырек в рюкзак , выудила оттуда обратные билеты , купленные несколько недель назад , и протянула их Луису .

Глава 13

Сразу после чудовищ умирают герои .
Роберто Калассо . «Брак Кадма и Гармонии»


Вэл несколько секунд сидела на месте , а потом начала беспокойно расхаживать по вагону . Каждый раз , когда кондуктор проходил мимо , она спрашивала у него , какая остановка следующая , не опаздывают ли они и нельзя ли ехать быстрее . Он отвечал , что нельзя , и с п ешил уйти , бросая взгляд на меч , завернутый в грязное одеяло и перевязанный шнурками от ботинок . Когда Вэл садилась в поезд , ей пришлось показать рукоять и объяснить , что это просто стеклянное украшение . Она сказала , что доставляет покупку .
Луис тихо разго варивал по мобильному телефону Вэл , повернув голову к окну . Сначала он обзвонил все больницы , какие только смог вспомнить , и только потом догадался позвонить на мобильник Рут . Теперь , когда он наконец с ней связался , его оставило напряжение : он перестал в п иваться пальцами в брезент рюкзака и сжимать челюсти с такой силой , что у него судорожно дергались щеки .
Луис закончил разговор .
– У тебя телефон почти разрядился .
Вэл кивнула .
– Что она сказала ?
– Состояние Дэйва критическое . Лолли сбежала . Она не выносит больниц – ненавидит запахи или еще что-то . Рут там пришлось нелегко , потому что она отказалась говорить , что Дэйв принял . И , конечно , ей не разрешают его видеть , потому что она не родственница .
Вэл подергала разорванный край пластиковой обивки и , раздувая ноздри , несколько раз вздохнула . Она почувствовала новый прилив ярости , которая и так была невыносимо сильной .
– Может , ты…
– Я ничего не смог бы сделать . – Луис отвернулся и смотрел в окно . – Он не выживет , да ?
– Выживет , – решительно заявила Вэл . Она мо жет спасти Равуса . Равус спасет Дэйва . Это словно черные костяшки домино , установленные извилистыми рядами , и самое главное – их не опрокинуть .
Глядя на свои руки в занозах и пятнах грязи , Вэл не могла представить , что они могут кого-то спасти . Мысли остан овились на флаконе у нее в рюкзаке . Снадобье соблазняло , обещало сделать ее быстрее , сильнее и прекраснее . Но Вэл не допустит глупостей и не станет такой , как Дэйв . Не больше щепотки . Не больше одного раза за сегодняшний день . Просто оно необходимо ей сей ч ас , чтобы держать себя в руках , погасить ярость и горе и одолеть Мабри .
Луис устроился на противоположном сиденье , закрыв глаза и скрестив руки на груди . Его голова лежала на рюкзаке Вэл , который он приткнул к металлической раме окна . Он даже не заметит , е сли она тихо уйдет в туалет .
Вэл встала , но что-то привлекло ее взгляд . Край одеяла съехал , открыв рукоять стеклянного меча , казавшегося в солнечном свете воздушным . Он напомнил Вэл про сосульки в волосах матери Равуса .
Равновесие . Как у искусно изготовлен ного меча . Идеальный баланс .
Она не сможет доверять себе , если внутри ее будет кипеть зелье , делая ее то опасной или рассеянной , то мечтательной или сосредоточенной . Неуравновешенной . Лишенной баланса . Вэл не знала , долго ли сможет удерживаться от искушени я его принять , но заставила себя оттянуть этот момент еще на секунду . И на следующую секунду тоже . Вэл закусила губу и снова начала расхаживать по проходу .
Вэл и Луис сошли на остановке Лонг-Бранч . Они выскользнули на бетонную платформу , как только двери н ачали открываться . Несколько такси с желтыми маячками на крышах ждали у станции .
– Что будем делать теперь ? – спросил Луис . – Где мы , к черту ?
– Идем ко мне домой , – ответила Вэл . – Нам нужно одолжить машину .
Взяв меч за рукоять , она положила завернутый кл инок себе на плечо и пошла вперед .

Кирпичный домик казался меньше , чем Вэл его помнила . Побуревшую траву засыпало листьями , деревья стояли черные и голые . Перед домом они увидели красную «миату» матери Вэл . Машина была припаркована на улице , хотя матери п олагалось находиться на работе . Щиток покрывали смятые салфетки и пустые стаканчики из-под кофе . Вэл нахмурилась : матери не свойственна неряшливость .
Вэл открыла сетчатую дверь , чувствуя себя словно во сне . Все казалось одновременно и знакомым , и странным . Входная дверь была не заперта , телевизор в гостиной не работал . Несмотря на то , что день клонился к вечеру , свет в доме не горел .
Вэл стало не по себе , потому что она снова оказалась в гостиной , где увидела Тома с матерью , но еще более непонятным было то , что эта комната показалась ей очень тесной . Каким-то образом комната росла в воображении , пока не стала такой огромной , что невоз м ожно было представить себе , как ее пересечь , чтобы попасть в собственную спальню .
Вэл сняла меч с плеча и бросила рюкзак на диван .
– Ма ? – тихо позвала она .
Ответа не было .
– Просто найди ключи , – посоветовал Луис . – Прощение получить проще , чем разрешение .
Вэл начала поворачиваться к нему , чтобы огрызнуться , но движение на лестнице остановило ее .
– Вэл ! – сказала мать , сбегая по ступенькам , и остановилась на нижней площадке .
Глаза у нее покраснели , лицо было не накрашено , волосы распущены и спутаны . Вэл пр и виде матери одновременно почувствовала и вину , и чувство удовлетворения (так ей и надо !) из-за того , что мать страдает , и глубочайшую усталость . Ей хотелось , чтобы они обе перестали мучиться , но не знала , как это сделать .
Мать медленно спустилась по посл едним ступенькам и крепко обняла Вэл . Девушка прислонилась к ее плечу , ощутив тонкий аромат мыла и духов . Глаза защипало от прилива чувств , но Вэл отстранилась .
– Я так волновалась ! Я все время думала , представляла себе , что ты вот-вот войдешь , именно так , но ты все не приходила . Дни шли и шли , а ты не приходила , – срывающимся голосом повторяла мать .
– Я пришла , – сказала Вэл .
– Ох , милая ! – Мать нерешительно подняла руку и провела пальцами по голове Вэл . – Ты такая худая . И твои волосы…
Вэл вывернулась из- под ее руки .
– Перестань , ма . Мне мои волосы нравятся .
Мать побледнела .
– Я не это имела в виду . Ты всегда красивая , Валери . Просто ты выглядишь совсем другой .
– Я и стала другой , – сказала Вэл .
– Вэл , – напомнил ей Луис . – Ключи .
Она бросила на него хмуры й взгляд , а потом вздохнула .
– Мне нужно взять машину .
– Тебя не было несколько недель . Ты не можешь снова уйти !
Мать Вэл впервые посмотрела на Луиса .
– Я вернусь завтра .
– Нет . – В голосе матери зазвучали ноты паники . – Вэл , прости меня . Я прошу прощения за все . Ты даже не представляешь себе , как я за тебя тревожилась , чего только не придумывала . Я все ждала , что мне позвонят и скажут , что полиция нашла тебя мертвой в кювете . Ты не можешь заставить меня снова все это пережить !
– Мне нужно кое-что сделать , – сказала Вэл , – и у меня мало времени . Послушай , я не понимаю про тебя и Тома . Не знаю , о чем ты думала и как такое случилось , но…
– Ты , наверное , подумала , что я…
– Но мне это уже неинтересно .
– Тогда почему… – начала мать .
– Это не имеет отношения к теб е , и я не могу вернуться домой , пока все не закончится . Пожалуйста .
Мать вздохнула .
– Ты не сдала экзамен по вождению .
– Ты умеешь водить ? – Луис только сейчас об этом подумал .
– У меня есть разрешение , – сказала Вэл матери , а потом повернулась к Луису . – Я прекрасно вожу . Я просто не умею парковаться параллельно тротуару .
Мать Вэл прошла на кухню и вернулась с ключами , подвешенными на цепочку с хрустальной буквой «Р» .
– Я доверяю тебе , Валери , так что держи . Не заставляй меня пожалеть об этом .
– Не заста влю , – пообещала Вэл . Мать положила ключи на ладонь Вэл .
– Ты обещаешь вернуться завтра ? Обещай мне !
Вэл вспомнила , как горели губы , когда она не сдержала своего обещания вернуться к Равусу в назначенное время . Она кивнула . Луис открыл входную дверь . Вэл п овернулась к выходу , не глядя на мать .
– Ты все равно моя мама , – сказала она .
Спускаясь со ступенек крыльца , Вэл чувствовала на лице тепло солнечных лучей и думала , что все будет нормально .

Вэл вела машину по знакомым дорогам , напоминая себе подавать сиг налы и следить за скоростью . Она надеялась , что их никто не остановит .
– Знаешь , – сказал Луис , – когда я в последний раз ехал на машине , это был «жучок» моей бабушки : мы ехали в магазин , чтобы купить что-то на праздник . Кажется , это был День Благодарения . Она жила на Лонг-Айленде , где машины нужны , иначе никуда не попадешь . Я это помню потому , что перед этим отец отвел меня в сторонку и сказал , что видит в саду гоблинов .
Вэл ничего не ответила . Она сосредоточилась на дороге .
Она провела «миату» между колон н , обозначавших въезд на кладбище . Их кирпичную кладку обвивали ветви дикого винограда с осыпавшимися листьями . Само кладбище поднималось холмом , который был усеян белыми надгробиями и склепами . Несмотря на то , что ноябрь уже близился к концу , трава там о с тавалась зеленой .
– Ты что-нибудь видишь ? – спросила Вэл . – Мне это кажется просто обычным кладбищем .
Сначала Луис ей не ответил . Он смотрел в окно и пальцами одной руки бессознательно прикасался к начавшему запотевать стеклу .
– Это потому , что ты слепая .
Вэл нажала на тормоз и резко остановила машину .
– А что видишь ты ?
– Они повсюду .
Луис взялся за дверную ручку . Его голос был чуть громче дыхания .
– Луис ?
Вэл выключила мотор . Его голос казался далеким , словно он разговаривал сам с собой .
– Господи , ты тол ько посмотри на них ! Кожистые крылья . Черные глаза . Длинные когтистые пальцы . – Тут он посмотрел на Вэл , как будто только сейчас вспомнил о ней , и крикнул : – Пригнись !
Она стремительно нырнула вниз и ткнулась головой ему в колени , ощущая тепло рук , обхвати вших ее . Над крышей машины со свистом пронесся ветер .
– Что происходит ? – спросила Вэл , стараясь перекричать вой ветра .
Что-то зацарапало по кожаной крыше машины , капот затрясся .
А потом воздух успокоился , ветер исчез . Когда Вэл медленно подняла голову , ей показалось , что ни единый лист не шевелится . Кладбище замерло .
– Вся конструкция из стекловолокна . – Луис посмотрел наверх . – Они смогли бы когтями распороть крышу , если бы захот ели .
– А почему они этого не сделали ?
– Думаю , хотят посмотреть , не приехали ли мы для того , чтобы бросить цветы на какую-нибудь могилу .
– Им не нужно ждать . Мы выходим .
Перегнувшись через спинку , Вэл взяла с заднего сиденья стеклянный меч . Луис схватил рю кзак Вэл и повесил его через плечо .
Вэл закрыла глаза и глубоко вздохнула . У нее ныл живот , как перед важным матчем , но сейчас все было по-другому . Она ощущала тело как чужое , механическое и сосредоточилась на том , чтобы подмечать каждый звук и любое измен ение цвета и формы , отметая все остальное . Адреналин будоражил кровь , холодил пальцы и ускорял пульс .
Сжимая меч , Вэл открыла дверцу и вышла из машины .
– Я пришла с миром , – сказала она . – Отведите меня к вашему предводителю .
Невидимые пальцы сомкнулись на ее коже , щипали , дергали за волосы , тащили и толкали ее на холм , где пучки травы приподнимались и открывали черную землю . Девушка попыталась крикнуть , пока падала ничком , лицом в землю . Подавившись криком , она вдохнула густой каменный запах .
Вэл уперлась руками в землю и попыталась подняться , но почва , камни и трава под ней рассыпались , и она полетела в темноту , оплетенную корнями .

Вэл очнулась в зале , заполненном фейри . Она была закована в золотые кандалы .
На земляном возвышении , на троне из березы с бле дной , как кости , корой восседал беловолосый рыцарь . Он подался вперед и подозвал к себе зеленокожую крылатую девушку , которая смотрела на Вэл черными нечеловеческими глазами . Крылатая фейри наклонилась и тихо сказала что-то рыцарю на троне . Его губы изогн у лись в усмешке .
Над Вэл возвышалась внутренняя сторона холма , полого , похожего на миску . С потолка свисали длинные корни . Они шевелились и изгибались , словно пальцы , которым никак не удавалось дотянуться до желаемого .
Вокруг Вэл всевозможные существа переш ептывались , перемигивались и разглядывали ее . Некоторые были высокими и худыми , как жерди , другие , крошечные , порхали по воздуху , как Иглинкс . Одни носили рога , которые отгибались от лба назад , другие трясли пестро-зелеными гривами , густыми , словно шерсть на бобине , а кое-кто расхаживал на странных невообразимых ногах . Вэл отпрянула от девушки с нежными крыльями и пальцами , цвет которых постепенно изменялся от опалово-белого до синего на кончиках . Куда бы она ни смотрела , нигде не видела ничего привычного . Она уже пролетела всю кроличью нору , до самого дна .
Сморщенный мужчина с длинными золотыми волосами преклонил колено перед рыцарем на троне , а потом выпрямился легко , словно мальчишка . Он бросил хитрый взгляд на Вэл .
– Они нашли вход с такой легкостью , сло вно им показали , но кто бы стал раскрывать тайну людям ? Загадка , которой вы можете насладиться сполна , милорд Ройбен .
– Это ты верно сказал .
Ройбен кивнул ему , и фейри отступил назад .
– Я могу решить эту загадку , – произнес знакомый голос .
Вэл перекатилась на спину , ударившись о Луиса , и повернула голову в сторону говорящей . Луис заворчал . Мабри встала над ними – и подол ее красно-коричневого платья скользнул по щеке Вэл . Козлоногая фейри подняла украшенную фигурками серебряную коробочку и сделала легкий р е веранс .
– У меня то , что они ищут .
Ройбен выгнул белую бровь .
– Мой Двор недоволен тем , что солнечный свет веселился и плясал по нашим покоям – пусть только на один миг , пока входили пленники .
Луис повернулся на бок , и Вэл увидела , что он тоже скован и его лицо в крови . Все стальные украшения были вырезаны из его плоти .
Мабри потупила глаза , но не выглядела очень смущенной .
– Позвольте мне заняться как светом , так и теми , кто его принес .
– Ах ты , сволочь… – начала Вэл , но удар в плечо заставил ее замолчать .
– Он тебя ни о чем не спросил , – прошипел золотоволосый фейри . – Так что молчи .
– Нет , – произнес король Зимнего Двора , – пусть говорят . Мы так редко принимаем смертных гостей . Я могу вспомнить , когда это было в последний раз , но тот случай просто незабываемый .
Кое-кто из собравшейся толпы захихикал , хотя Вэл и не могла понять почему .
– Мальчишка обладает истинным Зрением , если я не ошибаюсь . Кто-то из нас выколол тебе глаз , да ?
Луис обвел взглядом зал . На его лице был написан страх . Он слизнул кровь с губы и кивнул .
– Интересно , что ты видишь , когда смотришь на меня , – проговорил Ройбен . – Но давай скажи нам , за чем ты явил ся . Это действительно собственность Мабри ?
– Она вырезала сердце у моего… вЂ“ начала Вэл , – у одного из вашего народа – у тролля . Я пришла , чтобы забрать его .
Мабри рассмеялась на это низким чувственным смехом . Кое-кто в толпе тоже засмеялся .
– Равус уже дав но умер , гниет у себя в комнатах . Ты ведь должна это знать . Зачем тебе его сердце ?
– Мертвый он или нет , – ответила Вэл , – но я пришла за сердцем и заберу его .
По губам Ройбена скользнула ироническая улыбка , и Вэл почувствовала , как к ней подползает ужас . Он рассматривал Вэл и Луиса бледными глазами .
– То , что ты просишь , не принадлежит мне . Но , возможно , моя подданная проявит щедрость .
– Не думаю , – сказала Мабри . – Когда поглощаешь сердцевину чего-то , к тебе переходит часть ее силы . Я с удовольствием съем сердце Равуса . – Она посмотрела сначала на Луиса , а потом на Вэл . – И оно доставит мне еще больше удовольствия , раз я буду знать , что вы хотели его получить .
Вэл перекатилась на колени , а потом встала , хотя ее запястья по-прежнему оставались скованными за спиной . Кровь стучала в ушах так сильно , что заглушала все остальные звуки .
– Сразись со мной за него . Я поставлю за его сердце свое .
– Сердца смертных слабые . К чему мне такое сердце ?
Вэл шагнула к ней .
– Если я такая слабая , то ты просто трусиха , раз не хочешь со мной сражаться . – Она повернулась к толпе фейри . – Я ведь всего лишь человек , правильно ? Я вЂ“ ничто . Исчезаю за один ваш вздох , так говорил Равус . Так что если вы боитесь меня , то вы еще слабее .
Глаза Мабри опасно сверкнули , но лицо оставалось бе змятежным .
– Ты очень смела , если говоришь такое здесь , при Дворе , у ног моего нового повелителя .
– Я не боюсь говорить , – ответила Вэл . – Так же как и ты смеешь держаться так заносчиво , хотя пришла сюда только для того , чтобы убить его , как убила Равуса .
Мабри засмеялась резко и отрывисто , но среди фейри послышался ропот .
– Позволь мне высказать предположение , – лениво проговорил Ройбен . – Я ни на миг не должен прислушиваться к словам этой смертной .
Мабри открыла рот – и тут же закрыла его снова .
– Прими в ызов , – сказал Ройбен . – Я не допущу , чтобы говорили , будто кто-то из моего Двора не одолел человеческого ребенка . И я не допущу , чтобы мою убийцу называли трусливой .
– Как пожелаете , – ответила Мабри , резко поворачиваясь к Вэл . – Когда я с тобой расправлю сь , я выколю Луису второй глаз и сделаю из ваших костей новую арфу .
– Натяни меня на свою арфу , – прошипела Вэл , – и я стану проклинать тебя всякий раз , как ты дернешь струну .
Ройбен встал .
– Ты согласна с условиями поединка ? – осведомился он .
Вэл заподозрила , что он дает ей возможность что-то сделать , но не могла догадаться , что именно .
– Нет , – заявила Вэл . – Я не могу решать за Луиса . Он не имеет никакого отношения к моему вызову .
– Я могу сам делать ставки , – произнес Луис . – Я согласен с ус ловиями Мабри , если она тоже кое-что учтет . Она может меня получить , но если Вэл победит , тогда мы свободны . Нас отсюда отпускают .
Вэл посмотрела на Луиса , радуясь его предусмотрительности , и поразилась собственной недогадливости .
Ройбен кивнул .
– Хорошо . Если смертная побеждает , я даю ей и ее спутнику право свободного прохода через мои земли . И поскольку мы не обговорили условия боя , их выберу я . Вы будете сражаться до первой крови . – Он вздохнул . – Не думайте , что в этом есть жалость . Если Мабри выиграет ваши сердца и кости , пока вы живы , такой исход едва ли предпочтительнее благополучной смерти . Однако у меня есть к Мабри вопросы , поэтому она нужна мне живой . А теперь , Пух Чертополоха , освободи смертных и отдай девице ее оружие .
Золотоволосый мужчина всун ул зазубренный ключ в замок , и кандалы раскрылись , упав на землю с глухим стуком , который эхом разнесся под земляным куполом .
Через секунду Луис встал на ноги , растирая запястья .
Женщина с длинными косичками на подбородке принесла Вэл стеклянный меч и согн ула колено , протягивая оружие на ладонях . Меч Тэмсона . Вэл посмотрела на Мабри , но если та и узнала меч , то виду не подала .
– Ты это можешь сделать , – сказал Луис . – Что она понимает в боях ? Она не рыцарь . Только не дай ей отвлечь тебя чарами .
Чары . Вэл по смотрела на рюкзак , висевший у Луиса на плече . Там был почти полный пузырек волшебного зелья .
– Дай мне рюкзак , – попросила Вэл . Луис снял его с плеча и передал ей . Вэл засунула руку внутрь и дотронулась до пузырька . Зарывшись глубже в рюкзак , она сжала в руке зажигалку . Пройдет всего секунда – и Вэл наполнится силой .
Поворачиваясь , она увидела собственное лицо , отразившееся в стекле клинка , – налитые кровью глаза и кожу , измазанную грязью . А потом капризное освещение под холмом вдруг отразилось от меча сия нием . Вэл вспомнила девушку Нэнси , попавшую под поезд в метро , потому что в наркотическом тумане она не увидела огней и не услышала визга тормозов . Чего может не заметить Вэл , пока будет плести собственные иллюзии ? Внезапное прозрение пришло к ней . Ей при д ется справиться с этим без зелья , кипящего у нее в крови .
Вэл будет сражаться с Мабри с помощью своего умения , пришедшего за годы занятий лакроссом и во время тренировок с мечом и полученного в драках с соседскими ребятишками , которые всегда признавали , чт о она дерется не хуже мальчишек . И ей поможет боль тела , которое заставляют преодолеть невозможное . Вэл не может выставить огонь против огня , но она сможет выставить против него лед .
Она выпустила зажигалку и взяла стеклянный меч из рук девушки .
«Мне нельз я падать , – напомнила она себе , думая о Равусе , Дэйве и об аккуратных рядах домино . – Мне нельзя падать и нельзя проигрывать» .
Придворные освободили прямоугольную дорожку в центре двора , и Вэл шагнула на нее , сделав глубокий вдох и сбросив куртку . Куртка т енью упала на пол , и холодный воздух защипал руки Вэл . Она ощутила запах своего пота .
Мабри вышла из толпы , окутанная туманом , который клубился вокруг нее , изредка сливаясь в очертания брони . В руке она держала кнут из дыма . На его кончике извивались серые щупальца , напомнившие Вэл о бенгальских огнях .
Вэл сделала шаг вперед , чуть расставив ноги и пружиня коленями . Она вспомнила площадку для лакросса и то , как правильно держать клюшку – крепко , но свободно . Она вспомнила руки Равуса , помогавшие ее телу заня ть нужную позицию . Вэл отчаянно хотелось зелья , чтобы обжечь себя изнутри и наполнить тело огнем , но она стиснула зубы и приготовилась к бою .
Мабри прошествовала к центру прямоугольника . Вэл хотела спросить , можно ли начинать , но тут Мабри закрутила кнут в воздухе , и времени для вопросов не осталось . Вэл парировала , пытаясь разрубить кнут пополам , но он растаял , словно туман , так что клинок свободно прошел сквозь него .
Мабри послала кнут вперед . Вэл парировала удар , сделала выпад и попробовала сама ударить , но не достала соперницу . Ей едва удалось ускользнуть от следующего удара .
Мабри крутила кнут над головой , словно лассо . Она улыбнулась зрителям , и толпа фейри заревела . Вэл не знала , выказывают ли они благосклонность или требуют крови .
Кнут снова начал оп ускаться , змеясь к Вэл . Она пригнулась и поднырнула под руку Мабри , пытаясь выполнить хитрый прием , который великолепно работает , если его правильно исполнить . Вэл постигла полная неудача , и она промахнулась .
Еще две схватки – и девушка быстро начала устав ать . Она не спала уже двое суток , а последней ее трапезой было бледное волшебное яблоко . Мабри оттесняла ее , и придворные расступились , давая дорогу отступающей Вэл .
– Ты вообразила себя героем ? – спросила Мабри голосом , полным показной жалости и достаточн о громким , чтобы слышали зрители .
– Нет , – ответила Вэл . – Но я считаю , что ты злодейка .
Вэл прикусила губу и сосредоточилась . Плечи и запястья Мабри не двигались с идеальной координацией , необходимой , чтобы наносить точные удары . Всю работу выполнял ее ра зум . Кнут был иллюзией . Как Вэл может победить , если Мабри мысленно может заставить кнут поменять направление или вытянуться больше , чем позволяет его длина ?
Вэл взмахнула мечом , чтобы парировать очередной удар , и туманный шнур оплел весь клинок . Сильный р ывок выбил меч у Вэл из рук . Меч полетел через зал , и придворные с криком попятились . Когда клинок упал на утрамбованный земляной пол , он разбился на три части .
Кнут снова полетел к Вэл , нацеленный , чтобы ударить ее в лицо . Вэл пригнулась и бросилась к обл омкам меча . Кнут свистнул у нее за спиной .
– Не беспокойся , что сейчас умрешь , – проговорила Мабри со смехом , приглашая других фейри повеселиться вместе с ней . – Твоей жизни все равно суждено быть такой короткой , что это ничего не меняет .
– Заткнись !
Вэл необходимо было сосредоточиться , но она испугалась и растерялась . Девушка неправильно вела бой : сражалась , словно хотела убить Мабри , а ведь для победы достаточно нанести ей только один удар . Было совершенно очевидно , что Мабри тщеславна . Она выглядел а спокойно и сражалась хладнокровно . Хотя фейри полагалась в основном на чары , она желала выглядеть умелым бойцом . Если она заставила кнут оплести клинок меча , разве она не могла просто ударить Вэл по руке ? Разве она не могла при помощи колдовства послать к инжалы Вэл в шею ?
Значит , она хочет красивой победы . Маленький шрам у Вэл на щеке . Длинный рубец поперек спины . Кнут , обмотавшийся вокруг шеи Вэл . Ведь поединок был спектаклем , который опытная артистка играла перед Двором , чтобы заслужить овацию .
Вэл остан овилась в шаге от рукояти стеклянного меча . Захват был цел , и часть клинка оставалась на рукояти . Она повернулась .
Мабри шагала к ней , раздвигая губы в улыбке .
Вэл нужно было поступить совершенно неожиданно – и она это сделала . Девушка продолжала просто ст оять на месте . Мабри колебалась всего секунду – а потом направила стремительный удар дымового кнута на Вэл . Вэл упала на землю , перекатилась и , схватив рукоять стеклянного меча , ударила Мабри по колену снизу вверх , не изящно , не элегантно и совсем не спор т ивно .
– Остановитесь ! – закричал золотоволосый фейри .
Вэл уронила рукоять , чуть запятнанную кровью . Этого было достаточно . У нее начали трястись руки .
Доспехи из дыма и оружие Мабри растаяли , и она снова показалась в своем платье .
– Это не имеет значения , – сказала она . – Твой кровавый дар сгниет вместе с твоим возлюбленным . Ты убедишься в том , что труп – неподходящий спутник .
Вэл не смогла сдержать широкой улыбки , которая расплылась у нее на лице так , что щекам стало больно .
– Равус не умер , – заявила она , наслаждаясь недоуменным выражением на лице Мабри . – Я сорвала занавески и превратила его в камень . С ним все будет в порядке .
– Ты не могла…
Мабри выбросила руку в сторону , и дым сгустился в кривую саблю . Она замахнулась клинком , и Вэл попятилась , уклоняя сь от удара . Лезвие прорезало ей щеку , оставив на коже горящую линию .
– Я приказал остановиться ! – крикнул золотоволосый фейри , поднимая серебряную шкатулку .
– Стой ! – произнес король Зимнего Двора . – Шпионка ты или нет , Мабри , но ты трижды прогневала меня . Из-за твоей небрежности смертные впустили дневной свет в Зимний Двор . Из-за малой твоей отваги смертная получила от нас дар . И из-за твоей мелочности мое обещание , что смертным не будет причинен вред в моих владениях , оказалось нарушенным . С этого момен т а ты изгнана .
Мабри завизжала . Это был нечеловеческий звук , похожий на завывание ветра .
– Ты смеешь меня изгонять ? Меня , доверенную шпионку Никневин при Летнем Дворе ? Меня , истинную слугу Зимнего Двора , а не претендентку на его трон ?
Ее пальцы превратились в длинные кинжалы , а лицо неестественно вытянулось , став чудовищным . Она бросилась на Ройбена .
Тело Вэл двигалось автоматически , движения , которые она отрабатывала сотни сотен раз , были такими же бессознательными , как улыбка . Она отбила бросок Мабри и уда рила ее в шею .
Кровь хлынула по красному платью Мабри , забрызгав Вэл . Кинжальные пальцы схватили девушку , вырезая на ее спине длинные раны . Мабри притянула ее к себе , заключив в объятия , словно возлюбленную . Вэл закричала от боли , пульсирующей в спине . Хол одный ужас охватил Вэл , парализуя ее . А потом Мабри вдруг рухнула , скользнув руками по спине Вэл , и ее кровь окрасила черным земляной пол . Упав , она больше не шевелилась .
Волна шума хлынула от толпы придворных . Луис рванулся вперед , отталкивая фейри , чтобы подхватить Вэл .
Вэл видела только стеклянный меч , расколовшийся на зазубренные обломки , покрытые кровью .
«Не падай !» – напомнила она себе , но эти слова , казалось , уже не имели значения . В глазах у нее все плыло .
– Дай мне сердце ! – крикнул Луис , но в сума тохе на него никто не обратил внимания .
– Хватит ! – произнес Ройбен .
Вэл не могла сосредоточиться . Луис что-то говорил , пока они двигались , проталкиваясь мимо мельтешащих фигур . Вэл еле держалась на ногах , и Луису приходилось ее поддерживать . Они петляли п о подземным коридорам . Шум Двора стих , когда они выбрались на холодный склон .
– Моя куртка , – промямлила Вэл , но Луис не стал останавливаться .
Он довел ее до машины , прислонил к двери и начал отодвигать пассажирское сиденье .
– Забирайся и ложись на живот . У тебя наступает шок .
Надо было вспомнить что-то о коробочке . Шкатулке , внутри которой лежало сердце , как в сказке про Белоснежку .
– Ты взял ее у дровосека ? – спросила Вэл . – Он обманул злую королеву . Может , он и нас тоже обман ул .
Луис судорожно втянул воздух , а потом стремительно выдохнул .
– Я везу тебя в больницу .
Это немного развеяло туман в ее голове и вызвало прилив паники .
– Нет ! Нас ждут Равус и Дэйв . Нам нужно играть в домино .
– Ты меня пугаешь , Вэл , – сказал Луис . – Ну , ложись , и поедем в город . Но только не засыпай . Не смей терять сознание !
Вэл залезла в машину и прижалась щекой к кожаному сиденью . Она почувствовала , как Луис накрыл ее своей курткой , и вздрогнула . От легчайшего прикосновения ее спину обожгло , словно огн ем .
– Я это сделала , – прошептала она , пока Луис включал зажигание и выезжал на улицу . – Я прошла уровень .

Глава 14

До шести всем положено понять ,
Куда , откуда и от чего бежать .
Джеймс Тербер . «Карнавал Тербера»


Они вернулись в город , когда солнце уже садилось . Поездка была долгой . Автомобильные пробки и длинные очереди у касс платных участков дороги сильно задержали их , и Вэл постоянно ерзала на заднем сиденье . Ледяной воздух из окон , которые Луис отказался поднять , морозил ее , а из-за страшной боли о т прикосновения спины к обивке она не могла перевернуться .
– Ты там еще жива ? – окликнул ее Луис .
– Я не сплю , – ответила Вэл , вставая на колени и цепляясь за подголовник пассажирского сиденья . Она не обращала внимания на то , как кружится у нее голова . Сере бряная коробочка лежала в центре переднего сиденья , и тусклый свет с улицы выхватывал узор в виде венка из ежевичных плетей , обрамлявших розу в центре .
– Уже темнеет .
– Быстрее ехать нельзя . Движение просто сумасшедшее , даже в этом направлении .
Она посмотр ела на Луиса , словно видела его впервые . Его раны кровоточили , косички распустились , волосы завивались вокруг головы ореолом , но выражение лица оставалось спокойным и добрым .
– Мы успеем вовремя , – сказала Вэл , стараясь говорить уверенно .
– Я знаю , что усп еем , – отозвался Луис . Они остановились , заехав на тротуар под пролетом моста . Луис выключил двигатель , выскочил из машины и опустил спинку сиденья , чтобы Вэл могла выйти . Она схватила шкатулку и выбралась из машины , пока Луис стучал по пеньку .
Вэл взобрал ась по лестнице , прижимая шкатулку к груди . Входя в темную комнату , она плакала .
Равус лежал в центре комнаты на полу . Он уже не был каменным , и его кожа стала мраморно-бледной . Кровь на полу засохла черными потеками , крошившимися у девушки под ногами , и ее подташнивало . Вэл опустилась рядом с ним на колени , открыла серебряную шкатулку и извлекла из нее сокровище . Сердце , холодное и скользкое , лежало у нее на ладонях , и она вложила его в кровавую рану , зияющую у Равуса на груди . Она оглянулась на Луиса , и , наверное , он что-то прочел у нее на лице , потому что ударил ногой стопку книг , подняв в воздух тучу пыли . Оба не говорили ни слова , пока мгновения бежали , и каждое потеряло смысл , когда стало ясно , что они опоздали .
Слезы высохли у Вэл на щеках , и новые не приходили . Ей казалось , что она должна кричать или рыдать , но все это не выразило бы чувства пустоты , которое росло в ней .
Вэл наклонилась вперед , проведя пальцами по мягким волосам Равуса , отводя пряди , упавшие ему на лицо . Наверн ое , он пришел в себя после захода солнца и очнулся в пустой комнате , испытывая жуткую боль . Звал ли он ее ? Проклинал ли , когда понял , что она оставила его умирать в одиночестве ?
Низко наклонившись и не обращая внимания на запах крови , Вэл поцеловала Равуса . Его губы оказались мягкими и теплыми .
Он закашлялся – и она отшатнулась , сев на пол . Рана зарастала у него на груди , сердце билось ровно и сильно .
– Равус ? – прошептала Вэл .
Он открыл золотистые глаза .
– У меня все болит , – засмеялся он и тут же подавилс я . – Могу только заключить , что это хорошо .
Вэл кивнула и попыталась улыбнуться . Луис прошел через комнату и встал на колени с другой стороны от Равуса . Тролль взглянул на него , а потом – снова на Вэл .
– Вы оба… вы оба меня спасли ?
– Вот еще , – сказал Луис . – Ты говоришь так , словно считаешь , будто Вэл было трудно явиться к Зимнему Двору , заключить сделку с Ройбеном , вызвать Мабри на поединок , отвоевать твое сердце , а потом вернуться сюда в час пик .
Вэл засмеялась , но смех показался ей слишком громким и нев еселым . Равус продолжал смотреть на Вэл , и она вдруг испугалась , не противно ли ему , что она его спасла и теперь он будет в долгу перед той , кто вызывает у него отвращение .
Равус застонал и попробовал сесть , но у него не хватило сил , и тролль снова упал на спину .
– Я глупец , – заявил он .
– Оставайся лежать , – поспешно сказала Вэл , взяла одеяло и подложила Равусу под голову . – Отдыхай .
– Со мной все будет в порядке , – сказал он .
– Правда ? – спросила Вэл .
– Правда .
Он поднял руку , чтобы погладить ей плечо , но она дернулась , когда его пальцы скользнули по ранам на спине . Его глаза долгие секунды удерживали ее взгляд , а потом он приподнял ее рубашку . Краем глаза она смогла увидеть , что ткань заскорузла от крови .
– Повернись .
Вэл послушалась , встала на колени и з адрала на спине футболку . Она на секунду замерла в такой позе , а потом опустила футболку , закрывая спину .
– Плохо ?
– Луис , – резко приказал Равус . – Принеси мне кое-что со стола .
Луис собрал нужные ингредиенты и поставил их на пол рядом с Равусом . Сначала Равус показал Луису , как смазать и обработать спину Вэл , потом научил , как лечить раны от выдранного пирсинга , и наконец переплел амарант , соляные корочки и длинные стебли зеленой травы и вручил Луису .
– Свяжи их в форме короны и положи Дэвиду на лоб . Наде юсь , этого будет достаточно .
– Возьми машину , – предложила Вэл . – Вернешься за мной , когда получится .
– Ладно . – Луис кивнул и поднялся на ноги . – Я привезу Рут .
Равус прикоснулся к плечу Луиса , и тот замер .
– Я думал о том , что было сказано и не сказано . Если слухи в одном из Дворов коснутся твоего брата , он окажется в большой опасности .
Луис встал , глядя из окна на сверкающий огнями город .
– Мне просто придется что-то придумать . Какой-то договор . Я всегда защищал брата , буду защищать и дальше . – Он обернулся к Равусу . – Ты кому-нибудь расскажешь ?
– Я обещаю тебе мое молчание , – ответил Равус .
– Я постараюсь его заслужить .
Луис покачал головой и вышел за полиэтиленовую занавеску . Вэл проводила его взглядом .
– Как ты думаешь , что будет с Дэйвом ? – спросила она очень тихо .
– Не знаю , – ответил Равус так же негромко . – Но должен признаться , что меня гораздо больше волнует , что будет с Луисом . – Он повернулся к ней . – Или с тобой . Знаешь , ты ужасно выглядишь .
Она улыбнулась , но спустя мгновение улыбка погасла .
– Я ужасная .
– Я знаю , что плохо вел себя по отношению к тебе .
Он отвел взгляд в сторону , на доски пола и собственную засохшую кровь , а Вэл подумала , до чего странно : иногда тролль кажется на сотни лет старше ее , а иногда – нисколько не старше .
– То , что сказала Мабри , ранило больнее , чем я ожидал . Я легко поверил , что твои поцелуи были фальшивыми .
– Ты не думал , что действительно нравишься мне ? – изумленно спросила Вэл . – А сейчас ты понимаешь , что ты мне нравишься ?
Равус повернулся к ней , и на е го лице была написана неуверенность .
– Ты затратила много сил , чтобы этот разговор состоялся , но… я не хочу толковать это так , как подсказывают мои надежды .
Вэл вытянулась рядом с ним и положила голову ему на плечо .
– А какие у тебя надежды ?
Равус притянул ее к себе , стараясь не дотронуться до ран , и обнял .
– Я надеюсь , что твои чувства ко мне таковы , как и мои к тебе , – ответил он .
– И что это за чувства ? – спросила она , приблизив губы к его щеке и ощущая солоноватую кожу .
– Сегодня ты держала в руках мое сердце , – произнес он . – Но у меня уже очень давно появилось чувство , что ты носишь его с собой .
Она улыбнулась и позволила глазам закрыться . Они лежали рядом в комнате под мостом , а городские огни горели за окнами , словно небо , полное падающих звезд . И он и тихо скользнули в сон .

Записку принесла в клюве черная птица , крылья которой отливали синим и фиолетовым , словно нефть . Она танцевала у Вэл на подоконнике , стуча в стекло лапками , и ее глазки в сумерках блестели , как бусинки из оникса .
– Довольно странн о , – заметила Рут . Она встала с ковра , на котором лежала , обложившись со всех сторон библиотечными книгами . Вэл и Рут составляли доклад на тему «Роль послеродовой депрессии в убийствах детей» , чтобы исправить ужасную оценку за сорванный проект с мучным ма л ышом .
Было странно снова ходить по школьным коридорам после месячного отсутствия , чувствовать , как мягкая ткань футболки касается заживающих шрамов на спине , ловить свежие запахи шампуня и стирального порошка , ждать ленча с пиццей и шоколадным молоком . Ког да мимо проходил Том , Вэл едва его замечала . Она обещала больше никогда не прогуливать занятий и была очень занята учебой – договаривалась с преподавателями и наверстывала пропущенное .
Вэл подошла к окну и открыла его . Птица бросила на ковер свернутую в тр убочку бумагу и улетела с громким карканьем .
– Равус присылает мне записки .
– Запи-и-иски ? – переспросила Рут , и по ее тону было ясно , что она вообразит наихудшее , если немедленно не услышит все подробности .
Вэл закатила глаза .
– Насчет Дэйва . Его должны выписать из больницы на будущей неделе . А Луис поселился в доме Мабри . Он говорит , что хоть это и трущоба , но зато в престижной части города .
– А про Лолли что-то слышно ?
Вэл покачала головой .
– Ничего . Ее никто не видел .
– И это в се , о чем он пишет ?
Вэл ногой отпихнула Рут рассыпавшиеся листки .
– И еще , что он без меня скучает .
Рут перекатилась на спину и радостно захихикала .
– Ну и что говорится в этой ? Ну же , прочти вслух !
– Ладно , ладно , уже читаю . – Вэл развернула бумагу . – Тут сказано : «Пожалуйста , встреть меня сегодня вечером у качелей позади твоей школы . Мне нужно кое-что тебе вручить» .
– А откуда он знает , что в школе есть качели ?
Рут села . Вид у нее был озадаченный . Вэл пожала плечами :
– Может , ему ворона рассказала .
– Как ты думаешь , что он собирается тебе дать ? – спросила Рут . – Немного горячей любви тролля ?
– Ах ты , нахалка ! Как ты можешь говорить такие гадости !
Вэл с визгом бросила в Рут пачку бумаг , окончательно перепутав реферат . А потом она ухмыльнулась .
– Ну , что бы это ни было , я не собираюсь знакомить с мамой его .
Теперь настала очередь Рут возмущенно визжать .

В тот вечер , направляясь к двери , Вэл прошла мимо матери , сидевшей перед телевизором . На экране показывали , как женщине вводили коллаген в губы .
На секунду в ид иглы заставил мышцы Вэл судорожно напрячься , и она втянула носом воздух , ища знакомый запах жженого сахара . Вены на руках зашевелились , словно червяки , но девушка сразу почувствовала отвращение , не менее сильное , чем прежняя тяга к волшебному зелью .
– Я иду погулять , – сказала она . – Вернусь позже .
Мать Вэл повернула к ней полное ужаса лицо .
– Я просто погуляю , – повторила Вэл .
Незаданные и не получившие ответа вопросы , которые оставались между ними , тяготили Вэл . Казалось , мать притворилась , будто прошл ого месяца вообще не было . Она упоминала об этом периоде только очень неопределенно , говоря : «Когда ты уехала» или «Когда тебя не было» . За этими словами ощущался безбрежный черный океан страха , и Вэл не знала , как его переплыть .
– Не задерживайся допоздна , – тихо проговорила мать .
Выпал первый снег и покрыл ветки ледяной корочкой . Вечернее темное небо казалось не таким мрачным . Когда Вэл добралась до школьной игровой площадки , снова полетели хлопья .
Равус уже ждал там – черная , фигура на маленьких качелях . Он сидел , наклонившись вперед , чтобы не соприкоснуться с цепями . Тролль носил ореол , скрывавший его длинные зубы и зеленоватую кожу . Но в целом он был похож на себя в длинном черном пальто , с затянутыми в перчатки руками и сверкающим мечом на коленях . Вэ л подошла ближе , засунув руки в карманы , и почувствовала непонятную робость .
– Привет .
– Я решил , что тебе нужно иметь собственный меч , – сказал Равус .
Вэл протянула руку и провела пальцем по тусклому металлу . Клинок был узким , перекрестье гарды имело вид переплетенного плюща , рукоять не была обмотана кожей или тканью .
– Он такой красивый ! – сказала Вэл .
– Он железный , – пояснил Равус . – Создан руками чел овека . Никто из фейри не сможет обратить его против тебя . Даже я .
Вэл взяла клинок и села на соседние качели .
– Вот это подарок !
Он улыбнулся , явно довольный ее реакцией .
– Надеюсь , ты и дальше будешь учить меня .
Его улыбка стала шире .
– Конечно буду . Тебе только надо сказать , когда ты приедешь .
– Я узнавала насчет Нью-Йоркского университета . Рут нравится их отделение кинематографии , и там есть команда фехтовальщиков . Я знаю , что это не то же самое , что бой на мечах , но , может быть , разница не такая уж боль шая . И всегда еще остается лакросс .
– Ты приедешь в Нью-Йорк ?
– Конечно . – Вэл смотрела на свои промокшие ноги . – Мне нужно закончить кое-какую учебу . Я получала все твои записки . И я думала , можно ли отправлять ответы .
Она чувствовала , что щеки горят , но винила в этом мороз .
– Ты не против птиц ?
– Нет . Ворона , которую ты посылал , очень красивая , но , по-моему , я ей не понравилась .
– Я заставлю следующего посланника дождаться ответа .
Совсем недавно она сама могла быть таким посланником .
– Ты ничего не слышал про Мабри ? Что все говорят ?
– По слухам из Дворов , Мабри была двойным агентом , но теперь оба Двора от нее отреклись . Изгнанники в городе знают , что она отравительница . Летний Двор утверждает , что она совершала убийства по приказу Зимнего Двора , но пока ни кто ее с Дэйвом не связал . К сожалению , я опасаюсь , что со временем о его участии станет известно .
– И тогда ?
– Наш народ – существа непостоянные и капризные . Его судьбу определит прихоть , а не человеческие понятия о правосудии .
– А ты собираешься вернутьс я к Летнему Двору ? Я имею в виду – теперь , когда ты узнал правду о Тэмсоне ?
Равус покачал головой .
– Меня туда ничто не манит . Силариаль слишком дешево ценит смерти . – Он поднял руку в перчатке и остановил ее качели . – Я хотел бы быть ближе к тебе на то вр емя , что есть .
– Уходим за один вздох фейри , – процитировала Вэл его слова .
Затянутый в кожаную перчатку палец скользнул по ее коротким волосам и остановился на щеке .
– Я могу затаить дыхание .


Не то что нужно?


Вернуться к поиску