Сетевая библиотекаСетевая библиотека

Малыш Гури. Книга шестая. Часть третья. Виват, император…

Малыш Гури. Книга шестая. Часть третья. Виват, император…
Малыш Гури. Книга шестая. Часть третья. Виват, император… Юрий Николаевич Москаленко Малыш Гури #6 Летние каникулы… кто о них не мечтает и не ждёт великим нетерпением среди студиозов и школяров??? Правда такими их никто, в том числе и главный герой совершенно не представлял. Покой нам только снится… Юрий Москаленко Малыш Гури. Книга шестая. Часть третья. Виват, император… Пролог – И вот так просто взяли? – не поверил услышанному Тави. В кабинете Императора, стоя, выпрямив усталую спину, герцог делал общий доклад о событиях в мире, а событий за последнее время было очень много. – Но ведь ванцы уже, получается второй или третий раз на те же грабли наступают! Такие ошибки… – Ну, почему такие же? – не согласился с повелителем герцог. Вот в удобном кресле развалилась, по-другому и не скажешь, колобок, вернее, Императрица. Тут последние дни до родов остались, а она ни на миг не отпускает руку с пульса жизни Империи. Прикрыла глазки, слушает и молчит. В основном, молчит… – Ладно, садись, давай, присаживайся, вижу, что устал, – проворчал Император. Уж больно он был разгневан на герцога за события и их последствия в Великом герцогстве, где недавно его с супругой убили. Не настоящих, а всего лишь двойников, но утешало это слабо. Как ни крути, а покушение всё же состоялось, и хотя главную роль в их с женой спасении сыграл именно сам герцог, вот только на само покушение это мало повлияло… – И почему ты говоришь, что в этот раз было всё по-другому? – уточнил Император. Герцог устало вытянул ноги, сидя в кресле. Взглядом попросил разрешение наполнить бокал вином, уж больно сильно горло пересохло от долгого доклада. – Странно как-то всё произошло. Орду перекинули через порталы, это понятно, потом, вроде как, наследник погиб у главы кочевников. Затем, в городах, в том числе и в столице провинции, спрятали женщин клана, вроде как, под защитой, а с другой – они же и заложниками выступали. Вроде же всё продумали, да кто ж знал, что орденцы успели сговориться с сыном главы орды. В общем, в виде заложников, из женщин были сами девчонки-орденцы, причём где-то под тысячу девок были варгами. – Варги? – переспросила Луиза… – Аха-ха-ха! – рассмеялась Императрица. – Именно, Ваше Императорское Величество. – С поклоном ответил герцог. – И что же было дальше? – уточнил Тави. – А дальше, Ваше Величество, – ответил главный сотрудник секретной службы Империи… – Давайте, я предположу… – со смехом в голосе попросила Луиза. Герцог почтительно склонил голову, а Император с интересом посмотрел на свою красавицу жену. – А дальше были колоны пленных, причём из женщин. Я права? – уточнила она. – Да, вы совершенно правы, Ваше Императорское Величество! – беременные очень капризны, а тем более, Императрицы, и на расправу быстры, а уж Луиза… Потому герцог и был с ней предельно вежливым и учтивым. – Вот только в колонне пленных были не только пленные будущие наложницы, но и кое-что более интересное. – И кто же? – изумилась Императрица. – Закованные в цепи орки. – Орки? – удивилась она. – Именно. – Это не родственники ли одного знакомого мне красавца – Вара, за которого я тут хлопотала перед будущим тестем? – К этому тестю мы ещё вернёмся, Ваше Величество, а так вы абсолютно правы – его родственники заселились в прибрежных степях у Караллой, расположив свои пастбища по обоим берегам реки. Причём, до Караллой вполне судоходной реки. Ведь именно на кораблях они прибыли в столицу Ордена. – Забавно… – пробормотала Луиза. – И что же было дальше? – уже она сама поинтересовалась у герцога. – А дальше всё просто. Вначале сразу пала столица. Пленных, помня о прошлом, в сам город не пустили, но караванщики раскинули свой лагерь прямо напротив открытых ворот, которые так на всю ночь и остались незакрытыми. – Понятно! – протянул Император. – Потом пьянка – гулянка, оргии… – До оргий не дошло! – засмеялся герцог. – Девок начали распродавать с аукциона, который начался аккурат в момент, когда на степь опустилась ночь. Ну, а потом – тихая, выборочная резня. Первым делом вскрыли донжон и место, где располагался портал, в общем, к утру, столица провинции поменяла хозяев. В течение декады та же участь постигла и остальные города провинции. Крупные города. Караван с пленниками подходил к ним обычно под вечер, и как всегда никого из них в город не пускали, но вино и доступные женщины делали своё черное дело. – Понятно, что провинция пала, но с чего ты взял, что в результате Ван вышел из войны с Орденом и – о, чудо! хочет заключить долгожданный мир даже со мной? – не понял главного Тави. – Всё по порядку, Ваше Величество. Тави поморщился. Ему было неприятно слушать такое обращение от старого, проверенного друга, но он тоже не захотел нервировать жену. Потому и терпел… – В общем, там что-то произошло, я имею в виду, в столице захваченной провинции, а на инспекцию для проверки пленных, от императора Ван, прибыл герцог Чеаод, а с ним не кто иной, как вечный собутыльник – эксгерцог Байтер. – Вот так расклад! – изумился Император. – Теперь понятно! Любимый сын, хоть и не наследник. – Да там наследница, которой, кстати, пока что-то около тринадцати лет. При этом, очень сильная магичка. – Напомнил герцог. – Но вы правы, сын Императора Ван попал в руки орденцев и тут же, вместе с пленным герцогом, был переправлен через портал в Ергонию, под светлые очи командующего объединёнными войсками Ордена и Ергонии. – Данные точные? – спросила Императрица. – Да. Наш осведомитель не кто иной, как конюший самого будущего, вернее, уже короля Чёрных Роз. Фу, запутался! Чёрные канули в лету, и там уже другое, молодое государство. Вроде как, Мани называется. Его так назвал ваш сын в честь своей будущей супруги, причём, согласно сообщениям всё того же источника, беременной наследником супруги. – Но она же варга! – вскричала Императрица и даже подалась телом в сторону герцога. – Я вам докладывал, что у её матери, кстати, Верховной жрицы их божества, трое сыновей! – выделили голосом последние слова герцог. Молчание в роскошном кабинете правителя великой Империи. – И молчит же, засранец… – прошептал Император. Но и этот крик души остался без реплики со стороны опытного царедворца и старого друга супружеской венценосной четы. Помолчали… – И что наш малолетний командующий? – задала вопрос Луиза. Герцог прокашлялся… – Точных данных, о чём он беседовал с этими пленными и какие слова нашёл, нет. Я вам ранее докладывал, что всех представителей Империи Ван, которые прибывали к нему в ставку в качестве переговорщиков, брали просто под стражу… – Что-то было. – Кивнул Тави. – Так вот, после, наверное, долгой беседы командующего с пленными герцогами, Чеаод был отправлен через портал к Императору Ван. – Ну, это ожидаемое решение, – усмехнулась Императрица. – Ультиматум повёз, видно. – Рассмеялась она. – Но как-то это… – она покрутила ладонью в воздухе… – недостойно, что ли! Герцог снисходительно усмехнулся. – Тут, Ваше Величество, по-видимому, завязалась более серьёзная игра, коль у нас, в итоге, такие неожиданные результаты получились. Как я понял из других источников, в том числе из состава приближённых Императора Ван, наш командующий предложил просто встретиться ему и Императору. – Как? – изумилась Луиза. – Он что, согласился добровольно залезть в пасть к этому хищнику? – Чистый расчёт. Его охраняло слово Императора. И в столицу он убыл в сопровождении сына повелителя Империи Ван. – Произнёс герцог. – Есть данные, о чём велись переговоры на столь высоком уровне? – задал вопрос Тави. – Ничего конкретного, кроме некоторых результатов этой миссии, которые известны всем. Что-то нового пока нет. – И что же известно этим всем? – усмехнулась Императрица. – А известно, Ваше Величество, – усмехнулся в ответ старый разведчик, – что военные действия с Ван со стороны Ордена прекращены. Император выплачивает компенсацию Ергонии, кроме того, захваченная провинция, на севере граничащая с Караллой, переходит к Ордену. – Но что же тогда получает Ван? – удивился Тави. – Все захваченные и разграбленные отцом Сержа провинции, по границе с Ергонией и бывшим королевством Чёрных Роз. Всего семь провинций. Но вот тут интересно… – И что же? – уточнила Луиза. – На границе с королевством Красных Роз Орденцы вытребовали для себя опорные пункты, состоящие их сильных крепостей, причём все они оснащены порталами, причём стационарными с хорошей пропускной способностью. Тут к гадалке ходить не надо и так понятно, что всё это надо для быстрой переброски войск. Удивлённо вздымаются брови на прекрасном челе красавицы Императрицы. – Красные Розы? Но ведь это очень сильные воины – они не раз и не два давали по зубам агрессорам, в основном, неуёмным баронам Империи Ван. – Всё так, – кивнул герцог, – но тут опять наш главный доносчик за очень, очень большие деньги раскрыл детали этой непонятной договорённости. – Ну не тяните, Ваша Светлость, что друг нашего сына вам поведал? Я знаю о ваших тратах и конечно их все вам возместим, особенно если известия того стоят. – Произнёс Император. – Известия очень, и пугающие, и столь неожиданные… – пауза… герцогу надо было собраться с мыслями. – Орден и Император Ван решили поделить между собой это непростое королевство! – выдал он на одном дыхании. Тави, который в этот момент пригубил вино, от удивления резко выдохнул, едва не подавившись глотком божественного напитка. Откашлявшись, он с укоризной посмотрел на старого друга. – А предупредить? – покачал он головой. – Но как такое возможно? – удивлённо смотрела на герцога Императрица. – Как? – герцог задумался. – Как они захваченные земли между собой делить будут??? – добавила Луиза. – Вроде как, со слов нашего очень жадного осведомителя, кто что-то захватит первым и сможет удержать там свою власть, тех и земли. В противниках только красные рыцари… – Опасное решение. – Задумчиво произнёс Император. – В чём-то да, – согласился со старым товарищем герцог, – но Императоры Ван, на протяжении всех поколений достойных представителей этого семейства, ещё со времён основания государства мечтают прибрать эти земли себе. – Вот именно, что себе! – пальцем указал Тави, – а тут с кем-то делиться приходится. – А что – союзник, а то в одиночку у Ван эти планы никогда не срабатывали. Дранх всегда был нейтральным, к тому же Красные имеют отличный флот, который обещают поприжать или вовсе захватить, или уничтожить орденцы, и для этого, похоже, у них силы будут. – Правители острова Печали этого никогда не допустят! – отмахнулся Император, – утопия все эти их планы, они просто неисполнимы в принципе. В этот раз, Серж точно ошибся и как бы не фатально для всего Ордена. Помолчали. Вот только Императрица обратила внимание на очень загадочное выражение лица герцога. – У вас ещё что-то припасено интересного, чтобы позабавить нас? – чарующе улыбнулась она. Она прекрасно знала повадки старого друга семьи. – Я же обещал рассказать про тестя знакомого вам Вара, Ваше Величество. – А причём тут орк и его будущий тесть? – удивлённо спросила Луиза. – И причём тут они, когда мы обсуждали ошибки командующего Ордена в его попытке осуществить блокаду со стороны моря портов и сильного флота королевства Красных Роз? – Увы, но причём, и при этом имеет непосредственное отношение ко всем этим планам, и не знаю, к добру ли, но это уже не только планы… – Что? – удивлёно приподнялся со своего кресла Император, при этом отодвинув от себя очередной бокал с вином. Видно уже боится очередной раз поперхнуться божественным напитком. – Что там у тебя ещё припасено из известий? – Я, как и обещал, докладываю всё по порядку. В общем, – герцог прошёлся взглядом по заинтересованным лицам императорской четы, – тесть этого Луи, по приказу командующего Ордена, высадил десант на остров Печали… – Но это же война и война против всех! Ушастые взбунтуются, Святоши, крик поднимут пираты с островов Харм и Дери, причём оба государства. Они же выступали гарантами нейтралитета в политике этого огромного острова, имени всего океана! – развёл руками в стороны Император, показывая своё разочарование. – Всё так, Ваше Величество, но «печальные» ребята, увы, не смогли удержаться в рамках нейтралитета в вопросе противостояния с Орденом и теперь у Сержа есть формальный повод развязать войну против нынешних правителей. По моим данным, на острове уже всё кончено, и там вот-вот приведут к присяге нового короля. – Короля??? А как же местные?? – удивилась Императрица. – А местные всей душой восприняли известия о смене власти, к тому же, новая власть ассоциируют себя, как подданный Вашего Величества. И просит протектората, во всяком случае, ваш Серж, Ваше Императорское Величество, – обратился он к Императрице, – от имени вашей гвардии объявил о полной поддержке новой династии. Над ратушей в столице острова подняты флаги, причём самым верхним реет флаг гвардии Вашего Величества, – опять поклон в сторону Императрицы, – а уже ниже флаги Ордена и нового короля. – И кто у нас этот счастливец? – усмехнулась чем-то очень довольная Луиза. – Ваш протеже, госпожа, тесть известного вам орка. – Небывалые дела! – только и нашёлся, что ответить Император. А затем… – Но… но ведь бывшие союзники… – поднял он вопросительный взгляд на докладчика. – А что они? Орден с ушастыми и так в контре. Разбил и захватил их флот, который шёл на подмогу гномам. Шёл, да не дошёл. Нарвался на флот нашего орка Луи, с ними, кстати, были и беглецы – несколько кланов мореходов с острова Печали на своих кораблях. Теперь они первые аристократы у нового короля. Маги с Дери? Терис давно уже с Орденом якшается. И через них и к Вашим Величествам подходы ищут. Напомню о встрече нашего Верховного мага в Караллой со своим старым обидчиком, и кстати, встреча, в итоге, прошла очень мирно. Вы сами тогда этому удивлялись. – Да, было такое, помню, – покачал головой Тави. – Ну а святоши? – А эти то что? Их Орден и так повсеместно уничтожает. – Понятно…, а с пиратами договорятся, раз «печальные» ребята теперь, вроде как за нас, и потеряли статус нейтрального государства. Странно, что Красные на это всё смотрят спокойно. – У них другие заботы, – усмехнулся герцог, – впрочем, как и у большинства правителей на нашем материке. – Дранх? – скривился Император. Для него это была больная тема – всё-таки бывший основной союзник в окружении множества врагов. – Именно, Ваше Величество. Наш командующий для нанесения удара выбрал оптимальный момент. Все вокруг собачатся из-за земель бывшей Империи, разрывая её на части, вот под шумиху и Чёрных прибрал к рукам для вашей Империи, и остров Печали съел, и теперь уже на Красных замахнулся. С последними, конечно, сложно будет, там очень сильное войско, очень. Но что-то мне подсказывает… – усмехнулся он, – что Серж не будет торопиться с нанесением удара. – Даст первым выступить ванцам? – усмехнулся в ответ Император. – Не знаю, – ответил герцог, – всё-таки и на территорию Дранх очень сильное войско Красные выставили, чтобы застолбить за собой новые земли, и если что, они-то и прибудут на помощь командующему войсками королевства. А кто там у нас, вы должны помнить. – С хитринкой в глазах произнёс герцог. – Да уж! – скривился бывший принц. – Помню, кому я тогда турнир так бездарно просра… ой! – прикрыл он себе рот ладошкой, – прости, дорогая, проиграл я тогда. – Поправился он. Луиза только довольно усмехнулась. Помнит она это событие, именно после этого, разобиженный на весь свет принц попал в её любовные сети… – Значит, у Сержа есть шанс поприжать флот Красных… – задумчиво произнёс Тави. – Вне всякого сомнения, к тому же, есть данные, что на остров Печали срочным порядком перекидываюся отличные моряки, кораблями с соседнего материка. – И кто же это у нас там? – удивился Император. – Канны и орки, Ваше Величество. Переселенцев очень много и все они тут же дают клятву верности новому королю и Ордену. – А мне, значит, нет… – забарабанил пальцами по столу Император. – Вассал моего вассала – не мой вассал. – Герцог напомнил правителю основной постулат строения общества в мире. – Отличный ход, не спорю, и местные под присмотром будут, и силы себе набрал, ну, это я уверен задумка всё того же Сержа. И что же теперь получается – два короля под флагом Ордена ходят? Причём, один из них мой сын! – покачал он головой. – Коронацию проводила Верховная жрица? – спросила, до этого хранившая молчание, Луиза. – Да, Ваше Величество, и вашего сына тоже на трон возводить будет она. – Ответил герцог. – Кстати, что там у нас у сына то творится? Было генеральное сражение? – Да кому там было сражаться? Бывшего короля все покинули… – Как покинули? – изумилась Луиза. Предательство коронованных особ соплеменниками больно бьёт по психике столь же помазанных на царство личностей. Бич всех правителей – боязнь предательства. – Вновь ссылаюсь на данные нашего основного осведомителя при Ордене. Серж приказал не предпринимать никаких активных действий в королевстве. Встал лагерем прямо у границы, со всем своим войском, правда близлежащие поместья были им захвачены или просто хозяева приведены к покорности. Как следует из донесений, никто не посмел противиться претенденту на корону. Ну, а командующий совершил диверсию в масштабе всего королевства, распространив по стране правду о том, как облажался их король, профукав огромные армии, и как бросил своих воинов во время первого же серьёзного сражения. Слухи обросли поистине небывалыми подробностями, к тому же, перешедшие на сторону вашего сына аристократы и дворяне, из числа тех, кого удалось захватить в плен, были отпущены на свободу в одной лишь целью – доводить до обывателей правду о том, что случилось с королём Чёрных Роз в Ергонии, вернее, при попытке начать захват земель Великого герцогства. Как результат, народ и, в первую очередь, простые рыцари и владетели земель, не то, чтобы взбунтовались, но при попытке короля созвать новое войско, просто, взяв свои дружины, пустились в путешествие, прямиком записываться в войско вашего сына. В итоге, всё, что удалось собрать под свои знамёна бывшему королю, не смогло составить и трети от былого могущества его гвардии, которую он прое… ой, то есть, потерял в бою в ущельях, в горах Ергонии, при переходе границы. Король, естественно, просто закрылся за стенами своей столицы. Серж, видя, что активности со стороны короля нет, двинул войска. Столкновений не было. За фураж и продукты войска вашего сына платили полновесным серебром и золотом, никого не насиловали, аристократов и владетелей замков не обижали, а те наперегонки бежали дать клятву верности претенденту на престол. – Что, вообще никто не выказал неповиновения? – удивился Тави. – В том то и дело, что ни один аристократ или барон! Никто! А чернь, и вовсе, словно под действием каких-то магических сил, записывалась в армию вашего сына, словно на праздник шла. В итоге, так и не встретив никакого сопротивления, командующий подвёл свои войска, как и войска вашего сына, к столице королевства. А вот потом случилось непонятное… – Спалили? Сожгли дотла столицу? – сделал предположение Тави. – Отнюдь! – усмехнулся герцог. – Покинутый всеми король приказал открыть ворота столицы, и со всем семейством выехал навстречу вашему сыну. – Вот это да! – прошептала Луиза. – Надо всех их казнить и немедленно! – добавила она. Герцог согласно кивнул. – Я тоже так считал, пока не узнал, что в очередной раз учудил наш малолетний командующий. – И что же? – заинтересованно спросил Тави. – Он? Он спокойно принял отречение от престола… – И казнил всю семейку прошлого короля? – сделала предположение продуманная и опытная Императрица. – А, вот и нет! – улыбнулся герцог. – Приняв присягу верности Ордену от бывшего короля и членов его семьи, этот малолетний пройдоха… приказал взять в жёны старшую дочь бывшего короля… – пауза, смеющийся взгляд, – будущему правителю королевства, которое в данный момент образовывается на острове Печали. Серж сразу, видно, планировал такие рокировки и надо признать, что задуманное получилось у него с блеском! – А герцог? – удивился Тави. – А что ему оставалось делать? – рассмеялся докладчик, – невеста – красавица, богата сказочно, тесть – бывший король, да и Серж не с просьбой к нему обратился! – А как? – удивилась Луиза. – Увы, но в отличие от Империи, даже нашей, – произнёс герцог, – командующий раздаёт приказы, а не просит о чём-то своих подчинённых. Вот такие дела. Шанса на отказ у герцога просто не было, к тому же, он сам скоро станет настоящим правителем, если не под вашим, Ваше Величество, то, уж точно, под патронажем Ордена. От таких предложений не отказываются. Помолчали, обдумывая услышанное. – И всё равно, – произнесла задумчиво Императрица. – Всё это как-то… – Да, странно. Второй король претендует на коронацию, и всё под рукой Ордена и его покровительницы на небесах! – поддержал супругу Император. – Вообще-то, оба королевства, как и до этого Ергония, просят вашего покровительства над этими землями. – Напоминает герцог. – А что это меняет для нас? – усмехнулся Император. – По факту, землями мы не прирастаем, а вот ответственности и забот прибавится в разы, ведь в остальном мире все будут именно в нас видеть захватчиков… – добавил он. – Не факт! – не согласился с повелителем герцог. – Все и так знают подоплёку всех этих событий, во всяком случае, об этом, на всех перекрёстках дорог, поют бродячие скоморохи. И мне кажется, что это тоже одна из задумок нашего малолетнего гения. Всем доносится мысль, что это месть праведных рыцарей за смерть императора Дранх, его сына и остальной семьи. – Но, как же тогда Ван? – усмехнулась Луиза. – Ведь Ван первый в списке виновников смерти Императора? – Не доказано, – усмехнулся Тави. – Да Ван, практически, первым и пострадал, – добавил герцог, поддерживая старого друга. – Разорено треть страны, одна провинция, и вовсе потеряна навсегда, к тому же, семь отданных поместий как раз равны по территории ещё одной провинции. Все всё понимают, что император южан лелеет мысли, насчёт прихватизированых им земель у распавшейся, по сути, Империи соседей, но пока и там не всё однозначно. Власти, как таковой, реально, захватчики там не имеют. И чем всё это закончится с Дранх одним богам известно. – А что по этому поводу думает командующий Ордена? – уточняет у герцога Императрица. – Сложно сказать, но по тому, как падают к его ногам и ногам его воинов различные королевства, думаю, что даже Красными Розами тут ничего не закончится. Тави задумчиво откинулся телом на спинку удобного кресла. – До восточных королевств захватчиков ему с его Орденом никак не добраться. – Наконец-то, произнёс он, – хотя было бы неплохо натравить Орден на ушастых. – Кстати, о них, Ваше Величество. – О ком? – не понял Тави. – Об эльфах, – усмехнулся герцог. – И что с ними не так? – Да всё не так. – Произнёс герцог. – Походу, наш командующий приготовил обоим ветвям, ранее одного народа, огромную бяку. – И в чём же она состоит? – удивилась Луиза. – А в том, Ваше Императорское Величество, что в приказном порядке, в Ордене, все бывшие пленные ушастые составляют между собой супружеские пары, причём, выбирают себе спутников жизни не среди своего вида! – Вот как? – удивлённо потянул Тави, – смело! – Так и до большой резни может дойти, – задумчиво произнесла Императрица. – Опасные игры затеял Орден. Мало того, что собачатся не на шутку с представителями церкви Святого порога, так ещё и ушастые! Но, думаю, что пока не разрешится всё с бывшей Империей, особого давления на Орден ждать не стоит. А вот потом… – Я тоже так считаю. – Произнёс Тави. – И Орден слишком большую силу набрал. Вроде думали, что на убой их в Ергонию отправляем, а тут, ты только посмотри, как всё вышло! Теперь ещё и остров Печали прибрали к рукам, когда, вроде, все считали их нейтралами, и всех в мире это устраивало, а теперь…. Боюсь, чаша весов склоняется не в нашу пользу. Многие будут против такого расклада. – Да никому пока дела нет, – не согласился с другом герцог. – Все заняты, а некоторые гаранты нейтралитета сами способствовали Ордену в захвате власти. Те же маги с Дери, да и десант высажен был мгновенно. И самое невероятное – никто не ждал нападения. Вот и весь секрет этого успеха. Ушастые флот потеряли, святоши военную силу явно выставить не смогут, да и биться за чужие интересы не будут. Но вы правы – всё теперь будет решаться в Дранх. Империи уже, как таковой, нет, а она всё равно сильно влияет на политику во всём мире. – А что у нас по южанам в Дранх? – уточняет Тави. – Пока ждём возвращения переговорщиков. Посольство готово, все ждут отмашки. – Браво отрапортовал герцог. – Магистр на месте, насколько я знаю, – проворчал Император. – А чего тебе не нравится? – засмеялась Луиза, – подарок ты от него принял, дочка, пускай и не наша, но признанная, и на выданье, и вроде, с женихом ладят, хотя пока к телу доступа не даёт. Лаура за этим строго следит. Ты видел, как Мартин со своим эскортом в столице шороху навёл? Какие воины… и, главное, сколько! Верховный маг не мог сдержать эмоций, радуясь за приёмного сына. Всем была продемонстрирована сила, и теперь клан Верховного набирает баллы и голоса в Совете лэров Империи и наше счастье, что и он, и клан Ивалье выступают на нашей стороне – у тебя, благодаря этому, подавляющая поддержка в Совете. Так что, Мартин – это вывеска Ордена, его лицо, и надо признать честно, на недругов Ордена он произвёл неизгладимое впечатление, и уже вряд ли кто рискнёт ввязываться в противостояние с ними, в открытую, во всяком случае. – Ждём результатов переговоров, а потом и по посольству решим, хотя времени на раскачку и нет, – подытожил в разговоре тему Дранх Тави. – А что там у нас с предателями то? Как идёт расследование покушения на Моё Величество? – Со всем разобрались, но есть кое-какие нестыковки. – Вздохнул герцог. Уж больно для него эта тема была неприятна. – И что за нестыковки? – уточнил Император. – Есть мнение, что групп атаки должно было быть намного больше, а они почему-то пропали. – С сыном графа разговаривали? – уточнил Император. – Планируем разговор, когда он вернётся в магическую школу со своим спутником. Но предъявить им что-либо у нас не получится. Он герой и тут, как ни крути, приходится быть очень осторожным в задаваемых вопросах, но я планирую лично прибыть в Великое герцогство. С самим герцогом я уже обговорил такую возможность, и ещё, считаю правильным забрать парня учиться в главную академию магии, которая находится под вашим покровительством. Как, впрочем, и его друга. – Что по самому герцогству? – уточняет Луиза. – Рвут на части соседи – команда «фас» дана. Думали, вначале, поощрить малолетнего барончика, но потом отказались от такой идеи. Столь крупное землевладение я тоже считаю уже пережитком прошлого. Разделяй и властвуй – чем больше там владетелей, закреплённых клятвами непосредственно Императору, тем нам легче. Пускай грызутся между собой, но отличившихся в спасении Ваших Величеств мы и так поощрим. – По Ивалье ничего нового нет? – спросила Императрица. – Всё по-старому. Вроде, и управляет кланом, но не как глава. Все старейшины в шоке, влияние на герцога они окончательно потеряли, одна его женитьба без их одобрения невесты чего стоит! Есть мнение, что он уже давно не глава, и мы это обсуждали ранее. – Да, – вздохнул Император. – Пока не установим где Гури, опровергнуть или подтвердить наши мысли мы просто не можем, а герцог молчит. Что у нас ещё на повестке дня? – Похищение детей в магических школах, мой Император… – вздохнул глава СБ Империи. – Ну, давай, докладывай, какие успехи у вас в раскрытии этих преступлений? Хвастаться, в этом вопросе, особо было нечем. Помолившись всем богам, герцог начал. – Мы провели разведку местности вокруг предполагаемых мест похищения детей и предположили, что… Отступление У Хэрна сегодня праздник – любящая жена спит под боком. Навестила супруга. Будущего. Отпустила Императрица свою подругу совершить таинство брака, и, наконец-то, узаконить эти отношения, от которых уже появились дети. Любовная пелена немного утихла, супружеское ложе отдыхает, как и виновница его счастливого состояния. Спит красавица у него на плече… устала, умаялась от любовных ласк. Да и Серж артефактами угодил его любимой. Ещё хочет детей Мариан, впрочем, и сам кан не оказался бы от очередных двойняшек. Спит родная, а вот к Верховному магу Ордена что-то сон не приходит! Он рад приезду супруги и будущей свадьбе, но его мысли всё чаще возвращаются к делам, творящимся непосредственно в Ордене. Мартин убыл в столицу Империи. Именно он упросил будущую тёщу походатайствовать перед Императрицей за его любимую. Всё-таки их отношения, когда и дети есть… да, узаконить требовалось, и спасибо Лауре и герцогу Ивалье… и главное, спасибо Императрице. А в Ордене… Хэрн скривился. Такие дела закручиваются, и всему виной этот маленький диктатор! … Столица поверженных Чёрных. Королевский донжон дворца. Бывший кабинет короля. Всё осыпано золотом, аж пестрит в глазах, но, по-видимому, отделка интерьера кабинета командующему нравится. Маленький командующий размеренным шагом ходит по кругу, кажется, не обращая никакого внимания на собравшихся в огромном пространстве помещения разумных, громко выговаривая слова приказа, словно чеканит… – … если хоть волосок упадёт с головы бывшего короля я вас всех повешу. Я предупреждаю. Крови венценосной особы нам не надо. Свадьбы сыграть сегодня же, на крайний случай, разрешаю завтра. Если что не успеваете подготовить, над наследником работаете уже сегодня вечером. И ничего не хочу слушать в оправдание. Вы мне ноги должны целовать за такую красавицу, а главное, за тестя… Смех в кабинете. А даже сам герой разговора лыбится. Был герцог, а скоро король! Кому скажи раньше – не поверили бы, а тут… Серж резко останавливается напротив Валуа. – Теперь, что касается вас, герцог… – произносит несносный мальчишка. Герцог, молча, поднимается с резного массивного стула, почти кресла. Не совсем понимая, чего может хотеть от него командующий, вроде по своей линии у него всё давно настроено и работает без сбоев. И магическое обеспечение войск, и работа госпиталей… – Своей невестке предаёте управление службами – приказывает командующий. – Хватит с вас войны. Валуа удивлённо открывает рот, но задать вопрос не успевает. – У вас, Ваша Светлость, есть более серьёзная задача, и это – ваше герцогство, которое, увы, на данный момент, представляет из себя только роспись в дарственной Императора, хотя людей и переселенцев у нас в достатке, как, впрочем, и войск. Да и сражений, я чувствую, у вас впереди будет в достатке. Даю не более декады на подготовку и сдачу дел. Собираете под свои знамёна всех тёмных рыцарей и рыцарей смерти. Даю разрешение на прикрепление к вам, но временно, корпуса Коли. Их задача провести качественную зачистку от нежити вашей земли. Как с ней бороться мы все теперь знаем. Нашего Главного жреца с его бандой забираете с собой. Проверит заодно все храмы, находящиеся на территории герцогства. Особое внимание прошу обратить на те храмы, которые находятся на территории драконов. Вал и его спутница убывает с вами, и это не обсуждается. Я просто чувствую, что очень скоро придётся выводить драконов из тени. – Вы их планируете применить при захвате королевства красных? – с места тогда спросил сам Хэрн. – Всё может случиться, мой друг, – произнёс, развернувшись в его сторону, командующий. – Хотя, если честно, очень бы хотелось этого избежать, да и не до Красных нам пока. Надо тут закрепиться, и остров Печали к рукам прибрать. Хотя, готовиться начинаем. Но об этом я скажу позже. Вначале, первостепенные задачи, и это – Караллой и герцогство Валуа. У нас пока намечается небольшая передышка и этим надо воспользоваться. Параллельно начинаем готовить обозы и караваны с переселенцами в новое герцогство. Размещаем города, естественно, там, где в данный момент есть наши храмы. В том числе, и в горах, где обитают драконы. Там тоже есть чем заняться простым крестьянам. И ресурсы, как людские, так и материальные у нас есть, и их у нас в достатке, и даже немного с избытком. Всё-таки потрошение провинций Ван нам много дало, как в людском ресурсе, так и золота мы с них с избытком взяли. И надо теперь этим грамотно воспользоваться. Хорошо нашему адмиралу-королю у него теперь есть главный герцог – первый министр. С большим опытом и отличными организаторскими способностями. Я говорю, Ваше будущее Величество, о вашем будущем тесте. Грех не воспользоваться его талантами. Да, он не военный человек, но как организатору и человеку, понимающему в экономике, ему цены нет, а потому, пользуйтесь, а нет – так я у вас его заберу и мучайтесь сами! – Ну уж нет, господин командующий! – взмолится пока ещё только герцог, – я ещё стерплю навязанную невесту, хотя, конечно, хороша девушка, слов нет, но вот этими хозяйственными делами, и правда, пускай занимается тот, кто в этом хорошо разбирается. А с тестем я подружусь, будьте уверены. – Я как раз надеюсь на это, Ваше будущее Королевское Величество. – усмехнулся Серж. – В ваши отношения с вашим зятем я влезать не собираюсь, но думаю, что Вар будет следовать принятым договорённостям. Да и, если честно, у него будут другие заботы. Герцог понимающе кивнул. Многие тут знают, куда пропал Луи со всей своей пятёркой орков. – Теперь, что касается нового королевства Мани… – Серж перевёл взгляд на Тука Первого, – коронация на этой неделе. Готовтесь. Ждать и оттягивать неизбежное сейчас очень опасно – любовь народная как приходит, так и уйти может. А вот этого нам допускать нельзя. Наша верховная жрица должна всё подготовить, но желательно всё-таки успеть переделать главный храм святош под наши цели. И как у нас в этом плане, Ферро? – Успеем! – уверенно ответил друг. – Отлично! – улыбнулся Серж. – А вот теперь, что касается Красных… – он обвёл всех собравшихся строгим взглядом… – инспектируем доставшиеся нам крепости на предмет возможности размещения войск, складов, госпиталей, ну и разведка границы и территории за ней, но всё это надо будет делать очень аккуратно. Красные – это серьёзные воины и главное, очень умный и удачливый командующий. Единственная возможность заставить его принять наши условия к капитуляции – это обхитрить его, впрочем, как и наших союзников. Но, ещё раз обращаю ваше внимание, никаких противоправных действий и агрессии против представителей этого королевства! План компании пока не продуман, а потому, просто готовимся. Особо обращаю внимание на магическое прикрытие войск и нашей разведки. – А флот Красных разве будет безучастным во время нашего вторжения на остров Печали? – задал вопрос Стив. – Дорогой граф, Красным, как и их флоту, сейчас не то, что не до нас – им и не до печальных ребят. У них, на данный момент, совсем другие заботы. Уж больно большой кусок они хотели себе отхватить в Дранх, да боюсь, сил не подрассчитали, к тому же, южане отказались, как распускать армию, так и беспрепятственно пропускать на свои земли захватчиков. Потому и держат они там такое огромное войско, в том числе и флот. А это, как ни крути, нам на руку, и как воспользоваться разъединением войска королевства я ещё подумаю. … подумает он! – вздохнул Хэрн. И всё-таки, неожиданное решение насчёт Валуа и его сына! Стива отправили разбираться с Караллой и с тем, что там творилось от обилия переселенцев. Но отправили его только на время передышки. В захвате острова Печали его полки участия не принимали, а вот Тук готовил своё войско для возможной интервенции, правда пока никто не понимал, как собирается командующий разом переправлять на такие расстояния огромное количество войск. То, что малыми отрядами воевать против командующего королевской армией бессмысленно, понимали все. И это очень пугало совет Ордена, но возражать Сержу никто не рискнул. От господина пока весточек нет, и это тревожит. Не умеет господин по-тихому время проводить, обязательно куда-нибудь вляпается. Но вот драконы… – опять скачут мысли, – что-то всё-таки придумал малец! Ой, не зря опять Вала отправляет в горы к этим крылатым красавцам. И люди-драконы… детей то туда уже много отправили, а теперь собираются и вовсе селения возводить, а возможно, сразу и города. Народа, и правда с земель Вана много нагнали, на все задумки хватит, вот только эти постоянные войны… Вздох. Что-то тревожно очень. До сих пор не верится, что с Чёрными покончено, причём удалось не пролить королевскую кровь. А теперь печальные у Сержа на очереди, а в планах, к тому же, ещё и Красные, а это очень серьёзный противник. Как бы Ордену не надорваться! Ведь удалось, благодаря хитрости Сержа и с Ваном замириться, да ещё с таким прибытком. Почему не остановится на достигнутом, чтобы в итоге всё не потерять? Но Сержа несёт, и остановить его никто не пытается, и это становится проблемой. А остановить теперь его может только господин, а потому надо срочно вызывать его в Орден! Эх, если бы не Император! Так и не удалось узнать, чего в него так вцепился Тави и какие претензии у него к Гури? А рисковать очень не хочется, воевать против Империи никто бы не хотел, но и Сержа надо останавливать. Как? Он, лично, не знает. Мартина отправили к Императору, Валуа тоже скоро уедет. Кто ещё остаётся из их основного состава старого совета, назначенного ещё самим господином? Кто остаётся, во всём поддерживают Сержа, остаётся одна надежда на господина. Это надо хорошенечко обдумать, но на свежую голову, а теперь – отдыхать. Утром супруга заставит работать над продолжением рода, а потому надо отдохнуть, но главную мысль уловил – надо, как можно быстрее, возвращать Гури в Орден. Отпишу завтра Мартину, посоветуюсь. Жена письмо передаст лично в руки. Не стоит через официальную почту Ордена такие послания отправлять, чур-чур, от этого маленького негодника чего хочешь ждать можно, а теперь – спать, утро вечера мудренее, как любил говорить Гури. * * * Вечер. Таверна. Хозяин стоит за стойкой. Декада пошла, как тут воцарилось полное спокойствие. Полсотни воинов ожидают, когда поступит команда на продолжение похода, вот только их начальство тянет с отправлением. Старый мудрый полуорк, в прошлом опытный воин императорской пехоты, с умилением смотрел, как в углу, за самым почётным столом, сидели двое аристократов. Именно они и были командирами этого странного военного отряда. Декада… Пьют мало, едят много, платят исправно, как за съеденное, так и за постой в целом. Лошадкам ведь тоже есть что-то надо. Девочки свободные в городке нарасхват. Сколько сильных голодных мужиков, да ещё и при деньгах да ещё и мающихся бездельем! Благо, командиры поддерживают в своём подразделении железную дисциплину. Ни тебе пьяных драк, ни тебе просто пьяных – всё очень культурно, но, как заметил старый воин, всё-таки и посты и патруль вокруг его таверны выставлен. Есть правда и неудобства – путешественники, видя эту толпу военных, обходят его таверну стороной, а комнат то ещё в достатке, зря он разве единственный имеет в округе трёхэтажную гостиницу при таверне? Эх, столько денег мимо проходит! – Тихо, как в могиле… – слышит он обрывок чьего-то разговора. А ведь и правда, ни тебе пьяных разборок с громкими спорами, ни разудалых песен, про драки уже говорилось. Разве что, звонкие голоски гулящих баб, то там, то тут слышны, но недолго – девочек, в основном, по кабинетам пользуют, а тут, и правда тишина, как в преисподней. Внезапно… Старый воин даже поперхнулся, когда увидел вошедшего. Всё! Конец тишине, впрочем, как и порядку. На пороге его таверны стоял самый настоящий орк, причём, явно не местный, это чудо как-то занесло в их края с соседнего материка. В зале и так было тихо, а тут наступила просто мёртвая тишина. Все собравшиеся с интересом, а кое-кто даже с испугом, смотрели на нежданного гостя. А тот… а тот спокойно, окинув взглядом зал и вычленив при этом высокую фигуру трактирщика, неторопливо направился именно к нему. Понимая, что нежданный гость поросится на ночлег, бывший воин лихорадочно решал в уме, как же ему поступить. Отказать? От такого можно и по голове получить, что в его почтенные годы, не совсем хорошо. Это вам не забавы молодецкие в бытность его пехотинцем. Такой ненароком и зашибить может. – Поесть и отдохнуть на сутки! – раздался бас подошедшего воина. А то, что это несомненно воин, говорило о нём его снаряжение. Богатое снаряжение, чего уж там, одна кольчуга о многом за него говорит. Что-то непонятно, вроде как, пластины, но какие-то они неправильные, вернее, слишком правильные! Круглые, причём круг без изъянов, похоже, что материал не металл. Кость? А чья, если её на доспех пустили? А орки воины знатные, дрянь на себя не повесят, да и смотрится доспех просто великолепно. – И чё молчишь? Глухой, что ли? – с усмешкой на лице, степной орк внимательно присматривался к физиономии трактирщика. – Полукровка? – задал он простой вопрос, правда, в нём ни пренебрежения, ни призрения не чувствовалось. – Полукровка. Мать была из рода горцев. – С гордостью ответил трактирщик. К их разговору все присутствующие очень внимательно прислушивались, стараясь не упустить ни слова. – Я смотрю, ты на покой ушёл? – кивает орк за спину трактирщику. Хозяин заведения степенно оборачивается. Да, на стене его гордость, чудовищных размеров двуручный меч, нашла покой. – Да, баловался по молодости, – усмехнулся себе в усы полукровка. – Видно хорошо баловался, – рассмеялся собеседник, – раз живой, да ещё в таких летах! Гных! – неожиданно непонятный воин протягивает руку с распахнутой пятернёй вперёд. Трактирщик недоумённо пялится на воина. – У нас, в Ордене, при знакомстве и приветствии, достойные воины друг другу ладони пожимают в знак мирных намерений. А вот это уже серьёзно. Воин всем продемонстрировал, что бойни не будет, во всяком случае, не он будет её зачинщиком. – Дарле из Миропетки, – представился трактирщик, – хозяин этой забегаловки. – Ну, насчёт забегаловки ты явно загнул – тут и Королю с Императором не зазорно остановится будет. Кстати, внутри зал смотрится даже лучше, чем всё здание снаружи, и если и комнаты у тебя столь же хорошо оформлены и клопов с тараканами нет, то пожалуй, трёх комнат нам будет достаточно. И в стойло копытных своих поставим. Организуй пару ребят, чтобы за нашими коняшками присмотрели. Не обидим, отдельно заплатим им за работу. Ну, и баньку бы соорудить, а то запылились, а если и баб организуешь, и вовсе отлично будет. Но чистых. – Баб тоже троих? – уточняет довольный трактирщик, почувствовав запах денег и денежного клиента, решив уступить таким хорошим клиентам самые дорогие апартаменты. – Нет, четверых, нас, вообще-то, пятеро. Командир в отдельной комнате отдохнёт, ну а мы…. Ты уж распорядись, чтобы всё красиво было! И кидает бармену мешок-кошелёк из которого явно слышится металлическое позвякивание. Даже на вес полукровка понял – это золото, и его там и на месяц бы постояльцам хватило. – Всё будет, но бабы чуть позже. Экипаж отправлю, чтобы привезли. Тут и на элитных дам хватит. – Не хватит, так добавим, не беспокойся об этом. Первая остановка, и она же последняя. Нам надо привести себя в порядок и помыться. Заодно отдохнём, а то столько лиг пронеслись, и ни разу в придорожных трактирах не останавливались, спешили очень. Но теперь уже почти у цели, да и перед собратом в таком потрёпанном виде предстать не очень хочется. Так что расстарайся – с оплатой, сам видишь, проблем не будет. Трактирщик только вздохнул, но, видать, излишне глубоко, от возможных переживаний, которые никому не нужны. – Да ты не беспокойся! Нас не тронут, и мы никого не тронем, но с нами вар, тебе это о чем-то говорит?? Орк судорожно сглотнул и, прикрыв глаза, кивнул. О, демоны! Вот же «счастье» привалило! Всё мне здесь разнесут, если кто на них кинется. – Он за командира, так что попочтительней, но не лебези, он тоже воин от бога, вернее, от богини! – и этот Гных, развернувшись, посмотрел на притихших собравшихся и громко произнёс: – Чтобы исключить непонимание, – усмехнулся он, – предлагаю желающим почесать кулаки прямо сейчас выйти на задний двор. Всё по-честному, убивать не буду. – А на мечах слабо? – раздался голос из закутка, где трапезничали командиры рыцарского отряда. – Да с удовольствием, только вот, за увечья извините, меч не кулак – его трудно остановить. – У нас собой лекарь имеется! – опять этот молодой голос. – Если успеет, то пускай. Так что, сразу расходимся миром, или кто размяться хочет? Гул голосов в зале. Все устали от безделья, а тут такое представление намечается. Вот только… Очень опытные бойцы в этом рыцарском отряде и никто не спешит подставлять свою голову ни под кулаки, ни, тем более, под меч непонятного орка, за исключением, пожалуй, молодого господина из состава командования отряда. Вот тому отчего-то на попе ровно не сиделось, или хотел таким извращённым образом поставить крест на своих проблемах и переживаниях, или собирался заработать авторитет среди сильных опытных воинов, которые, судя по всему, его и сопровождали, в известное только им место. – Жду желающих во дворе. Кто хочет рискнуть деньгами, ставьте на своего бойца. Ответная ставка с нашей стороны. Не обидим. И орк, помахав рукой собравшимся, двинул в сторону выхода. Трактирщик перевёл взгляд на командирский столик, а там, походу, вёлся, хоть и шепотом, яростный спор. Навострив уши, полукровка смог различить только несколько слов и фраз. – … ты сдурел? Кольчуга явно из чешуи драконов… он тебя переломит… только не на кулаках… тут у тебя шансов точно нет… – и последнее – делай как знаешь! Вот и возбуждённые постояльцы трактира потянулись, где по одному, а где и парами, и даже квартетами, на выход. Не удержался и старый воин. Уж чего-чего, а такое развлечение он уж точно пропускать не собирался. – Матвей! – зычно закричал он. Из двери, ведущей на кухню, появилась вихрастая физиономия подростка. – Посиди за стойкой, а я освежусь на улице. Кто зайдёт – займи беседой. Насчёт постоя только я буду решать, ты понял? – Да, хозяин! – было ему ответом. А на заднем дворе своего заведения трактирщик обнаружил уже приличного размера толпу. И пятачок радиусом с десяток шагов. Богатый и большой у него двор. Часто останавливающиеся на побывку дворяне именно на этой площадке разминались со своим оружием, а иногда и настоящие трагедии тут разворачивались. Поединки никто ещё не отменил, хотя попытки и были. Своевольная дворянская вольница с пренебрежением смотрела на эти нелепые запреты со стороны властьимущих – честь превыше всего. – …тебя зачем отправили в таверну? – услышал своими большими ушами злой шепот со стороны группы орков. Так и есть, пятеро. Четверо в подобной защите, как и у этого Гныха, а вот пятый воин, похоже, и был этим загадочным варом – опасным магом орков. Причём, именно магом, а не шаманом! И доспех у него особенный. Вон как собравшиеся дворяне почтительно посматривают на эту высокую, статную, мощную фигуру в полном золотом доспехе. А между тем, вар продолжал высказывать своё недовольство уже знакомому орку. – Он тебе не соперник. Тебе тут никто не соперник! Ты так уверен, что проведёшь поединок никого не покалечив? Предупреждаю – нам проблемы не нужны. Мы их, конечно, не боимся, но они нам не в тему сейчас. Миссию нашу ты знаешь, и нам разборки из-за какого-нибудь аристократа ни к чему, потому что время потеряем, а мы ограничены сроками выполнения задания. – Да не беспокойся, командир, всё сделаю красиво, тем более, только мальчишка откликнулся клинками позвенеть. Уложу осторожно! – Знаю я твоё «осторожно»! – усмехнулся вар. – По выигрышу сам решай. – Да уже придумал! – радостно оскалился молодой орк. – По бабам все соскучились, а я и вовсе не женатый! К господину доберёмся – там уж точно не до сладкого будет, а тут, вроде как, отдых. Пускай и всего то на ночь и завтра опять в путь. – Нажрётесь ведь! – усмехнулся очередной раз вар. – И чё? Да с нас, как с гуся вода, как господин выражается. Как огурчики с утра будем, да и поможешь, ведь поможешь страдающим, Луи? – Хрен с вами, но если что-то неприятное ночью произойдёт, я с вас шкуры сниму, ты моё слово знаешь. Этот Гных как-то разом побледнел, и, выставив руки вперёд, словно защищаясь, почти что выкрикнул: – Не беспокойтесь, Ваше Сиятельство, мы очень аккуратно! – Знаю я ваше «аккуратно»! – пробормотал раздражённо вар. А между тем, на площадку для драки вышел и противник орка. Молодой аристократ. С бледным, немного надменным лицом. Плотный и жилистый. Из доспеха – только кольчуга, что-то дорогое, однозначно вышедшее из под молота и рук гномов. – Я готов! – просто произнёс он. Не начнём ли мы? – произнёс он. – А что там со ставками? – уточнил хитрый орк. – Под три сотни золотом набрали с нашей стороны. – Произнёс аристократ. Хо! Полукровка заметил на пальце дворянина перстень, и не простой, а мастера клинка. Вот это расклад! Что-то он уже в соплеменника не очень верил. Ятаган, любимое оружие орков, как степняков, так и горных представителей его вида, а вот меч… Ставить ставку со своей стороны трактирщик не рискнул. Всё равно, как понял, если выиграет орк, все деньги пойдут на пропой, во всяком случае, старый вояка очень на это надеялся. – Мы поддерживаем ставку, – произнёс Гных. – Если готов, то давайте отмашку. Орк достал свой клинок. И вот после этого все собравшиеся резко замолкли. Все понимали в оружии. Так вот, меч в руках этого орка, соответствовал его отменным доспехам. Без каких-либо дополнительных украшений и излишеств, лезвие клинка было длиной где-то с полуторник, а то и больше. Широкий дол, а главное, непонятная витая сталь, словно полоски перевитые – где светлее, а где темнее, или бледнее. О такой стали многие только слышали, но вот сподобились и увидеть. Даже молодой мастер мечник немного побледнел. Если и были у него в голове мысли о лёгкой победе над нелюдью, то теперь эти мысли отпали – сражаться придётся серьёзно, возможно, что как никогда в жизни. Много народа гибнет в таких, почти дружеских поединках. Прав был орк – сложно в процессе драки удержать удар меча, а потому собраться и настроиться на поединок. Капитан отряда, который его сопровождал, коротко спросил противников о готовности. От обоих получил кивки. Он сосредоточился и, взмахнув рукой, крикнул: – Начали! Увы, но боя, как такового не случилось – видно мечник решил сразу проверить мастерство орка и рванул с места в атаку, надеясь на своё, как ему казалось, превосходство в скорости. Пара быстрых шагов навстречу орку, финт клинком и…. Блок, шаг вперёд, практически вплотную к противнику, со стороны орка, и удар навершием меча точно промеж глаз незадачливому аристократу. Всё! Бесчувственное тело на земле. Упало, словно подрубленный столб, подняв при этом кучу пыли. – Хорошо держался! – улыбнувшись, произнёс орк. – Где там ваш лекарь? Давай его к господину, пора приводить его в чувство. Потом окинул взглядом собравшихся. Недоумение, страх, злость – вот что он увидел в глазах, обступивших орков рыцарей. – Господа! – опять взял слово этот Гных, – у нас есть почти шестьсот золотых, так почему бы нам с вами их грамотно не потратить? Похоже, ещё не до всех дошёл сакральный смысл этой фразы. – Разъясняю. У нас всего время до утра, чтобы как следует отдохнуть. Эй, хозяин? Как насчёт горы мяса и моря отличного вина? И кто-то мне девок чистых обещал? Тут орк кидает кошели ставки с золотом под ноги трактирщика. – Хочу вина и зрелищ. Любим песни, платим не стесняясь, но чтобы у каждого воина, кто остановился сегодня в твоём заведении, была дама! Действуй! И тут поднялся радостный ор. Пару часов спустя… За столом, в закутке, организованном для командования, сидели двое. Молодой мастер мечник, которого сосем недавно целителю удалось поставить на ноги, и спокойный, со стороны даже могло показаться, что доброжелательный, сильный молодой орк в золотом доспехе. – … а она меня словно не замечала, но я то чувствовал, что любит она именно меня! – со вздохом молодой аристократ опорожняет кубок, наполненный неплохим местным вином. Молчание. Луи спокойно двигал челюстями, пережёвывая очередной большой, хорошо прожаренный кусок мяса и с усмешкой в глазах смотрел за всем, что творилось в этот момент в зале таверны. А в зале таверны были сдвинуты столы, на которых высились горы мяса, закусок и свежих овощей, и кувшины с вином и пивом. Много кувшинов. На лавках вперемешку разместились бойцы отряда молодого барона и его орки. Почти у каждого, вернее, у каждого на коленях – по молодой разбитной девчонке. Бойцы гуляют, и чувствует вар, что с утра поднять своих бойцов будет очень проблематично. Ну, ничего, задержатся до обеда, к тому же, барон предложил дальнейшее путешествие продолжить с его отрядом. Он так и сказал: – Я еду принимать дела в баронстве, но что-то тут не чисто! У меня там в ссылке младший братец, тот ещё пострел! – смеётся мечник. – В смысле, в ссылке? – не понял Луи. – Да он у меня в магической школе нашего герцогства учится. Напроказничал перед каникулами. Подрался, да ещё, вроде, при этом магией кого-то едва не долбанул. Вот, со своим оппонентом их и отправили в баронство на перевоспитание трудом. – Трудом? – вообще ничего не понял орк. – Так отец решил. Он их на ферму отправил работать, ухаживать за животными, но по слухам, что до меня дошли, эти двое в дороге спелись и сдружились, даже как-то умудрились вновь магией воспользоваться, а ведь им обоим какие-то артефакты, блокирующие магические способности навесили, чтобы они стали как простые люди. Вот в дороге братец даже прирезал какого-то барона, и теперь отец требует у местного суда права на баронство этого неудачника. А сам братец не успокоился, и вроде даже, помолвку замутил. – Женился, что ли? Так сколько ему лет то? – удивился вар. – Лет ему мало, около четырнадцати, но вот помолвку, вроде как, замутили родители невесты. Они с друганом её спасли. – Спасли? – вновь удивляется орк. – Да я-то подробностей не знаю, родители с будущей невесткой к нам наведывались и гостили у нас почти три декады. У этих баронов древний замок, вот эта пигалица, варга кстати, и залезла куда-то, и её не могли найти. Помогли, как ни странно, именно эти двое, а сейчас в баронстве живут. – А-а-а! – понял орк. – У меня господин тоже в вашей магической школе учится, и тоже в это баронство почему-то попа… И замолчал, осенённый неожиданной догадкой. Уж больно всё сходится! – Только я не понял, – продолжил вар, а ты-то тут что делаешь столько времени? Вроде, ребята говорят, почти декаду стоите в таверне? Несостоявшийся пока барон печально вздохнул. – Я же говорю тебе, Луи, что сам не понимаю, что творится. Наше баронство не простое. Уже больше века никто не может занять трон барона и надеть корону, а тут меня подтолкнули к такому решению. Тут либо пан, либо пропал, но мне деваться некуда – мне титул нужен, чтобы попробовать к виконтессе посвататься, да и по соседству она с нашим баронством. Люблю я её больше жизни, а тут мама предлагает попробовать, но сразу предупредила, что если не получится, то можно и погибнуть. Сказала – на моё усмотрение, и решение я приму уже в самом баронстве. А так… постой! Если твой господин тоже учится в нашей школе, и ты едешь к нему в моё баронство, то получается, напарник моего брата – он и есть?! Луи пожал плечами. – Понятия не имею! – честно ответил он. – Вот прибуду и разберёмся. – Послушай, – сказал аристократ, – мне тут сообщили, что через день выступаем в баронство. Всё равно завтра наши – барон кивнул на орущую пьяную толпу, откуда слышались повизгивания довольных мадам, – встать не смогут. Пускай отсыпаются, а на следующее утро вместе и двинем. И на месте уже разберёмся, что к чему. Луи подумал и кивнул, соглашаясь, но при этом спросил: – Ты так и не ответил, чего вы тут выжидаете? Барон только отмахнулся. – Я сам не понимаю. Сказали, чтобы я управляющего поместьем слушался. А тут от него прибыл посланец с приказом «стоять в этом городке до очередной команды». Ни объяснений, ничего! Вот и жду. Он старый друг и соратник отца с матерью, и меня с братом воспитывал, потому и слушаюсь и не самовольничаю. Да и капитан бы мне не дал двинуться вперёд без разрешения отца. Потому и жду, но вроде всё уже у них там разрешилось, а значит, через день и двинем. – А почему сотню лет никто бароном не становился? – спросил Луи. – А вот это интересная история. Наливай, а я начну рассказ. Когда-то, давным-давно, это баронство принадлежало…. * * * – … на когда думаешь назначить дату убытия? – спросила у командира отряда Флера. Они втроём, не считая сына, сидели в донжоне замка. Ушастые не любят строить замки из камня. Не любят, но умеют, и это у них получается, если честно, не хуже, чем у коротышек. Вечных их оппонентов. – Думаю, сутки дать порезвиться ребятам по округе. Ты как, с супругом, не против? – уточнил у зубастой красавицы Керт. – А что по срокам? – подал голос муженёк разбитной красавицы. Рядом в кресле дремал Гек – так мальца назвал господин. – По срокам нормально. Мы даже опережаем план, как по возвращению, так и по числу захваченных рейнджеров, и ведь отобрали красавиц и молодых парней для набора вторых номеров на пегасы. Глупо было бы не воспользоваться всеми посадочными местами. – Это да! А что с принцем решил? Королевская кровь! – облизнулась красавица. – Вы и так его доите каждый день! Я удивлён, что он ещё не сдох от такой потери крови! Вы, ушастые, конечно живучие твари, но по кувшину крови в день – это много, очень много! – качает головой супруг. – Он быстро восстанавливается! – поясняет Керт. – Ему наши ребята мясо огромными кусками жарят, а под действием ошейника он забывает о том, что вообще-то, он вегетарианец и животных в пищу не употребляет. Но вы ведь не это имели в виду, когда про этого выкидыша королевской четы спрашивали? Флера согласно кивнула. – Почему он ещё не обращённый? Я понимаю, что по времени не укладываемся и так, но… – Вот именно, что «но»! – вздыхает Керт. – Принц не простой ушастый. Обратить и сделать из него высшего со временем, конечно, не проблема, но боюсь, расклада в мире мы не знаем. Что происходит в мире, тоже не до конца понимаем, а потому решил потянуть, и вначале к господину его отвезти, пускай он сам с королевской кровью разбирается. Нам же, в принципе, лучше. Такая дойная корова! – А что ты там говорил насчёт отдыха? – уточнил бывший высший аристократ, а теперь муж прекрасной вампирши по имени Флера. – Мы смогли накрыть всю их, я имею в виду эльфов, сеть команд, вернее, звёзд Рейнджеров. Со слов принца ушастых, что так удачно два дня назад, после захвата их резиденции, попал в наши руки, так вот, с его слов, совет князей готовил большой акт влияния. Ну, про попытку покушения на Императора и его супругу все знают, а вот все остальные рейнджеры должны были воспользоваться сумятицей, начавшейся в Империи после гибели правителей, и накрыть Совет лэров Империи, полностью выкосив верхушку аристократии, по сути, дав начало расколу и распаду Империи. Началась бы резня за власть. Расчёт был точный, если бы не появились в этих лесах мы. Вы сами всё видели и участвовали в зачистке этих могучих бойцов. Видели, как действовала первая партия обращённых. Шесть магов и девять простых воинов. Они действовали, пускай и под нашим руководством, но заметьте, как эффективно! Не спорю, они всю кухню местную знали, и знали как определить местоположение каждой звезды этих убийц. – Вообще-то, я удивлена, – произнесла Флера, – с какой безалаберностью тут устроили сборы. Даже в мою бытность, ну, вы поняли, в отрядах моих соплеменников было намного больше порядка. Мы хотя бы секреты выставляли, даже у себя на земле. – Тут, думаю, сыграла роль безнаказанность, ну и уверенность, вернее, самоуверенность в свою крутизну. За что, в итоге, и поплатились. Нам удалось вырезать всех, а вот теперь я хочу, чтобы все те, кого мы смогли обратить и при этом удержать, устроили в течение суток в этих землях полный геноцид. Мы улетим уже завтра к ночи, а тут останутся сотни, если не тысячи молодых, жаждущих крови вампиров. И поверьте, кто-то из них обязательно станет высшим, но уже без нашей помощи. Флера задумалась. – Жестоко! – вздохнула она. – Планы у тебя, Керт, насчёт моих соплеменников, уж очень жестокие. Ведь и так понятно, что придётся королевской армии эту провинцию просто напросто зачищать. И не думаю, что кто-то станет сильно разбираться вампир ты или нет. Тут масштабное использование магии начнётся. Всё выжгут. Очередной кусок великой пустоши сделают. Никто с высшими на их территории обычным оружием воевать не будет. И ты прав, почти пятьсот высших оставят после себя целое полчище молодых заготовок. Страшная месть! – Я тебе озвучил планы правящей верхушки ушастых по отношению к нашей собственной Империи. И поверь, крови бы пролилось в тысячи раз больше, чем то, что мы им устроим. Нам нужны запасы для эликсира. Даже если доберёмся до Ордена, то такой деликатес уже будет трудно где-либо найти. К тому же, обращённые именно к крови соплеменников не равнодушны, очень не равнодушны! – Кому ты говоришь об этом, Керт?! Хотя, у меня с моей семьёй немного другие проблемы, но что есть, то есть – кровь перворожденных и для мня лакомство. Увы, там, где мы раньше семьёй обитали, представители моего народа как-то не спешили гулять. Кстати, что с замком делать собираешься? Керт задумался. Взяли под контроль резиденцию главы рейнджеров, наверное, случайно. Нет, как раз то об этом месте, главы разведчиков и наёмных убийц ушастых, стало известно почти сразу. Тогда, после того, как господин убыл в город, у Керна осталась всего неделя, от силы, чтобы подготовиться к убытию в королевство тёмных эльфов. Не так уж и много времени, если посмотреть. С обращёнными обращались весьма жёстко, стараясь быстрее сделать их управляемыми. Получилось, и именно первые три звезды, которые удалось захватить, и стали тем материалом, на котором отрабатывались не в теории, а на практике, особенности приручения будущих высших. Однако, возникали и проблемы, особенно с бывшими магами. Линчи из перворожденных получаться совершенно не хотели. Именно тут помог личный опыт очаровательной Флеры. Всё шло через боль, и эту боль обеспечивала именно красавица. Как она измывалась над бывшими командирами рейнджеров ушастых! Что-то личное у неё было к магам своих бывших соплеменников. Даже многое видавший в былой жизни Керт и то однажды даже попытался вступиться за троицу, но его оттащил от рассвирепевшей высшей ее, обычно флегматичный, молчаливый супруг. – Она знает, что делает. С ней похожее маги её клана сотворили, но прибавь ещё и непрекращающееся изнасилование, так что эти ещё легко отделались! Керт успокоился и больше в дела Флеры не вмешивался. А теперь троица Линчей и шага не могла сделать без разрешения красавицы. Но контроль она постепенно снимала, понимая, что вскорости пути-дороги её семьи и отряда Ордена разойдутся. У неё и у мужа с детьми есть другой, свой личный господин, и этот господин всех их полностью устраивал. Но вернёмся к резиденции рейнжеров и их руководителю. Все просто. Сразу после того, как Керн решил, что попавшие в его руки пятнадцать бывших рейнджеров вменяемы, а главное, управляемы, он, собрав данные о месторасположении основных сил отряда, дал команду на убытие. Пятнадцать наездников на пегасах и к ним ещё десять его воинов, включая сюда и парнишку Гека, сына Флоры. Добираться пришлось только по ночам, и всего было три перелёта. Трое суток минус из срока, определённого господином. У него было под рукой двадцать четыре бойца, если считать вместе с ним. К его большому удивлению, как и говорил главный рейнджер, а теперь тень Флеры, звёзды рейнджеров даже на своей земле старались держаться обособленно друг от друга. К тому же, считая, что находятся на своей земле, а потому полностью в безопасности, вели себя уж слишком беспечно. Но рейнджер остаётся в любой ситуации рейнджером, а значит, очень опасным противником. Благо, в распоряжении были точно такие же воины, к тому же, в результате обращения, получившие дополнительные боевые возможности. Вначале решили первую вылазку сделать в ночное время. Секретов не было. Даже дежурных, отвечающих за безопасность отрядов, эльфы не назначали, свято веря, что на своей земле им ничто и никто не угрожает. За что и поплатились. Если в первые сутки была захвачена всего одна звезда, то уже в течение следующих суток – семь, причём работали по захвату рейнджеров, как в темное время суток, так и в светлое. К концу первой декады, в тайном лагере высших, проходили обращение уже около сотни бывших рейнджеров. Увы, но останавливать нападения на разрозненные отряды рейнджеров было слишком опасно, можно было из охотников быстро превратиться в дичь, стоило только кому-то из начальства рейнджеров узнать о нескольких пропаже звёзд этих ушастых убийц. Основная тактика по захвату ушастых была проста. Определение места стоянки звезды, разведка, с которой обычно справлялась Флера с супругом. Их сын оставался в лагере присматривать за пегасами, это у него отлично получалось, не смотря на всё увеличивающееся количество крылатых копытных. С разведкой Флера справлялась мастерски, и уже максимум через час основной отряд выходил на захват, а Флера с мужем, под прикрытием пары высших, убывали к месту стоянки другого, близлежащего отряда рейнджеров. За сутки удавалось накрыть до пяти отрядов. А рейнджеры…а что они могли противопоставить двадцати зубастым тварям, которым очень хотелось свежей крови?! Потом перегон пегасов с пленными. Связывали бедолаг, исключая любую возможность на освобождение, к тому же и наличие ошейников древних играло немаловажную роль – начинался отсчёт времени для тех, кто проходил обращение. А вот решение о захвате резиденции командования рейнджеров созрело после того, как встал вопрос, куда прятать всю эту ораву пленных, и при этом, непростых пленных. Как и в вопросе с организацией охраны мест расположение отрядов, в самой резиденции нападения не ждали. Кстати, основное количество простых пленных, а потом и потенциальных высших, было захвачено именно в замке. Двести семьдесят пять рейнджеров. Пятьдесят пять полноценных смертоносных отрядов убийц, включая и три звезды, попавшие в плен ещё в баронстве Шварца. «Звёзд», как любили себя именовать эти головорезы. Всё. Ядовитое жало у ушастого королевства было вырвано с корнем. Вот и отсиживался Керн уже вторую декаду в замке, со всем своим разросшимся отрядом. В королевстве была налажена транспортировка грузов и пассажирские перевозки по подземелью. Тоже, кстати, секретная информация, попавшая в руки представителей Ордена. Спасало только одно – замок находился очень далеко от перекрёстков этих транспортных маршрутов. О существовании замка в королевстве знали единицы, и никто посторонний в замок, как понятно, попасть не мог. Вот и перехватили один такой секретный караван бойцы Керна. А вот командиром, вернее, главным пассажиром в нём, и являлся глава рейнджеров королевства. Принц, сын князя, короля государства ушастых. Надо было видеть вытянувшееся лицо этого надменного перворожденного. Нет, встречали его, как раз эльфы, его подчинённые, но бывшие, к тому времени, уже высшими. Обычно, видя бесперспективность пленного, Керн отдавал бедолагу на растерзание своим воинам, но вот в отношении принца, высший был не уверен, что правильно поступит, отдав его на перерождение. Вот потому, уже с декаду, как принц работает дойной коровой. Королевская кровь, причём высшего аристократа и, к тому же, эльфа и сильного мага, очень дорогой деликатес, а потому, пока все довольны, но Керн чувствовал, что надо спешить. Он выполнил, и даже перевыполнил приказ господина, но не стоит забывать, что и на возвращение ещё двое, а то и трое суток понадобится. А как там уже решит господин, одним богам известно. Но высший был уверен, что весь отряд Гури прикажет переправить в Орден. Вот и думал, кого оставить в баронстве с Гури. Приказ совета Ордена по охране господина для него никто не отменял. А вот последнее его решение… – Керн усмехнулся, – уж больно хотелось ответить ушастым той же монетой. Их планы по уничтожению Империи его очень зацепили. До королевской семьи он добраться не мог, не поставив при этом весь отряд под угрозу полного уничтожения, да и такой задачи ему никто не ставил, но вот отомстить ушастым он очень хотел. Да и запасти как можно больше крови стоило. Больше такой возможности может быть не будет уже никогда. Вот не уверен был Керн, что Серж, как командующий, решится завоевать королевство и светлых эльфов на соседнем материке, хотя возможно, что тёмным от него достанется. Во-первых, ушастые вторглись в Дранх и их считают основными виновниками гибели Императорской семьи. Почему не хочет Керн задержаться подольше? Опасается, что после устроенной им резни, новообращённые, не имея над собой контроля, начнут искать себе пропитание самостоятельно, вот только Керн собирается провести такую диверсию не только на поверхности. Основная часть отряда уйдёт в подземелья, их основные цели – это караваны на подземных трассах. Основные города, где живут тёмные эльфы находятся под землёй, вот и надо запустить туда заразу, превращающую перворожденных в опасную высшую нежить. А в подземельях долго будут выискивать опасных вампиров, которым темнота подземелий, едва ли не лучшее место для обитания. О продлении по времени этой миссии он ещё подумает, посмотрит, как пойдёт, но пока все нацелены на то, что у всех будут сутки на проведение охоты. А по замку… – А что с ним делать? Разрушить? Я о замке, – отвечает Керн Флере. – А смысл? Керт посмотрел на высшую. – Оставим всё, как есть, только молодой нежити подготовим побольше. А теперь, давайте-ка, готовьте свои отряды. Выступаем всеми, слишком разросшимися силами. Делимся на отряды по десятку. Думаю, с любым противником с таким количеством бойцов справимся. По срокам – всё-таки только сутки. Вот чувствую, что господа наши нас ждут. Они рассчитывают на более раннее наше возвращение, а потому – сутки, на все про все сутки. Постарайтесь это время использовать наиболее плодотворно. И напоминаю о недопущении потерь с нашей стороны. На завтрашний вечер назначаю убытие в баронство. В крепости оставим пару десятков, под руководством одного из наших. – Принимает решение Керн. – И прошу, отнеситесь внимательно и более ответственно в отношении вопроса охраны и обороны замка. Главное, не прозвать случайных гостей. Увы, но мы не все звёзды в королевстве прибрали к рукам, ещё три пятёрки на заданиях. Две, по слухам, уничтожили при нападении на Императорскую чету. Данных пока нет, даже их принц ничего не ведает о том, что случилось в Великом герцогстве, а потому, внимательнее, вдруг кто из них вернётся в наше отсутствие, поэтому увеличьте тут количество защитников до полусотни. Что-то, в последнее время, у меня не очень хорошие предчувствия. Уж больно что-то легко у нас вся операция прошла, как бы в самом её окончании нам с вами, господа, потери среди наших бойцов не понести, чего мне бы очень не хотелось, да и господин на это мне отдельно указывал. Потому, подготовка и выходим на охоту. Начинаются сутки «длинных ножей». Крови нам надо очень много, так потрудимся же на своё благосостояние! И напоминаю по трофеям – оружие, доспехи, всё, что касается амулетов и артефактов, искать всё! И насчет магов. Этих вяжем, и ошейники не забудьте взять. Магов мы с собой постараемся забрать. Свяжем и просто, как груз, оттранспортируем к господину. Линчи нам нужны. Думаю, наш хитрый Лис таким подаркам очень рад будет! * * * Эл смотрел на господина. Вид – в гроб краше кладут. Весь бледный, сильно схуднувший. Даже, кажется, что и на руках и на лице кожа темнее стала, или это просто освещение так играет. Но стоять тут смысла нет, похоже, время на секунды побежало. Прислонили Гури к стене, а сами бегом в сторону места, где висела пентаграмма вызова, и где ему чуть голову не отрубили огромным мечом. – Погоди, я этой твари сначала челюсть сверну! – сказал Эл малой, – и отойди в сторонку, его кровь явно не безобидна. – Вот виновник наших огромных потерь, – думал Эл, – ещё один виновник. Шварц, конечно, дурень, но смелый дурень, а вот это рогатое чудо… Живой ещё, гад. Меч в руки. Немного сместился в сторону для удобства нанесения удара. Господину эта туша почему-то живой понадобилась, причём надо ещё как-то постараться и на постамент её затащить. С девчонки толку немного, придется самому корячиться. Удар, ещё удар, третий, добивающий. Всё, половина лица у демона отсутствует и, походу, тварь сознание потеряла, главное, чтобы не сдохла от кровопотери. Теперь бы его успеть донести до алтаря, но будем надеяться, что эти твари живучи. – Ты бери за ноги, а я под руки его возьму. В его крови я не боюсь испачкаться, даже немного наберу – мало ли когда понадобится, когда ещё такая возможность будет найти кровь настоящего архидемона. Надо торопиться, но и от крови отказаться Эл был не в состоянии, а потому действовал быстро и не обращал внимания, что почти с ног до головы извазюкался в крови одного из самых страшных порождений инферно. Вот её сколько, почти полный бурдюк набрал! Пока откидываем его в сторону. – Хватай, и потащили! – командует Эл. Как он и предполагал, тело весило прилично и помощи от девчушки, как и ожидалось, не больше, чем от младенца, хорошо хоть под ногами не мелькает, но вот при затаскивании этой туши на алтарь придётся поднапрячься. Пыхтя, дотащили, с минуту переводили дух. – Вначале само туловище закидываем, – командует Эл, – а затем и ноги. Я поднимаю, как можно выше, верхнюю часть этого бугая, а ты сбоку толкаешь. Нам бы только ему голову и плечи закинуть, с остальным справимся. Так и получилось, но всё равно потрудиться пришлось изрядно. Затем, на свободное место на постаменте быстро кинул мага с ранами в районе паха. Теперь – быстрее за господином. Всё время, пока собирал кровь и тащили демона, Гури молчал. Высший подбегает к прислонённому к стене каменного зала телу Гури. – Ты как, командир? Фу, отлегло от сердца! Господин открыл глаза! – Полегчало, – отвечает тот слабым голосом, – и с силами собираюсь. Чувствую, их мне потребуется очень много. Теперь – меня к алтарю, но вначале очередной эликсир. Жаль, что на меня моё же средство в разы хуже действует, чем на всех остальных. Эл помог достать из кармашка пояса требуемый бутылёк. Всё, вроде проглотил. – Помоги подняться! – просит Гури. Эл мысленно материт господина. Вот, оно того стоило?! Шварц, сука, так подставить с этим никому не нужным баронством! Но, что сделано, то сделано. Подхватывает под руки еле стоящего на ногах, шатающегося из стороны в сторону господина и, поддерживая, ведет к алтарю. – Возможно, у меня ничего не получится, – глухим от волнения голосом говорит Гури, – но я надеюсь, что нагрузку выдержу. Если мне всё удастся, на что я надеюсь, то придёт помощь, откуда её никто не ждёт, кроме меня, оттого и рискую. – Рискуешь? – испугался не на шутку барон. – Тут, сам видишь, что без вариантов, – вздыхает горько, видно кляня себя в душе, Гури. – Но, как обычно, после перегрузок, возможно отключусь. Эл, ты же, если нам очень повезёт и прибудут помощники, ничему не удивляйся, твоя татуировка на левом плече поможет. Выполняешь все просьбы тех, кого я вызову, надеюсь, что они прибудут. Все их просьбы, для тебя это приказы, да, впрочем, если повезёт, то не будет у тебя другого выбора. Всё, вот и алтарь! – Я пока на коленях постою у алтаря. Постели что-нибудь мне под ноги, а то не знаю, сколько так по времени придётся стоять, а пол то каменный, жёсткий и холодный. Метнулся к магам, что на алтаре лежали. Стащил со связанного мага, который так и не поучаствовал никак в сегодняшнем веселье, что-то вроде мехового плаща. Судя по всему, ему он уже всё равно без надобности. И, кстати, тот в сознании находится, гад, хоть и затуманенном, под действием ошейника древних. Но вон, на том же Гури их три нацеплено и ему хоть бы хны, а эти неучи возможность нормально мыслить теряют. Быстро подстелил по ноги Гури плащ в виде подстилки. Тот, со вздохом, при помощи Эла и его страховки, опустился на колени, опершись руками о каменный алтарь. – Меня не отвлекать, – последние наставления со стороны господина, – ни вслух, ни мысленно. Это всех, между прочим, касается! – повернул голову Гури в сторону малой. Та согласно кивает, но вот на лице у неё паника явно оставляет свои следы. «Ничего, успокоим», – подумал Эл. – Что бы со мной ни случилось, – глядя в глаза высшему, произносит Гури, – от алтаря ты меня не оттаскиваешь. Понял? Повтори! – приказывает неожиданно жёстким голосом. – Я понял, господин. Что бы ни произошло, вы должны быть около алтаря. – Со вздохом, обречённо, произносит Эл. Гури, видя его состояние, решил пояснить свой приказ. – Я проводник, во всяком случае, надеюсь им стать. Ты не понимаешь, с чем мы тут столкнулись в виде этого алтаря. Да я и сам не до конца уверен, но это наш единственный шанс выжить, и возможно, без потерь. У Эла брови на лоб полезли от таких утверждений господина, но он ему верил безоговорочно. Значит, шанс есть и его подчинённых спасти. – Теперь можете немного передохнуть, но советую пока отойти подальше. Я не знаю, как поведёт себя сила, разлитая здесь. Тут столько людей в жертвы принесли, с одной стороны, для меня это задачу упрощает, призыв легче пойдёт и изменение пространства, с другой – объём силы и манны ожидается просто чудовищный, а я перегорел и знаю, как и куда её перенаправлять, а главное, на что. Вопрос только в том, как отреагирует мое несовершенное тело на такое издевательство в тот момент, когда я, как маг, почти внутри выгорел. Я почти и не чувствую отклика структур магии, но и ничего другого мне в голову не приходит. А потому, отходите, и пожелайте мне удачи, иначе мы тут навсегда застрянем, вернее, вы. Эл судорожно сглотнул. Очень было похоже на то, что господин с ними прощался, но и как поступить по-другому?! Он не мог не выполнить прямой приказ, а господин ясно сказал ни во что не вмешиваться, пока какие-то призрачные помощники не прибудут, причём сам Эл им не сможет перечить ни в чём! Интересно, кого собирается вызвать господин на подмогу? Голова кругом идет. – Пошли пока перекусим, – предлагает он девчонке. – Ты хоть и бывшая Тень, но теперь почти живое создание. А живым питаться надо, а я крови демона попробую. Будь, что будет и плевать, что этот рогатый архидемоном когда-то был! И они, стараясь не оглядываться, пошли в помещение, где провели ночь, по пути прихватив с собой бурдюк с кровью порождения инферно. Одного из самых страшных и опасных обитателей того потустороннего мира. Нет смысла смотреть за господином. Он приказал не вмешиваться, а, судя по всему, ему будет опять очень больно, но вот помочь сам Эл господину не сможет, только душевно страдать, глядя, как Гури корчится около алтаря, а потому… – Давай не будем уходить в сами комнаты, – неожиданно предложила девчонка. – Мало ли? Эл посмотрел на неё удивлённым взглядом. А ведь реально хороша! Выглядит полуэльфийкой, хотя это ей такой вид сам Гури придумал, а потом что-то такое сотворил, что она превратилась из призрака, вернее его высшей формы, почти в живое создание. Реально ведь есть хочет! Небывалые дела. – Я тогда присяду тут, у входа. И до алтаря недалеко, а главное всё видно. Хотя, пока что не на что смотреть. Вот Гури просто застыл столбом в колено приклоненной позе и не двигается вовсе, но главное, пока ничего опасного не происходит. А ты сходи в комнату, что для всех кухней была, там много чего оставили наготовленного. Близнецы старались, жаль, что пока не для себя. Эл горестно вздохнул, и, в отличие от Шварца, к паренькам он очень хорошо относился. Малая кивнула и скрылась в проёме ответвления, ведущего к жилым комнатам, а Эл расстелил плащ, который поднял по дороге. Плащ видно остался от просочившихся через открывшийся портал рыцарей инферно и нашедших уже тут свою смерть от мечей воинов их отряда. Но вот теперь этот, с виду тёплый плащ, сыграет им с малой роль скатерти и подстилки. А между тем, его внимание привлек факт того, что в зале стало отчего-то резко светлее. Эл перевёл взгляд на Гури и испугано вскрикнул. Он со страхом стал наблюдать, как Гури начинает через силу колдовать. Явно видно, что его господину очень больно. Вспыхивает сиянием алтарь. Вокруг всё, включая воздух, наэлектризовывается, словно энергия из алтаря, перемещаясь, проходит сквозь тело господина и расходится по всему подземному залу. Разливающуюся силу и манну, Эл стал чувствовать, словно кожей, столь высока была ее концентрация в зале, а что творилось около самого алтаря, страшно было и подумать! Надо бы Шварца забрать, да вот только Эл уже решил для себя, что если Гури не выживет, то и несостоявшийся барон этот вечер не переживёт. Эл лично ему горло перегрызёт! С ужасом и благоговением он обратил внимание на стены, на то место, где была пентаграмма призыва с архидемоном и воронка на месте портала. Где нарисованная пентограмма? Куда делась покореженная стена на месте входа в портал в преисподнюю? Вместо них, абсолютно ровная, чистая стена, а через мгновение… Вырисовывается огромная фреска, на которой изображена, вроде как обнажённая богиня с детьми на руках и огромный чёрный пёс со знакомой рожей. Именно его изображение имеется в виде татуировки у всех членов Ордена, в том числе и у него, у Эла. А вот на спине пса примостился непонятный объект очень похожий на детёныша крылатых тварей… на драконов! – Ах! Эл резко разворачивается на звук бьющейся посуды. Малая кушать несла в посуде, оставшейся от магов, которые долгое время господствовали в этих катакомбах, но увидела произошедшие в зале изменения, в частности, фрески на стене, от страха видно, руки не удержали посуду, да и ноги тоже отказали, во как повалилась со стоном на каменный пол! «Ну что же ты так, девочка»?! – улыбается своим мыслям Эл. Он много баек в Ордене наслушался, как и то, какие древние храмы к жизни вернул господин, правда, поменяв объект, кому надо молиться, и кого боготворить. Даже, говорят, в горах, где господствуют драконы, храмы восстановил. Теперь понятно, ну почти понятно, как он это сделал. Вопрос, откуда столько энергии взялось? Но додумать эту мысль он не успел. – Эл, помоги! – раздался голос Гури у него в голове. Эл, резко вскочив на ноги, бросился к господину. – Помоги подняться! – господину явно с трудом даётся даже мысленное общение. Опирается на руку высшего и пытается встать. Эл придерживает господина, чтобы тот не упал. Видит довольную, но такую уставшую улыбку на лице, по сути, ещё совсем мальчишки. – Ваша Светлость, вы как?! – задаёт вопрос Эл. – Не скажу, что уже лучше, но половину дела я сделал, несмотря ни на что. По краю прошёл – заклинание чуть меня самого не убило, но ведь не убило! – слабая улыбка опять тронула его губы. – Теперь жертвы и дары богине, но вначале поройся у меня в кармашках на поясе. Надо попытаться силы хоть немного восстановить, – просит он. Эл быстро достал очередной нужный пузырёк. Через пару мгновений пустая склянка отлетела в сторону. – Фу-ух, полегчало, но ненамного, – вздыхает Гури, и тянется к своему трофею, подаренному Шварцем, к рукояти чёрного кинжала. – Значит, так. Следи, если я потеряю сознание, а кинжал выпадет из моих ладоней и упадёт на алтарь, скинешь его как можно быстрее на пол, понял?! Эл кивает. – Теперь рядом просто побудь и ничему не удивляйся, и к демону меня подведи вначале. С этой тварью надо как можно быстрее кончать. – Командует Гури. Подошли к так и не пришедшему в сознание, но явно ещё живому демону. – Эл, отвернись, – командует он, – и малой скажи, чтобы не смотрела за мной! Эл крикнул девчонке, чтобы в помещение быстрее заползла. Та без оговорок выполнила его приказ. Что происходило на постаменте, Эл не видел, но вот потоки силы и манны, клубящиеся вокруг, он чувствовал каждой клеточкой своего существа. Прошло немного времени и он услышал у себя в голове тихий шепоток: «Я устал, выдохся и, по-видимому, полностью перегорел…» и снова молчание, только за спиной раздался глухой стук, словно на каменный пол упало чьё-то бесчувственное тело. Эл резко обернулся и увидел лежащего без чувств господина. И он тут же бросился к нему, но перед этим увидел, что чёрный кинжал не на алтаре, а рядом с сопящим господином. Да он же просто спит, понял Эл. И тут же его внимание привлек испуганный возглас малой. Вылезла без спроса. Он перевёл взгляд в ту сторону, куда она смотрела, и выпучил глаза… Фреска отсутствовала, а вот вместо неё, им навстречу, направляясь прямо к постаменту, шла необычная процессия – богиня с детьми на руках и пёс с дракончиком на спине. Эл упал ниц, следом за ним, на инстинкте самосохранения, и малая точно также прижалась всем телом к полу. – Не время верноподданнические чувства выражать, времени и сил, что нам предоставил твой господин, в обрез! – произнесла богиня. Первым делом богиня посмотрела на алтарь. На алтаре тел уже не было, вместо них были кучки пепла и… три камня разных оттенков. Огромный красный, в том месте, где лежал демон, и два существенно меньше, один тёмного цвета и какой-то грязный, словно его на земле в пыли обваляли, а вот третий с проблесками ярко жёлтых всполохов. – «Камни душ»! – понял Эл. Богиня довольно улыбнулась – отличное пожертвование своей богине, и начала командовать. Первыми, они с малой, на спине огромного пса, привезли к алтарю и аккуратно положили на него два тела зверюшек. Через пару мгновений над алтарём вспыхнул яркий свет, заставив зажмурить глаза, а когда Эл их открыл, на алтаре стояли два, внешне совершено целых, живых существа, в виде бывших кошачьих помощников господина. Затем уже пришла очередь бойцов Эла. Оба, через определённое время, были живы, именно живы, и богиня поманила к себе пальчиком самого Эла, и при этом смотрела и на малую. – Ты много страдал и заслужил награду, но есть проблема, – богиня указала пальчиком на малую, – ей нужна помощь. Её родителей я пока не могу воскресить, но это пока. Им ничего не угрожает, а сил у меня всё меньше и меньше. Могу оживить полностью и её – доделать то, что не смог или не успел твой господин, но привязку я могу сделать только к подобному ей, и это остался ты. Я вас соединю навеки, ты получишь жену, а она мужа. Решать тебе, она не понимает ничего из того, что я сейчас говорю. И Эл согласился. Очнулся он не на алтаре, куда богиня заставила лечь и его, и малую, а в закутке потайной комнаты с золотом, где они с малой, оказывается, неистово занимались любовью. Сколько это продолжалось, Эл сказать не мог. Глава первая – … войска шли потоком. Но удивлён я, как раз, не этим, а тем, кого назначили на должность командующего. Постращал его немного, и теперь он боится даже приблизиться. Хэрн с Мартином на него жаловались. Твой брат говорил, что хотел великую шутку состряпать, и чтобы власть и командование в войске принцу не достались, а в итоге, получили себе на шею правителя, больше похожего своими методами решения проблем на сильного диктатора, – смеётся Бобик. Я лежу под бочком у старого друга. Богиня, истратив накопленные силы и те силы, что я смог вытянуть из алтаря, уже исчезла со всем своим разросшимся семейством. Бобик тоже собирается возвращаться в свою реальность. Сейчас, ещё с часик посидим, если сил на это хватит, и опять я один буду, со своими проблемами, без помощи старых друзей. Хотя… Перевёл взгляд на наших бойцов. Эла не видно, опять, наверное, с молодой женой забавляется. Ну, удружила богиня, ничего не скажешь. Очередную неплохую бабу у меня из-под самого носа увели, а главное, кто? Троица бывших высших с наслаждением налегают на вино. В помещение для отдыха, что характерно, никто не ушёл. Высшие. Хотя, какие они теперь Высшие, но ведь богиня им способности как-то умудрилась оставить, и самое смешное, такая же участь постигла и малую – вроде же живая теперь, а способности Тени никуда не пропали. Я уже представляю, какие у нее с Элом дети родятся. Какой смысл с ними потом в прятки играть?! Хи-хи! Настроение отличное, хотя пока сам пластом лежу. Шварц с близнецами составляют компанию Высшим – бухают гады, а мне пока нельзя, да и гость ко мне дорогой прибыл, хотя, вообще-то, это я всё сделал для того, чтобы он смог наконец-то меня посетить. А между тем, собачий ангел продолжал: – … часто ко мне посыльных Хэрн присылает с докладами, что происходит у них. Так вот, Ергонию спасли, королевство Чёрных Роз, вроде как, то ли захватили, то ли смену династии произвели. Помнишь Мани? Я кивнул. – По-моему, теперь она там правит, а супругом у неё сын вашего Императора. Я удивлёно поцокал языком. Ай, какие молодцы! – А теперь, кажется, на других Роз нацелились, но я не сильно разбираюсь в том, что происходит в мире. Земли, где находится мой алтарь и твоя пещера тоже, император отдал Ордену. Вроде как, герцогство новое там образовалось, герцогство Валуа. Я присвистнул. Хорошее решение! – Мне по секрету сказали, что там, в этом герцогстве, драконы обитают. – Есть такое дело, – устало ответил я. Сил ни на что нет, даже на разговор, но слушать, прикрыв глаза, я Бобика по-всякому смогу. – М-да, покатала тебя судьбинушка, – Бобик сочувственно кинул взгляд на меня. – Теперь, по нынешней ситуации, в которую ты со своими друзьями попал. У меня, чтобы держаться в реале, сил совсем немного осталось. В двух словах по твоему отряду: вампиров богиня подняла и даже провела ритуал оживления, а с ними сложно – нежить, причём высшая, но вначале, она Тень вытянуть попыталась. Что ты там во время боя с ней провернул – непонятно, но обращение обратное не до конца прошло, нужна была привязка, а привязка для женщины, что? Правильно – любовь! Тебя использовать в качестве якоря богиня побоялась, она тебя почему-то вообще сильно боится. Так вот, а тут ещё на ногах остался ваш Эл, вот и предложила она ему заполучить спутницу жизни на всю оставшуюся жизнь. Согласился. Потом они над продолжением рода всё оставшееся время работали. Подарить новую жизнь, это закрепить узы самим в этой жизни. Перед тем, как ты очнулся, докладывали богине об успехах. Зачатие прошло штатно, нарушений, нашей обнажённой красавицей, не выявлено. По двум другим Высшим, и того проще. Вытянула их души от черты, за которой забвение, а тела просто восстановила и вдохнула жизнь. Тот, у кого тени в качестве спутников, так с ними в нагрузку и остался. Тени – высшие в классификации нежити. На них манны и сил надо прорву, чтобы к жизни вернуть. Но пообещала помочь. Об условиях я чуть позже расскажу. Затем, настала очередь погибших пареньков. Да, кстати, вам сильно повезло, что вы в этом походе нашли древние доспехи и оружие. Отбирать я их у вас не буду, хотя и стоило бы. Так вот, именно сила этих артефактов позволила собрать отрубленные части тел. Даже живому, но потерявшему сознание вашему малолетнему барону, удалось восстановить самостоятельно руку, но вот оживить её, сил ему не хватило. Если с ним потом богиня справилась почти мгновенно, то вот близнецами она серьёзно занялась. – И как, занялась? – поинтересовался я через силу. И то, что рассказывал Бобик, было очень интересно, но вот если бы не посещение старого друга, то я уже давно бы провалился в объятья Морфея. – Любовью она жизнь им возвращала. – Это ее любимая штучка, а тут такие мальчики молоденькие, да еще доспех древних их признал. Кстати, Высших, оттого так легко удалось восстановить, что оружие во время боя они держали тоже непростое. Магия порядка и тут рулит! Помолчал немного, видно, вспоминая последние события, или просто переводил дух и собирался с мыслями. – В общем, оживила. Парни, конечно, уже никогда прежними не станут. Кто раз у черты побывал, как раньше жить не станет. Ему есть с чем сравнить, и жизнь теперь беречь будут, а потому, у вашего барона появились два потенциальных, причём очень сильных магически, жреца. Но к этому мы ещё вернёмся. Ну, а первыми на постамент попали твои бывшие зверушки. Надеюсь, ты понимаешь, что за алтарь ты смог тут найти?! Конец ознакомительного фрагмента. Текст предоставлен ООО «ЛитРес». Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (https://www.litres.ru/pages/biblio_book/?art=43687282&lfrom=334617187) на ЛитРес. Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.
КУПИТЬ И СКАЧАТЬ ЗА: 199.00 руб.