Сетевая библиотекаСетевая библиотека

Буря скроет наши следы

Буря скроет наши следы
Буря скроет наши следы Олария Тойе Разве пишут легенды о двух бывших противниках, дезертировавших вместе? Уже не враги, но еще не друзья. Они мечтали лишь о спокойной жизни вдали от сражений, но струны далекого прошлого готовы заплатить любую цену, лишь бы беглецы были на их стороне. Ведь те, кто были до них, не оправдали надежд. Олария Тойе Буря скроет наши следы Разве пишут легенды о двух бывших противниках, дезертировавших вместе? Уже не враги, но еще не друзья. Они мечтали лишь о спокойной жизни вдали от сражений, но струны далекого прошлого готовы заплатить любую цену, лишь бы беглецы были на их стороне. Ведь те, кто были до них, не оправдали надежд. Глава 1 – Как ты могла так ошибиться? Подумать только – заполучили бы самого Бурнада! Упустить такой шанс!.. – Отец, ты и раньше не всегда одобрял мои планы, но разве я хоть раз подводила тебя? Просто поверь: это хитрость, очередная ловушка для врага. – Хватит оправдываться! Твои методы изощренные и непредсказуемые, тут никто не поспорит, но… зачем нужны такие длинные пути, Норда? Уже сегодня мы могли бы праздновать победу – с таким-то трофеем!.. Девушка молчала, вытянувшись по стойке смирно. – Свободна, обдумай все. – Есть! Норда шагала по коридору, размышляя о событиях дня. Отец, император и главнокомандующий Дахор, прав – она упустила возможность и знала это. Кажется, об этом уже знали все. Сын заклятого врага был у нее в руках, оставалось лишь отдать приказ… Год назад Буря, так называла Норда своего противника, поступил так же. Только тогда она оказалась в руках Бурнада, а он не воспользовался шансом. Сделал это ловко, куда аккуратней, чем получилось сегодня у нее. Та встреча произошла недалеко от Голубой звезды. Тринадцать ее кораблей попали в ловушку, окруженные полусотней дартукских крейсеров. Неравные силы, стратегически проигрышное положение – вероятность победы нулевая. Сдаваться врагу она не спешила, потому что заметила одну крошечную лазейку, возможность, на которую, как казалось, никто из вражеского флота не обратил внимания. Но Норда читала намерения Бурнада даже лучше, чем свои, и была уверена – он дал ей уйти. Девушка остановилась и вспомнила все детали сегодняшнего сражения. Враг зажат в тиски, флот Норды теснит его. Буря мог отдать приказ о самоуничтожении – он тоже не из тех, кто сдается. Взрыв разрушил бы больше половины ее кораблей. Норда знала: Бурнад ни за что не сделал бы этого, но как еще можно оправдать свои неразумные действия? Одно единственное тактическое решение изменило исход сражения. Крошечная ошибка при перемещении судов дала врагам шанс избежать поражения. А ведь Норда никогда не ошибалась!.. Ей было не по себе, потому что даже спиной она чувствовала недоуменные взгляды команды. Кто-то из них или даже каждый, поспешил донести о случившемся Дахору, со своими комментариями, разумеется! Ценный и желанный пленник упущен, а в качестве компенсации отвоевана какая-то крошечная планета, ни стратегически, ни экономически не привлекательная. Когда Норда родилась, уже четвертое поколение ее семьи воевало с династией Дартук. На четырнадцатилетие отец подарил Норде взвод крейсеров и звание генерала. К тому моменту она успела проявить себя непревзойденным тактиком и принесла немало славных побед империи. Ее хитрость и непредсказуемость стали почти легендарными. Больше всего она гордилась операцией «Искра». За обе стороны сражались добровольцы, но большую часть армий составляли клоны. Пленных не убивали, их просто перепрограммировали, чтобы они воевали на другой стороне. Случалось, что солдаты по несколько раз меняли хозяев, прежде чем были убиты. Норда разработала особый сверхмощный сигнал, который обходил блокировку памяти клонов и давал им новые приказы.Она придумала, как внедрить модифицированных солдат в армию противника – отец, узнав о пленении целого полка, рычал от ярости! Но когда понял, что благодаря этой хитрости они вернули под свой контроль сразу восемь звездных систем, его настроение кардинально переменилось. В какой-то момент главной целью Норды стал Бурнад, сын Худрока, императора той самой империи Дартук. Несколько лет подряд они с переменным успехом сражались друг с другом. Буря был достойным противником, не уступающим ей в находчивости. За противостоянием наследников престолов враждующих планет с любопытством и азартом следили все жители империй, некоторые даже делали ставки на исход очередной схватки. Норда и сама наслаждалась соперничеством. С каждым годом молодые люди все лучше узнавали друг друга, иногда Норде казалось, что она читает его мысли. Эта игра так увлекала, что сегодня, когда появилась возможность пленить Бурнада и закончить все, она просто не смогла этого сделать. Ежедневная разработка планов, мысли о враге, анализ его действий стали смыслом ее жизни, и не было ничего, способного заменить это. Хотя на самом деле Норда попросту не могла объяснить причину сегодняшнего поступка. Она подошла к своей двери. Зеркало! Как же злила эта дверь! Столько раз она просила заменить ее, но такая дверь была частью стратегии отца. Видеть себя каждый раз, возвращаясь домой после победы или поражения, оценивать выправку и умение владеть собой – конечно, это отличный стимул не расслабляться. Но Норда замечала в проклятом отражении лишь огромные голубые глаза и излишне женственную фигуру, удачно скрытую формой. Она очень стеснялась своего внешнего вида: генерал не должен так выглядеть. Кто будет уважать «голубоглазку» и бояться ее?.. Норда поморщилась – да, так ее называли за спиной, и это еще не самое гадкое прозвище, об остальных ей даже думать не хотелось. «Хорошо хоть в комнате нет никаких зеркал!» – подумала она, входя внутрь. На кровати ее ждал сюрприз – невзрачный, даже некрасивый цветок. Откуда он взялся? Да тут как раз ничего удивительного – не существует дворца, где не обитала бы целая толпа чьих-то шпионов и предателей. Разве это так сложно: подкуп, шантаж, угрозы. Нет человека, абсолютно преданного, у каждого есть слабое место. Один из них без труда мог войти в комнату. Никакая охрана не надежна на сто процентов, нужно просто уметь никому не доверять, вот и все. Норда взяла цветок в руки, задумчиво поднесла к лицу – совершенно ничем не пахнет, даже травой. Есть только одна планета, где он растет. Несколько лет назад Бурнад оставил там издевательский букет этих цветов, перевязанный большим синим бантом. Ускользнул прямо перед ее носом! Сомнений не было: цветок – это приглашение. Один цветок – один человек. Значит, встреча личная и тайная. Полетит ли она? Конечно, да! Планета, которой никто и никогда не догадался дать названия, была крошечной и безликой. Кроме некрасивых цветов и мелкого кустарника на крупном песке, ничего здесь больше и не росло. Корабль Бури стоял на поверхности. Норда приземлилась как можно ближе. Бурнад сидел спиной к ней. Девушка подошла и села рядом. Некоторое время они молчали. Почему?.. Он знал ответ. Важнее решить другой вопрос: что делать дальше. Совершенно очевидно, что они не смогут не только убить друг друга, не смогут даже пленить. Враждовать дальше нелепо! – У тебя есть мысли? – наконец спросил он. – Никаких. – Даже у тебя, Кузнечик? Норда знала, что он дал ей такое прозвище. Единственное, которое не злило. Она и правда чем-то походила на кузнечика – внезапная, собранная, хладнокровная, появлялась стремительно, так же молниеносно исчезала. Да и ее форма – красивого, травянисто-зеленого цвета. Норде всегда хотелось поблагодарить Бурю за такое сравнение – уж лучше, чем «голубоглазка». – Можем, конечно, разработать общую стратегию, но как долго удастся это скрывать? Пару лет? – Что ты знаешь о проекте «Туман»? – спросил Бурнад. – Ваш экспериментальный истребитель, который невозможно увидеть, находясь в космосе, и который умеет обманывать сканеры? Я думала, это еще только прототип. – Ты на него смотришь. – На первый взгляд, от вашей стандартной модели ничем не отличается. – Так и было задумано. – Отличная идея! Придется придумать что-нибудь поинтересней в ответ на такую технологию. – Придется ли? Они помолчали. Оба понимали, что вернуться домой уже не смогут. – Нас будут искать, – сказала она. – Ну, кое-что я предусмотрел. Все будет выглядеть так, будто мы уничтожили друг друга. – Биоматериалы? – Уже приготовил. Они перенесли два тяжелых контейнера на ее корабль. – Буря, куда мы отправимся? – Я не знаю, для начала нужно как следует замести следы. В любом случае, где бы мы ни оказались, это будет как можно дальше от границ наших империй. Несколько случайных прыжков. Готова? На корабле Бурнада они поднялись над планетой. Норда активировала дистанционное управление, и ее шаттл взмыл в космос. Буря открыл грузовой отсек – еще десяток контейнеров вышли на орбиту. Несколько залпов превратили их в миллиарды мелких осколков. Осталось самое важное. – Назад пути не будет, сделаем это вместе? – Да. Он взял ее руку, нажал пуск: от корабля Норды остались лишь обломки. Теперь, кто бы ни решил узнать, что тут случилось, найдет лишь следы боя, останки двух человек и двух судов. Их признают мертвыми. Это в том случае, если все пройдет идеально. Но опыт подсказывал, что даже в самый идеальный план всегда вмешивается неожиданность. Так и случилось. Внезапно из подпространства появились десять крейсеров и шаттл Бури оказался в кольце. – Кузнечик… – прошептал Бурнад. Она поняла: Буря не знал о засаде. Слишком уж они были заняты друг другом, а в это время кто-то еще следил за ними. И судя по тому, что корабли дартукские, ловушка закроется над ее головой. Тишину прервал сигнал связи. Бурнад включил экран, появилось изображение улыбающейся блондинки с ярко-красной помадой на губах. Ирса, дочь одного из генералов Худрока и уже год как невеста Бури. Он, как и Норда, терпеть не мог эту женщину и оттягивал свадьбу всеми способами. – Что, голубоглазка, не ожидала? Прекрасный план, любимый, жду вас в отсеке для истребителей. Буря сжал кулаки. Подумав секунду, он направил корабль к месту стыковки: глупо сейчас убегать, их в любом случае поймают, а попадаться обоим… «Я вытащу тебя», – раздался его голос в голове Норды. «Слышу тебя, Буря», – мысленно ответила она. Пораженные, они переглянулись. Неужели это «тонкие струны»? Обсуждать произошедшее не было времени. Корабль уже пристыковался, Бурнад открыл люк, вошла торжествующая Ирса. – Сама наденешь или помочь? – сказала она, помахивая наручниками. Норда протянула руки, замки защелкнулись на запястьях. В ту же секунду шея Ирсы оказалась зажата между предплечий пленницы. – Даже мёртвая я перегрызу тебе горло, запомни это! – Норда расслабила руки. Блондинка скользнула на пол и тут же поднялась, прячась за Бурнада. – Тогда я позабочусь о том, чтобы ты умерла беззубой, – ответила Ирса. Слов показалось ей мало, и она решила более ярко проиллюстрировать свое превосходство – демонстративно поцеловала жениха, оставив ярко-красный след на его щеке. – Не забудьте снять с нее эту форму! Кто знает, что там спрятано, – передавая Норду охранникам, приказала Ирса. – А ты, – обратилась она к Бурнаду, когда они остались одни, – думал обмануть меня? Считаешь меня дурой? Я разгадала твой план! Теперь ты у меня на крючке. Больше не сможешь откладывать свадьбу. Она торжествующе улыбнулась и, считая себя хозяйкой положения, потянула Бурнада за собой. – Идем, сообщим радостную новость императору. Подумать только – малышка Норда! Превосходный свадебный подарок! Девушка сидела на полу камеры, прислонившись спиной к переборке. В футболке и шортах, да еще босиком, было немного прохладно. Жаль, что отобрали одежду: она, действительно, припрятала пару «сюрпризов». Но мысли ее занимали не варианты побега, а «тонкие струны» – неужели это правда? В эпосе почти всех известных рас ходили легенды о людях, способных общаться между собой мыслями, будто связанных некими «нитями». Разумеется, эта стратегически важная способность появлялась у них для того, чтобы совершить какой-нибудь подвиг – поэтому ведь легенды и придумываются. Но не было ни одного заслуживающего доверия свидетельства в пользу того, что «тонкие струны» действительно когда-нибудь существовали. И вот – она и Буря… Правда ли это, или ее мозг так изощренно отреагировал на стресс? – «Приготовься», – снова ясно прозвучали слова Бурнада в голове. – «На позиции!» – мысленно ответила она, вставая. Новое, странное чувство возникло у Норды. Раньше она никогда не доверяла свою жизнь кому-то другому, но сейчас все изменилось: она доверяла, и доверяла ее своему врагу! Открылась дверь, вошли два охранника, Ирса и Буря. Все произошло молниеносно – Ирса внезапно обмякла и повалилась на пол, один из охранников попытался ей помочь, но Бурнад тут же оглушил его. Второй охранник получил удар от Норды и потерял сознание. – Идем! Они вышли, закрыв дверь камеры. Уверенным шагом направились в сторону корабля Бури. Никто ничего не заподозрил. Кому какое дело, куда ведут полуодетую пленницу. Крейсер Ирсы уже находился в прыжке. Покидать его на такой скорости крайне опасно, равно самоубийству. Но разве у них был выбор? Буря разомкнул наручники, оба сели за панель навигации. – Возьми на себя расчет скорости, ты лучше с этим справляешься. – Принято, – ответила Норда. Несколько секунд перегрузки, и они выпали в свободный космос. На этот раз обошлось без повреждений. «Нельзя терять времени», – Бурнад быстро ввел случайные координаты, корабль прыгнул. – У тебя есть сканер для поиска следящих устройств? – Он поврежден, думаю, дело рук Ирсы. – Хорошо сработала – вручную нам никогда не найти ее маяк. Очевидно, она уже давно подозревала тебя, вот и подстраховалась. – Попробуем выиграть сутки, после десяти прыжков наш след будет найти сложнее. – У меня есть идея, как запутать его еще больше. – Действуй! Спустя восемь прыжков Норда передала управление Бурнаду: – Теперь ты, случайное направление. Они вынырнули у невероятно красивой Голубой звезды. – Неожиданно, – произнес юноша, – эту звезду я видел уже, год назад. Перед тем как… – Как дать мне уйти? Он немного помедлил с ответом, вспоминая тот день, ставший поворотным для них обоих. – Да. Что-то в этой звезде есть особенное и… она похожа на тебя. Глаза! Опять эти голубые глаза! Они помолчали. Десять прыжков – это очень много. И людям, и кораблю нужно время восстановиться. – Не уверен, но, …может, что-то из моих вещей тебе подойдет? Норда выбрала рубашку, которую, не застегивая, завязала узлом на талии, и брюки, единственные, которые стягивались шнурком. Буря гораздо выше и крепче ее, одежда явно не подходила девушке и смотрелась на ней нелепо, но все же лучше, чем майка и шорты. К сожалению, ботинки оказались совсем не по размеру – придется пока походить босиком. – Возьми, – она протянула платок, указывая на его щеку, где все еще красовались остатки красной помады. Он молча указал на один из приборов. – Ионный шторм, довольно мощный. Первая волна настигнет нас через два часа. – Что ж, определенно первый раз я этому рада: буря такой силы надежно скроет наши следы. – Какое направление выберем? Мы оба дезертиры, отныне – или бегство, или смерть. – Тогда наугад. Давай туда, – выбрала случайное направление Норда. Там, куда указала девушка, отчетливо виднелся объект, явно искусственного происхождения. – Чей-то корабль? Тебе знакома такая модификация? – Нет, не знакома. Кажется, он терпит бедствие? Вызовем? – Врагов у нас достаточно, еще один ничего не изменит, а вот друг не помешает, – принял решение он. На вызов ответило странное существо. Тонкие, словно веревочные, конечности изгибались во все стороны. Тело тоже казалось «собранным» из нитей, только толстых. Голова выглядела не менее странно – словно кто-то обрезал верх овала и разместил на срезе три ряда щупалец с черными бусинками на концах – так существо видело и слышало. В центре виднелся круглый рот. Несмотря на необычную внешность и немного отталкивающий серо-розовый цвет, незнакомец не вызывал неприязни, а был даже по-своему очарователен. – «Микоец»,– мысленно сообщила Норда Бурнаду. – Вам нужна помощь? – обратился он к незнакомцу. Существо немного наклонило голову в их сторону и произнесло: – У моего корабля поломка. Наши технологии несовместимы, но одна из запчастей вашего корабля, пожалуй, сгодится на время. Этот сектор желательно покинуть как можно скорее. Пристыкуйтесь к шлюзу или заведите свой корабль в грузовой отсек. При этих словах у микойского судна открылся люк, а сенсоры заработали, сканируя внутреннее пространство. Беглецы переглянулись – обшивка отлично экранирует от всех сигналов. Это как раз то, что нужно! И они решительно направились внутрь неизвестного корабля. Микоец уже ждал их. – Благодарю за помощь, мое имя Актини. Гости переглянулись – им совсем не хотелось называть свои имена. – Понимаю, – сказал Актини. Его щупальца ненадолго сложились в шар над головой и резко приняли прежнюю форму. – И что же заклятые враги, лорд Бурнад и принцесса Норда, делают вместе так далеко от дома? Нет, нет, не пугайтесь, – он издал несколько звуков, которые можно было воспринять как добродушный смех. Буря держал в руке оружие, готовый выстрелить в любое мгновение, но незнакомца это совершенно не смущало, и он не проявлял никакой агрессии. Норда тоже это ощущала. Кажется, впервые за всю жизнь ее не хотят убить, подставить, предать или пленить. Странное создание просто мирно беседовало со своими гостями. – Да, мы хоть и покинули этот сектор много лет назад, но за новостями следим. Кстати, я рад, что ты не женился на той девушке. Таким, как она, опасно давать власть. – Я бы не спешил радоваться. Сейчас она куда ближе к власти, чем может показаться. Отец овдовел, а я – единственный наследник. Уверен, она уже льет слезы на его плече. Норда вдруг осознала, скольким они с Бурнадом жертвовали. А стоило ли это того?.. Хотя и не то чтобы жертва. По большому счету, у них никогда не было выбора. Их жизни подчинялись приказам. «Взять в жены такую-то!» – «Слушаюсь!» , «Родить ребенка от такого-то!» – «Есть!» Наверняка, отец и для нее уже подобрал жениха. Их бегство многое меняло… Но думать об этом сейчас не время. – Уверен, так или иначе, Ирса доберется до власти. Я рад, что мне не придется этого увидеть. Слова Бурнада огорчили Актини. Он стал менее розовым и более серым. Щупальца ненадолго повисли вокруг головы. – Это еще не известно. Вы не знаете, куда приведет вас ваш путь. Аткини издал нечто, похожее на «Эх-хе-хе-х» – Скажите, – прервала причитания хозяина Норда, – у вас есть прибор, позволяющий найти устройства слежения? Микоец порозовел от воодушевления, развел щупальца, словно лепестки цветка, и принялся водить головой в разные стороны. Один маяк нашелся в часах Бурнада, два других – на корабле. Еще несколько манипуляций… – Все, других устройств слежения нет, – радостно сообщил Актини. – Благодарю. – Похоже, я не единственный, кому нужна помощь. Если у вас найдется запасная импульсная катушка, я смогу доставить вас в тихое местечко, где вы соберетесь с мыслями. Через пару часов они вышли на орбиту небольшого спутника. Атмосфера, пригодная для дыхания, вода, несколько видов съедобных плодов и мелкие животные, вероятно, тоже съедобные. Внезапно порозовевший Актини вспомнил: «есть кое-что полезное для них». И принес очень большой, тяжелый контейнер. Бурнад и Норда смогли поднять его лишь вдвоем, да и то с большим трудом. Прощание показалось спешным, словно их новый знакомый хотел поскорее от них избавиться или торопился куда-то. Буря выбрал наиболее подходящее место для приземления. Из осторожности корабль скрыли под ветками деревьев. После маскировки судна первым делом заглянули в подаренный контейнер. Оружие, большой запас продовольствия и воды, одежда, обувь. – Что скажешь, Кузнечик? – Даже на первый взгляд, эта встреча кажется не случайной. Предугадать наше появление у Голубой звезды было невозможно, как и то, что мы заметим этот корабль. – Вот-вот, и я не верю в случайности. Что ты знаешь об этих микойцах? – Почти ничего. Только то, что это скрытная раса, которая лет за двадцать до начала войны внезапно покинула сектор, и никто с тех пор их не видел. – Кроме нас с тобой. – И мы бы не увидели, если бы он нас не поджидал. – Любопытно, что ему было нужно? Лазутчик?.. – Буря с недоверием посмотрел на контейнер. – Думаю, да. – На их стороне преимущество, мы же ничего не знаем ни о них, ни о их целях. Опасно воевать на два фронта. – Предлагаю начать с разведки. – Сначала отдохнем. Кажется, тут действительно безопасно, по крайней мере – пока. Спи ты первая, сменимся через четыре часа. – Буря, а что ты знаешь о «тонких струнах»? – Ничего, кроме легенд. Я и не подозревал, что это может быть правдой. Глава 2 За годы военной жизни мозг Норды выработал четкую стратегию сна: спать ровно столько, сколько приказано. Если бы Бурнад предложил ей поспать три часа сорок семь минут и восемнадцать секунд, она проснулась бы точно в указанное время. Открыв глаза, она увидела, что Буря уже приготовил обед. На подаренном микойцем контейнере он разложил свежие овощи и местную, запеченную на огне дичь. Очевидно, совершил вылазку на планету, пока она отдыхала. – Я нашел звездную карту среди вещей, взгляни! Похоже, она нарисована вручную – таких уже миллион лет никто не делал. К тому же изображены не все, а лишь некоторые системы, да еще и с универсальными пометками – пригодность для жизни, население, степень опасности. – Идеальная ловушка! Если ей верить, то выбор у нас небольшой, а точнее, его нет. Кто-то направляет нас в конкретное место. – Я тоже так подумал. Предлагаю дальнейшую стратегию обсудить после того, как посплю я. У тебя будет время поразмыслить, скорее всего, заметишь что-то, что я упустил. – Принято. Они быстро поели, и Бурнад заснул. У него была такая же привычка: в боевых условиях сон – роскошь, поэтому организм приспосабливается и не теряет ни единой секунды, выделенной на отдых. Сначала Норда приняла акустический душ, затем провела ревизию подаренного контейнера в поисках одежды. К своему огорчению, она обнаружила там только платья. Странная одежда – кто и с какой целью ее изобрел? Но других вариантов не было. Зато среди обуви нашлись две пары очень удобных туфель, почти идеально ей подошедших. Теперь самое время подумать о планах. Бурю больше волнует микоец, Норду же интересовали «тонкие струны» – способность говорить мыслями давала явные преимущества над противником. Она вспомнила самые известные истории на эту тему и попыталась выделить в них что-то общее. Итак, это всегда были два человека, связанные крепкой дружбой или любовью. Все они, как правило, оказывались лицом к лицу с опасностью, грозящей не только им, но и их народу, а иногда и всему миру. Эти люди не были героями, но обстоятельства заставляли их бороться и, параллельно с выживанием, удавалось достичь более глобальных целей. Финал был разный. Половина историй заканчивалась в стиле «враг побежден, остальные зажили счастливо», вторая половина – более трагично: главные герои погибали или были казнены. Этот вариант, разумеется, Норде был не по душе, как и вообще вся эта идея очередного героизма. «Хватит с меня! Я свое отвоевала, как и Буря», – подумала девушка. Она посмотрела на спящего Бурнада. Норда всегда считала его лишь идеальным противником, достойным и интересным соперником. Но сейчас, когда они на одной стороне… Пожалуй, он всегда казался ей привлекательным. И дело не во внешности, тут ничего особенного – офицерская выправка, крепкий, собранный, подтянутый, тренированный. Правда, прическа не по уставу – он всегда оставлял длинную челку, которую стриг наискосок. Ей нравились его манера держаться, его жесткий характер, чувство юмора и способность принимать быстрые решения. Он без хвастовства и излишней скромности относился к своим талантам и способностям, умело пользовался всеми возможностями, как врожденными, так и приобретенными. И все-таки это не любовь и не дружба. Что же тогда?.. Почему «струны» коснулись именно их двоих? Ни в одной из легенд не упоминались два кровных врага, дезертировавших вместе. Сейчас, спустя сутки после их бегства, все выглядит несколько иначе… Но эту несвоевременную мысль она не стала развивать – есть задачи поважнее. Норда обратилась к карте. Согласно данным навигационной матрицы корабля, их нынешнее местоположение находится в двадцати прыжках от края изученной области. Границы обеих империй на шесть прыжков глубже. Получается, что всего за два часа микойский корабль перевез их на двадцать девять прыжков от Голубой звезды! Интересная технология, вот бы заполучить такую! Суда, на которых они летали, перемещались в подпространстве, где объект мог двигаться, сохраняя строго определенную скорость, иначе мгновенно выпадал из туннеля. Если корабль разрушался во время прыжка, его части находили в обычном космосе, разбросанные на большом расстоянии друг от друга. Но самый главный плюс таких путешествий – безопасность: в подпространстве не было никакой вероятности столкнуться с чем-либо. И даже если задать точные координаты, прыжок все равно закончится вне зоны гравитационного воздействия космического тела. Невозможно вынырнуть в опасной близости к звезде или попасть под притяжение планеты. Даже в крошечный астероид врезаться не получится. Норда оценила текущие ресурсы судна – энергии хватит еще на сто прыжков. Плюс – минус два. В их обстоятельствах этого очень мало. Итак, корабль без перерыва способен сделать не больше десяти перемещений, самое большое расстояние удастся преодолеть за полтора – два часа. Предположим, кто-то абсолютно точно знает их местонахождение (это невозможно, но такую вероятность нужно учесть). Тогда, часов через тридцать девять, не раньше, их могут обнаружить. Когда Буря проснется, останется чуть более суток для принятия решения. Это худший вариант, но маловероятный. Во-первых, даже если остался датчик слежения, не найденный микойцем, на таком расстоянии он не передаст сигнал. Во-вторых, летели они не своим ходом, а внутри никому неизвестного, полностью экранированного корабля. К тому же ионный шторм надежно смел все следы. Значит, вероятность того, что их нынешнее местоположение безопасно, крайне высока. Хорошо, с этим все ясно. Идем дальше – странный знакомый и его карта. Их встреча не была случайной, и распаковка «подарка» это подтвердила. Актини совершенно точно знал где, кого и в каком состоянии он встретит. Одежда, обувь, выбор оружия, провиант – если бы они упаковывали контейнер сами, то собрали бы именно такой комплект, кроме платьев, разумеется. Откуда у него столько подробностей о беглецах – неизвестно. Возможно, у микойцев есть технологии перемещения во времени или традиционный вариант – осведомитель, что более вероятно. Зачем он их встретил и привез сюда, с какой целью указал на карте единственную планету, куда они могут направиться, и стоит ли туда лететь? Но пока для построения стратегии недостаточно исходных данных. И тут Норду посетила внезапная догадка: когда они оказались у Голубой звезды, Буря удивился. Он уже бывал в этом месте и должен был запомнить координаты. Она открыла журнал перемещений – да, так и есть. Бурнад задал совсем другой маршрут. Значит, каким-то образом микойцы могут управлять их кораблем на расстоянии… Плохо, очень плохо… Каких же данных не хватает? Во-первых, микойцы. Надо узнать о них как можно больше. Интересно, в дартукских исторических записях хоть что-то есть? Скорее всего, двести двадцать лет назад империя Дартук могла и не догадываться существовании микойцев, слишком далеко от их тогдашних границ… Где эти существа живут сейчас, чем занимаются, что о них могут рассказать жители сектора? И самое главное – понять, зачем Актини подстроил их встречу. С последним сложнее – придется строить догадки. Так, ладно, что уже известно? Эти существа владеют технологией быстрого перемещения как своих, так и чужих кораблей, их органы чувств значительно более развиты, чем у людей, они, как минимум, в три раза сильнее и ведут разведку в нашем секторе – ссориться с ними пока точно не следует. Что дальше? Во-вторых, «тонкие струны». Не оставлять попыток узнать больше о них и причине появления способности говорить мыслями. Ну и самое главное – в третьих: а что если бросить все это, отправиться наугад, проложить свою дорогу в неизведанность? По пути поменять несколько раз корабли, может, замаскироваться под жителей одной из планет… Правда, последний пункт под большим вопросом. Если микойцы смогли переместить их корабль, то, скорее всего, могут это проделать и с любым другим, или почти любым, возможно, тут имеет значение технология перемещения. И позволят ли новые знакомые им самим решать, куда направиться? Бурнад резко проснулся – четыре часа истекли. Увидел Норду, и его взгляд изменился: ну да, он ведь никогда не видел ее в платье. – Кузнечик, ты выглядишь… – Нелепо? – Нет, прекрасно! Отличный камуфляж. Глядя на тебя в таком наряде, ни за что не подумаешь, насколько ты опасна. Норду словно облили горячей водой – от его слов в животе что-то непривычно сжалось, растворилось и обдало жаром. Она не поняла, почему его слова произвели такой сильный эффект, и попыталась поскорее успокоиться. – Спасибо, это лучший комплимент за всю мою жизнь. – Сравним наши выводы? Норда рассказала ему о своих расчетах, вариантах, не упустила и всю цепь размышлений о «тонких струнах». – Отлично! Кузнечик, ты всегда отличалась тем, что замечала малоприметные детали. Я тебе доверяю. Оставляем тему «тонких струн» в разработке. – Теперь последний, самый важный вопрос. – Как ты правильно заметила, нам нужны сведения. Найти их получится только на обитаемой планете, желательно в густонаселенном мире. Там же попробуем обменять корабль, хотя я пока не спешил бы с этим. Может, удастся еще раз проверить его на наличие следящих устройств и найти подходящий источник энергии. Все же у него есть неоспоримое преимущество в космосе – невидимость. – Сделаем поправку. Невидимость от известных нам способов сканирования. – Принято. – Хорошо, Буря, первый шаг мы определили, корабль пока оставляем. Дальше – каковы шансы найти обитаемый мир случайно? – Такие же, как встретить микойца, терпящего мнимое бедствие. Но ты права. По крайней мере, об одной планете мы знаем, что она населена, и там мы можем найти если не ответы, то хотя бы нормальную карту. – Согласна. – Давай теперь рассмотрим вариант того, что это ловушка. С какой целью? Ведь мы уже были в руках микойца, зачем устраивать эти лишние перемещения, да еще и снабжать нас оружием? – Мы не знаем этих существ, мне непонятен ход их мыслей. Допустим, Актини сомневался, что сможет в одиночку одолеть нас двоих. Но микойцы прекрасно знают физиологию своих бывших соседей, вдобавок они следят за нашими… за империями наших родителей. К тому же Актини совсем не боялся нас – он был уверен в своем преимуществе. А учитывая этот контейнер, явно готовился к встрече. – Значит, летим на планету? Тем более есть большая вероятность, что мы все равно на ней окажемся, независимо от того, какой маршрут выберем. – Летим! *** Вереск нервничал. Куст научил его всему, и даже больше. – Главное, – говорил старик, – доверяй чутью, оно никогда не подводит. Все, кого я ловил, попадались именно на этом – они чувствовали, что не надо соваться в дело, но не слушали себя, а мозг – хитрый предмет, он знает больше. Слушай, Вереск, слушай свое чутье, и ты никогда не попадешься. Но сегодня он не послушал. Груз был хорош, очень хорош, барыш от продажи ожидался приличный. Можно будет отремонтировать наконец-то корабль (чудо, что он все еще летает) и залечь на пару лет на тихой планетке. Но «хитрый мозг» говорил об обратном: все сегодня пойдет не по плану. «Беги, разворачивай свое суденышко, улепетывай куда глаза глядят!» И почему люди никогда не слушают свой внутренний голос?.. Планета уже показалась на экране. Оставалось только приземлиться в назначенном месте, дождаться покупателя и… он свободен и богат. Или не свободен и не богат – это уж как пойдет. Да куда там, и так уже ясно – плохо пойдет. Вот сейчас – самое время развернуться, ЭХ! Ну а что делать с грузом? Он же испортится через несколько часов, плакали тогда его денежки… Парень решил не торопиться, остановил корабль – минут тридцать нужно выждать на всякий случай. Потянулся в кресле, почему-то снова вспомнил Куста. Да, старик был не промах! Бывший сотрудник охраны на одной крупной планете. Кажется, не было ничего в преступном мире, чего не знал и не умел бы этот человек. Всю жизнь он ловил таких, как Вереск, но, когда возраст начал брать свое, прежние заслуги не приняли во внимание – его просто выкинули на улицу. Да и что с ним делать? На такой работе мало кто доживает хотя бы до половины его лет. Можно только позавидовать находчивости и дерзости наставника – он забыл свое имя, взял прозвище «Куст», набрал на улице беспризорников и обучил всему, что знал. Все дети получили новые имена – таким было их второе рождение. После смерти Куста они пытались некоторое время работать вместе, но без лидера дела шли не так хорошо, поэтому разбрелись, кто куда, каждый пошел своей дорогой. Вереску еще повезло – он знал, где хитрый старикан припрятал корабль на всякий случай. Вот уже три года это суденышко обеспечивало какой-никакой доход, но без ремонта каждый полет может стать последним. Вздохнув, паренек направился к точке встречи. Сканирование не показало ничего подозрительного. Шаттл покупателя, двое охранников – все, как и договаривались. «Может, обойдется? Мозг просто испугался больших денег?» Корабль Вереска приземлился. Сердце застучало сильнее. Ну, теперь уже поздно – или привалит сказочное богатство, или… Но о плохом думать не хотелось. Покупатель остался доволен товаром. Охранники быстро перенесли контейнеры в свой шаттл. – Дорогой друг, твоя репутация безупречна, все, как и договаривались, я доволен. – Ну так это, теперь бы и мне тоже побыть довольным, как насчет оплаты? – С оплатой у нас тут небольшая загвоздка… Вереск выругался про себя. Так и знал! Надо было слушать свой внутренний голос! – Давай пройдем, обсудим наши дела, – подхватил его под локоть покупатель. Краем глаза Вереск заметил, как из шаттла выскакивают сотрудники охраны. Вот ведь! К кораблю не проберешься, а если и получится взлететь, то на орбите его уже точно поджидают. Быть рассеянным на миллиард осколков, плавающих в черном холодном вакууме, никак не хотелось. Вереск вырвался и со всех ног побежал в сторону города, надеясь укрыться среди местных. *** Понадобился только один прыжок. Планета оказалась довольно большой. Сканеры показывали не менее десяти различных рас на поверхности и достаточно продвинутые технологии. Хорошо бы приземлиться незаметно – прекрасная возможность проверить новые дартукские технологии – и попытаться обмануть планетарную систему защиты. Норда вдруг сообразила, что возможен языковой барьер. Планета не принадлежала ни к одной из двух империй, и, вероятнее всего, ее население не было знакомо с универсальным языком. На обратной стороне карты она нарисовала микойца. Но над тем, как изобразить «тонкие струны», они оба немного поломали головы. В конце концов решили изобразить девушку и юношу, головы которых соединяли линии. Пока Норда справлялась с рисунками, Буря без труда сумел обойти сканеры слежения и приземлил корабль в небольшом лесу недалеко от города. Не зная, с какими неожиданностями предстоит столкнуться, они выбрали самое незаметное, универсальное оружие и отправились в ближайшее поселение. Для технологически развитого мира, город выглядел на удивление примитивно. Каменные постройки, широкие улицы – повсюду отчетливо читались признаки бедности, скорее, даже нищеты. В центре города – большая торговая площадь, на которой бурлила жизнь. Бурнад и Норда подошли к крайней палатке. Увидев их, местный житель что-то залепетал, рекламируя свой товар. Буря обратился к нему на универсальном языке, но остался непонятым. Тогда он протянул незнакомцу листок с изображением микойца. Продавец побледнел, что-то быстро заговорил, замахал руками, вытолкал их вон и закрыл свою лавку. – Кажется, микойцы не такие дружелюбные, как нам показалось, – предположила Норда. – Согласен. – Жаль, что мы не можем говорить на их языке, это облегчило бы задачу. Предлагаю начать с поисков карты, расспросами о микойцах мы можем напугать местных. Неожиданно на площади поднялся переполох. Прямо на них, расталкивая прохожих, мчался щуплый человек. За ним гналась группа вооруженных людей. Преследователи что-то кричали, возможно, просили задержать беглеца, но окружающие шарахались по сторонам, не желая ввязываться. Те, что стояли на безопасном расстоянии, радовались внезапному развлечению и кричали беглецу что-то ободряющее. Буря взял Норду за руку, и в это мгновение они осознали, что понимают, о чем говорят вокруг. – Кузнечик, ты … – Да, я их понимаю. – «Струны»? – Очевидно, да. – Что ж, своевременная способность. – Давай проверим, сможем ли мы теперь общаться с местными жителями. Они обратились с вопросами в следующую палатку, потом еще и еще в одну, и везде их понимали. В конце концов им удалось раздобыть карту, правда, пришлось выложить за нее один из пистолетов Норды. Но покупка того стоила: отличная универсальная трехмерная карта всех известных в этой части вселенной секторов с подробными описаниями, которые они теперь понимали. На вопросы о микойцах никто отвечать не хотел. Про «тонкие струны» тут, кажется, вообще не слышали. Так что удалось решить только одну из трех задач. А поскольку их расспросы стали привлекать ненужное внимание, Буря и Норда решили, что благоразумнее вернуться на корабль и обсудить дальнейшие действия там. У места посадки их ждал неприятный сюрприз: маскировка не повреждена, но трава примята, а датчик биосигналов предупредил, что внутри судна находится незваный гость. Норда удивленно взглянула на Бурю – взломать такой сложный замок не всегда получалось даже у них. Операция по захвату собственного корабля прошла безупречно. Через несколько секунд испуганный человек, тот самый, что убегал от преследователей сегодня днем, уже стоял в наручниках, глядя на них недоуменным, испуганным, но восторженным взглядом. – Ребята, да вы чего? Да как вы вообще… вы это, кто такие-то? – Рассказывай, – наставив на незваного гостя пистолет, сказал Буря. – Да чего рассказывать-то, ну правда, увидел ваш корабль, ну повезло просто, спрятался. Вы молодцы, хорошо его замаскировали. – Имя, как попал внутрь? – Ну, это, я… Ну короче, ну да, ну умею я кое-какие замки открывать. – Ты вор? – Ну чего сразу вор-то? Меня зовут Вереск, приходится иногда кое-что взламывать, но только по необходимости. Слушайте, ребята, возьмите меня с собой! Ну правда, если останусь тут, мне конец, а вам я пригожусь, я же вижу, вы тоже беглецы, как и я. Вы тут явно новенькие, а я все знаю, ну поверьте, вы не пожалеете! – Ты вор! Мы этого не любим, я не хочу каждый раз доставать свой любимый пистолет из твоего кармана, – ответил Буря. – Да клянусь, ну какой я вор, ну так, взял кое-что не у тех людей, ну правда, я тут все окрестности знаю! Если вам отсидеться нужно, инфу какую или контрабанду, источник энергии – я все могу достать! Да я ваша золотая жила! Пожалуйста, вы не пожалеете! Норда посмотрела на Бурнада, он мысленно спросил девушку: «Что думаешь, Кузнечик? Парень, и правда, может пригодиться». – «Согласна, но доверять ему нельзя – предаст при первой возможности». – «Это так, но он – источник ценной информации». – «Так давай проверим, насколько его информация ценна». Вереск крутил головой, глядя то на Норду, то на Бурнада. – А вы что, ух! Правда? Ребята, вы что же, связаны нитями? – Нитями? – Ну да, типа там мысли друг друга читаете, разные способности необычные? Ну надо же, да! Ай, поверить не могу, ну и ну! Я слышал про такое, но чтобы своими глазами! – Что ты знаешь о «нитях»? – Ну это, а вы возьмете меня с собой? Пока не дадите слово, я ничего не скажу, хоть пытайте, буду молчать! – Ладно, возьмем, только не привыкай – мы избавимся от тебя на первой же подходящей планете. – Обожаю вас, ребята, вы лучшие, ну правда, дайте я вас расцелую! – Нити… – А, ну это… Короче, я доставлял кое-что, э-э-э, ну как сказать, не очень законное одним отшельникам, тут, неподалеку. Подслушал, как они про нити эти говорили, струны или как их там, что они вроде как изучают их. Ну не помню точно, ну правда. Хотите, сами их спросите! Это рядом, давайте я покажу! Гость потянулся к пульту. Норда пистолетом прижала его обратно к переборке, у которой тот все это время стоял. Буря развернул перед Вереском карту. Парень ткнул пальцем: – Вот здесь. – Подумай еще раз, если тут ничего нет… – Да понял я – вы суровые ребята. Есть там небольшой астероид, на орбите звезды они оборудовали свою лабораторию, я был там, честно! Бурнад и Норда провели короткое совещание. До астероида, указанного Вереском, лететь чуть меньше двух часов – всего один прыжок. – По сорок три минуты на сон, ты первая. – Принято. – А ты, – сказал Буря, обращаясь к пассажиру и снимая с него наручники, – одно слово, и я тебя в шлюз выброшу! Вереск хмуро кивнул. Норда легла и мгновенно заснула. – Ну вы, ребята, даете! Вот чё, правда, раз так – и заснуть? По команде? В эту секунду что-то темное возникло перед глазами Вереска, и все померкло. Глава 3 Корабль вышел в космос недалеко от нужного им астероида. Сканирование показало, что на нем есть строение, но признаки жизни отсутствуют. Точнее, засечь удалось только один, очень слабый сигнал. Либо на астероиде, действительно, находилось единственное существо, либо работает маскировка. – Ну, что я вам говорил! – радостно воскликнул Вереск. – Вот тут они все и живут, струны эти ваши изучают. Умные ребята, да еще и щедрые, хорошо мне зап… Увидев, как Буря грозит ему кулаком, гость замолчал и потер челюсть, на которой красовался огромный синяк. Когда подлетели ближе, стало ясно, что колония подверглась нападению: двери здания взорваны, часть стен разрушена, а на площадке перед входом – неподвижные тела. Бурнад и Норда вооружились по максимуму, не зная, что их ожидает на поверхности. Вереск отказался было идти с ними, но Норда выволокла его из корабля и потащила за собой. Мертвые колонисты принадлежали к неизвестной расе: высокие, примерно два метра ростом, с тонкими, длинными руками. Кожа светлая, с легким ореховым оттенком, на голове – два симметричных спиралевидных гребня, из-за которых она казалась куда массивнее человеческой. Не зная физиологии, сложно было определить время их смерти, но и тела, и оружие остыли, а пыль от взрывов уже осела. – Кузнечик, ищи выжившего, а я осмотрюсь здесь. – Принято. Колонию ограбили, это было очевидно: шкафы открыты, столы и стулья перевернуты, остатки разбитого оборудования разбросаны по полу. Понять бы, что искали, нашли или нет? – Буря, сюда! Он бросился на голос. – Помоги! Вдвоем они подняли довольно тяжелый шкаф, упавший на одного из колонистов. Он вздрогнул, увидев их, кажется, очень удивился и прошептал: – Это вы? Но как… – Кто на вас напал? Пострадавший едва дышал, попытался ответить, но сил не было. Норда показала ему нарисованного микойца. Собрав последние силы, он едва заметно кивнул головой и еле слышно произнес: – Вы… они не знают… Незнакомец умер, так и не успев сказать, кто и чего именно не знает. – Мне показалось?.. Он вел себя так, словно уже встречался с нами. – Да, Кузнечик, мне тоже. Боюсь, вместо ответов мы нашли лишь еще одну загадку. Снова осмотрев помещение и не найдя ничего полезного, они решили не задерживаться в колонии. У выхода ждал Вереск. – Вы что, вот так просто улетите? Их ведь надо похоронить, ну правда, нельзя же так оставить, это не по-людски. – Они не люди. – Нет, ну пожалуйста, ну не хорошо ведь так бросать, а… – Я дам тебе лопату и оставлю тут, можешь копать им могилу в камне, пока кто-то тебя отсюда не заберет. Такой вариант устроит? Вереск бежал следом за ними и продолжал причитать. Норда и Бурнад поднялись на корабль, их гость юркнул внутрь, опасаясь, что его и правда тут оставят. Шаттл оторвался от поверхности астероида. Буря взглянул на Вереска, секунду подумал и выстрелил из корабельного орудия в здание. Взрыв окончательно разрушил стены. Пыль и камни разлетелись по всей колонии, скрывая тела погибших. – Такая могила тебя устроит? – Угу, спасибо, вот это по-людски, – он хотел было еще что-то сказать, но замолчал, сникнув под суровым взглядом Норды. Бурнад взглянул, как оседает пыль, на секунду задумался и спросил: – Куда дальше, Кузнечик, какие соображения? – Предлагаю вернуться на Базу, – так они решили называть спутник, на котором их оставил микоец. – Аргументируй. – Не знаю, интуиция. Твои предложения? – Согласен, летим на Базу. Ни на орбите, ни на поверхности спутника Базы сканеры не засекли никаких кораблей. Норда качнула головой – она была уверена в правильности решения: ее не оставляло ощущение, что они еще встретятся с микойцем. Может, стоит подождать? Они приземлились. – Кузнечик, ты права, – кивнул на обзорный экран Буря. – Смотри! На поверхности, недалеко от точки предыдущей посадки, стоял еще один контейнер, похожий на тот, что подарил Актини. В этот раз размеры «подарка» оказались немного меньше. – Как тебе это удается? Не припомню ни одного раза, когда бы ты ошиблась! В контейнере оказались вещи, украденные с астероида, который они только что покинули – модули данных, разработки, записи, какие-то приборы. Чтобы изучить все эти материалы, нужно время. – Вереск, ты отправляешься собирать плоды. Надеюсь, тебя не будет минимум два часа. – А… – хитро улыбаясь, ответил он, – голубки хотят побыть наедине, ну как же, понимаю, что ж я, не человек что ли? – Следи за своим языком, пока я тебе его не вырвала! – Да понял, суровая женщина, понял, уже пошел… Хорошо вам повеселиться! – выкрикнул он, выпрыгивая из люка. – Буря, может, оставим его здесь? – Привлекательная идея, – улыбнулся он, едва поднимая уголки губ. – «Предлагаю всю информацию, касающуюся тонких струн обсуждать так» – мысленно обратилась к Бурнаду Норда. – «Согласен». Ученые, действительно, хорошо поработали. Вот что им удалось выяснить: Струны, словно нервная система, пронизывали всю вселенную. Исследователи собрали почти два десятка известных случаев взаимодействия Струн с людьми. Тут были и истории о расах, неизвестных Норде с Бурнадом. Суть всех повествований сводилась к одному – всегда пара, всегда особая миссия, с вероятностью благоприятного исхода 50 %. Единственное, что объединяло всех героев – умение слышать мысли друг друга. Отмечалось несколько случаев понимания языков и перемещения предметов на расстоянии. Никаких других дарований не описывалось. По предположению ученых, Струны, в теории, могут наделить своих носителей неограниченным могуществом, но по какому принципу они выбирают людей и что у них общего? Никакой системы обнаружить не удалось. Что касается самих Струн, то многочисленные попытки каким-то образом управлять ими терпели неудачу. Однако предполагалось, что тот, кто сможет подчинить себе их энергию, получит неограниченную власть и мгновенный доступ к любой информации, как бы далеко во вселенной она ни находилась. – «Буря, возможно, именно таким образом микоец смог перенести нас к Голубой Звезде. Кажется, Струны – источник мощной силы…» – «Если это так, то нам стоит научиться использовать их. Такое оружие дает существенные преимущества, и нам нужно понять, как мы можем активировать свои способности». – «Давай начнем с известной – попробуем переместить что-нибудь из контейнера прямо в руки». После нескольких неудачных попыток им удалось разгадать секрет. Необходимо было сильно захотеть, причем обоим одновременно. Сначала они научились «ловить» оружие из открытого контейнера, потом проделали такой же трюк с закрытым. И сработало! Каким образом материя преодолела препятствие – неизвестно, но пистолеты лежали у них в руках. – «Вот это мне уже нравится», – мысленно сказала Норда. – «Давай теперь попробуем что-то новое. Три известных способности мы уже освоили. Чего бы ты хотела?» – «Я хочу повторить трюк микойца. Можем ли мы усилить органы чувств? Я не прочь без приборов определять наличие маяков слежения». – «А я бы заглянул в карманы нашего гостя!» – «Как думаешь, он случайно оказался в нашей жизни, или это тоже подстроено Актини?» – «Ну давай добавим еще одно желание в список: как тебе умение видеть прошлое?» – «Тогда уж не просто прошлое, а прошлое вместе с причинно-следственными связями». – «Отличное уточнение. Начнем с того, что попроще?» Сосредоточились. Спустя мгновение реальность изменилась: глаза различали мельчайшие детали, краски стали насыщеннее, а звуки… Картина окружающего пространства наполнилась информацией, среди которой выделялось напряженное дыхание снаружи корабля. Это Вереск, прислонившись к обшивке, пытался подслушать, что происходит внутри. Они переглянулись, улыбаясь друг другу. – «Интересно, у нас есть ограничение по количеству способностей? Я бы добавила в список еще возможность быстро перемещаться». – «Дельное замечание! Давай не будем спешить, определим для начала самые нужные и стратегически-привлекательные способности, и пойдем от большего к меньшему». – «Принято. Буря, получается, что в выборе способностей нас ограничивает только фантазия?» – «Это вполне вероятно, но есть и то, что меня очень огорчает. Я рассчитывал завязать со всей этой войной, сражениями, стратегиями, но, кажется, нам все же не избежать героической участи. Судя по историческим записям, мы окажемся втянутыми в очередную миссию». – «Это, кстати, не обязательно. Просто никто не стал придумывать историю про двух людей, которые получили чудо-способности, но никак ими не воспользовались». – «Меня бы это устроило. Развлечемся?» – кивнул он в сторону люка, за которым пытался подслушивать их непутевый знакомый. Вереск даже ахнуть не успел, как оказался на корабле. – Ну как, много интересного узнал? – Да я это, ничего не делал, ребята, вы чего! Я же ну эти… фрукты там собирал. – Потерял по дороге? – Да нет, он их съел. Парень чуть не плакал! – Ну, ну не наказывайте меня, ничего не могу поделать! Вы такие необычные, это, ну страсть как интересно, чем вы тут занимаетесь. Не буду больше, честное слово, не буду! – Что скажешь, Кузнечик, поверим, или оставим его здесь? От голода он тут не умрет. – Ай! Не бросайте, я, того, исправлюсь! Честно, клянусь, чем хотите клянусь! – Ну, есть один шанс для тебя. Показывай, что ты украл на том астероиде. У парня глаза стали огромными от удивления: – Э-э-э… А, не, это, ну как ты узнала? Вас же там вообще не было? Бурнад и Норда тяжелым взглядом смотрели на юношу. Тот едва не рыдал от отчаяния. Молча он достал из потайного кармана модуль данных. – Рассказывай! – Ну так это… чего рассказывать – нечего, страшно же там, я спрятался, смотрю – тайник. Ну, им ведь уже, того, все равно не понадобится. А раз спрятали – значит важно, можно продать выгодно. Не забирайте, а… – Помолчи. Тянуть не стали, в украденном модуле нашлась только одна запись – видеофайл. Буря уменьшил звук до предела, они с Нордой теперь могут услышать, а вот Вереску знать, о чем идет речь, не обязательно. На экране появился один из ученых. – Мы нашли их. Они уже в нашем пространстве. Думаю, что еще ни о чем не подозревают. Напряжение Струн просто поразительное! Уверен, на этот раз у нас все получится. Постарайтесь доставить их нам как можно скорее, только очень осторожно – они обязательно нужны живыми. Изображение колониста пропало и на его месте появились фотографии Норды и Бурнада. – «Вот это поворот!» – Буря мысленно обратился к девушке. – «Похоже, мы уже в самой гуще событий… Плохо – у нас по-прежнему не хватает информации». – «Давай посмотрим, что сможем выжать из нашего услужливого знакомого». – Эй, ребята, вы чё? – парень заерзал, испугавшись, – чего не так с модулем-то? Так он же не мой, да я вообще, того, не хотел его брать! Норда протянула ему изображение микойца: – Знаешь, кто это? – Ой, а… а откуда у вас этот рисунок?.. – Норда нарисовала. Это еще один наш знакомый. Парень побледнел от страха. – Ну вы, ребята, того, круты! Никто еще не выживал после встречи с… с… А! Даже вслух сказать боюсь. – Микойцы? – Да тихо ты! – Вереск нервно оглянулся и слегка присел. – Ты чё, они же все про всех знают, все слышат, – сказал он почти шепотом. – Очень хорошо, и где они живут? – Если кто это и узнал, так того… унес в могилу. Думаешь, они всем так и рассказали?.. Никому неизвестно, откуда они приходят, и некому рассказать, куда уходят. – «Не совпадает с нашими данными, – мысленно сказала Норда. – В исторических записях мало информации о них, но ни слова о крайней жестокости». – «Не забывай, прошло двести лет… Да и как объяснить их внезапное исчезновение? Кроме того, микойцы напали на колонистов, и местные жители на той планете, где мы подобрали парня, тоже их очень боялись». – «Судя по украденной записи, нам с тобой могла бы не понравиться встреча с этими учеными. Наш друг Вереск мог привести нас в ловушку, да еще и заработать на этом неплохо. Буря, не знаю, как тебя, но меня уже начинает раздражать игра вслепую. Предлагаю попробовать провести разведку боем». – «Хочешь найти планету микойцев?» – «Заодно испытаем наши новые способности». Немного подумав, Бурнад обратился к Вереску: – Мы полетим искать микойцев. Можешь лететь с нами или остаться тут. Парень побледнел от страха. – Да вы чё! Ненормальные, самоубийцы? Кто в здравом уме так вообще рискует-то? Вы это, явно нездоровые, сразу было ясно – опасно с вами связываться. Не, ну нельзя так, высадите меня где-нибудь на населенной планете, я знаю одну поблизости. – Мы тебе не извозчики. Решай! Вереск кинулся к люку, открыл его, постоял в нерешительности. – Тут оставаться – уж точно самоубийство. А вы, ребята, не… вы, правда, очень странные. Может, они вас, того, и не убьют, примут за своих. Вы уж меня в обиду не дайте, вот же я влип… Он еще что-то бубнил, причитал, но Бурнад и Норда уже не обращали на него внимания – корабль поднялся в космос. – Как мы это сделаем? – Понятия не имею. Бурнад и Норда стояли, взявшись за руки, глядя друг на друга. Корабль дрогнул. Куда движутся и как? Они по-прежнему смотрели в глаза друг другу. Что-то важное происходило прямо сейчас, и вот-вот станет понятно: струны, микойцы, их побег – все это связано. – Смотрите! – закричал Вереск. – Да смотрите же, ну! Да чего вы, не видели друг друга раньше, что ли? Выйдя из оцепенения, они посмотрели в обзорный экран. Перед ними лежала система тройной звезды. – Буря, мы преодолели не меньше двенадцати прыжков! Тройная звезда в этом секторе только одна! – Ух ты, ребята, это чё же вы сделали, перенесли корабль? – Не уверен. Вполне вероятно, за нас снова решили. Глава 4 – В этой системе девять планет. Четыре из них полностью непригодны для жизни, хотя мы не знаем, в каких условиях могут выживать микойцы, но, думаю, из оставшихся пяти разумнее начать поиски с этих двух. Более вероятно, что колонию построили на одной из них, – доложила Норда, просматривая карту. Буря направил корабль к ближайшей из выбранных планет, но на ней никого обнаружить не удалось. Вторая порадовала больше. Микойцы не скрывали своего поселения от посторонних глаз. Дома располагались вокруг большой посадочной площадки, на которой стоял десяток больших кораблей – не много. Никакого серьезного оружия, средств планетарной защиты… – Спускаемся? – Да. Вереск, бледный и дрожащий, забился в угол и что-то шептал – наверное молитву, прощался с жизнью. Он с радостью спрятался бы в контейнере, если бы не знал, что он микойский. Норда и Бурнад же, напротив, воодушевились. Они оба не любили воевать вслепую, а сейчас неизвестных обстоятельств больше обычного. Конечно, они рисковали – приземляться на территории, принадлежащей неизвестным существам с явно превосходящими силами и неясными намерениями, неблагоразумно, но терять им было нечего. Уже знакомый им Актини и еще шесть таких же существ встречали их. – Рады видеть вас, – щупальца хозяев собрались в шар. Почему-то возникло ощущение, что так они выражают радость. – Не ожидал, что найдете нас так скоро. Вы очень смелые, никто до вас даже не пробовал таким образом использовать энергию Струн. – Актини, у нас много вопросов. И скажу прямо, нам не нравится история, в которую ты нас с Нордой втянул. Микоец слегка посерел. – Понимаю, но… у нас не было выбора, пойдемте, я все расскажу. Актини проводил их в один из домов, если это можно так назвать: цилиндрическое строение из материала, похожего на очень плотную бумагу, с вытянутым конусом в центре – скорее всего, отверстие для вентиляции. Внутри большую часть пространства занимал огромный искусственный водоем. Судя по всему, микойцы почти все время проводили в нем. На это же указывало и полное отсутствие какой-либо мебели. Только напротив входной двери стояло несколько предметов непонятного назначения. Все микойцы, едва зайдя в помещение, сразу нырнули в бассейн. Бурнад и Норда замерли от неожиданности – помогут ли их новые способности находиться под водой? Да и как там можно разговаривать? Но проверять это не пришлось – существа всплыли, точнее, их удивительные головы со щупальцами. Гости переглянулись – стоять так, возвышаясь над бассейном с плавающими хозяевами, как-то странно и неудобно. Они спросили, можно ли сесть на край и опустить ноги в воду. Идея так понравилась микойцам, что они порозовели и снова собрали свои щупальца в шар. – Когда образовалась наша вселенная, – начал рассказ Актини, – вместе с ней появилась первая жизнь и основа этой жизни. Словно нервная система, она связала воедино все живое в пространстве. Мы называем ее Тонкие Струны, или Нити Жизни. Струны не обладают разумом в таком виде, как мы и вы, но осознают себя. Они просто мыслят иначе, по-другому… Нам сложно все это объяснить. О существовании Тонких Струн стало известно много веков назад, когда отдельные расы достигли прогресса и занялись исследованиями. Мы – одни из них, но, к сожалению, не единственные. Тогда разразилась чудовищная война за право обладать властью, силой и могуществом, что давала энергия Струн. Жестокость, которую Нити Жизни заметили у людей в стремлении обладать ими, привела Струны к единственному решению – уничтожить себя и тем самым прекратить бессмысленные убийства. А без них, без Тонких Струн и их невероятной мощи, существование вселенной невозможно. Наша раса приняла на себя заботу об этой форме жизни. С тех пор мы делаем все, чтобы защитить их. – И как же вы защищаете их? – поинтересовался Бурнад. – Пока мы нашли только один вариант – не давать цивилизациям развиться до определенного уровня. Чаще всего империи сами уничтожали друг друга. Иногда мы давали способности отдельным людям, чтобы они вмешались в ход истории и остановили развитие своих планет. – Почему же вы не делали этого сами, ведь ваши возможности куда более совершенны? Существа потемнели и сжали свои щупальца в комочки. – К сожалению, нас очень мало, и мы, даже имея дар предвидения, не всегда можем защитить себя. Так, зная о приближении кровопролитной войны между вашими империями, наш народ вынужден был покинуть родные дома и поселиться тут. Мы создали себе мрачную репутацию – нас боятся, это и помогло выжить на новом месте. А способности… Когда о них становится известно… Мы не всесильны – группа ученых прямо у нас под боком долгие годы работала над изучением Нитей Жизни, они даже смогли вычислить ваше появление. Пришлось вмешаться. Нам удалось уничтожить почти все разработки, но кое-что из исследований все же вышло за пределы лаборатории. – Если я правильно понял, вы хотите нанять нас для охраны Тонких Струн? Микойцы порозовели и, ненадолго окунув щупальца в воду, собрали их в шары над головами. – Не совсем так. Планет, достигших высокого уровня развития, становится все больше. Уже появилась третья империя, которая изменит баланс сил в вашей войне. Победившая сторона получит небывалые преимущества, и, когда они доберутся до невероятной энергии Струн, жизнь в нашей вселенной прекратится. Мы поняли, что больше не сможем сдерживать рост прогресса. Поэтому решили пойти другим путем. Мы хотим передать власть вам, чтобы ваша империя стала самой могущественной во вселенной и могла диктовать другим, что делать. – Разумно, – вставила Норда, – лучший способ победить – возглавить. Но не опасно ли давать такие преимущества нам двоим? Что, если мы решим воспользоваться ими во вред и вам, и Струнам?.. Снова потемнев ненадолго, Актини продолжил: – На этот счет у нас было немало споров. Но мы решили дать вам все, что захотите. Именно стремление получить от Струн максимум пользы толкало правителей на исследования. Раз у вас и без того будет все, что необходимо, то вы, наоборот, будете оберегать секрет, боясь появления соперников с равными силами. – Очень смелое решение, но, согласен с Нордой, вы даете нам слишком большие преимущества, – задумчиво произнес Бурнад. – Не думаю, что сейчас от нас есть прок. Мы с Бурей – беглецы, скорее всего за наши головы уже назначили такое вознаграждение, что только ленивый не начнет искать. Нам сейчас нужно защищаться самим. Не уверена, что мы найдем возможность позаботиться еще и о Струнах. – Вам придется вернуться в свое пространство. Баланс сил уже изменился. Мы видим несколько вариантов развития будущего, и в каждом из них вы играете ключевую роль. – «Что скажешь?» – мысленно спросил Буря Норду. – «Не знаю, надо это обдумать. С одной стороны, я совсем не прочь получить столь ценные способности. Глупо отказываться от таких очевидных преимуществ. Но задача стоит слишком грандиозная. Развить одну или обе наши империи до вселенского масштаба? Ты вообще когда-нибудь о таком слышал? И как потом контролировать всю эту бесконечную территорию?» Обращаясь к Актини, Бурнад спросил: – А если мы откажемся? Микойцы потемнели и погрузились под воду. Вынырнул только их старый знакомый: – Ничего не изменится. Мы не станем вмешиваться в вашу жизнь, но и не будем искать никого другого. Только от вас зависит, как вы воспользуетесь своей связью с Тонкими Струнами. – Значит, вы все-таки нам доверяете? О чем говорят ваши версии будущего? Чего нам стоит опасаться? – Будущее всегда неопределенно и имеет много ветвей. К сожалению, не все варианты развития событий благоприятные. Мы не в силах повлиять на это. Но уверены, что вы примете правильные решения. Дам лишь один совет – не слишком доверяйте своим новым способностям, иначе вы станете самонадеянными и перестанете видеть все в правильном свете. Могу я сделать вам прощальный подарок? Бурнад и Норда переглянулись и кивнули в знак согласия. – Тогда опустите, пожалуйста, свои правые руки в воду. Немного удивившись, они сделали это, но ничего не произошло. – Актини? Что дальше? – Можете поднять руки. На запястьях обоих появилась надпись, что-то вроде татуировки: «Гордость и самонадеянность – два последних шага перед падением». Свернув щупальца над головой, довольный Актини произнес: – Эти слова всегда будут у вас перед глазами, а если вы забудетесь и начнете вести себя высокомерно, они напомнят о благоразумии. Это единственное, чем мы можем вам помочь. – Актини, мы еще встретимся? – Все возможно, – ответил их новый знакомый. – Куда нам сейчас направляться? – Туда, где все началось, – с этими словами он нырнул вглубь. – Видимо, пора и нам… Буря и Норда шли к своему кораблю. Их путешествие началось два дня назад на безымянной планете. Все, о чем они тогда мечтали – найти тихое место и жить своей жизнью. Забыть о сражениях, империях, дворцовых интригах, о предателях и тактике, просто жить, как живут миллиарды разных существ, разве это такое необычное желание? И вот они возвращаются обратно уже совсем другими людьми. Сейчас они могут получить все, чего захотят, просто подумав об этом. Хорошо ли это? По словам Актини, за право обладать такими способностями велись войны, а им буквально навязали этот дар, и вернуть его теперь невозможно. Так как же поступить?.. Теперь никто не помешает им улететь хоть на край вселенной и жить там, наслаждаясь восходами и закатами. Можно путешествовать, найти для себя самый уютный и привлекательный мир. Надолго? Успеют ли они вкусить старость раньше, чем кто-то откроет тайну Тонких Струн и решит ей воспользоваться, уничтожив вселенную? Они оба знали, что никогда не допустят этого. Так же как и те люди, из легенд, они приняли свою роль в истории, еще не зная, к чему это приведет. – Глазам не верю, я-то уже и не ждал вас! Родненькие, как вы победили их? Живые, да ни одной царапинки, ну это, вы и… ай, ну правда, ну я уже попрощался с вами, думал, вот, сейчас того, и за мной придут, а вы – живехонькие! – Садись, – прервал его Буря, – нам есть, что обсудить. – Ребята, вы ведь же нет, не бросите меня здесь?.. Вы же не отдали меня им? – Успокойся! Не замолчишь – точно отдадим! С явным усилием Вереск заставил себя замолчать – ему было очень страшно и не терпелось улететь с этой планеты. – Мы направляемся в свой мир. Неизвестно, вернемся ли в этот сектор, и если да, то когда. Назови координаты, мы высадим тебя на любой планете, как бы далеко она ни была. – Ребята, вы чего – бросаете меня? И теперь это, после победы над… над… этими… – Мы их не побеждали, просто поговорили. Ты понял, что я тебе сказал? В этот сектор мы, возможно, никогда не вернемся! – Я с вами, куда бы вы ни отправились! Чё мне тут делать? Я – никто, у меня даже корабля своего больше нет. А вы это, такие крутые, с вами опасно, конечно, но так ведь и без вас тоже опасно, а то и, того, даже еще опасней. Так что… – Как знаешь. Кузнечик, по прибытии на безымянную планету свяжись со своими информаторами, нам нужна полная стратегическая информация. – Принято. – Ну никак не могу привыкнуть! Зачем вам так разговаривать-то? Ну, скажи, например: «Да, дорогой, поняла тебя». – Буря, оставь его здесь, я устала от глупой болтовни. – Если хочешь лететь с нами, научись молчать. – Особенно, – глядя Вереску в глаза, сказала Норда, – о наших способностях и о Тонких Струнах. Если хоть кому-то проболтаешься… – Ни единой душе…Буду молчать даже того, под пытками, хотя под пытками могу, конечно, и разболтать … а… Он замолчал под строгими взглядами. Глава 5 – Ну вот мы и дома. – Да не может быть! Это чё, ваш дом? Да как тут жить-то, вы, поди, шутите? Тут же это, нет ничего, то есть абсолютно ничего нет! Не обращая внимания на причитания Вереска, Бурнад и Норда вышли из корабля. Песок, колючки, странные, некрасивые цветы. Словно ничего не происходило и ничего не изменилось в их жизни. Вот тут они сидели, строили план побега. Как могли эти два дня так повлиять на их жизни? «Интересно, – подумала Норда, – если сейчас, зная обо всем, что случится, вернуться назад, поступили бы мы так же, сбежали бы?..» Они посмотрели друг на друга – Буря думал о том же. Был ли другой вариант, если бы они приняли иное решение, не встретили Актини, Струны… как все сложилось бы? – Я отправилась бы с тобой снова. В глазах Бури мелькнула благодарность, он кивнул и слегка улыбнулся, так, как делал это всегда – одними уголками губ. – Ну что, нам надо отдохнуть и составить план действий. Есть мысли? – немного помолчав, спросил он Норду. – Да, я считаю план микойцев провальным. Понимаю, почему им показалось это правильным. Со стороны империи кажутся надежными и стабильными, даже могучими. Но мы с тобой знаем всё изнутри. Даже владения наших родителей уже слишком огромны. То тут, то там постоянно вспыхивают мятежи. Единство сохраняется лишь посредством силы, и чем сильнее давление, тем сильнее сопротивление. – Согласен. Кроме того, управление планетами тем сложнее, чем дальше они расположены. – Да. Вот поэтому ничего не получится – просто невозможно создать такую мощную структуру. Как ей управлять? Численность армии будет запредельная, расходы – огромные, просто невероятные! А если военные поднимут бунт, кто их остановит?.. Микойцы сами сказали, что, даже обладая такими же способностями, они не в состоянии себя защитить. Нужен другой вариант. – Что-то вроде союза планет, объединенного общими законами и принципами… – Да, Буря, правильно, это может быть реальная сила, но рассредоточенная, основанная на принципе добровольности. Должно быть нечто, что их объединит, ты верно сказал – общие законы или выгода от торговли, обмен технологиями, исследования, что-то значительное. Тогда неприсоединившиеся планеты будут стремиться войти в Союз либо, как минимум, останутся под надежным присмотром. – Это может получиться, но, я думаю, в таком случае не стоит прятать Тонкие Струны. В Союз войдут и сильные, и слабые. Этого никак не избежать, но наши подзащитные могут занять свое место, допустим, имея посредников, тех же микойцев, в качестве своих представителей. – Отличная идея! – Отличная, Кузнечик, но слишком сырая. Я даже не знаю пока, с какой стороны к ней подступиться. – Для начала нужно попробовать объединить наших родителей и ту третью империю, о которой говорил Актини. Норда погрузилась в свои мысли. Ей не хотелось встречаться с отцом. Вне всякого сомнения, он в ярости. Ничем хорошим это не кончится. А еще есть Ирса. При мысли об этой женщине Норде стало неприятно. Интересно, что будет дальше? Ведь, по большому счету, ничего не изменилось – Ирса по-прежнему невеста Бури. – Эй, ребята, это, ну чего вы там сидите? Идемте, я уже приготовил поесть, давайте, вкусно все так! – Вереск помахал им рукой, приглашая вернуться на корабль. Обедали молча, напряжение висело в воздухе. Бурнад тоже опасался реакции отца на свое бегство и совсем не радовался предстоящей встрече с Ирсой. Хорошо было бы не возвращаться никогда, если бы не эти Струны!.. – Знаешь, Кузнечик, мне кажется, мы засиделись. Как насчет небольшого спарринга? Думаю, нам это сейчас не помешает! – С удовольствием наваляю тебе! – Да еще посмотрим, кто кому наваляет! В синих глазах Норды зажглись дерзкие огоньки. Бурнад выкрикнул боевой клич, и азарт мгновенно завладел ими. Оба выскочили из корабля и без всяких предисловий принялись наносить друг другу удары и уворачиваться, нападать и защищаться. Вереск от удивления даже открыл рот – он в жизни не видел такой отчаянной и красивой драки. Больше походило на невероятный танец – дерзкий, стремительный, безжалостный. Конечно, это не первая драка, которую он наблюдал, но теперь все предыдущие казались ему по-детски наивными. Если бы сейчас вокруг этих двоих собралась сотня нападающих, у всей этой толпы не было бы ни одного шанса на победу. Не в силах сдерживать своего восхищения, Вереск с упоением комментировал происходящее: – Ничё! Девчонка-то не отстает, во машут! Не, ну это, разве не красавцы? Уй… ай, как, наверное, больно-то… – За кого болеешь? – внезапно раздался рядом чей-то голос. Вереск даже вскрикнуть не успел, а Буря и Норда уже стояли рядом, направив оружие на незнакомца. – Да как вы только успеваете-то, – прошептал их попутчик, пятясь назад. На поляне стоял элегантно одетый молодой мужчина, из тех, кто знает себе цену. Он добродушно, с едва заметной надменностью, улыбался. – Лорд Бурнад, приятно познакомиться! Принцесса Норда, – изящно поклонившись, произнес нежданный гость, – меня зовут Тангрид. Для вас, принцесса, просто Тан. Очарован вашей воинственностью и красотой. Рад, что наше знакомство произошло именно при таких обстоятельствах. Вы намного прекраснее, чем я себе представлял. Очень надеялся, что встречу вас именно здесь. Мы с Дахором, вашим отцом, заключили сделку, брачный союз – он выдает тебя за меня замуж в обмен на нашу военную помощь. И даже готов простить моей невесте ее маленькое приключение, да и это смотря с какой стороны посмотреть. Умная девушка воспользовалась возможностью сбежать, обхитрив врага, так что тут и не прощать, наградить бы стоило. Я не вправе настаивать на вашем немедленном возвращении, но с трепетом буду ожидать следующей встречи. Тангрид снова широко улыбнулся и склонил голову. Прощаясь, он активировал незнакомое устройство и исчез в луче света. – Ух ты, это чего, портативный телепорт? Ну и круто! Хотя, какой круто… Буря, ты чего не размазал его? Смотри, он это, твою девушку уводит прямо из-под носа, ты же так ему не спустишь? – Норда сама решит, – Бурнад развернулся и пошел в сторону корабля. – Буря, постой, – он не обернулся, – Буря! – девушка догнала его. – Норда, подумай, это твой шанс! Да и для осуществления наших планов тоже хорошо. – Что ты такое говоришь! Никакой он мне не жених! Мало ли что отец придумал! – Ты должна серьезно обдумать предложение Тангрида. – Да тут даже думать нечего! – Норда, я капитан корабля, я твой командир. Приказываю обдумать поступившее предложение! А как друг, прошу твоего разрешения связаться с отцом – он должен узнать об этом альянсе. – Есть, капитан! И, да, Буря… Норда отвернулась и пошла прочь от корабля, чтобы подумать. Вереск догнал ее и спросил: – Ты слышала, он не называет тебя больше Кузнечиком, это же, того, плохо, да? – Все правильно, принцессу так нельзя называть. – Ты же чё это, не серьезно, нет, ну не серьезно же, правда? Да я же вижу, вы, того, без ума друг от друга, да вы словно одинаковые, как близнецы, а этот напыщенный… ты же не такая! Норда посмотрела на Вереска и ничего не сказала – ей надо принять решение. С тяжелым сердцем Бурнад ждал разговора с Худроком. – Отец! Хотя не знаю, могу ли я еще так к тебе обращаться… – Конечно, сынок, я волновался. Рад, что ты жив. – У меня плохие новости. Император Дахор заключил союз с серьезным противником. Судя по наличию портативного телепортатора, их технологии значительно превосходят наши. Если принцесса Норда даст свое согласие на брак, боюсь, у тебя не будет шансов. – У нас, сынок, – ты все еще мой наследник. – Значит, не будет шансов у нас. – Скажи, Бурнад, ты любишь эту девушку? – Не знаю, отец, не знаю. Мне мучительно больно отпускать ее, но что я могу предложить? Сейчас ее положение стратегически выгоднее. Она умная, рациональная – примет выгодное предложение. – Ты ведь не принял выгодное предложение, отверг Ирсу? Прости меня, я не должен был настаивать. Это была идея твоей матери, мне хотелось в память о ней… Конечно же, я знал, тебя всегда интересовала лишь Норда. Послушай меня. Империи, завоевания, победы не имеют никакого смысла, если не с кем все это разделить. Я потерял твою маму. Мой мир больше не ярок, в моей жизни давно уже нет света. Она была моим лучшим другом и советником, она мечтала о сильной империи, для нее я завоевывал новые звездные системы, я жил ради нее. Сейчас вижу другими глазами. Сын, все бессмысленно, когда ты один. Если нашел свою любовь, борись за нее! Норда – достойная девушка. – Я отпустил ее. Пусть сама решит, что ей лучше и чего она хочет. – Вижу, как плохо тебе сейчас. Хочется что-то сломать? – Да. – Ответь, почему ты все бросил и отправился на край света с ней? – Все запуталось – предстоящий брак с Ирсой, которого я не мог избежать, Норда, с которой больше не мог воевать. Мы оба словно попали в западню, у нас не было другого выхода, кроме как бежать. Просто хотели жить своей жизнью. – И теперь ты видишь, что у нее появился еще один вариант, лучше, чем можешь предложить ты? – Да. – Понимаю. Сын, возвращайся, как будешь готов. – Спасибо, отец! Ужин прошел в молчании. Даже Вереск, вопреки обыкновению, ничего не говорил, хотя и бубнил непрестанно. – Спи ты первая, семь часов. – Семь часов много, когда будешь спать ты? – Это приказ! – Слушаюсь! Через несколько секунд девушка уже спала. – Эй, ну зачем ты так, друг, ну разве так с любимой поступают? Ты даже, того, не обнял ее ни разу. Думаешь, тот, напыщенный, будет тянуть время? Он уж найдет, как завоевать ее сердце. – Я на это и рассчитываю. – Да ты чё это, рассудок потерял?! Да вы же влюблены друг в друга, как сами-то не видите. О-о-о… Ну и беда с вами. Знаешь, вот потеряешь ее, будешь локти кусать, вспомнишь еще мои слова! Вереск взял одеяло. – Я это, на улице переночую, а ты давай, не будь идиотом, поговори с ней, да как так-то, ну ведь любите друг друга! Вот ведь упрямые какие! – Иди уже. Бурнад остался один. Посмотрел на спящую Норду. Тяжело вздохнул. Это он виноват. Не надо было приглашать ее на эту планету, тащить за собой неизвестно куда. Чуть не сломал девушке жизнь, да еще Струны эти на пути попались. Теперь назад дороги нет. Конечно, он поможет ей во всем, будет рядом. Но что может предложить? Через несколько дней, недель, империя его отца падет. Этот крошечный корабль – возможно, все, что у них останется. Разве так должны жить принцессы, разве о такой жизни мечтала Норда? Нет, он не будет вмешиваться. И все же эти два дня вместе… Внезапно раздался сигнал. Буря встрепенулся, активировал консоль. Норда тоже мгновенно проснулась. Один из осведомителей прислал сообщение: объединенные силы выступили на Дартук. Через два часа они будут в системе Крин. – Отправимся туда? – спросила Норда. – Да, это наша первая возможность заключить мир. – У нас есть только полтора часа на разработку стратегии. *** Флоты трех империй заполонили пространство несчетным числом кораблей. Истребителей в небе больше, чем звезд. Сражение обещало быть зрелищным. В системе Крин находилась обитаемая планета. О том, что увидят сегодня ее жители, будут сложены легенды. Совершенно неожиданно все трое командующих получили приглашение на переговоры. По указанным координатам едва улавливался силуэт крошечного суденышка, откуда Бурнад и Норда диктовали правителям свои условия, как бы нелепо это ни звучало. Первым в сторону корабля-невидимки вылетел шаттл Худрока. Дахор с ухмылкой отвернулся от обзорного экрана и обратился к своему союзнику: – Что скажете, Тангрид? – Ваша дочь и этот юноша определенно что-то задумали. Это прекрасный шанс разделить их. Постарайтесь вернуть ее домой, хотя бы на три дня. Посмотрим, что из этого выйдет. – Хорошо, – усмехнулся Дахор. Корабль Бурнада не был рассчитан на прием делегации, все пять участников встречи стояли. Дахор и Худрок с неприязнью поглядывали друг на друга. – Как вы знаете, два дня назад мы с принцессой Нордой покинули нашу систему, – начал Бурнад. – Уверен, эти действия кажутся вам нелогичными. Однако мы руководствовались общей целью, а именно – найти технологии, о которых нам стало известно ранее. И мы их нашли. – Не просто нашли технологии, мы нашли расу, которая ими владеет, и заключили с ними соглашение. Тангрид, сегодня на планете вы хотели удивить меня демонстрацией портативного телепортатора, но попробуйте сейчас – технологии наших союзников с легкостью блокируют ваши. – Пожалуй, вы правы, принцесса, – он улыбнулся и слегка наклонил голову, попытка переместиться, действительно, не удалась. – Мы установили экран между армиями. Никто из вас не сможет причинить ущерба враждующей стороне. Итак, сейчас мы представляем интересы расы, которая пока хочет остаться в тени. Мы предлагаем создать Альянс, способный раз и навсегда изменить баланс сил во вселенной. – Норда, я всегда ругал тебя за излишне сложные стратегические планы, – император Дахор взглянул на Тангрида, – похоже, сейчас я готов взять свои слова обратно, но у меня есть одно условие. Я выслушаю предложение твоих новых союзников через три дня, которые ты проведешь дома. Это не уловка, всего лишь разумная предосторожность с моей стороны. Я не так решителен и уже не так молод и дерзок. Если предложение дельное, встретимся для переговоров в более удобном месте. Что скажешь? Норда посмотрела на Бурнада, он кивнул. – Хорошо. Чтобы продемонстрировать способности наших союзников, я отправлюсь домой сама. Встретимся там, – девушка еще раз посмотрела на Бурнада и… исчезла. Дахор и Тангрид, с трудом скрывая удивление, тоже незамедлительно отбыли. – Что планируешь делать дальше, сын? Летим домой? – Нет, отец, не сейчас, ответил Бурнад. – Каким бы ни был твой Альянс, знай, я тебя поддержу. – Спасибо, мы рассчитывали на это. Как только Худрок покинул корабль, из грузового отсека вышел Вереск. – Ну как, справился? – Я старался, как мог… Вот все, что я успел найти, это, мне кажется, ну, может быть интересно, – радостно сообщил он, протягивая Буре модуль данных. – Ах! Что угодно отдал бы, лишь бы узнать, чего этот напыщенный скрывает! А… а где девушка? Ты что, отпустил ее? – Ты лучший вор, чем я думал. – Да чё ты все про данные эти думаешь-то? Я про твою подружку… где она, неужели силой забрали? – Три дня… Моя жизнь разрушится через три дня. Вереск уселся на пол, обхватил голову руками и принялся причитать. Глава 6 Норда шла мимо удивленной охраны, пораженных слуг. При ее приближении строились по стойке смирно немногочисленные солдаты. И вот она уже у своей двери. Все та же проклятая зеркальная дверь! На нее смотрела красивая, кажется, на годы повзрослевшая девушка в изящном платье. «Ну как, думала, что так все обернется? Что увидишь меня еще хотя бы раз?» – мысленно обратилась к своему двойнику Норда. Ее комната выглядела странно, незнакомо, чуждо… Тут явно похозяйничали – обыск провели не очень-то аккуратно. Ну да ладно! Она устала, корабль отца прибудет только через два часа. По местному времени это будет глубокая ночь. До утра ее никто не побеспокоит. Первая половина следующего дня прошла на удивление тихо. Норду никто не навещал. Принесли только завтрак и одежду. Сегодня ожидается торжественный прием в честь нового союзника. К счастью, про то, что он ее жених, слухов пока не распустили, хотя прислуга уже многозначительно улыбалась. Ну что ж, прием, значит? Норда задумалась. А подумать было о чем. Главный вопрос – как убедить отца и Тангрида присоединиться к Альянсу. Да и сам Союз продумать стоило как можно тщательней. Пока у них с Бурнадом не было времени даже поверхностно разработать детали. И очень удачно, что отец предложил трехдневную паузу – ведь там, на корабле Бури, они попросту блефовали. Никакого продуманного договора, даже основных пунктов – им совершенно нечего предложить правителям. Отсрочка была невероятной удачей, а ни она, ни Бурнад в удачу не верили. Три дня… Зачем они понадобились отцу? Что он задумал? Рассчитывает, что Тангрид успеет ее очаровать? Он, конечно, приятный человек, умеет себя достойно держать, даже глазом не повел, когда его устройство не сработало. Это заслуживает уважения. Но и только! К чему он ей, что еще за жених нашелся?! А главное, откуда?.. Отец никогда ничего не говорил про еще одну империю, никаких разведданных, полное отсутствие информации. Мысли перескакивали с одного на другое, Норда терпеть этого не могла. Стоп! С этой минуты и до самого вечера – ничего, никаких размышлений, ни о чем. Отдых. Тут, дома, во дворце, ей мало что и мало кто угрожает, можно немного расслабиться. Отец превзошел себя, устраивая прием. Изысканные блюда, музыка, танцы. Норда сидела по правую руку от него, как законная наследница престола. А вот Тангрида посадили рядом с ней, и теперь ни у кого не возникало сомнений, что его прочат ей в женихи. Никто и никогда еще не занимал место рядом с ней. Через год Алия, сводная сестра Норды, должна была достаточно повзрослеть и присоединиться к ним. Но пока во главе императорского стола сидели только двое – отец и она. Плохо, очень плохо… Похоже, отец уже принял решение, только не озвучил его. Интересно, почему? Ее мысли прервал Тангрид: – Принцесса, я не хотел бы ставить вас в неловкое положение. Согласно этикету, мне полагается танцевать с вами. Признаюсь, танцы – моя любимая часть подобных приемов, но если вы не расположены сегодня, то… – Отчего же, не будем нарушать традиции. Можете меня пригласить. Тангрид великолепно танцевал. Они кружились несколько мелодий подряд. – Норда, для генерала вы на редкость элегантно вальсируете. – Благодарю. Если честно, я тоже очень люблю танцевать. – Вы не откажете мне в прогулке? Девушка с удивлением отметила, что большинство гостей уже разошлись, и за окном стемнело. Как же это? За развлечениями она совсем потеряла счет времени. – Если не долго – уже поздно. – Разумеется. Они вышли в сад. Стояло ее самое любимое время года – большинство деревьев и кустарников уже расцвели, легкий ветерок разносил по округе их прекрасный запах. – Когда я был совсем юным, – начал разговор Тангрид, – мне рассказали, что есть планета, где принцесса такая смелая и сильная, что стала генералом. Так удивился – представить только, хрупкая девушка командует легионами! Наверное, тогда я и захотел взять тебя в жены. Ты сразу завладела всеми моими мыслями. Поверишь ли, в моей комнате аж восемь твоих портретов. – Тангрид, не стоит… – О, я не хотел ставить тебя в неловкое положение, мне кажется, я понимаю, каково тебе сейчас. Тот юноша, он дорог тебе? – Я не хотела бы обсуждать эту тему с вами. – Прошу, Норда, обращайся ко мне «на ты». В любом случае, я хочу быть твоим другом. А знаешь, у меня кое-что есть для тебя. Я думал, что можно подарить такой удивительной женщине? Поэтому пришло на ум вот это: В небе – сила, и плод ума, И характер там тоже есть! Видишь – в бездне созвездий тьма? Где-то в центре – мой Южный Крест. Он горит, освещая те Неизведанные пути, По которым моей мечте Да и мне самому идти. Сотни тысяч веков подряд Гордо звездами он мерцал, Не один воспаленный взгляд В вышине его созерцал. Вон звезда, что других теплей, Яркий свет ее – бирюза. Сквозь пространства звездных полей Я Вселенной смотрю в глаза. А на небо упала тень – Там ведь тоже характер есть… Видишь в бездне созвездья те? Где-то в центре мой Южный Крест… (автор стихов – Георгий Толин) От удивления Норда замерла. Никогда она не слышала, чтобы так говорили. Да и вообще Тангрид говорил очень красиво, непривычно красиво. Но это! Слова лились друг за другом, словно ручей. Она слушала его голос, затаив дыхание, образы рождались в воображении, звуки так увлекли ее, что она не заметила, как дыхание участилось и внезапно наступила тишина. – Я сочинил это несколько лет назад, хотел прочесть при нашей первой встрече. Признаюсь, не так себе все представлял. Не думал, что будет война, что у меня появится соперник. Я, наверное, романтик… Мне казалось, стоит тебе только увидеть меня, ты полюбишь меня в ответ. Норда не заметила, как и когда он взял ее за руку, но сейчас его губы коснулись ее пальцев, и она отпрянула от неожиданности. – Я напугал тебя? Прости. Он снова взял ее руку и поцеловал, и еще. Норда не знала, как ей себя вести. Это было приятно, волнительно и в то же время нервировало, казалось неправильным! Хотелось, чтобы он целовал ее руки снова и снова, но… Она выдернула ладонь и отошла на шаг назад. – Простите, давайте вернемся… – Да, конечно, – Тангрид поклонился, не скрывая огорчения, – позволь, я тебя провожу. – Не стоит, я знаю дорогу. Норда вбежала в свою комнату, задыхаясь от волнения. Она впервые в жизни не обратила внимания на зеркало. Что же это? Что такого сделал этот человек, почему никак не получается взять себя в руки? Она погладила свою ладонь, ту самую, которую он целовал. Странно, все это так странно! Норда закрыла глаза. Рядом стоял Бурнад, это он держал ее руки и целовал ее пальцы. Ей захотелось закричать: «Вон! Проваливайте оба!» Все еще тяжело дыша, она легла в кровать. – «Буря…» – «Да, Норда!» – услышала она ответ. – «Буря, что между нами?» – «Я не знаю», – ответил он после некоторой паузы. – «Мне тебя так не хватает!» *** План был прост. Пока правители договаривались о перемирии, Буря и Норда отправили Вереска в личную каюту Тангрида. Рискованно, конечно, но вероятность того, что перед самым боем в его каюте мог еще кто-то находиться, была минимальна. Задача – найти и скопировать все, что только можно, любую информацию о новом союзнике Дахора, не оставив следов. Вереск заверил, что с такой задачей справится, и даже поклялся, что не прихватит ни одной «серебряной ложки». Как ни удивительно, он блестяще выполнил это поручение. Данных в модуле содержалось много, но Тангрид был осторожен – вся информация оказалась зашифрованной. Вереск больше суток без перерыва занимался дешифровкой, пока, измотанный, не уснул прямо на консоли корабля. «Интересно, – подумал Бурнад, – сколько у этого парня талантов? Сам ли он свалился на их с Нордой головы или микойцы постарались?» Время текло мучительно долго. Еще два дня. Ее не будет еще два дня, а что потом? Утром Вереск продолжил расшифровку данных, бубня что-то тихонечко. Изнывая от бездействия, Бурнад занялся чисткой оружия. Послышался звук снижающегося шаттла. – Лучше спрячься, – кивнул он в сторону грузового отсека. Вереск мгновенно исчез – еще один удивительный талант. Разорвав тишину, раздался сигнал вызова. – Надо же, дежавю, – ответил Бурнад, глядя, как с экрана ему снова улыбалась Ирса. – Мы можем поговорить? Обещаю, сегодня никакого шантажа! Мне, правда, надо поговорить с тобой. – Разве нам есть, о чем? – Бурнадичек, ну пожалуйста, прошу тебя! Он помолчал. Внутренний голос настойчиво твердил не делать этого, но девушка едва не плакала, и он сдался. – Хорошо, заходи. Ирса быстро вошла и обняла его. – Спасибо! Ты не представляешь, что сейчас со мной происходит. Когда вы сбежали, я не знала, что мне делать. Неужели между нами было все так плохо? Скажи, разве я не так хороша? Я изменюсь, я пойду на все ради тебя, пожалуйста, только дай мне еще один шанс! – Ирса, не стоит. – Но ведь ты сейчас один, она бросила тебя, ты же сам знаешь, она выберет сторону сильного, зачем ей связываться сейчас с тобой! – Зачем ты пришла? Девушка разразилась рыданиями. – Что же мне делать? Ты целый год откладывал нашу свадьбу, а теперь бросаешь меня?.. Разве так можно, да кто ты такой после этого! Да и ради кого – ради голубоглазки своей, которая уже повисла на другом, более выгодном женихе?! – Хватит, тебе пора, – он взял ее за руку и потащил к выходу. *** Норда проснулась в плохом настроении. Всю ночь ее мучили сны: Тангрид, читающий стихи, Буря, целующий ее руки. «Как же все сложно! Откуда только взялся это новый союзник? Отец – осторожный человек, наверняка, вел переговоры уже долгое время, почему же он не открыл ей своих планов?» Вошла служанка. – Простите, принцесса, ваш жених, – она покраснела и засмущалась, – просил присоединиться к нему за завтраком. Он передал это, очень просил меня уговорить вас надеть. Девушка протягивала небольшую брошь – любимый цветок Норды, только что срезанный и перевязанный ленточкой. К подарку прилагалась записка с такими словами: Я Вас люблю, и очень нежно, Все эти месяцы и дни. Вы мне не верите, конечно, Ко мне Вы просто холодны. И очень грустно почему-то: Ведь все, что мог, отдал сполна. Я часто думал в те минуты, Что нет любви. Нет, есть она! Я Вас люблю, и мне не надо Ни Ваших взглядов и ни слов. И даже та любовь – награда, Что безответная любовь. (автор стихов – Георгий Толин) Норда почувствовала, как сама начинает краснеть. Она сложила листок и уже хотела было его выбросить, но девушка умоляющим голосом заговорила: – Пожалуйста, приходите, я пообещала, что уговорю вас… Служанка трогательно смотрела, протягивая украшение. Норда вздохнула: еще два дня! – Ладно, давай. Тангрид уже давно сидел за столом. При ее появлении, он поспешно встал и галантно поклонился. – Твой отец отправился на охоту, приглашал нас с собой. Я взял на себя смелость отказаться – мне кажется, тебе сегодня хочется побыть одной. Хотя я все же рассчитываю, что ты составишь мне компанию: прогуляемся, покажешь озеро… Говорят, у вас растут прекрасные водяные лилии, хотелось бы их посмотреть. Норда задумалась. Не сидеть же ей в комнате весь день! Возможно, получится выудить что-то из ее неудачливого жениха, сейчас любая информация пригодится. – Хорошо, только никаких стихов и… – Я буду очень деликатен, не поставлю тебя в неловкое положение, обещаю. Это тебе, – он с улыбкой кивнул на букет цветов. Норда протянула руку, чтобы взять его, замерла и изменилась в лице: – Буря ранен! – вскрикнула она и исчезла. *** – Вереск, что произошло? – Тут эта была, ну девица такая, белобрысая, плакала, умоляла о чем-то, а когда он ее выпроваживал, ткнула его ножом и убежала. – Держись. На помощь! – закричала она уже в коридоре дартукского госпиталя. На крики сбежались, Бурнада подхватили и унесли в операционную. Норда стояла, прислонившись к стене, пытаясь услышать каждое слово врачей. – «Буря, пожалуйста, выживи! Ты нужен мне, прошу…» – «Кузнечик», – слабо прозвучал его ответ. «…сердцебиение ровное....органы не задеты …не удается остановить кровотечение …давление падает…» Норде хотелось кричать: «Пожалуйста, пожалуйста, не умирай, не оставляй меня! Прошу, держись!» Слезы катились по ее щекам. «Как же так, Буря, такой опытный, бдительный, как, как это могло случится!» «…давление стабилизируется…» «Он выживет? Скажите, что выживет, скажите же!» *** На троне восседал мальчик лет десяти. Перед ним под медленную музыку танцевали девушки в прозрачных платьях. Ребенок некоторое время следил за их движениями, затем злобно, совершенно не по-детски выругался и жестом отправил танцовщиц прочь. Да, сложно трехсотлетнему человеку оказаться запертым в теле, совсем не соответствующем возрасту. Рахока это выводило из себя, он не мог даже утопить свою злобу в крепких напитках – это тело было еще не способно адекватно принимать их, как, впрочем, и другие «средства» расслабления. С самых ранних лет будущий правитель страдал излишней подозрительностью, что не удивительно – ни один из шести его предков не умер в доброй старости, все они стали жертвами заговоров своих же наследников. Он и сам не отстал от предшественников – отравил подарок, сделанный отцу. Поэтому уже в тринадцать лет, приняв власть над империей Лукат, монарх прекрасно осознавал, насколько сложно ему будет в столь юном возрасте удержать власть. Первым делом он приказал ученым заняться исследованиями, найти способ переноса сознания в тело клона, а при малейшем подозрении на предательство, безжалостно расправлялся со всеми. В расстрельный список попала даже его кормилица! Никакого сострадания, тем более во время кровопролитной войны с Микойей. Несмотря на склонность к жестокости, Рахок не получал удовольствия от войны. Слишком непредсказуемый процесс, много факторов, которые никак от него не зависели. Стратегии постоянно давали сбой, планы рушились. Все изменилось, когда вмешались Тонкие Струны. Большая часть его империи – населенные планеты – стала непригодной для жизни. К счастью, Микойя тоже пострадала. Самым страшным для врага оказалась потеря планеты Инкубатор. Состав воды, воздуха и другие особенности делали ее неповторимой – только там микойские детеныши могли расти и развиваться до возраста выхода на сушу. Теперь эта возможность исчезла. Злобный смех вырвался из уст ребенка, звучало это чуждо и жутко. Он ликовал от того, что микойцы пострадали куда больше. Хотя последние донесения разведчиков принесли повод для беспокойства – планета, единственная из всех, поврежденных Тонкими Струнами, начала оживать. Проклятые Струны! Кто бы мог подумать, что они обладают не только мощью, но и сознанием! Микойцы были ближе Луката к разгадке их тайны, это окончательно бы решило исход войны. Так что, несмотря на потерю большей части своей империи, Рахок радовался окончанию военных действий: сражения так и не стали его любимой забавой, и он испытывал облегчение. Больше не придется ломать голову над предугадыванием действий врага, придумывать ловушки, в которые никто никогда не попадет, изобретать все новое оружие и просыпаться в кошмарных снах о вторжении. Вмешательство Тонких Струн значительно ослабило империю и увеличило страх Рахока перед новыми нападениями, поэтому все силы он бросил на разведку и защиту границ своей территории. Единственное, о чем мечтал Рахок – уничтожить Инкубатор раз и навсегда. Но, к сожалению, в данный момент планета находилась почти в самом центре бурно развивающейся империи Дартук. Незаметно проникнуть так глубоко в пространство чужой империи, находящейся в состоянии войны, невозможно, даже несмотря на превосходящие технологии. Его сын Тангрид предложил интересный план и сейчас, в ожидании известий, монарх не находил себе места. Сын… Воспоминания о нем вызвали у императора смешанные чувства. Помня о промахах своих предшественников, Рахок тщательно следил, чтобы ни одна из его женщин не забеременела. Если же такое случалось, он без сожаления убивал и мать, и нерожденного ребенка. Несмотря на все предосторожности, за триста двадцать лет в телах клонов он все же пережил девять покушений. К счастью, технология переноса сознания ни разу не подводила. В какой-то момент, устав от однообразия жизни, ему захотелось иметь рядом кого-то достаточно близкого, и он позволил выжить одному мальчику. Первое время радость отцовства затмила все остальные чувства, но, по мере взросления ребенка паранойя и подозрительность возвращались. Ситуация усложнилась после аварии. Во время посещения императором фабрики клонов один из шлангов хладагента сорвался, и вся комната превратилась в ледовую могилу. Из-за перепада температур отказало оборудование стазис-камер, и все тела погибли. Повезло, что клоны, не достигшие уровня зрелости, содержались в другом помещении. Так Рахок и оказался в этом ненавистном детском теле. Никаких следов причастности сына к несчастному случаю найдено не было, даже его допрос под глубоким гипнозом ничего не дал, но подозрения остались. Разумеется, это происшествие привело к усилению мер безопасности – фабрику разделили на три, совершенно независимые. На всякий случай, пока тела оставшихся клонов не достигли зрелого возраста, император старался не покидать относительно безопасных стен дворца. *** Норда сидела у кровати Бурнада, держа его за руку. Император Худрок ушел несколько минут назад – очень переживал за жизнь сына. Как хорошо, что у Ирсы не хватило силы – еще немного, совсем чуть-чуть, и спасти жизнь Бури было бы невозможно. – Кузнечик… – Ты очнулся? Молчи, не разговаривай пока, – она улыбнулась, – я так волновалась! – Нашли ее? – Не знаю, твой отец только что был здесь. Ты так меня напугал! Я думала, что потеряла тебя… Он сжал ее руку, едва заметно, совсем слабо. – Побудь со мной немного, я так хотел увидеть тебя еще хоть раз. – Я буду здесь, не уйду. – Тебе нужно уйти, ты обещала Дахору, три дня, помнишь? – Это особые обстоятельства, все поймут. – Просто посиди рядом еще немножко. Глава 7 Норда вернулась домой. Она стояла на балконе и смотрела на сад в последних лучах заходящего солнца. Мрачные мысли возникали одна за другой. Ужасный день, хуже не бывает. Ей хотелось быть не здесь, она должна быть не здесь, но Бурнад настоял. Завтра… Остался еще только один день. Струны, Альянсы, Империи – сейчас все это было совершенно неважно. А если бы он умер?.. Нет, об этом не хотелось даже думать. Уже издалека она услышала звук приближающихся шагов – Тангрид, его походка. «Приятно иметь острый слух», – отметила девушка. Не дожидаясь, пока гость постучит, она открыла дверь и вернулась на балкон. – Как он? – Тангрид? – Не волнуйся, я не скажу твоему отцу, что тебя не было. Пусть это будет нашим секретом. Он выжил? – А ты хотел бы, чтобы нет?.. – Один из нас останется твоим другом, а другой получит все. Рад ли я иметь соперника? Нет. Но я не хочу ставить тебя перед выбором без вариантов. Это не честно. Я много лет люблю тебя, а ты узнала меня лишь два дня назад, да и то при таких обстоятельствах… Все, о чем я прошу – дай мне шанс, узнай меня получше. Норда тяжело вздохнула. – Понимаю, оставлю тебя. Пообещай завтрашний день мне. – А будет ли он, завтрашний день… – Будет, конечно будет. Завтра тебя ждут хорошие новости, все наладится, обещаю. Он поклонился ей и поцеловал на прощанье руку. *** – Говоришь, весь день провела с ним? Живучий, гаденыш, – потягивая вино, произнес Дахор. – Да, это событие не пошло на пользу нашим с Нордой отношениям, – ответил Тангрид. – А что с Ирсой? – Она на моем корабле, пытается соблазнить охранников своим бескрайним декольте. И я все еще слежу за той планеткой, где все произошло. – Эта девчонка никогда не отличалась сообразительностью. Если бы Норда решила кого прирезать, то уж довела бы дело до конца. – Простите, император, вы так высказались об Ирсе, словно… – А!.. Ее мать была замужем за военным, который вечно уезжал куда-то. У нас случился небольшой роман. Но когда она забеременела, все прекратилось. Ирса не взяла от меня абсолютно ничего. Норда и Алия – вот моя плоть и кровь, а эта… Что ты планируешь с ней делать? – Ну, теперь я пересмотрю свои планы на ее дальнейшую судьбу. Обещаю не предпринимать ничего, не сообщив вам. Еще вина? – Нет, сегодня я зря скакал весь день по лесам, пойду отдыхать. Дахор вышел. Тангрид, покачав головой, взял бокал императора и активировал телепорт. *** Ирса сидела на узкой кровати в маленьком, тесном помещении. Ее мысли постоянно возвращались к тому чудовищному моменту. Она прижала ладони к ушам. Какой противный, тошнотворный звук – откуда ей было знать, что нож рвет кожу с таким отвратительным скрипом! Горячая кровь брызжет ей на руки, этот запах, почему кровь так сильно пахнет? Она поднесла руки к лицу. Дыхание сбивалось, воздуха не хватало, страшное видение возникало перед глазами снова и снова… Девушка не выдержала и закричала. Открылась дверь, вошли двое. Высокие, со странными спиральными гребнями на голове. Длинными руками один из них схватил Ирсу, другой вырвал у нее небольшую прядь волос. Они вышли, оставив девушку, испуганную и рыдающую. – Это точно? – Ошибки быть не может – никаких общих генетических маркеров. Тангрид рассмеялся. Похоже, мать Ирсы крутила роман не только с Дахором! Понятно теперь, в кого пошла девица. – Есть одна возможность – мы провели сравнительный анализ. Небольшая коррекция позволит изменить гены пленницы так, чтобы родство с императором не вызывало сомнений. – Сколько времени это займет? – Примерно четыре дня, но чем быстрее будут происходить метаморфозы, тем сильнее будет ее боль. – Ее комфорт меня не интересует, приступайте. *** Утро только-только зарождалось. Вот уже много лет Дахор мучился бессонницей, Норда знала об этом. Тихонько постучав, она вошла в комнату отца. – Папа, ты не спишь? – Норда? Почему в такую рань, что случилось? – Нам надо поговорить. – О твоем Альянсе? Нет, не сегодня. – Что ты знаешь о Тангриде, как и когда вы познакомились? – Почему я себя чувствую как на допросе? – Потому, что ты скрыл его от меня. Я хорошо тебя знаю, ты не принимаешь быстрых решений. Сделать такой серьезный шаг – выбор союзника, да еще связать этот союз брачными узами – уверена, ты планировал это долго, может, даже не один год. Жду объяснений! Не думал же ты, что я приму предложение человека, которого совсем не знаю и которому не доверяю? – Ох, ну у тебя и воспитание – так похожа на свою мать… Да что говорить, та еще была женщина! Ладно. Помнишь битву при Кораке-5? Тогда мы попали под сильный обстрел. Пришлось покинуть корабль в спасательном модуле. Мне удалось скрыться среди обломков, при первой же возможности я покинул систему. Навигация барахлила, как и связь. Все, что оставалось – отправить сигнал бедствия. – На него отозвался Тангрид? – Да. – Как он объяснил свое появление в нашей звездной системе? – Сказал, что у них более мощные сканеры и скорость кораблей выше. Он прервал свой полет, чтобы оказать мне помощь. Норда помолчала. Кто станет так поступать? Лететь вглубь неизвестной системы ради спасения одного незнакомого человека, рискуя попасть в ловушку? Хотя… – Что было дальше? – Он пригласил меня к себе отремонтировать шаттл, залечить раны. Особого выбора у меня не было, поэтому я согласился. Норда, их достижения впечатляют! Их империя – Лукат, ты определенно была бы очарована, ты ведь всегда любила технологические преимущества. Я рассказал о нашей ситуации, о затяжной войне. – И он предложил тебе помощь? – Нет, точнее, не сразу. Но его заинтересовала ты. Мы встречались еще несколько раз, и, видя его настойчивый интерес, я предложил заключить сделку – его помощь в обмен на тебя. – На первый взгляд, сделка хороша. Но какая выгода от нее Тангриду? Папа, ты был женат три раза, разве ты поступил бы так? Поставил бы свою империю под удар ради женщины? – Ну, он не такой, как мы. – Ладно, допустим. – Что еще, кроме меня? Дахор кашлянул. Плохой признак – он явно что-то скрывает. – Папа, что еще? – настойчиво потребовала Норда. – Ну… ему отойдет империя Дартук. – Что?! Ты в своем уме? Мы воевали за нее двести лет, проливали кровь, моя мама погибла, потрачены огромные ресурсы, и тут приходит он, наш нежданный спаситель, и просто забирает все? Мыслимо ли? Отец, ты еще не так стар, чтобы терять рассудок! – Как ты смеешь так говорить? – сев на край кровати, прохрипел Дахор. – Не понимаешь сама? Все достанется тебе! Неплохое приданое? – Как это так получилось? Дартук передаешь Тангриду, а достанется он мне? – Ты будешь его законной женой! Норда раскраснелась от возмущения. – И это ты мне говоришь? Кому из твоих жен что досталось? Да ты даже слова не давал им сказать, они были словно рабыни в собственном доме, боялись не так взглянуть на тебя. – И тебе стоило бы этому поучиться! – Я еще не выжила из ума! Она прошлась по комнате туда и обратно, присела перед отцом на колени. – Папа, войну надо прекратить. Подумай, если отправить в стазис даже половину клонов, мы сэкономим огромные ресурсы. Из них мы можем финансировать социальные программы на подчиненных планетах, они перестанут бунтовать, мы снизим налоги… Папа! Дартук готов заключить мир. Если моим мужем будет Бурнад, мы сможем объединить империи, это то, о чем мы всегда мечтали! – Дочка, ты не представляешь, от чего отказываешься. Мощь империи Тангрида невероятна. Лукат сотрет и нас, и Дартук в порошок. – Ты боишься его? – Да, да! – громко ответил он. – Никого я так сильно еще не боялся. Норда, они невероятно могущественны, ты – то единственное, что может защитить нас от них. – Почему ты никогда не говорил об этом? – Я ведь знаю тебя – ты не сдаешься от страха, ты дерзкая. Если бы знала, ни за что не дала бы согласия. Прошу, будь разумной. Уверен, этому юноше и его отцу Тангрид будет не против оставить пару-тройку планет. Они не пропадут, потеряют многое, да, но останутся живы. Подумай, ты не представляешь… – Хорошо, папа, я подумаю. Отец сомневался, это ясно. Иначе он не дал бы ей права самой принять решение. Поэтому и не объявил о свадьбе во время приема. Значит, ее подозрения в отношении жениха вовсе не напрасны. «Проклятье! Кто же ты такой, Тангрид? – думала Норда, глядя, как первые лучи пробиваются сквозь густые облака. – Тянуть нельзя. Интересно, как там у Вереска с расшифровкой?» *** – Кузнечик, рад тебя видеть, – Бурнад улыбнулся чуть заметнее, чем обычно. – Ты выглядишь лучше, как себя чувствуешь? – Сейчас хорошо. Но придется еще пробыть тут некоторое время. Какие у нас новости? – Вереск не очень продвинулся. Я только что от него. Кажется, он вчера весь день прорыдал. – Да, ну и компаньон нам достался! Норда, я подумал: мы ведь, наверное, можем расшифровать данные, просто пожелав этого. – Возможно. Похоже, надо привыкнуть еще к нашим способностям, – ответила девушка, потирая запястье с татуировкой. – Давай так: если он не справится к вечеру, то… Буря, может, мы вообще все неправильно делаем? Просто пожелаем, чтобы Альянс планет возник, что думаешь?.. – Стоит попробовать, но почему-то мне кажется, что это так не работает – микойцы уже давно пожелали бы. – Наверное, ты прав, – Норда присела на край кровати. – Я… ты спрашивала меня, что между нами? Кажется, близость смерти сделала все яснее. Мы пропустили с тобой влюбленность, возможно, приняли ее за азарт битвы, не знаю…Но я точно понял: сейчас мы любим друг друга. Нас связывает настоящее, крепкое чувство, просто мы не привыкли, не знаем еще как это – любить. Норда, как капитан, я дал тебе приказ и не буду его нарушать, но как друг… Я не хочу тебя потерять, не могу отдать тебя никому, даже ради высокой цели! Норда взяла его руку, прижала к своей щеке и улыбнулась. – Принято, Буря. Глава 8 Тангрид удивился, получив приглашение на завтрак от Норды. Сам он уже обдумывал, что бы такого необычного предложить ей в этот раз, но девушка его опередила. Возможно, разговор с отцом изменил ее мнение? Это было бы очень кстати. Норда уже ждала его. – Доброе утро, я очарован твоей красотой и… – Стоп. Тангрид, давай не будем продолжать романтическую стратегию. Я родилась в разгар войны, я дочь императора, с раннего возраста понимала, что мой брак будет исключительно по-расчету. Меня интересует лишь то, какую пользу получит империя моего отца. Ты решил избрать другую тактику. Могу заверить: в отношении меня такой подход заранее провален. – Но я и правда… – Не продолжай. Ты очень хорошо подготовился, это достойно уважения. Давай сейчас сосредоточимся на практической стороне вопроса. Вот что я хотела бы узнать, – с этими словам Норда протянула жениху список. Тангрид взял листок и начал читать. – Численность планет империи, валовой доход, расходы, в том числе на содержание армии, количество боевых судов, данные последней переписи населения, статистика рас? – он поднял глаза, – Норда, ты серьезно? – Разумеется. Я ценный товар, и если ты за меня просишь империю Дартук, то я должна быть уверена: оно того стоит. Кстати, если прочтешь список до конца, заметишь, что перед тем, как я дам согласие, ты ответишь, зачем тебе понадобилась территория Худрока. Лично мне это кажется очень странной сделкой. Ослабленная войной империя, в которую нужно сначала вложить слишком много средств, прежде чем получить существенную прибыль. Что такого ценного там скрыто? – Уф… ну… это, разумеется, секретная информация, как и ответы на все эти вопросы. – Секреты от твоих союзников, от возможной будущей жены? – Вот именно – от возможной. Если ты ответишь отказом, а я открою карты, то как это будет выглядеть? – Хорошо, открой часть карт. О нас ты знаешь все, думаю, будет справедливо и мне узнать, кто именно зовет меня замуж. Потому что пока я не впечатлена. Стихи и поцелуи – это, конечно, волнительно, но какая мне от этого польза? – Определенно я не так представлял нашу сегодняшнюю встречу. – Тангрид, не оскорбляй меня, пожалуйста. Ты прекрасно знал, чего ожидать. Уверена, вы провели детальную разведку, получили мой полный психологический профиль, сопоставили данные, выработали стратегию. Вам нужен Дартук, я лишь средство для его получения. И хочу знать почему. Они замолчали, глядя друг на друга. Пауза затягивалась. Норда могла сидеть так до самой ночи. Она не понимала своего противника – в отличие от Тангрида, у нее не было времени собрать данные, приходилось надеяться на интуицию и пробовать разные подходы. Принесли завтрак. – Приятного аппетита, – с улыбкой произнесла девушка. Сбитый с толку, Тангрид кивнул головой. Ели молча. – Я допускаю, – сказала Норда, – что тебе нужно время обдумать мои вопросы, возможно, посоветоваться. Ожидаю, что как минимум на половину из них ты ответишь. Но имей в виду – я не приму голословных утверждений. И вот еще что: я до сих пор не знаю, где располагается твоя империя. Разумеется, до того, как я дам свой ответ, рассчитываю на экскурсию по столице и нескольким планетам. – Не думаю, что это возможно, придется довериться мне. – В таком случае ты обратился не к той принцессе. Я не даю необдуманных обещаний и не доверяю вообще никому. – Но ты доверяешь Бурнаду. – Частично и только на основании того, что очень хорошо изучила его – мы много лет были противниками. Тебя же я не знаю совсем. – Похоже, остатка этого дня нам не хватит, чтобы ты приняла решение? – Тангрид, ты торопишь меня? Дартук нужен к определенному сроку? – Дело не в этом. Я могу задержаться у вас еще на пару дней, но потом мне нужно будет вернуться. – Ничего страшного в этом я не вижу. Ты же ведь не думал всерьез, что я отвечу так скоро? Он промолчал. Норда продолжила: – Хорошо, теперь обсудим сегодняшний день. Можем встретиться вечером или завтра, или… – Обсудим список вопросов через два дня. Мне и правда нужно все обдумать и посоветоваться. – Отлично. Думаю, отец будет не против, если ты погостишь у нас. *** Трое малышей-микойцев резвились, играя в песке на дне бассейна. Актини грустно смотрел на них. Еще год назад их было семеро… Без Инкубатора выживает только один из десяти. Микойцы живут долго, намного дольше гуманоидов, но такими темпами через тысячу лет их останется лишь горстка. Правильно ли они поступили?.. Когда информатор сообщил, что те двое сбежали, это только подтвердило догадку об их Связи с Тонкими Струнами. Столетия изучения этого феномена сделали микойцев более восприимчивыми к их влиянию. Микойские старейшины спорили долго. Инкубатор нужно вернуть. Срочно! Сейчас, когда Струны вновь проявили себя, связали эту пару… может, рассказать им правду, объяснить ситуацию? И что? Надеяться на понимание чужаков? Однажды они уже попытались, к чему это привело? Нет, Актини горячо настаивал на своем: нужно использовать хитрость. Единственный шанс – столкнуть их с Рахоком. Конечно, его империя ослабла, но еще остались и технологии, и оружие. Учитывая подозрительность императора, можно не сомневаться: он сам объявит войну, и тогда или все три державы рухнут, или Струны ослабят их. Так или иначе, у микойцев появится наконец-то возможность добраться до Инкубатора. Предатель заверил, что планета восстанавливается… Остаются еще Крюты. Они очень осторожны и продолжают свои исследования. Интересно, почему Струны не трогают их? Очень удачно, что удалось найти крютскую лабораторию и уничтожить ее. Если бы Связанные встретились с ними… Связанные… Что произошло, почему Струны снова пришли в движение? Поводов для беспокойства много. Эти двое непредсказуемы. Зачем они покинули безопасное убежище и по какой причине вернулись? Весь план едва не рухнул! Когда Актини привез контейнер с материалами крютских исследований, их отсутствие обескуражило его – он рассчитывал на разговор. Неужели Струны помогли этой паре найти убежище микойцев и переместили туда их корабль? Никогда Актини не слышал о таком мощном влиянии. Это пугало, но необходимость выживания толкала на крайние меры. Он уверен – от этих двоих нужно избавиться и сделать это чужими руками! Пришло долгожданное сообщение. Актини прочел его и посерел. На такой вариант развития событий он не рассчитывал. Неужели Рахок стал умее?.. Если девушка примет предложение его сына и они объединят силы… Он быстро написал ответ: «Срочно организуй покушение на Тангрида. Он должен умереть до объявления о свадьбе». Снова взглянув на малышей, Актини подумал: ради этих детенышей он пойдет на все, не только на ложь, убийства, подкуп, шантаж – на что угодно, лишь бы их род выжил. Выжил и однажды отомстил! *** Вереск прыгал от радости. Он наконец-то нашел ключ. – Ты сможешь расшифровать данные на другой консоли? – спросила Норда. – Ага, теперь я могу делать это даже на портативном устройстве. – Очень хорошо, оставаться на этой планете небезопасно. Мы с Бурей решили, что тебе лучше перебраться на Дартук. Там и продолжишь расшифровку. Норда ликовала от своих новых способностей! Теперь не нужны прыжки в подпространстве – энергия Струн каким-то образом позволяла переносить корабль в любую точку почти мгновенно. И сейчас она перенесла судно на площадку перед дартукским госпиталем. Среди персонала уже разнеслись слухи, и охрана без всяких вопросов пропустила ее и ее странного спутника внутрь. Проходя мимо начальника охраны, девушка отдала распоряжение – провести технический осмотр шаттла Бурнада. Все же это всего лишь экспериментальный прототип, который много где побывал – надо быть уверенной, что последние перемещения не вызвали повреждений. На удивление, ее приказ был принят беспрекословно. Увидев Бурнада выздоравливающим, Вереск обрадовался, как ребенок, а заметив, как Норда и Буря улыбнулись друг другу, начал скакать от восторга и обниматься: – Ай, ну как я рад, вы двое все-таки вместе, так ведь и должно было быть, ну а то, как же еще! Это же правильно, ну, сама подумай, зачем тебе тот странный тип с телепортатором, ты и сама куда хочешь можешь путешествовать… Угомонить его получилось не с первого раза. Лишь когда Норда пригрозила отправить его на планету, где познакомились, Вереск взял себя в руки и начал радоваться тише. Взяв с него клятву молчать о Струнах, о решении Норды и вообще обо всем, Бурнад активировал консоль, и парень продолжил расшифровку, что-то тихонько напевая. – «Что удалось узнать у Тангрида?» – мысленно спросил Буря. – «Он скрытничает. Я все больше ему не доверяю. Отец говорит, что их империя и достижения потрясают, но почему же мы до сих пор ничего о них не слышали? И меня не оставляет тревога – им отчаянно нужен Дартук, и нужен срочно». – «Выяснить бы, какая из планет его так интересует». – «Я пыталась… Может, нужно было пожелать еще одну способность – читать мысли всех, кого захотим? – Норда непроизвольно потерла запястье с татуировкой. – Знаешь, микойцам я тоже не доверяю… Если бы не это тату, мы были бы смелее в своих желаниях, ты так не думаешь?» – «Согласен с тобой. Похоже, мы все там же, где и начали – много вопросов и никаких достоверных ответов. Может, у Вереска получится раздобыть нам хоть немного информации». – «У нас есть два дня, которые Тангрид взял на размышления, но, возможно, это уловка – за два дня весь их флот может быть у твоих границ. Думаешь, силы Струн хватит для защиты?» – «Сложно сказать. На перемещения хватает». Раздался стук в дверь. На пороге стоял начальник охраны с необычным устройством в руках. – Простите, мы нашли вот это. Технология не наша. К прибору присоединялся детонатор, заряд взрывателя рассчитан только на то, чтобы уничтожить механизм крепления, если бы сработал, мы бы не нашли его. Соединения шли к двигателю корабля. Мы определили, что устройство было прикреплено к обшивке не меньше десяти дней назад. Я решил, что это важно. – Так и есть. Спасибо, вы наблюдательны, я отмечу это в вашей характеристике, – ответил Бурнад. Офицер обрадовался, но постарался не показывать своих чувств – передал прибор Норде, отдал честь и, едва скрывая довольную улыбку, удалился. – «Тебе не кажется, что он похож на микойский?» Буря утвердительно кивнул головой. – «Кузнечик, нам для перемещения сколько времени требуется? Пусть расстояния небольшие, но, в любом случае мы перемещаемся почти мгновенно. Допустим, этот прибор должен был привести нас к Голубой Звезде, к месту встречи, но микойский корабль потратил около двух часов на путь к Базе». – «Это в том случае, если он не кружил по орбите, оттягивая время». – «Такая вероятность тоже есть. Но прибор многое меняет. Если у них есть способности, зачем тогда он им понадобился? Переместить нас они могли бы и сами, причем без труда». – «Согласна. Актини ни разу не продемонстрировал ничего, связанного со Струнами». Разговор прервали радостные возгласы Вереска: – Нашел, кое-что нашел! Тут это, координаты, что-то значит же, да? Бурнад и Норда разочарованно смотрели на экран. Что в этой планете ценного? С виду абсолютно бесполезная. Некогда почти полностью покрытая водой, сейчас представляет собой пустыню с несколькими не очень глубокими водоемами в низинах. Данные уже немного устарели, планета не имела стратегической ценности, поэтому долгое время ее никто не посещал. – Надо бы посмотреть, что там, – предложил Буря. – Ты как, хватит сил на маленькое путешествие? – Доктор разрешил мне вставать и недолго прогуливаться, но мы ведь ненадолго? – Принято, давай совершим небольшую разведку. – Вереск, молодец, продолжай расшифровку! С этими словами они исчезли. Вереск обхватил руками голову. Невероятное чувство восторга и радости звенело в каждой клеточке его тела. Он и сам не понял, почему его так окрылила сдержанная похвала. Эти двое – самые необычные люди, каких он встречал. Всю свою жизнь он провел среди воров и бандитов. Ему даже в голову никогда не приходило, что могут существовать другие люди – честные и принципиальные, преданные и верные. Глядя на отношения Бурнада и Норды, он недоумевал: ради империй они были готовы пожертвовать своими чувствами друг к другу, слово «долг» не было для них пустым звуком. Если бы у него была такая семья, все сложилось бы иначе. Нет, Вереск не сожалел о своем детстве, о знакомстве с Кустом, обо всех навыках, которым научился, но в глубине души ему хотелось быть таким же, как эта парочка. Вздохнув, он продолжил расшифровку, безмятежно улыбаясь. *** Планету почти полностью покрывала вода. Бурнад и Норда стояли на небольшом участке суши. Очень тепло, даже слишком. Совсем нет ветра, легкие облака в небе рассеивали свет. Во влажном воздухе ощущались непривычные запахи, мутная, белесая вода казалась насыщенной минералами. – Что скажешь? – спросил Буря. – Я видела и более чистые моря. Это чем-то напоминает бассейн Актини. – Ты говорила, что микойцы покинули наш сектор за двадцать лет до начала войны. Откуда у тебя эти сведения? – Исторические записи, случайно на них обратила внимание, когда планировала засаду неподалеку. – Предположим, тут жили микойцы. Но планета начала высыхать или даже полностью высохла, стала безжизненной, поэтому им пришлось искать более пригодный для жизни мир. Сейчас биосфера восстанавливается и появилась возможность вернуться. – Актини сказал, что у них дар предвидения и, зная о войне, они покинули сектор. Сейчас мы видим более правдоподобное объяснение. – Согласен. Правда, пока неясна причина их обмана, и это настораживает. Что связывает Тангрида и микойцев? Почему эта планета важна и ему, и им? – Что, если империя моего неудавшегося жениха была одной из тех, что изучали Тонкие Струны?.. Тогда это место приобретает стратегически важный статус. Вполне вероятно, вражда между ними еще не окончена. – Если микойцы знали, что планета восстанавливается, почему не обратились к нам с просьбой? Это их мир, мы не стали бы препятствовать возвращению. А что, если их пугала война между нашими империями и они предприняли такой шаг, чтобы получить свое? – Звучит логично, но предполагаю, у них есть и другие мотивы, о которых нам пока неизвестно. Они стояли, взявшись за руки, и смотрели на воды этой унылой планеты, почти лишенной звуков и движения. Крупные пузыри газов, рождающиеся в глубине, неспешно поднимались к поверхности, оживляя безмятежную гладь. Бурнад повернулся к Норде. – Спасибо. – За что? – удивленно поинтересовалась девушка. – Что выбрала меня, а не Тангрида. Норда улыбнулась и положила руки ему на плечи. – Это было не стратегическое решение – даже в самых неблагоприятных обстоятельствах я бы осталась с тобой. Он обнял ее в ответ и прошептал: – Я очень этому рад, мне так не хочется прожить жизнь без тебя. Странная, пустынная планета словно специально вернулась к жизни ради их первого поцелуя. Время замерло – кажется, только сейчас они по-настоящему поняли, как сильно любят друг друга. *** – По вашему указанию мы ускорили процесс трансформации. Девушку поместили в искусственную кому, иначе она не пережила бы болевого шока. – Очень хорошо, когда будут результаты? Конец ознакомительного фрагмента. Текст предоставлен ООО «ЛитРес». Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (https://www.litres.ru/olariya-toye/burya-skroet-nashi-sledy/?lfrom=334617187) на ЛитРес. Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.
КУПИТЬ И СКАЧАТЬ ЗА: 299.00 руб.